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La recherche comparative sur le syndicalisme: tat des lieux


Richard Hyman
Sociologie et socits, vol. 30, n 2, 1998, p. 11-30.

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Sociologie et socits, vol. XXX, n 2, automne 1998, p. 1-20

La recherche comparative sur le


syndicalisme : tat des lieux1

RICHARD HYMAN
Traduction : Suzanne Mineau
XXX2automne 1998

Dans cet article, nous analyserons pourquoi et comment des comparaisons entre pays peuvent servir ltude du syndicalisme et surtout, nous nous interrogerons sur la possibilit dtablir de telles comparaisons. Ce faisant, nous nous appuierons tant sur des rflexions personnelles
que sur la littrature dans ce domaine, des sources surtout anglophones tant privilgies.
Dans la premire section, nous tenterons de montrer quune grande partie des soi-disant
tudes comparatives en relations industrielles ne remplissent pas leur objectif puisque, pour comparer, il faut prsenter et analyser systmatiquement des donnes plurinationales en vue de trouver une explication plausible aux similitudes et aux diffrences identifies. Dans la deuxime
section, certaines controverses bien connues touchant la nature des mthodes comparatives seront
prsentes. On verra que les conceptions qui saffrontent refltent lopposition habituelle entre
les traditions mthodologiques nomothtique et idiographique. Nous tenterons par ailleurs de
montrer quil est ncessaire et possible dadopter une approche itrative qui combine des aspects
des deux traditions. Dans la troisime section, la plus longue, nous tudierons quelques problmes que suscite la recherche comparative sur le syndicalisme, en raison de la nature mergente et
conteste de lidentit syndicale. Trois grands types dapproche sont analyss : lapproche institutionnelle, lapproche fonctionnelle et lapproche thmatique. Nous montrerons quen nous
interrogeant sur les caractristiques nationales distinctes dont ont hrit les diffrents syndicalismes, il est possible de construire une base pour lintgration de ces diffrentes approches. Pour
terminer, nous considrerons certains problmes que posent tant des traditions de recherche distinctes que des modes de conceptualisation proprement nationaux des processus de relations
industrielles. Nous appellerons donc une plus grande ouverture desprit en vue damliorer la
comprhension entre les nations, entre les communauts linguistiques ainsi quentre les syndicalistes et les chercheurs universitaires.
1. Une premire version de cet article a t prsente dans le cadre dun sminaire de lInstitut de recherches
conomiques et sociales (IRES) Paris en juin 1997. Je remercie de leurs commentaires les participants ce sminaire ainsi
que Roy Adams.

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1. PROBLMES PROPRES LANALYSE COMPARATIVE DES RELATIONS


INDUSTRIELLES
Pourquoi ceux qui tudient le syndicalisme ou, plus gnralement, les relations industrielles
devraient-ils sintresser aux comparaisons plurinationales ? Il existe deux rponses bien connues
cette question, lune analytique et lautre pratique.
Tout dabord, les analyses comparatives sont indispensables si nous voulons trouver des
explications solides et laborer des thories gnrales. La littrature en relations industrielles est
parseme de gnralisations que lon suppose universelles, mais qui sont en fait le fruit de circonstances spatio-temporelles. Par exemple, dans les annes 1950 et 1960, les auteurs amricains ont
souvent parl de la dynamique de la maturation syndicale , grce laquelle le radicalisme initial
du mouvement ouvrier tait marginalis ou ritualis, les objectifs politiques gnralement rejets et
le militantisme abandonn ou compartimentalis ; les dirigeants syndicaux pouvaient ds lors se
concentrer sur la routine de la conclusion des ngociations collectives et obtenir suffisamment
damliorations matrielles pour contenter leur base. Or, une analyse comparative solide aurait
dmontr que lexprience amricaine tait exceptionnelle bien des gards, et ce en raison des
caractristiques propres au syndicalisme amricain ainsi qu lenvironnement conomique et politique dans lequel voluaient les syndicats. Rtrospectivement, on saperoit quil sagissait dune
priode trs provisoire daccommodements entre le grand capital et les grands syndicats ,
rendus possibles par une phase expansionniste de la production fordiste et par lhgmonie amricaine dans le monde ; sans ces pralables, des relations industrielles institutionnalises
auraient tourn au chaos. Plus rcemment, et de faon beaucoup plus sophistique, Kochan (1980)
a publi un manuel sur les relations industrielles qui prsente de nombreuses gnralisations fondes sur la pratique amricaine, sans toutefois que lauteur teste leur applicabilit ailleurs. Pourtant,
seules des enqutes dans dautres milieux nous permettent de dcouvrir si un modle dexplication
vaut pour un contexte particulier ; lorsque nos explications se vrifient sur une longue priode et
dans de nombreux milieux, nous pouvons prsumer avoir dcouvert une gnralisation solide ; dans
le cas contraire, on est amen rechercher quels facteurs conjoncturels peuvent expliquer les diffrences (Przeworski et Teune, 1970 ; Bean, 1987)2.
Lautre intrt des recherches comparatives tient leur utilit pour qui veut tirer des leons et
reprer la meilleure ligne daction 3 . Citons quelques exemples simples. Lexprience du syndicat allemand IG Metall, en lutte en 1984-1985 pour obtenir une rduction de la semaine de travail,
a t troitement tudie par son homologue britannique avant que ne soit lance la campagne de ce
dernier la fin de la dcennie. Les accords entre la confdration des syndicats australiens et le
gouvernement travailliste des annes 1980 ont t inspirs en grande partie par les ides europennes sur le partenariat social (qui contraste radicalement avec la tradition militante des relations
industrielles australiennes). Quand ils ont voulu tracer de nouvelles orientations politiques, les syndicats italiens, notamment la principale fdration (la CGIL ex-communiste), ont analys ce qui se
faisait en Sude et en Allemagne. Dans les annes 1990, la fdration syndicale de Grande-Bretagne
(le Trades Unions Congress) et plusieurs de ses syndicats membres se sont inspirs des campagnes
dorganisation novatrices de leurs homo-logues amricains et australiens dans leurs efforts pour renverser la tendance la baisse des effectifs syndicaux qui les affligeait depuis prs de deux dcennies. Nous pourrions nous poser en passant la question suivante : Jusqu quel point les motifs
intellectuels et pratiques qui nous incitent effectuer des recherches comparatives sont-ils
compatibles ? Si nous croyons que lunit entre la thorie et la pratique reprsente plus quun simple slogan, il y doit y avoir compatibilit entre ces motifs. Dans bien des pays, lhistoire des relations industrielles a t marque par lchec defforts maladroits de transplantation de politiques
2. Dans un expos dont je nai pris connaissance quaprs avoir rdig la premire version de cet essai, Rose (1991)
appelle de telles analyses faux universaux . Kochan lui-mme a suivi par la suite la logique de ce raisonnement en
participant llaboration dun certain nombre de projets de recherche internationale.
3. Pour diverses analyses de la recherche axe sur la politique de diffrents pays, voir Hantrais et Mangen (1996).

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

et dinstitutions qui staient rvles une russite ailleurs, mais dont on navait pas saisi les fondements contextuels.
On abuse beaucoup de la notion de comparativit en relations industrielles. En effet il ny a
pas de comparaison sans analyse croise systmatique de phnomnes la fois similaires et diffrents. Comme nous lavons dit prcdemment, la comparaison enrichit la thorie et les gnralisations tout en tant claire par ces dernires. Face un tel critre, on peut dire que beaucoup de
travaux soi-disant comparatifs ne mritent pas cette appellation 4. Les recherches faussement comparatives en relations industrielles peuvent prendre au moins cinq formes diffrentes.
La premire est ltude plurinationale qui prsente des comptes rendus squentiels de lexprience de chaque pays (dans un livre o sont souvent colligs des textes dauteurs diffrents), sans
se livrer, ou si peu, une analyse comparative. Louvrage populaire de Bamber et Lansbury (1987)
en constitue un exemple patent. En ce qui concerne spcifiquement la recherche sur le syndicalisme,
on peut aussi citer les tudes volumineuses effectues par lquipe de Harvard au dbut des annes
1980 (Lange et coll., 1982 ; Gourevitch et coll., 1984). Les longs exposs des expriences nationales sont peine utiliss des fins comparatives.
Une deuxime approche est taxinomique. Le but, dans ce cas, est de classer les cas nationaux par catgories, et cet objectif lemporte sur toute tentative danalyse et dexplication. Un
exemple souvent cit est lessai de Cella et Treu (1993), dont le principal objectif semble tre
ltablissement dune classification 5. Il en va de mme de la soi-disant analyse comparative de
Poole (1986), qui se sert dun cadre conceptuel no-wbrien comme mode dorganisation plutt
que comme outil explicatif.
Une troisime approche, trs rpandue, pourrait sappeler le catalogue de la diversit . Les
diffrences nationales sont rpertories, mais sans beaucoup defforts systmatiques dexplication.
Voici quelques exemples. Sturmthal (1972) passe en revue de faon intressante diffrents modes de
dveloppement nationaux, et Banks (1974) compare deux par deux des pays fort diffrents en se
concentrant sur des aspects prcis de leurs structures et fonctionnements syndicaux ; toutefois, ni
lun ni lautre ne nous fournissent dinstruments efficaces en vue de formuler des gnralisations.
Windmuller (1974) dcrit, dans une tude comparative , le dveloppement des ngociations collectives dans diffrents pays, mettant en relief la diversit des institutions et des pratiques6, et von
Beyme (1980) fait le relev dune gamme particulirement large dexpriences nationales ; dans ces
deux cas, la seule ligne directrice semble rsider dans lampleur et la persistance des variations.
Bien sr, on peut lgitimement considrer que la diversit est lessence mme du syndicalisme et
quen dautres termes, chaque syndicalisme national, voire fdration ou syndicat local..., sont des
cas particuliers soumis des dynamiques causales distinctes et que, par consquent, toute gnralisation se rvle impossible. Ce raisonnement (et certains courants de lapproche socitale peuvent
sans doute tre interprts ainsi) se dfend, mme sil semble conclure linutilit de la recherche
plurinationale ; toutefois, ceux qui adoptent lapproche du catalogue de la diversit ne prnent
pas ouvertement une telle position.
Une quatrime variante d analyse qui nest pas vraiment comparative sappuie sur des
exercices mathmatiques complexes assortis de sries de donnes plurinationales. Pour de tels
exercices, les donnes statistiques sur les effectifs des syndicats constituent un matriel trs
fcond. Lapproche type consiste prsenter des modles complexes de relations entre une srie
de variables et densuite procder une analyse de rgression suivie dun bref expos des
4. Il ne sagit pas dun problme propre aux relations industrielles. En parlant dune discipline qui possde une
tradition bien tablie de recherche et denseignement comparatifs, Sartori (1994, p. 14-15) insiste sur le point suivant : un
domaine appel politiques comparatives est densment peupl de non-comparables par des universitaires qui nont ni intrt
ni ide ni formation en matire de comparaisons .
5. Cet essai a dabord paru dans un livre publi en 1982 et il a t rdit presque sans modifications dans les
ditions subsquentes.
6. Dans une autre tude publie peu prs la mme poque et traitant de lautorit des confdrations syndicales,
Windmuller (1975) prsente une analyse comparative systmatique en analysant les structures nationales des organisations
syndicales en fonction de trois critres et en valuant un ventail de possibilits qui expliqueraient les tendances repres.

