You are on page 1of 1

U P F RO NT

MY LIFE BY PAUL LETTERS

Barbara Anslow
The former government stenographer and prisoner of war remembers killing time in Stanley internment camp.
BEFORE THE WAR We first came to Hong Kong in 
1927, when I was eight years old. My father was an 
electrical engineer in the naval dockyard. We stayed 
for only two years, but he was reassigned to Hong 
Kong in 1938, so I returned with my parents and 
two sisters. After cold England, I liked everything 
about Hong Kong, except for the cockroaches and 
mosquitoes. We employed a cook amah, a wash 
amah and a junior makee­learn – so we three girls 
no longer had to take turns to do the chores. For 
much of the year we would go swimming at Repulse 
Bay. If it was too hot to walk to the shops, a rickshaw 
ride cost only 10 cents. Even working in an office in 
Hong Kong was different to England, where we had 
never been allowed to chat or take a personal phone 
call. Outside of work, the South China Morning Post 
occasionally published one or another of my poems 
– but they never paid me!
EVACUATION AND RETURN We were told one 
Friday afternoon in 1940 that women and children 
would be evacuated on the Monday. Although, as 
government stenographers, my elder sister and I 
held exempted occupations, as did my mother, an 
auxiliary nurse, my father insisted the four of us 
women leave Hong Kong for our own safety. We 
were sent to the Philippines, supposedly en route 
to Australia. But while we were staying on a sugar 
plantation – like some super country club, with 
tennis courts, bowling alley and swimming pool – 
enjoying ourselves, news reached us that my father 
had died suddenly. By the time we returned to 
Hong Kong, Dad had already been buried, and we 
had been booked on a ship to England. There was 
the turmoil of the Battle of Britain at home, so we 
made a case to stay and work in Hong Kong. We were jittery 
all through November. There was all the news of the Japanese 
in and out of talks with the USA. I used to try to enjoy each 
weekend as though it were our last … There was nothing you 
could do to prepare. The weekend before the attack was much 
like any other. I worked Saturday, December 6, then went to 
tea at the Peninsula and on to the King’s Theatre to see My 
Life with Caroline. We played tennis the next day. 
UNDER ATTACK The headquarters of the Air Raid 
Precaution (ARP) department, where I worked, moved 
underground, to a tunnel below Government House. 
Unusually early on the Monday morning, I was called into 
the ARP office – I didn’t know why. I was billeted on Duddell 
Street, off Queen’s Road, so I didn’t waste much time getting 
there. Even once we were told Pearl Harbor had been attacked 
I was none the wiser: I didn’t know where Pearl Harbor was. 
I hadn’t been in the office long when the first air raid sirens 
rang out and the first Japanese bombers came over – heading 
for Kai Tak airfield. We were absolutely appalled at how 
quickly the Japanese advanced from the border through 
the New Territories and Kowloon. 
ISLAND BESIEGED It was an awful feeling to think that the 
enemy were just across the water. The shells were what we 
dreaded most. You never knew where they were going to land. 

10 Post Magazine // January 15, 2017

killed. Accommodation in the camp was crowded,
and food was scarce. But most of us were just
relieved: this enormous thing that had been
hanging over us for three or four years – the 
threat of attack by the Japanese – had actually
happened, and we had survived it. People back 
in Britain suffered bombings and didn’t let it
interfere with their lives. At least once we were in
the camp the bombing and shelling had finished.
You could keep quite busy if you wanted to be.
There was communal work, like cleaning our
quarters, teaching and helping out at the camp
hospital. Queuing for food and cooking it took 
up time – there were 600 people in our block to 
feed in turn. Lectures were given on every subject
you could imagine and school was organised for 
the children. There were lots of religious services
and concerts. I used to write – or adapt – plays for
children. Our Peter Pan was something of a hit 
with the internees.
HAPPILY EVER AFTER I met Frank Anslow in
Stanley, and we married in 1948. Like all women
who married, I had to give up my job for the Hong
Kong government. I taught shorthand from home
and wrote short stories for a Hong Kong magazine
called Outlook. Our five children were all born in
Queen Mary Hospital. Frank and I had 55 years
together (he died in 2003). When my husband
retired, in 1959, we returned to the UK. I began to
write a novel set in Hong Kong. Almost 40 years
later, after working as a legal secretary, I self­
published The Young Colonials in 1997.
PENNIES FROM HEAVEN
I don’t remember being upset about it: we 
The war years have stayed
were too intent on surviving. Every day 
with me. We had a wonderful
throughout the battle I’d get up early and 
reunion of Stanleyites at
have some breakfast at the Parisian Grill. 
Leamington Spa (in central
I’d work at the tunnel for eight hours, eat, 
England), 50 years on. In 2008,
and go back to my billet. Christmas Day 
I made a memorable trip to
was much like any other day during the 
Hong Kong with my five child­
battle. My sister’s fiancé had been 
ren. I was amazed to find the
wounded in the fighting. He was in 
quarters in Stanley where I’d
a makeshift convalescence hospital 
been interned still standing and
in the Hongkong Hotel (on Pedder 
in great condition. For the 70th
Street). After work on Christmas 
anniversary of the VJ Day celeb­
Day, I went to see him. He was 
rations in London (in 2015), I 
lying on a low bed amid many 
read a war poem in front of Prince
Barbara
Anslow
other war­injured patients. 
Charles at Horse Guards Parade 
in Hon
Decem
g Kong
ber 25,
on the
A lady I knew came over and 
on behalf of all internees and 
1941, th
mornin
surren
e day th
g of
d
e
re
e Britis
d to the
said, “I’ve got some terrible news.” 
POWs. Afterwards, I paraded – 
h
Japane
se.
She couldn’t look straight at me, 
in a wheelchair – with other veteran
but she said: “We’ve surrendered.” We couldn’t 
POWs and internees through London,
believe it. Outside, it sounded like the battle was still going on, 
to incredible crowds of spectators
with planes overhead. 
warming our hearts with their cheering and waving. The 
recognition today is starkly different to soon after the war. 
SURVIVING STANLEY I was 23 when we entered Stanley 
Back then, the British government gave us internees a paltry 
camp and 27 when we were liberated. Our days in internment 
£47 in recompense. Sixty years after the event, they gave us 
were, to begin with, chaotic. The chaps who had fought were 
£10,000, which I have always regarded as pennies from 
kept elsewhere, and nobody knew if family or friends had been  heaven – and so do my children. ■