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REINO O COLONIA?

NUEVA ESPAA, 1750-1804


DOROTHY TANCK DE ESTRADA
CARLOS MARICHAL
El Colegio de Mxico

LA VISIN CRIOLLA DEL REINO


A mediados del siglo XVIII los habitantes de Nueva Espaa se sorprendieron al
encontrar publicaciones que les revelaron informacin nueva sobre las caractersticas
destacadas y nicas de su tierra. En vez de una multitud de obras religiosas, en el ao
de 1746 pudieron disfrutar de una serie de libros sobre la extensin geogrfica, la
demografa, la economa y las condiciones urbanas de Nueva Espaa, as como sobre
la alta calidad de los universitarios mexicanos y la complejidad de las culturas de los
indgenas prehispnicos. Era una clara seal de la formacin de una identidad propia,
un cambio de conciencia acerca de la realidad presente y del pasado histrico del
territorio y su poblacin.
En dos grandes volmenes el Theatro americano de Jos Antonio Villaseor y
Snchez reseaba el nmero de habitantes en las ciudades y pueblos de indios, su
ubicacin, las instituciones polticas y eclesisticas, adems de hacer referencia al
comercio, la produccin agrcola y minera. Con base en un cuestionario las
autoridades locales en las provincias de Oaxaca, Puebla, Mxico, Michoacn,
Guadalajara y Durango informaron a los lectores sobre la riqueza natural y humana
del virreinato.
La ciudad de Mxico fue descrita por Cayetano Cabrera en el libro Escudo de
armas de Mxico, en el cual relataba, en prosa barroca, la historia reciente de la
capital durante la terrible epidemia de matlazhuatl y su terminacin gracias a las
oraciones a la Virgen de Guadalupe. Se refera a las costumbres de los indios, las
iglesias, la opulencia de los edificios, los hospitales; especialmente destacaba el
nombramiento de la Guadalupana como patrona de la ciudad y las comunicaciones
recibidas de los ayuntamientos de las principales ciudades a favor de extender tal
patronazgo a todo el virreinato.
Al italiano Lorenzo Boturini, aunque vino a Mxico para promover la devocin a
la Virgen de Guadalupe, le atrajo ms investigar todos los aspectos de la antigua
cultura indgena y termin escribiendo una historia sobre los indios prehispnicos, en
la que haca hincapi en los avances en la astronoma, las matemticas y la escritura
jeroglfica; recolect cdices, mapas, narraciones, cantos y artefactos para formar el