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rsultats 7. Le principal objectif de ces travaux est apparemment dtablir des relations statistiques
plutt que dexpliquer celles-ci.
Une exception mrite dtre souligne. Il sagit dune tude qui se classe dans lapproche
institutionnelle que nous analyserons plus loin, soit la tentative de Blanchflower et Freeman
(1992) dexpliquer la forte baisse des effectifs des syndicats amricains partir des annes 1970,
alors que les syndicats dans la plupart des autres pays de lOCDE connaissaient une vitalit accrue.
Des considrations sur les origines de la situation aux tats-Unis viennent tayer lanalyse statistique. Selon les auteurs, en effet, la structure dcentralise des ngociations collectives aux tatsUnis a entran une diffrence beaucoup plus marque en matire de cots de main-duvre entre
les lieux de travail syndiqus et non syndiqus que l o les ngociations taient plus centralises
ou que l o les lgislations prvoyaient des mcanismes dextension des ententes ngocies. Dans
les priodes difficiles, les employeurs taient ainsi fortement incits adopter des mesures visant
exclure les syndicats. Les auteurs exposent et cherchent contrer deux objections possibles leur
thse : dune part, le cas du Canada tend dmentir leur raisonnement ; et dautre part, le sens de
leur explication causale pourrait tre invers. Que cette tude soit juge convaincante ou non, il nen
reste pas moins quelle reprsente, du point de vue mthodologique, une application exemplaire de
lanalyse comparative.
La cinquime approche englobe une longue tradition de travaux qui se servent de faon slective, et souvent quelque peu arbitraire, de donnes plurinationales pour renforcer ce qui constitue
essentiellement une analyse dimensions nationales. Un exemple prcis de cette approche nous est
donn par Michels (1915), qui utilisait de faon peu systmatique des exemples trangers en vue
dtayer sa thse sur lexistence dune loi dairain de loligarchie , thse salimentant surtout de
la dsillusion de lauteur face au mouvement ouvrier social-dmocrate allemand. loppos, Cole
(1913) dcrit un monde du travail qui vrifierait implicitement sa thse de la ncessit du syndicalisme industriel et validerait un projet de transformation sociale ainsi quune mobilisation collective. Sur ces trois questions, une pr-sentation fine des pratiques syndicales ltranger aurait pu
tre oppose au caractre fig du syndicalisme britannique. Ltude plus rcente de Van de Vall
(1970) peut tre considre comme une variante plus subtile de la mme approche. Lauteur suggre
que le fait que les syndicats insistent de plus en plus pour obtenir une rglementation socio-conomique lchelle nationale, dune part, tandis que les simples travailleurs dfendent de plus en plus
des intrts catgoriels et individuels, dautre part, est source de tensions. Selon lauteur, ce hiatus
est combl par un systme polyarchique de contrle, o dirigeants nationaux et militants locaux
sentendent sur des objectifs similaires. On pourrait dire que cette dynamique, qui est prsente
comme une tendance, jouait particulirement dans les relations industrielles aux Pays-Bas lpoque des premires dcennies de laprs-guerre. supposer quon puisse identifier les mmes tensions dans dautres pays, les donnes prsentes ne justifient gure quon gnralise lexemple
hollandais sans plus de prcautions.

2. LES MTHODES COMPARATIVES


Que devons-nous considrer comme une vritable recherche comparative ? quoi la
reconnat-on ? Il nexiste pas de rponse toute faite ces questions, qui suscitent depuis longtemps
dnormes controverses. Comme le fait remarquer yen (1990, p. 1), tous les problmes ternels
et non rsolus de la recherche sociologique apparaissent lorsquon entreprend des tudes
plurinationales .
7. Citons titre dexemples, choisis plus au moins au hasard, Wallerstein (1989) et Western (1993). Mais il faut
mentionner que Western (1998), publi alors que le prsent article tait sous presse, propose une analyse subtile du dbat sur
les mrites respectifs de lanalyse quantitative et de lanalyse qualitative ; de plus, les enjeux mthodologiques des analyses
comparatives du syndicalisme sont discuts. Voir Bruce Western (1998), Between Class and Market : Postwar Unionization in
the Capitalist Democracies, Princeton, N. J., Princeton University Press.

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

Les expressions comparatives et plurinationales (ou plurisocitales ) sont depuis


toujours considres comme des synonymes, et nous nous conformons cet usage. Nanmoins, on
fait souvent valoir que toutes les sciences sociales sont comparatives, et cela mme lorsquon considre un seul pays (ou, linverse, mme lorsquil sagit dune tude abstraite ne sappuyant sur
aucun contexte national concret). En effet, une approche est dite scientifique dans la mesure o elle
cherche tablir et expliquer les similitudes et diffrences entre les cas tudis. Par consquent, y
a-t-il quelque chose qui distingue qualitativement une recherche plurinationale ?
Une rponse rpandue consiste dire que les comparaisons entre pays sont, dun point de vue
oprationnel, semblables aux expriences en sciences naturelles. Quil sagisse de la physique ou de
la chimie, il est possible de modifier certaines conditions tout en maintenant inchanges les autres
variables et de dterminer ainsi, grce aux rsultats obtenus, des variations qui donneront lieu des
hypothses causales testables. Une telle manipulation de lobjet de lenqute est rarement possible
en sciences sociales ; on peut nanmoins se rapprocher de la mthode exprimentale en comparant
des cas nationaux semblables certains gards et diffrents dautres. Par exemple, si nous avanons que la force traditionnelle du courant communiste au sein des syndicats franais tient surtout
une industrialisation tardive combine un quilibre historique entre les forces catholiques et laques, on pourra examiner les mouvements ouvriers de pays dont lhistoire offre des combinaisons
diffrentes (industrialisation ancienne/rcente et quilibre faible/fort entre forces laques et catholiques) et comparer alors linfluence du courant communiste. Cette stratgie semble, sous une forme
simplifie, celle quont adopte Lipset et Rokkan (1967) dans leur tude classique de la dynamique
des systmes de partis ; cest aussi la stratgie quont formalise Przeworski et Teune (1970) ainsi
que Ragin (1987) en se servant de lalgbre boolenne.
Une notion prcise de ce qui est comparable sous-tend ce modle de mthode comparative.
En effet, pour Przeworski et Teune, de vritables comparaisons entre pays impliquent essentiellement que lon remplace des facteurs nationaux didentification par des descriptions
dcontextualises qui permettent davancer des noncs thoriques potentiellement universels
de la forme de Si x, alors y . De mme, Rose (1991, p. 447) fait valoir que pour pouvoir tre
relies horizontalement par-del les frontires nationales, les donnes empiriques doivent aussi tre
relies verticalement, cest--dire quelles doivent pouvoir se rattacher des concepts suffisamment
abstraits pour franchir les frontires nationales . Par consquent, une tude comparative des effectifs des syndicats europens, par exemple, devrait permettre de tirer des conclusions du genre :
Lorsque les syndicats jouent un rle juridiquement reconnu dans ladministration des prestations
dassurance-chmage, le nombre de leurs membres est plus lev et plus stable que lorsquils ne
jouent pas ce rle.
Ce qui sous-tend cette thse, cest que les nations ou les socits sont des agrgats de variables que lanalyse peut en principe isoler. Une opinion oppose veut que linterrelation des lments de chaque ensemble socital rende ces lments si intimement lis un contexte quil est
ncessaire danalyser chaque cas national de manire holistique : il ny aurait donc pas de variables,
mais seulement des diffrences. Des comparaisons peuvent montrer comment les choses fonctionnent de faon diffrente dans tel ou tel contexte national, sans pour autant quil soit possible dexpliquer pourquoi. Dans cette optique, on pourrait dire que si les conseils ouvriers de lAllemagne
favorisent une coopration qui accrot la productivit, cette situation reflte peut-tre en partie une
dynamique prvisible chaque fois que le lgislateur cre des institutions de reprsentation dotes de
droits et de responsabilits, comme cest le cas pour les conseils ouvriers allemands (que lon ne
retrouve en fait nulle part ailleurs dans le monde). En revanche, on pourrait faire valoir que cette
situation reflte un hritage idologique, une structure conomique et une histoire politique quil est
impossible de reproduire ailleurs. Le chercheur pourrait en effet donner toutes les caractristiques
tudies une importance explicative en les levant au rang de concepts abstraits, mais leur combinaison ne pourrait valoir que pour lAllemagne. On ne sait pas coup sr ce qui arriverait si les
conseils ouvriers allemands taient reproduits dans un pays nouvellement dmocratis comme la
Hongrie ou lAfrique du Sud. (En fait, cest une institution beaucoup plus faible qui a t adopte

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dans le second et qui est envisage dans le premier.) Mais en supposant que de telles expriences
soient ralises, leurs rsultats ne nous renseigneraient gure sur les consquences quelles auraient
dans des pays comme la Grande-Bretagne ou les tats-Unis.
La querelle mthodologique qui oppose les partisans de ces deux positions est lie un dbat
plus gnral sur la nature des sciences sociales : sont-elle nomothtiques (recherchent-elles des
gnralisations abstraites similaires des lois) ou idiographiques (cherchent-elles apprendre ce
qui est contextuellement unique) ? Beaucoup soutiennent videmment quelles tentent dtre les
deux ; comme le dit Galtung (1990, p. 108), bien que totalement diffrents, ces deux points de vue
ne doivent pas tre considrs comme diamtralement opposs, irrconciliables ou sexcluant
mutuellement .
La pense, comme le langage, prsuppose des catgories gnrales qui englobent tous les cas
partageant certaines caractristiques et excluent tous ceux qui ne les possdent pas. On ne peut
dcrire les cas individuels que dans des termes qui sappliquent de faon gnrale. Cependant, cela
ne signifie pas que tous les phnomnes quon fait tomber dans la mme catgorie (reprsentant
syndical, grve, convention collective...) sont identiques. Les catgories nimpliquent pas une
mme identit, mais une similitude [...] Toute catgorie, si petite soit-elle, permet des variations
internes. (Sartori, 1994, p. 17.) De la mme faon, toute gnralisation est une simplification
extrme, mais cest invitable si nous voulons agir lintrieur de notre monde et le comprendre.
En analysant les rpercussions des comparaisons entre les pays, Rose (1991, p. 447) utilise le
concept de variabilit limite ; quiconque entreprend une recherche comparative, dit-il, constate
aussitt des diffrences entre les pays. Nanmoins, quiconque persiste faire une analyse comparative avec des catgories largies constate galement que ces diffrences ont des limites. Paralllement, Dogan et Pelassy (1990, p. 10) font valoir la ncessit de concevoir limprialisme en
gnral pour pouvoir percevoir les particularits de limprialisme de Rome, de limprialisme colonial de la Grande-Bretagne, de limprialisme sovitique lgard de ses satellites ou de limprialisme conomique des tats-Unis . Deux consquences dcoulent de cet argument. En premier
lieu, lapplication de catgories analytiques diffrents pays nest pas ncessairement ethnocentriste, bien quelle puisse ltre, comme ce fut le cas dune grande partie de la littrature sur le
dveloppement conomique , il y a quelques dcennies. Cest pourquoi on dit gnralement que
De la dmocratie en Amrique de Tocqueville reprsente un ouvrage comparatif important, en ce
sens que ses thmes et ses catgories faonns par lexprience europenne (notamment par les problmes qua connus la dmocratie dans la France post-rvolutionnaire) fournissent des aperus
lumineux sur la socit amricaine comme sur la socit europenne8. En deuxime lieu, un des
objectifs de la recherche plurinationale est de tester et dexplorer les limites de ce qui est unique.
Paradoxalement, on ne peut dmontrer ce qui est unique que par des comparaisons systmatiques
qui distinguent un pays de tous les autres en tant que cas dviant dans un univers donn (Rose,
1991, p. 450). Cest ainsi quil est ncessaire dexaminer au moyen dune analyse comparative le
caractre exceptionnel souvent attribu, par exemple, aux relations industrielles en France ou au
mouvement ouvrier aux tats-Unis.
Il sensuit donc quune recherche comparative est un processus itratif aliment en partie par
la confrontation de diffrentes approches mthodologiques. Par exemple, des propositions explicatives (des intuitions ?) qui ressortent dune recherche idiographique peuvent tre testes 9 de
faon systmatique par des chercheurs nomothtistes ; des cas marginaux ou dviants, voire des
catgorisations qui soulvent le doute dans les travaux de ces derniers, peuvent tre approfondis au
moyen dune analyse holistique. On peut en un sens considrer cette dmarche comme une faon de
transcender les oppositions souvent striles entre la recherche quantitative et qualitative (Bryman,
8. Rose (1991, p. 454) parle dans ce cas dune tude de cas extravertie . Smelser (1976) commence son tude des
premiers thoriciens de lanalyse comparative par un examen des crits de Tocqueville, bien quil juxtapose deux uvres bien
diffrentes de ce dernier, lune sur lAmrique, lautre sur la France.
9. Jutilise le mot tester sous toute rserve puisque, mon avis, la recherche a pour objectif la validation et le
raffinement des gnralisations ; il est impossible de dfinir ce quest la vrification ou linvalidation (Hyman, 1994).

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

1988). Par ailleurs, elle constitue une rponse Sartori (1994, p. 15), qui insiste sur le fait que
lobjet dune comparaison nest pas dexpliquer mais de contrler (vrifier ou invalider) les
gnralisations . Dans ce cas, la rplique vidente est de se demander do proviennent les gnralisations (les explications). Dans la recherche comparative, formuler et tester des gnralisations explicatives sont deux lments ncessaires se conditionnant mutuellement. Ce faisant, nous
sommes en mesure den arriver peut-tre une comprhension plus profonde et plus juste des diffrences dans la similitude et des similitudes dans la diffrence.
3. LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME :
IDENTIFICATION DES ENJEUX ET DE QUELQUES SOLUTIONS
Nous avons jusquici parl indiffremment des recherches comparatives sur le syndicalisme
et sur les relations industrielles. Pourtant, les syndicats constituent-ils simplement un lment des
relations industrielles ou reprsentent-ils, du moins par des aspects importants, un domaine dtude
part ? Faire des syndicats des objets de recherche distincts soulve des problmes importants. Les
syndicats sont avant tout des organisations contestes ; dans nimporte lequel dentre eux, on peut
trouver des avis conflictuels sur ses buts, ses objectifs prioritaires, le mode daction appropri, son
fonctionnement interne. De telles ambiguts saccroissent lorsque nous tentons une analyse comparative entre pays ; des questions comme Quest-ce quun syndicat ? ou Que signifie tre membre
dun syndicat ? reoivent des rponses trs diffrentes selon le contexte national. Il nexiste pas de
dfinition neutre de lidentit syndicale.
En fait, cette difficult nest pas propre aux syndicats. Toute organisation est une entit
sociale mergente, un terrain de luttes internes et externes pour la dfinition et la dlimitation de ses
buts et activits. La vogue actuelle des noncs de mission corporatifs, qui ne sont essentiellement que des tentatives futiles de mettre fin ces luttes, montre bien que comprendre ce que reprsente une entreprise, une universit, un ministre ne va pas de soi. Nanmoins, ce qui distingue les
syndicats de la plupart des autres organisations, cest leur logique reprsentative ainsi que, dans la
plupart des cas, une adhsion proclame des principes dmocratiques. Une dclaration autoritaire
du but et de la nature de ce type dorganisation demeure particulirement fragile.
Dans cette section, nous prsenterons un aperu de certaines rponses ce problme, cest-dire des exemples de recherche comparative qui se centrent sur les institutions, sur les fonctions ou
sur des questions prcises. Nous analyserons ensuite brivement la thse selon laquelle le niveau
national ne reprsente plus un niveau danalyse adquat, sagissant de comparaisons entre pays.
LES INSTITUTIONS

Sil y a une prmisse analytique qui domine la recherche anglo-amricaine rcente, cest bien
le principe selon lequel les institutions sont importantes . Le cadre institutionnel des relations
industrielles, tabli par une lgislation ou par des compromis historiques entre les organisations
de travailleurs et les employeurs (Sisson, 1987), donne naissance des normes, des pratiques et des
attentes mutuelles qui gnrent une force dinertie considrable (Olson, 1982 ; Streeck, 1987). Les
diffrences nationales dans le domaine des relations industrielles, quil sagisse du fonctionnement
ou des rsultats , tendent donc se prenniser, contrecarrant les pressions en faveur dune convergence.
En ce qui a trait aux syndicats, Clegg (1976) prsente ce qui constitue sans doute lapplication
la plus systmatique de cette approche. Il soutient explicitement que des caractristiques cls de
lorganisation et de laction syndicales, comme le taux de syndicalisation, la structure syndicale, la
distribution du pouvoir et le comportement grviste, sont le produit dun systme de ngociations
collectives propre une nation, du moins dans les pays (et il y a videmment de nombreuses exceptions) o la ngociation collective elle-mme est la grande priorit des syndicats. Clegg tablit des
distinctions en fonction du poids politique des ngociations (le pourcentage de la main-duvre en
cause), du niveau o elles se situent (leur degr de centralisation), de leur porte (lventail des