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Museo Histrico Indiano, que fue visitado con inters por los
capitalinos.
Pese a la profusin de textos aparecidos desde mediados del siglo, que celebraban
las virtudes de Nueva Espaa, empezaron a circular en Europa las obras del conde de
Buffon que criticaban la naturaleza americana, y veinte aos despus Cornelio de
Paw intent establecer en sus libros la inferioridad no slo de la flora y fauna sino de
todos los habitantes americanos. Pero lo que ms preocupaba a los letrados en esta
poca no eran las obras que denostaran al Nuevo Mundo en general, sino la crtica
dirigida especficamente a Nueva Espaa y a su vida acadmica, como fue el caso del
cannigo de Alicante en Espaa, Manuel Mart, quien public que en Mxico no
existan instituciones educativas ni personas que quisieran estudiar. Dos textos
impresos en 1746 en latn rebatieron este argumento: el discurso de apertura de
cursos en la Real y Pontificia Universidad de Mxico, en el cual el orador llamaba a
los jvenes a encender su justificada pasin vengativa para desmentir a Mart, y
puso en voz de la Patria el reclamo: Hasta aqu aguant como pude los muchos
insoportables insultos de otros pobres hombres, escuch las ofensas y me call todas
las veces que me difamaron. Pero ahora me entrego a la sentencia de ustedes y a
ustedes confo la gloria, el honor y la reputacin. Por su parte, el profesor Juan Jos
de Eguiara y Eguren public un gran tomo de teologa, que inclua su ensayo sobre la
Universidad de Mxico, insigne entre las ms clebres de todo el orbe y nombraba
a 200 graduados sobresalientes de la institucin desde el siglo XVI.
Durante los siguientes aos, Eguiara prepar una rplica ms amplia y
contundente a Mart, con el fin de aniquilar, detener, aplastar y convertir en aire y
humo la calumnia levantada a nuestra nacin y vindicar la honra de la patria.
Igual que Villaseor y Cabrera, Eguiara se comunic con colegas de todo el
virreinato con el objeto de prevenirlos sobre los insultos de Mart y recabar datos
acerca de los escritores de cada regin. Estas redes de comunicacin alcanzaron las
lejanas regiones de Sonora y Yucatn y llegaron hasta Guatemala, Caracas y Cuba.
En 1755 Eguiara public un grueso tomo titulado Bibliotheca mexicana que consista
de dos partes: 20 prlogos que formaban la respuesta a Mart y una bibliografa de
autores mexicanos, nombre que decidi aplicar a todos los habitantes del virreinato
y no slo a los indgenas o a los moradores de la ciudad y el Valle de Mxico. Ocho
de estos prlogos versaban sobre nuestra historia, refirindose a los logros
culturales de los indios mexicanos antes y despus de la Conquista. Otros 10 de los
prlogos contenan informacin sobre los mexicanos no indgenas que se haban
destacado como literatos, as como descripciones de las instituciones educativas de la
Amrica mexicana, trmino que usaba en lugar de Nueva Espaa. Por primera vez,
la historia cultural de la regin se conceba como un proceso continuo, desde 1325
hasta 1755, inclua a indios y criollos y se desarrollaba en un espacio geogrfico
grande, cuyo nombre era precisamente Amrica mexicana.
En 1754 el papa Benedicto XIV autoriz que la celebracin de la fiesta de
Nuestra Seora de Guadalupe tuviera una misa en la Iglesia universal. Con gran

regocijo se llenaron los templos desde Chihuahua hasta Yucatn para escuchar
sermones en relacin con el reconocimiento papal. De ah en adelante, todos los aos
en diciembre se recordaba a los habitantes las riquezas naturales, la opulencia urbana,
el papel del indgena Juan Diego, los dones intelectuales de los americanos, en suma,
el lugar privilegiado entre todas las naciones del Reino de Mxico, nombre usado
por el pontfice en el decreto.

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Durante tres dcadas, los poetas, telogos, oradores y autores siguieron


refirindose a las calumnias de Mart y destacaron los logros intelectuales de los
habitantes de Nueva Espaa. Todava en 1779 un libro y un sermn guadalupano
exaltaban por nombre a cientos de autores criollos, alababan a los sabios
prehispnicos y rebatan a Mart y a dos autores ms que haban menospreciado a los
mexicanos. Estas obras divulgaron elementos de un nacionalismo intelectual y
durante mucho tiempo promovieron en los moradores del virreinato actitudes de
orgullo y de enojo ante cualquier crtica.
No slo eran extranjeros los que despreciaban Amrica, tambin altos
funcionarios en Espaa criticaban los reinos de las Indias, su forma de gobierno y la
decadencia de la economa y la sociedad. El ensayo de Jos del Campillo y Cosso
trat los abusos en la administracin americana y propuso corregirlos con el
establecimiento de intendencias para la administracin regional, el envo de un
visitador con amplios poderes, la reforma de las rdenes religiosas, el establecimiento
del libre comercio y de estmulos para la minera, siempre y cuando la mejora de
Espaa tuviera preferencia sobre la de Amrica. Opinaba que las provincias de
Nueva Espaa y de Per, antiguamente prsperas bajo los imperios indgenas, ya
eran
incultas, despobladas y casi totalmente aniquiladas [] El pas est hecho un medio
desierto, lleno de pramos y montaas, sin caminos para la provincia, ni poblaciones,
ni comodidad alguna. Los ros sin puentes y los habitantes en muchas partes poco
menos que irracionales. Campillo y Cosso propona instalar en Espaa y en las
Indias (que en ocasiones llamaba los dominios), los mtodos comerciales y
prcticas polticas que estaban permitiendo a Francia e Inglaterra sacar mayor riqueza
de sus colonias en el Caribe, y abandonar la evangelizacin de los indios en
Amrica.