SOCIOLOGIE ET SOCITS, VOL. XXX, 2

questions ngocies) et de leur profondeur (la mesure dans laquelle les parties en prsence contrlent vraiment ce qui se passe sur les lieux de travail). Il soutient que le croisement de ces lments
des systmes nationaux de relations industrielles expliquent les spcificits distinctes du syndicalisme dans les six pays quil tudie. Quelles que soient les limites de son argumentation10, la recherche de Clegg est exemplaire. Dans la littrature rcente, un des thmes communs est le lien de
causalit entre les institutions des relations industrielles et les caractristiques ou le comportement
des syndicats. Beaucoup danalystes du taux de syndicalisation (ou de ses fluctuations) par
exemple, Kane et Marsden (1988) ainsi que Visser (1988) considrent les variations institutionnelles comme une variable explicative importante. Les syndicats eux-mmes sont videmment des
institutions, et leurs propres caractristiques structurelles peuvent contribuer lanalyse ; par exemple, Hanck (1993) parle du rgime syndical comme dune explication cl des variations des
taux de syndicalisation, et il entend par cette expression la force de lorganisation aux niveaux central et local ainsi que le degr darticulation entre les deux niveaux ; quant Abrahamson (1993), il
considre que les champs de comptence des syndicats constituent le principal facteur explicatif
des changements organisationnels.
Sous linfluence de Clegg, Martin (1989), qui sintresse particulirement des cas nationaux
exclus du modle de ce dernier, rpartit courageusement les syndicats de 27 pays en cinq catgories
selon leurs relations avec ltat ainsi quavec les partis politiques. Lapproche de Martin nest pas
simplement taxinomique, puisquil tente systmatiquement davancer des explications, mais il le
fait de faon concise et sa thorie nest ni particulirement clairante ni sensible limportante
question des variations et des changements lintrieur de ses catgories11.
De nombreuses approches institutionnelles consacres lanalyse comparative se dmarquent
par leur dterminisme structurel. Comme la soutenu Visser (1994, p. 84) propos des thories sur
les effectifs syndicaux, les explications structurelles du dclin des syndicats [...] laissent peu de
place aux syndicats en tant quorganisateurs actifs de leurs marchs de membres et surtout en tant
quacteurs stratgiques capables de modifier la dynamique de ces marchs . Il existe par contre une
approche qui prtend viter un tel dterminisme : cest le no-institutionnalisme , lequel est
apparu dans le domaine de la politique comparative et qui est appliqu de plus en plus aux recherches en relations industrielles.
Deux traits distinguent le nouvel institutionnalisme de l ancien : une dfinition largie
des institutions et une insistance sur leur caractre mergent et relationnel. Dans sa comparaison du
rle conomique de ltat en Grande-Bretagne et en France, Hall (1986, p. 19) dfinit comme des
institutions les rgles formelles, les modes de conformit et les pratiques oprationnelles normales
qui structurent les relations entre les individus dans divers groupes politiques et conomiques. Elles
ont un statut plus officiel que les normes culturelles, mais ce statut ne dcoule pas ncessairement
dune position juridique, par opposition une position drivant des usages institutionnaliss.
Limportance accorde aux relations montre dans cette approche quelle se proccupe avant tout
des faons dont les institutions structurent les relations de pouvoir entre les groupes en prsence
(Thelen et Steinmo, 1992, p. 7). tant donn que les institutions sont considres la fois comme
des cadres et comme des objets de contestation, les changements institutionnels (qui, dans
l ancien institutionnalisme, taient exognes par rapport la problmatique de la recherche)
peuvent tre considrs comme endognes.
Le no-institutionnalisme est le point de dpart explicite de ltude comparative de Turner sur
la participation des syndicats la restructuration conomique. Son argument cl est le suivant : ce
sont les institutions qui dterminent les effets dune concurrence conomique intensifie (1991,
p. 224). Par exemple, le cadre des relations industrielles propre lAllemagne et la Sude a oblig
10. Pour une critique solide, voir Shalev (1980).
11. Ses principales conclusions sont les suivantes : premirement, qui dit tats totalitaires dit syndicats asservis ;
deuximement, dans les pays dots de partis polariss (essentiellement les pays communistes), les mouvements ouvriers sont
diviss et politiss. notre avis, ces conclusions ne font gure progresser notre comprhension mme si Frenkel (1993) les
considre comme une base utile de comparaison pour les syndicats de la rgion de lAsie du Pacifique.

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

les employeurs ragir aux inquitudes des syndicats face la restructuration du travail et de la
production, dune faon bien diffrente des employeurs des autres pays tudis (tats-Unis, GrandeBretagne, Italie, Japon). On trouve ici un parallle troit avec lappel de Pontusson (1992, p. 12) en
faveur dune approche organisationnelle dans les tudes comparatives sur le syndicalisme ; les
structures organisationnelles , dit-il, ninfluent pas seulement sur la faon dont les membres et
les dirigeants des syndicats dfinissent les intrts des travailleurs ; elles ont galement des rpercussions sur les options stratgiques disponibles . On peut galement tablir un parallle avec la
faon dont Visser applique la thorie de la mobilisation des ressources son analyse du syndicalisme (1994).
Il existe une similitude dapproche entre lapproche du no-institutionnalisme et lcole des
choix stratgiques (Kochan et coll., 1984). Cette dernire insiste sur les effets contraignants des forces contextuelles (qui englobent les arrangements institutionnels propres chaque nation) de mme
que sur lexistence doptions stratgiques dans nimporte quelle srie de circonstances. Les
rtroactions entre la structure et laction sont considres comme une source potentielle de
changement, au mme titre que le dynamisme institutionnel chez Thelen et Steinmo. Par exemple, Gardner (1995) soutient que les diffrences entre les structures de la ngociation collective en
Australie, en Nouvelle-Zlande et aux tats-Unis ont cr pour les syndicats des options stratgiques trs diffrentes leur permettant dinfluer sur la restructuration conomique ; par contre, les
options stratgiques adoptes (surtout dans le cas de lAustralie) ont entran des changements
structurels qui ont reconfigur les possibilits stratgiques. Un argument cl de ltude complexe de
Crouch sur les politiques en matire de relations industrielles en Europe de lOuest (1993), est de
dire que les configurations institutionnelles dont ces pays ont hrit risquent de favoriser ou
dempcher certaines formes de reprsentation des intrts des travailleurs par les syndicats au
niveau socital ; par contre, ces configurations (en partie cause de leurs propres effets) risquent
dtre condamnes disparatre. Paralllement, dans son vaste survol de diffrents pays, Adams
(1995) souligne limportance des premiers choix stratgiques faits par les employeurs, les syndicats et les gouvernements, puisquils crent une orientation favorable des types distincts de relations industrielles dans chaque contexte national. Cependant, Adams fait galement valoir que la
comprhension mutuelle entre les institutions tablies ne demeure efficace que dans la mesure o
ces institutions se renouvellent constamment (p. 163) et que, par consquent, des institutions
considres jadis comme immuables peuvent se transformer fondamentalement en un court laps de
temps (p. 181).
Le no-institutionnalisme a lavantage dtre flexible ; tout en faisant ressortir le rle important des arrangements institutionnels, il vite tout dterminisme mcanique. Toutefois, il a les
dfauts de ses qualits, en ce quil noffre aucune thorie permettant de dterminer quelles institutions sont importantes et pourquoi. (Lappel de Streeck (1992) en faveur de l institutionnalisme de
loffre contraste avec limportance gnralement accorde aux institutions distributives.) En effet,
la plupart des approches no-institutionnalistes sassimilent une thorie de la contingence qui peut
presque se rsumer ainsi : lorsque nous voulons expliquer les diffrences entre pays, lobservation
des diffrences entre institutions est un point de dpart tout fait valable 12.
LES FONCTIONS

Devant les imprcisions de lapproche institutionnelle, plusieurs ont t tents de retenir


comme bases de comparaison les fonctions des institutions. Le point de dpart des comparaisons
internationales ne peut pas tre linstitution en tant que telle, mais plutt les fonctions quelle remplit [...] Nous devons comparer les fonctions et non les institutions. (Schregle, 1981, pp. 22-23.)
On devrait donc pouvoir sattendre trouver dans des pays diff-rents des lments qui ont une
quivalence fonctionnelle mme si les institutions sont diffrentes.
12. Comme la montr Adams (1996), on manque en outre dinformations internationales systmatiques sur les
aspects institutionnels cls du syndicalisme, ce qui est un pralable des comparaisons pertinentes.

10

SOCIOLOGIE ET SOCITS, VOL. XXX, 2

Une application de cette approche, qui prsente un trs grand intrt du point de vue analytique (mme si elle demeure douteuse du point de vue empirique et mthodologique), est ltude de
Hibbs (1978) sur lconomie politique de la distribution . Lauteur part de lhypothse que la
fonction premire des syndicats est dinfluer sur la distribution des revenus dans lintrt des travailleurs. ( noter quil nglige ainsi les proccupations des travailleurs et des syndicats pour des
questions comme la scurit demploi et lorganisation du travail.) Sa thse est la suivante : lorsque
ltat est relativement dtach du march du travail et que les employeurs jouissent dune trs
grande autonomie pour la fixation des salaires (comme en Amrique du Nord et, dans une certaine
mesure, en Grande-Bretagne), une logique de syndicat daffaires prvaudra et les conflits industriels prendront la forme de conflits de ngociation collective ; dans les pays o ltat intervient
pour renforcer la position des employeurs sur le march du travail lexemple de nombreux pays
du Sud de lEurope dans les dcennies de laprs-guerre, il est probable que les syndicats dfendront les intrts des travailleurs au moyen de protestations et de pressions politiques, et les conflits
politiss et explosifs seront chose courante ; loppos, lorsque ltat procde des interventions
de redistribution (notamment dans les social-dmocraties scandinaves), il est probable que les syndicats adopteront dans lensemble une stratgie paisible de ngociations no-corporatistes. Lanalyse de Korpi et Shalev (1979) rappelle les prcdentes ; selon ces auteurs, en dpit de plusieurs
nuances analytiques, les mouvements ouvriers fortement organiss possdent un rpertoire
doptions stratgiques, parmi lesquelles on retrouve la poursuite sans militantisme d intrts de
classe long terme dans larne politique . Il ressort de ces tudes comparatives que les syndicats
remplissent au fond la mme fonction (la dfense et lavancement des intrts conomiques des travailleurs) de faon trs diffrente, selon le milieu dans lequel ils uvrent et selon les sources de
pouvoir leur disposition13.
Un exemple trs diffrent de lapproche fonctionnelle en analyse comparative est ltude
IRES/WSI de la reprsentation syndicale sur les lieux de travail en France et en Allemagne. Ses
principales conclusions (Hege et Dufour, 1995, pp. 85-86) sont les suivantes : en dpit de diffrences institutionnelles videntes entre les deux pays (droits solidement ancrs dans la lgislation des
Betriebsrte allemands par rapport la position beaucoup plus faible des comits dentreprise franais, structure unitaire du syndicalisme allemand, pluralisme et divisions caractrisant le syndicalisme franais), le processus effectif de reprsentation des intrts des travailleurs offre de nettes
ressemblances dans les deux pays. Dans chacun, notamment, les reprsentants des travailleurs tirent
leur lgitimit, et par consquent leur efficacit, dune part du rglement des petits problmes quotidiens qui surgissent sur les lieux de travail et, dautre part, de leur rattachement un syndicat
extrieur14.
partir de ces rsultats, Hege (1996) a labor une critique des approches institutionnelles
comparatives. Selon cette auteure, les institutions nationales charges de reprsenter les intrts ne
sont pas des units danalyse appropries parce que, dans chaque contexte national, elles sont constitues de faon diffrente, elles ont une exprience diffrente et elles interviennent de faon
diffrente15. Pour obtenir une meilleure base de comparaison, il faut passer du concret labstrait,
cest--dire au processus de reprsentation lui-mme et aux relations que met en lieu ce processus.
13. Power ressources. Il existe certains parallles avec lapproche de Shorter et Tilly (1974, p. 343), qui analysent les
grves (et par extension le syndicalisme) en tant qu instrument daction politique de la classe ouvrire , mais, dans leur cas,
la dimension strictement conomique de laction syndicale semble disparatre.
14. On peut faire un intressant parallle avec la thse de Wever, qui compare les innovations en relations industrielles
en Allemagne et aux tats-Unis (1995a, p. 88). Elle soutient que les cas quelle a tudis confirment lopinion voulant que
les conseils ouvriers ne peuvent pas influer stratgiquement sur les rsultats ou parvenir la cogestion sur les lieux du travail
simplement en vertu de leurs droits lgaux ; ces cas montrent galement que la reprsentation des intrts des travailleurs exige
plus que des droits lgaux. Pour pouvoir remplir sa tche efficacement, un conseil doit tre en mesure de compter sur des
ressources intellectuelles, comme laptitude planifier, tablir des stratgies et prvoir. Pour cela, il doit pouvoir sappuyer
sur des ressources extrieures, notamment sur le syndicat.
15. Cela rappelle largument bien connu : un trade union nest pas un syndicat, nest pas une Gewerkschaft, nest pas
un sindacato...

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

11

De plus, pour procder une analyse comparative de ce type, il est essentiel de se dfaire des ides
prconues (et ethnocentristes) sur la nature et la signification des institutions, afin dtre en mesure
danalyser la dynamique complexe et souvent contradictoire du fonctionnement de ces institutions
dans un ensemble largi (propre chaque pays sous certains aspects) de relations sociales.
Cest dans cette optique que lon peut lire lanalyse comparative de Regini (1995) sur lvolution de la rgulation conomique en Europe. Le point de dpart de son analyse est que lrosion
des cadres (keynsiens/fordistes) de rgulation politique communs de laprs-guerre a ouvert la
porte de nouveaux types de rgulation micro-sociale . une poque o diverses initiatives au
niveau de lentreprise sont en train de restructurer lorganisation de la production et la dynamique
des relations patrons-travailleurs, les institutions officielles (nationales) de relations industrielles
perdent leur importance au profit de mcanismes indirects et, par consquent, moins visibles
(p. 133). Quant savoir si les reprsentants des travailleurs sont capables dacqurir de linfluence
lintrieur de ces mcanismes, Regini affirme quil sagit dune question de volont, dintelligence
et de capacit organisationnelle. Il montre comment, en Allemagne comme en Italie, les reprsentants des travailleurs ont russi se servir efficacement de leur influence dans les processus de
micro-concertation , obtenant ainsi des rsultats similaires par des chemins diffrents et en partant de situations trs diffrentes.
Il existe des problmes inhrents aux approches fonctionnelles en analyse comparative, en
dpit de leurs points forts et des aperus intressants qui en dcoulent. Tout dabord, comment
dtermine-t-on quelles fonctions des syndicats sont communes et significatives ? Selon Engels, et
bien des analystes marxistes par la suite, les syndicats sont des coles de guerre , et il faut analyser leurs activits dans cette optique. On a avanc des raisons prcises, par exemple l aristocratie
ouvrire ou la bureaucratie syndicale , pour expliquer les cas (de plus en plus frquents) o les
syndicats ne semblent pas fonctionner comme des vhicules de la lutte des classes. Lapproche de
Perlman (1928) tait presque diamtralement oppose ; il insistait sur le fait que les syndicats constituent une raction organique labsence de scurit demploi parce quils offrent une base collective pour la dfense des intrts professionnels face aux empitements patronaux et
lincertitude du march. Toute ambition socio-politique plus vaste rsultait des interventions, la
longue destructrices, des intellectuels socialistes. Dans une perspective plus large, Martin (1989)
repre cinq conceptions distinctes de laction syndicale qui ont marqu la pense au cours de lhistoire. Se plaant galement dans une autre perspective, Waterman (1993) montre comment, partir
dune conception du syndicalisme le voyant comme un mouvement social (social movement unionism), on peut refonder les comparaisons entre pays, en plus dadapter lanalyse aux proccupations
de nombreux militants et dirigeants syndicaux dun ventail diversifi de pays.
Il nexiste pas de critre scientifique vident qui permettrait dendosser ou de rejeter lune
ou lautre de ces thories sur les fonctions du syndicalisme ainsi que leurs rgles mthodologiques
explicites ou implicites pour lanalyse comparative. Dans une certaine mesure, on peut toutefois
considrer de nombreuses formulations comme des affirmations ethnocentristes qui ne russissent
pas reconnatre et apprcier la diversit des formes et des fonctions de laction syndicale. Cest
pourquoi les recherches qui mettent laccent sur la fonction de ngociateurs collectifs des syndicats
et sur le rle subordonn ou secondaire de leur action politique dsignent gnralement lexprience
des pays industriels avancs, qui sont dots de processus dmocratiques et dans lesquels les institutions reprsentatives du capital et du travail en sont venues une certaine forme de compromis
historique 16. linverse, les auteurs qui insistent sur la fonction plus fondamentalement socio-politique du syndicalisme (Cohen, 1987 ; Munck, 1988) tendent tirer argument de contextes nationaux
trs diffrents de ceux-l. En somme, un projet de recherche ne fait jamais abstraction des principes
ou conceptions politiques.
16. Cest en sappuyant sur cette base, par exemple, que Taylor (1989, p. 45), peut conclure : il est remarquable
quen dpit de structures et de relations avec ltat diffrentes, les syndicats aient une idologie commune. Essentiellement,
cette conclusion semble trs similaire la notion britannique de ngociation collective volontaire .