LA VISIN IMPERIAL DEL REINO


Los cambios recomendados por Campillo y Cosso encontraron oposicin en diversos
sectores de la sociedad virreinal, los cuales consideraban su tierra como un reino y no
como una colonia.
La resistencia se deba en parte a que los americanos en el siglo XVIII tendan a
recurrir a conceptos polticos de los siglos XVI y XVII. Aunque algunas de estas ideas
en la prctica haban perdido vigencia, subsistan todava como base terica para la
sociedad en Nueva Espaa. La nocin tradicional sobre la naturaleza del gobierno
virreinal se basaba en considerar a la Iglesia y al Estado como dos sociedades
distintas que colaboraban para el bien comn, pero cada una en su esfera de accin y
con sus privilegios. Se sostena que el poder del monarca tena origen divino, pero
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era indirecto, por medio de la sociedad, y tambin que era limitado. Se aceptaba que
uno

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de los fines primordiales de la Conquista y el ttulo que la legitimaba era la


predicacin de la fe catlica a los naturales de estas tierras.
Durante el siglo XVII, por la debilidad de los monarcas espaoles, la lejana de la
madre patria, la costumbre de los gobernantes locales de representar al rey para
posponer el cumplimiento de los mandatos y la ausencia de un ejrcito, varios grupos
pudieron compartir el poder poltico. Esta participacin en las funciones de gobierno
y en los beneficios econmicos hizo que los habitantes del reino dificultaran los
intentos para cambiar el statu quo. Se conceba a Nueva Espaa como un lugar de
asentamiento permanente, como un reino unido a la Corona de Castilla, pero con
cierto grado de autonoma. La publicacin en 1681 de la Recopilacin de leyes de los
Reynos de las Indias, que en cuatro grandes volmenes reuna miles de leyes del
Nuevo Mundo, consideradas en su conjunto como el derecho indiano, confirmaba,
por lo menos tericamente, la idea de que los reinos en las Amricas disfrutaban de
una situacin jurdica parecida a los reinos de Espaa.
El concepto ilustrado, a diferencia del tradicional, segn la doctrina del
regalismo, haca hincapi en reducir los privilegios de la Iglesia y sujetarla a los fines
del gobierno. Se planteaba que el poder real era de origen divino directo y de carcter
ilimitado. En consecuencia, se sostena la necesidad de centralizar y racionalizar el
poder poltico, reduciendo la participacin poltica de los grupos y corporaciones,
como los ayuntamientos, la Audiencia y el clero. Bajo el primer rey de la casa de
Borbn, Felipe V, la poltica de la Nueva Planta, a principios del siglo XVIII, propona
reducir la autonoma de los reinos dentro y fuera de la Pennsula. Al avanzar el siglo,
Nueva Espaa era vista, desde la corte, mucho ms como una colonia subordinada a
la metrpoli que como un reino. Su fin principal era proveer de beneficios
econmicos y estratgicos a la Corona. Los ilustrados confiaban que la razn humana
sera capaz de lograr no solamente el mejoramiento del mundo fsico natural sino
tambin obtener la perfeccin de la sociedad. El monarca y las autoridades
gubernamentales promoveran los cambios econmicos y sociales por medio del
despotismo ilustrado.
Basado en estas ideas polticas, Carlos III (1759-1788) emprendi cambios en la
manera de gobernar las posesiones americanas. Tradicionalmente se ha denominado
este periodo como el de las reformas borbnicas. Sin embargo, para muchos sectores
de la sociedad virreinal, en vez de reformas positivas, fueron alteraciones nocivas que
violaban la legislacin y los intereses polticos y econmicos de Nueva Espaa.
Una vez terminada la guerra con Inglaterra en 1763, Carlos III emprendi
acciones para que Nueva Espaa aumentara los fondos que enviaba a la metrpoli. El
monarca nombr a Jos de Glvez visitador general y le encarg no slo revisar los
tribunales de justicia y la Real Hacienda, sino adems intervenir en las finanzas de las
ciudades, villas y pueblos de indios. Aunque los aspectos econmicos tenan
prioridad, los cambios polticos se consideraban imprescindibles para recuperar los
poderes y privilegios delegados a diversas corporaciones en Nueva Espaa. Fue
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necesario establecer un ejrcito permanente y un nuevo y numeroso cuerpo de