12

SOCIOLOGIE ET SOCITS, VOL. XXX, 2

LES ENJEUX

Nous pouvons donc dire que lapproche prsentant des affinits avec le cadre fonctionnaliste
(dont elle ne se distingue pas toujours en fait) est axe sur les enjeux. Cette approche est dfendue
par Rothstein (1992, p. 51), selon qui la thorie institutionnelle ne suffit pas pour la simple raison
quil nous faut une thorie capable de montrer quels types dinstitutions sont importants pour quels
enjeux .
Un exemple de cette approche est le travail de Ross (1981), qui compare les ractions des
syndicalismes nationaux lorsque la gestion keynsienne de la demande devient moins capable
quauparavant de soutenir lemploi. Les syndicats, dit-il, peuvent ragir ce problme en adoptant
des stratgies offensives ou dfensives , selon le pays considr. Sa liste doptions stratgiques (dont certaines, comme il fallait sy attendre, semblent dpasses une dcennie et demie plus
tard) englobe diffrentes sortes de stratgies allant au-del de la perspective keynsienne. Celles que
lauteur juge offensives comportent une certaine forme dintervention syndicale (souvent militante)
dans le but dinfluencer les dcisions dinvestissements, au niveau de lentreprise ou un niveau
macroscopique. Les traditions et les institutions nationales peuvent favoriser certains types dinterventions et en interdire dautres.
Ltude de Valenzuela (1989) sur le rle des mouvements ouvriers pendant la transition vers
la dmocratie est trs diffrente sous certains aspects, notamment en raison des pays analyss mais,
de faon intressante, elle tend des conclusions similaires. Le problme est clair : lorsquun
rgime autoritaire semble sur le point de scrouler, comment le mouvement syndical peut-il intervenir de faon renforcer la position des rformistes lintrieur des structures de pouvoir sans
provoquer de rpression de la part des tenants de la ligne dure ? En outre, si la lutte pour la
libralisation politique russit, comment les syndicats peuvent-ils contribuer renforcer les progrs
dmocratiques tout en assurant des gains long terme aux travailleurs ? En se fondant sur des comparaisons systmatiques entre les pays, Valenzuela est en mesure de tirer des conclusions claires,
quoique prudentes. Fait intressant, on peut aujourdhui vrifier la validit de ces conclusions en
regard de lexprience subsquente de lAfrique du Sud et des pays de lEurope de lEst17.
Swenson (1989) est lauteur dune autre tude axe sur des enjeux ; il sagit dune comparaison dtaille des syndicats de deux pays, lAllemagne et la Sude. Sa thse centrale est la suivante :
les syndicats jouent un rle cl dans ltablissement dune conomie morale en mesure dimposer des normes sociales sur le march du travail, en influant la fois sur la part du revenu national
accorde au salariat et sur la rpartition de la masse salariale entre les catgories de travailleurs.
Lenjeu central est de savoir de quelle faon des changements dans la structure de lemploi et des
effectifs syndicaux (travailleurs manuels et cols blancs, secteurs public et priv), combins aux ractions de ltat et des employeurs face une diminution de la comptitivit et des dficits budgtaires, influent sur cette conomie morale . Lauteur montre comment des diffrences entre
nations (notamment la structure interne de chaque mouvement syndical) ont provoqu des tensions
qui ont entran des luttes intersyndicales amres en Sude, mais qui se sont rvles plus faciles
grer en Allemagne.
Plus rcemment, Golden (1997) a examin les diffrences dans les ractions syndicales en cas
de licenciements massifs. Pourquoi, dans certains cas, les syndicats ont-ils organis des luttes froces quils navaient aucune possibilit raliste de gagner, qui ont entran pour les travailleurs touchs des rsultats pires que ceux quils auraient obtenus grce des compromis et qui ont nui
gravement leur propre capacit organisationnelle ? Golden examine deux conflits dans lindustrie
automobile ( British Leyland en 1979-1980 et Fiat en 1980) et deux autres dans les mines de
17. Il existe des affinits intressantes entre lanalyse de Valenzuela et la comparaison historique dtaille de Collier
et Collier (1991) sur lvolution des relations entre ltat et le mouvement ouvrier dans huit pays dAmrique latine. laide
de la notion de points de jonction critiques propose par Lipset et Rokkan (1967), ces auteurs montrent comment, au dbut
du sicle, on a vu apparatre des modalits nationales distinctes, mais qui affichaient nanmoins certains points communs. Ils
analysent galement jusqu quel point les changements rcents constituent un nouveau point de jonction critique . Leur
analyse de l incorporation offre dintressants aperus pour les chercheurs dautres rgions du globe.

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

13

charbon (au Japon en 1959-1960 et en Grande-Bretagne en 1984-1985) en fondant son approche sur
la thorie du choix rationnel. Elle conclut que, dans chaque cas, les reprsentants syndicaux ont
adopt des stratgies qui dcoulaient logiquement dune information errone. Cette conclusion nest
pas totalement satisfaisante. Lauteure ninsiste pas suffisamment sur le fait que la rationalisation
British Leyland na pas entran une grve prolonge (en partie parce que les dirigeants nationaux
taient peu enclins appuyer une telle action), et elle nexamine pas dautres contextes o le problme des travailleurs excdentaires a t ngoci sans lutte ; sa thse ne nous fournit donc pas de
base nous permettant de dterminer si les jugements errons sont bien lorigine des dfaites
hroques (et encore moins de savoir pourquoi les chefs syndicaux se sont tromps dans certains
cas et non dans dautres). Il existe une autre interprtation plausible : une question qui semble la
mme, soit des pertes demplois massives, prend dans les faits une signification trs diffrente selon
le contexte.
Cette interprtation est en fait la thse explicite de Locke et Thelen (1995). De toute vidence,
soutiennent-ils, limportance dun mme problme varie nettement selon la situation et la tradition
du pays, alors que des enjeux apparemment diffrents peuvent entraner des consquences semblables. De faon plus prcise, les auteurs affirment que la formation au cours de lhistoire dune identit syndicale distincte dans chaque pays dtermine les problmes qui entraneront probablement
des conflits et ceux qui nen entraneront pas. Par consquent, disent-il, la tche consiste faire des
comparaisons contextualises , ce qui exige de choisir pour chaque pays des questions qui remettent en cause de faon quivalente lidentit syndicale. En nous concentrant sur la faon dont des
arrangements institutionnels diffrents crent des ensembles diffrents de rigidit et de flexibilit,
nous pouvons reprer une gamme de points de friction possibles [...] Nous nous rendons compte
que ceux qui entranent les conflits les plus pres sont ceux qui sont tellement lis lidentit traditionnelle dun syndicat que leur rengociation est en fait lamorce dune rvaluation profonde et
fondamentale du projet syndical. (Locke et Thelen, 1995, p. 342)
Aux tats-Unis, poursuivent-ils, les institutions sur lesquelles sont ancrs les droits des travailleurs dans lentreprise (Ibid., p. 340) rsultent des luttes des annes 1930 et 1940 ; il sagit
dun systme rigide de dfinitions des tches et dune hirarchie fonde sur lanciennet aux fins de
lavancement et de la scurit demploi. Par consquent, lemployeur qui exige des formes dorganisation du travail flexibles remet en question les principes mmes de laction syndicale, ce qui ne
se produirait pas dans la plupart des pays europens. En Allemagne, ce sont plutt les pressions en
faveur dune organisation flexible des horaires de travail et dune marge de manuvre plus grande
dans chaque entreprise pour la fixation des salaires qui heurtent de front les fondements institutionnels ou la conception nationale du pouvoir syndical (p. 343). linverse, en Sude comme en
Italie (mais de faon trs diffrente), lgalitarisme a reprsent un lment vital de lidentit des
syndicats de laprs-guerre. Par consquent, les pressions pour accrotre, dans un cas, les diffrences
de salaire entre secteurs ou lintrieur dun secteur et pour abolir, dans lautre cas, la scala mobile
ont eu des effets perturbateurs qui ne se seraient pas produits dans dautres contextes nationaux. En
se concentrant sur de telles questions, insistent les auteurs, il est possible de faire de vritables analyses comparatives tout en cernant mieux lorigine des diffrences entre les pays.
Cette thse prsente de nombreux lments stimulants du point de vue mthodologique : les
institutions sont importantes, mais de faon diffrente dans diffrents contextes, et lanalyse comparative a pour fonction dexpliquer comment et pourquoi. Il subsiste nanmoins certains problmes.
En se concentrant sur des questions qui provoquent des crises existentielles dans les mouvements
syndicaux, on peut videmment obtenir des aperus clairants, mais au prix dune rduction considrable de la perspective analytique. Presque toute lactivit dun syndicat est prosaque et
routinire ; cest nanmoins sur cette pratique quotidienne que reposent, du moins en partie, sa
capacit dorganisation et son identit. Dans nimporte quel cas, dfinir l identit traditionnelle
dun syndicat et par consquent les questions qui la remettent radicalement en question est
un problme en soi. Comme nous lavons dit au dbut, les syndicats sont des lieux de contestation ;
dans tous les pays, en effet, il existe des conflits au sein des syndicats et entre eux au sujet de ce qui

14

SOCIOLOGIE ET SOCITS, VOL. XXX, 2

constitue le projet central du syndicalisme. bien des gards, lapproche de Locke et Thelen a
un ct illogique : en recherchant des priodes de conflit intense (peut-tre des dfaites
hroques , selon les mots de Golden), nous pouvons comprendre la nature intrieure des mouvements syndicaux nationaux dune faon qui ne semble permettre aucune validation indpendante.
En dautres mots, il sagit dune dmonstration circulaire. Enfin, on peut se demander jusqu quel
point des comparaisons contextualises sont rellement comparables. La logique de cette approche serait plutt de montrer que chaque contexte est unique et quil faut analyser la dynamique de
chaque mouvement syndical national par rapport lui-mme.
Y A-T-IL DNATIONALISATION DES RELATIONS INDUSTRIELLES ?

Dans les trois approches cites, on retrouve gnralement une hypothse commune voulant
que la rglementation des relations du travail au niveau national soit lunit danalyse approprie
pour comparer les relations industrielles. Il y a plusieurs dcennies, les thoriciens de la convergence (surtout Kerr et coll., 1960) soutenaient que les systmes de rglementation nationaux diffrents taient des rsidus de lhistoire dont limportance diminuerait progressivement, face aux
pressions conomiques et technologiques jouant en faveur dun modle de plus en plus uniforme
d industrialisme pluraliste . Par la suite, la plupart des travaux danalyse comparative en relations
industrielles ont tent de montrer et dexpliquer lchec apparent de cette prdiction, cest--dire la
persistance vidente ou mme laccroissement des diffrences entre rgimes nationaux de relations
industrielles.
Dans les annes 1990, il est devenu courant de soutenir que les forces de la
mondialisation conomique notamment lintensification de la concurrence sur les marchs
des produits, le rle cl des entreprises transnationales et la libralisation des marchs montaires et
financiers menaaient la prennit des rgimes nationaux de relations industrielles. Alors que les
anciennes thories de la convergence annonaient lapparition dun mode de rgulation de lemploi
de plus en plus homogne, les thories plus rcentes sur la mondialisation prvoyaient que toute
rgulation institutionnelle serait gravement menace ; en effet, la capacit syndicale de forcer les
employeurs ou les gouvernements adopter des politiques imposant des contrles de plus en plus
coteux sur le march du travail prsupposait une certaine autarcie conomique nationale qui tait
en voie de disparatre (Altaver et Mahnkopf, 1993 ; Jacoby, 1995).
Mme si lon peut affirmer que les tendances conomiques internationales sont plus complexes et plus contradictoires que certains thoriciens de la mondialisation ne le laissent entendre (Hirst
et Thompson, 1996), on sentend gnralement pour dire quune reconfiguration est vraiment en
train de se produire et quelle implique la fois des diffrences accrues entre rgimes de relations
industrielles et des lments de convergence entre les pays. Locke et Kochan (1995, pp. 380-381)
posent la question suivante : Les rgimes nationaux de relations industrielles existent-ils encore ? Ils
insistent sur limpossibilit de rpondre cette question dans labstrait , mais la logique de leur
analyse implique que, pour tre utile, lanalyse comparative doit ncessairement se situer au niveau
des secteurs et des entreprises. Ce raisonnement va dans le sens de la thse de Wever (1995b), selon
qui la segmentation de la comptitivit favorise une diversification complexe des modles.
Cette complexit ressort clairement de ltude comparative systmatique de MacDuffie sur les
transformations de lorganisation du travail dans lindustrie automobile amricaine, europenne et
japonaise. Ses analyses au niveau des usines indiquent en effet que le caractre distinct des modes
de rgulation nationaux en matire demploi et de relations du travail a t min par la mondialisation des marchs, par les innovations technologiques permettant une automation flexible et par la
diffusion des principes de la production au plus juste. Nanmoins, il nen est pas rsult un processus de standardisation en fonction des pays ; on a plutt vu surgir diffrents modles propres chaque entreprise, ce qui reflte la rapidit et lampleur des transformations, mais aussi la mesure dans
laquelle elles ont t ngocies. On peut attribuer ces diffrences la gravit de la crise de
comptitivit que toutes les entreprises ont connue, au moment o elle sest produite, ainsi qu

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

15

lhistoire de chacune en matire de relations industrielles, notamment aux ractions syndicales face
aux initiatives patronales.
Hanck (1993, p. 606) a soulign que la diversification intra-nationale a dimportantes rpercussions sur lanalyse comparative des syndicats ; il ny a pas de raison, dit-il, de faire de ltatnation lunit danalyse la plus importante. Du point de vue mthodologique, le syndicat local
reprsente la perspective la plus utile. Lorsque nous commencerons adopter cette perspective,
nous dcouvrirons sans doute que les variations des arrangements en matire de relations industrielles au sein des pays et au sein des secteurs industriels sont probablement aussi importantes quentre
les industries et les pays.
Locke (1990, p. 372) en est venu des conclusions similaires, lui aussi insistant sur les problmes que la diversification soulve pour la pratique syndicale. Les syndicats vhiculent des
reprsentations diffrentes selon les groupes de travailleurs lintrieur des secteurs et lintrieur
des pays, et non seulement entre les secteurs et les pays note-t-il. La tendance avoir des rgimes
de relations industrielles propres une entreprise renforce en outre ces particularismes. La rapparition de ces diffrences , poursuit-il, surtout au moment o la viabilit future du mouvement
syndical pourrait dpendre de son unit, est aujourdhui la caractristique la plus importante des
politiques en matire de relations du travail. Nous partageons cette conclusion et croyons
quaujourdhui les syndicats doivent trouver de nouvelles faons darticuler la perception et le mode
de reprsentation dintrts diffrents dans des milieux htrognes, au niveau local ainsi quau
niveau de chaque entreprise. Les faons diffrentes de relever ce dfi, lintrieur des pays et entre
eux, constituent un thme essentiel de la recherche comparative.
4. QUELQUES RFLEXIONS EN GUISE DE CONCLUSION
La recherche de qualit est un processus collectif, mme lorsque chaque chercheur utilise de
son ct les donnes et lanalyse des autres pour laborer ses travaux. Le caractre collectif de cette
entreprise est particulirement manifeste dans le cas des tudes comparatives, car laccumulation
dinformations suffisamment vastes et approfondies et leur comprhension, sous une forme qui permette la comparaison, requirent normalement une collaboration internationale structure.
Un des grands problmes cet gard est la spcifit nationale des traditions de recherche,
entre autres le mode de conceptualisation du terrain de recherche et lanalyse. Les chercheurs, et
aussi les syndicalistes, fonctionnent avec des schmes conceptuels diffrents qui refltent, tout en
les renforant, des ralits sociales et matrielles diffrentes. Il est extrmement difficile de parler
la mme langue, et pas seulement au sens propre du terme. La notion mme de relations industrielles est en soi une particularit anglophone ; pour comprendre lmergence de ce concept et du
domaine dtudes qui lui est associ, il faut savoir quen Grande-Bretagne comme aux tats-Unis,
la rgulation de lemploi est apparue dans la premire moiti de notre sicle en labsence de toute
intervention directe et systmatique de ltat (Hyman, 1995)18. Les syndicalistes et les universitaires
britanniques ont toujours peru le monde du travail travers le concept de la ngociation collective
libre ; lide selon laquelle les marchs de lemploi et lorganisation du travail obissaient avant
tout leur propre dynamique interne et que le domaine des relations industrielles tait largement
indpendant de celui du politique correspondait une ralit nationale, mais imposait galement
des contraintes importantes quant aux choix inhrents aux objectifs syndicaux et aux politiques gouvernementales.
Autres contextes, autres concepts. En France, par exemple, un lment cl des analyses (
peine comprhensible en anglais) est celui de rapport salarial. Nous pouvons le relier deux autres
concepts importants : la protection sociale et lespace qualificationnel. La vie professionnelle en
18. Dans la plupart des autres langues, ceux qui parlent des relations industrielles reformulent le concept. Les
Canadiens franais, qui ont adopt la traduction littrale de lexpression anglo-amricaine, constituent lexception ; en France,
lexpression courante est relations professionnelles .