administradores gubernamentales trados de la Pennsula, a fin de asegurar la
administracin eficiente y honesta del virreinato. En resumen, el intento era cancelar
una forma de gobierno e imponer otra.
A fines de 1765, Glvez y el general Juan de Villalba arribaron al virreinato, y en
1766 llegaron el virrey marqus de Croix y el arzobispo Francisco Antonio de
Lorenzana, cada uno destinado a llevar a la prctica la nueva
poltica.
Adems de organizar un ejrcito de 5000 hombres se despacharon soldados a
realizar el empadronamiento en cada poblado con el fin de formar milicias
provinciales, pero los mulatos se amotinaron, temiendo ser empadronados y
trasladados a Veracruz como se haba hecho en 1762, donde muchos murieron
debido a las enfermedades de la costa. Adems, el gobierno retas el tributo que
deban pagar los indios y duplic la cantidad de dicho impuesto para los mulatos.
Otras medidas que causaron desaprobacin fueron el establecimiento del estanco o
monopolio real del tabaco y el cobro de la alcabala a las herramientas de los mineros.
Tres fueron las regiones donde en 1766 estas medidas provocaron no slo
descontento y stiras annimas, sino grandes alborotos en contra de los funcionarios
y gritos en contra de los gachupines: las minas al norte de la ciudad de San Luis
Potos; la ciudad de Guanajuato, y Valladolid, Ptzcuaro, Uruapan y Apatzingn, en
el obispado de Michoacn. Los levantamientos populares abarcaron una franja de 400
kilmetros de norte a sur y de 100 kilmetros de este a oeste. Para recorrer el rea a
caballo se necesitaban 10 das.
Los empadronamientos eran el motivo para motines en las plazas y calles, a los
cuales se aadira apedrear o saquear las oficinas del tabaco y de la alcabala. Despus
de cada disturbio, se restableca una tensa tregua por medio de peticiones de perdn
por parte de los alborotados y concesiones por parte de las autoridades.
El virrey inform al gobierno en Espaa sobre los motines de 1766, advirtiendo
que una leve chispa podra abrasarlo todo, lo cual ocurri el 25 de junio de 1767
debido a la orden de Carlos III de expulsar a los jesuitas de toda la monarqua.
Desterrar a la Compaa de Jess concordaba con el concepto regalista por el cual la
Corona quiso disminuir o eliminar el poder de los grupos que rivalizaban con la
autoridad del gobierno. En el caso de los jesuitas, se alegaba que haban promovido
una rebelin en Madrid el ao anterior, que ejercan demasiado control sobre las
misiones en Paraguay y que la enseanza de las ideas de Francisco Surez en los
colegios y las universidades promova la idea de la soberana popular.
De acuerdo con las instrucciones del rey, en secreto, con minuciosa preparacin y
ocultacin, el virrey y el visitador, conscientes del predominio que tenan los jesuitas
en los corazones de los habitantes de todas clases, enviaron soldados a cada
colegio y residencia, para que a la misma hora se ejecutara en todo el virreinato el
real decreto. No fue posible realizar de inmediato la expulsin en San Luis de la Paz
(pueblo de otomes y chichimecas en Guanajuato), ni en San Luis Potos ni en