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France est autant une relation avec ltat quavec lemployeur ; de plus, les syndicats se proccupent davantage des prestations sociales que doit offrir ltat que de la ngociation dententes collectives (et ils sont probablement plus influents dans le premier domaine). Dans la sphre immdiate
de lemploi, le fait que lavancement professionnel dpende dun systme spcifique de formation
et dapprentissage ainsi que limportance trs grande dchelles salariales formellement hirarchises influent ncessairement sur les perspectives des travailleurs, des reprsentants syndicaux et des
analystes universitaires19. Invitablement, les ralits nationales faonnent la dfinition de lobjet de
la recherche.
LAllemagne nous fournit un autre exemple ; songeons aux notions courantes dconomie
sociale de march (soziale Markwirtschaft) et de constitution dtablissement (Betriebsverfassung). La rgulation de lemploi repose sur une prmisse (peu conteste jusqu tout rcemment) :
lquit et lefficacit exigent un contrle extrieur du march du travail et des autres marchs, et la
ngociation collective ne reprsente quune partie (quoique importante) du processus. Sur les lieux
de travail mmes, un cadre institutionnel complexe et prescrit par la loi sert transmettre aux travailleurs une sorte de citoyennet industrielle , ainsi qu favoriser la recherche conjointe de productivit et dinnovation.
Toutes ces ralits faonnent la pense des syndicalistes et contribuent la dfinition des programmes de recherche. Au cur de la plupart des approches en relations industrielles (expression
que na reprise que tout rcemment le discours universitaire allemand), on retrouve donc les proccupations suivantes : les rpercussions sur la pratique sociale dun degr lev dinstitutionnalisation et de juridicisation ; lintgration contradictoire au niveau national, sectoriel et de chaque
entreprise, dintrts opposs et de partenariat social ; la nature de linnovation technologique en
tant que processus socialement construit et ngoci.
On pourrait multiplier ces exemples presque linfini20. Par consquent, comment nous comprendre mutuellement et communiquer ? Est-ce mme possible ? Les comparaisons plurinationales
sont peut-tre un mythe sorlien, un idal inatteignable dont la poursuite peut nanmoins donner des
rsultats valables. Nous pouvons ici encore reconnatre un processus itratif : en raison du caractre
inadquat de nos tentatives pour comprendre les particularismes de l autre , nous sommes
mieux en mesure dapprcier notre propre caractre unique et de construire ainsi une base nous permettant de mieux nous rapprocher de connaissances vraiment comparatives.
On peut cet gard citer le commentaire de Maurice (1989, p. 185), qui affirme que dans
lapproche socitale, la non-comparabilit nest plus constitue comme limite, elle devient plutt
objet danalyse . Plus que toute autre organisation, les syndicalismes nationaux constituent des formations sociales uniques. On fait souvent valoir que les diffrences importantes entre les taux de
syndicalisation nationaux (en Europe, ils varient de 10 plus de 80 pour cent) nont aucun quivalent parmi les autres indicateurs socio-politiques et que ces diffrences montrent bien que, sous des
aspects fondamentaux, les syndicats ne sont pas comparables dun pays lautre. Il sensuit certainement que la recherche syndicale caractre politique ne peut apporter que peu de leons ,
sinon ngatives, savoir quil est peu probable que des stratgies et des pratiques produisent les
mmes effets dans tous les contextes nationaux. Pourtant, il est galement vrai que sils veulent
sadapter et innover face des changements rapides, les chercheurs comme les syndicalistes peuvent et doivent apprendre les uns des autres, lintrieur et au-del des frontires nationales. Dans
nos propres travaux (par exemple, Hyman, 1996), nous avons tent de suivre cette maxime en explorant lide suivante : les syndicats ont une identit proprement nationale, cest--dire un hritage
19. Pour une intressante comparaison anglo-franaise des effets sur les lieux de travail de lchelle des emplois et de
la structure des salaires, voir Gallie (1978).
20. Par exemple, une des principales proccupations des spcialistes italiens des relations industrielles a t le
processus des changes politiques (scambio politico), concept qui ne peut se comprendre que dans le cadre dun tat
omniprsent mais dpourvu de lgitimit sociale. Les gouvernements de laprs-guerre ont t sans cesse pousss ngocier
leurs relations avec les syndicats afin de pouvoir asseoir leur lgitimit. On ne peut comprendre ni la thorie ni la pratique des
relations industrielles en Italie sans une bonne comprhension de ce processus.

LA RECHERCHE COMPARATIVE SUR LE SYNDICALISME : TAT DES LIEUX

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didologie, de discours et dengagement envers un programme. Cette identit influe sur leur faon
de ragir aux dfis et aux possibilits daction daujourdhui, mais elle renferme en mme temps des
tensions et des contradictions internes propices des changements.
En guise de conclusion provisoire, il nous semble utile de faire ressortir trois grandes questions qui, dans les relations industrielles contemporaines, portent des consquences importantes
pour la thorie comme pour la pratique. La premire a trait aux relations entre la forme et la substance. Par exemple, selon une donne statistique bien connue, 90 pour cent des travailleurs de
France sont couverts par des conventions collectives. Que signifie cette donne en pratique, tant
donn que le taux de syndicalisation en France est un des plus bas dEurope et quil existe bien peu
de syndicats dans le secteur priv ? Pour largir la question : Jusqu quel point notre comprhension de lorganisation et de la pratique syndicales dans dautres pays (et en fait dans notre propre
pays) repose-t-elle largement sur des chiffres officiels qui peuvent tre de plus en plus loigns de
la ralit ? Deuximement, et cette question est relie la premire, la plupart des pays ont vcu
deux tendances contradictoires dans leurs relations industrielles globalisation et dcentralisation qui ont affaibli lefficacit des niveaux traditionnels et des institutions de rgulation de
lemploi. Quelles stratgies diffrentes les mouvements syndicaux ont-ils adoptes, et avec quel
succs, pour intervenir en amont et en aval des lieux traditionnels de la ngociation collective et
pour tablir une articulation entre les diffrents niveaux de reprsentation ? Troisimement, quel est
le poids de lhistoire ? Jusqu quel point les institutions hrites du pass imposent-elles des contraintes rigides lgard des choix actuels ? (Et par consquent, pourrait-on ajouter, quelle est la
signification de linstitutionnalisme ?) Si ce sont les employeurs et certains gouvernements qui ont
jusqu maintenant montr le plus de dtermination et defficacit pour chapper aux traditions de
toutes les institutions mortes , les syndicalistes peuvent-ils apprendre en faire autant ?
Pour lanalyse de ces questions, les trois approches que jai prsentes, et qui sont centres
respectivement sur les institutions, sur les fonctions et sur les problmes ou enjeux, prsentent des
forces et des faiblesses. Les arrangements institutionnels varient beaucoup selon les pays, possdent
normment de vitalit dans des circonstances normales et influent nettement sur les comportements et les rsultats. Nanmoins, en tant qu organisations intermdiaires linterface dune
relation contradictoire entre les travailleurs, les employeurs et les gouvernements, les syndicats affichent certains points communs dans leur fonctionnement qui transcendent les diffrences institutionnelles nationales. Enfin, limportance relative dinstitutions diffrentes et des dangers qui les
menacent semble en fait relever de lapproche axe sur les enjeux. Il en dcoule quune analyse
comparative efficace peut sinspirer utilement des aperus de chaque approche ; en fait, il est difficile de considrer une grande partie des travaux comme relevant dune seule approche. Il peut galement arriver que lutilit de lune ou lautre approche diffre en fonction des units danalyse
(syndicats nationaux ou confdrations, syndicats sectoriels ou professionnels) et du type danalyse
choisie (en profondeur ou tendue) pour les cas nationaux en cause.
Sagit-il dun clectisme ? Peut-tre. La recherche sur le syndicalisme, et notamment lanalyse comparative, est un art plutt quune science. En tant que chercheurs comparatifs, nous ne parviendrons mieux apprhender notre objet dtude que si nous arrivons raconter une histoire
plausible, qui claire la fois notre propre contexte national et celui de lautre . En fait, lattention apporte aux lments qui ne nous sont pas familiers et notre aptitude percevoir ce qui est
nouveau dans le familier peuvent contribuer nous faire dcouvrir des lments nouveaux et importants. Passer de ces dcouvertes des propositions et des explications comparatives relvera toujours dune certaine alchimie.
Cette conclusion vaut aussi pour la relation entre la thorie et la pratique. Une bonne
thorie , crit Galtung (1990, p. 102), contiendra toujours quelques cases vides destines la ralit qui nexiste pas encore. En fait, la thorie devrait servir de pont entre lempirique et le
possible. titre de chercheurs engags, nous ne nous intressons srement pas uniquement ce
que sont les syndicats, mais aussi ce quils pourraient devenir et comment ils pourraient changer.

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Nos efforts pour comprendre en comparant, mme sils ne sont pas couronns de succs, peuvent
contribuer construire des ponts entre les nations et aussi entre la ralit et le possible.
Richard HYMAN
Industrial Relations Research Unit
University of Warwick, SIBS
Coventry CV4 7AL, Royaume-Uni
RSUM
Cet article traite des problmes que posent la recherche et lanalyse comparatives dans le domaine des relations industrielles,
notamment les comparaisons entre syndicats de pays diffrents. Ces comparaisons sont importantes des points de vue pratique
et thorique, mais elles ne se font pas sans mal, en partie parce quil est paradoxal de tenter de gnraliser des cas nationaux,
qui bien des gards sont uniques. Lauteur analyse trois diffrents types danalyse, soit respectivement lapproche institutionnelle, lapproche fonctionnelle et lapproche axe sur des enjeux. En conclusion, il fait ressortir le caractre itratif de la recherche et de lanalyse et souligne que des comparaisons plurinationales satisfaisantes reprsentent sans doute un objectif
inatteignable, mais quil est la fois ncessaire et utile de poursuivre.
SUMMARY
This article is concerned with problems of comparative research and analysis in industrial relations, and in particular with
cross-national comparison of trade unions. Comparison is of both practical and theoretical importance, but is fraught with
difficulties, in part because of the paradox involved in attempting to generalise concerning national instances which are in so
many respects unique. The author considers three different approaches to analysis, in terms respectively of institutions, functions and issues. In conclusion the article emphasises the iterative nature of research and analysis and insists that even if the
goal of satisfactory cross-national comparison may be unattainable, its pursuit is both necessary and valuable.
RESUMEN
Este artculo trata de los problemas que se plantean en la investigacin y en el anlisis comparativo en el campo de las relaciones industriales, particularmente en las comparaciones entre sindicatos de diferentes pases. Estas comparaciones son importantes desde los puntos de vista prctico y terico, pero su realizacin presenta distintas dificultades, en parte porque resulta
paradjico generalizar casos nacionales que son nicos en muchos aspectos. El autor estudia tres tipos diferentes de anlisis a
saber la perspectiva institucional, la perspectiva funcional y la perspectiva que se centra en lo que est en juego. En conclusin, l destaca el carcter iterativo de la investigacin y el anlisis y subraya que las comparacions plurinacionales satisfactorias representan probablemente un objetivo inalcanzable, pero que al mismo tiempo resulta necesario y til de alcanzar.

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