Guanajuato porque con flechas y piedras, cientos de indios, dirigidos por los
gobernadores de las repblicas y los mineros, se amotinaron para impedir que las
autoridades sacaran a los jesuitas, repartiendo sacrlegos papeles y dando gritos
acusando al rey de hereja. En San Luis Potos los soldados dispararon a la multitud,
causando algunas muertes, y en Guanajuato las hubo tambin entre los levantados
que llevaron a los jesuitas a las minas para esconderlos. Cerca de San Luis Potos un
serrano se proclam Gran Potente, con la exigencia de Nuevo rey y nueva ley.
Aunque durante los levantamientos de 1766 y 1767 ningn oficial gubernamental
ni soldado muri, el visitador Jos de Glvez dirigi durante cuatro meses una
expedicin punitiva para castigar a los rebeldes. Mand a la horca a 85 personas,
entre ellos por lo menos 13 gobernadores indios y oficiales de repblica, dos mulatos,
dos mestizos y un espaol. A otros 854 orden castigar con la pena de 200 azotes
(que muchas veces causaban la muerte), exilio perpetuo a los presidios o destierro de
la provincia. Y reg las tierras con sal para completar la ms grande y mortal
represin jams llevada a cabo en dos siglos.
A pesar de que el virrey Carlos Francisco de Croix haba proclamado que de una
vez para lo venidero deben saber los sbditos del gran monarca que ocupa el trono de
Espaa que nacieron para callar y obedecer y no para discutir ni opinar en los altos
asuntos de gobierno, en la ciudad de Mxico los habitantes se reunan fuera de los
colegios, con gritos y lgrimas. Stiras en prosa y verso circularon en la capital y las
monjas en los conventos de Puebla, Guadalajara y Mxico pronosticaron el regreso
de los jesuitas. El virrey Croix capt el ambiente de agitacin que invada el
virreinato y afirm la existencia de un partido antigubernativo.
Mientras tanto, al recibirse en la Pennsula las noticias de la oposicin en Nueva
Espaa, el conde de Aranda y el Consejo de Indias revisaron un proyecto para
mejorar las relaciones entre los vasallos de Amrica y la metrpoli y para cambiar la
opinin de los criollos de que todos los que van de aqu no llevan otro fin que el de
hacerse ricos a costa suya. En el informe de nueve puntos, siete eran medidas
econmicas para abaratar y agilizar el comercio trasatlntico y el octavo era una
sugerencia para acercar a los criollos y a los peninsulares, promoviendo que hubiera
americanos que estudiaran en Espaa y fueran nombrados para puestos europeos, y
de igual manera que hubiera espaoles enviados a los principales empleos en
Amrica. En el noveno punto se propona que diputados de las Indias residieran en
Madrid para defender sus intereses en la corte.
Con el fin de silenciar la oposicin en Mxico, el arzobispo Lorenzana redact
una carta pastoral en la cual atribua a los jesuitas las opiniones abominables del
regicidio y tiranicidio. En respuesta, circul un manuscrito antipastoral que
replicaba al prelado: No os engaen hombres [] aduladores de los soberanos de la
tierra cuando su principal objeto debe ser aquel Rey de reyes. El arzobispo lleg a la
conclusin de que el autor de la antipastoral era el ms renombrado intelectual de
Mxico, el cannigo Antonio Lorenzo Lpez Portillo, doctor en cuatro facultades y

rector de la Universidad de Mxico. Basado en la insistencia de Lorenzana y Croix,


Carlos III orden que Lpez Portillo y otros altos funcionarios contrarios a la
expulsin de los jesuitas salieran del virreinato hacia Espaa: tres miembros del
Cabildo de la catedral, dos miembros de la Audiencia y tres autoridades de las
finanzas y de la secretara del virreinato.
Con estos destierros, el visitador Glvez emprendi uno de sus objetivos, el de
disminuir el poder de tres instituciones en las cuales los criollos predominaban: la
Audiencia, los ayuntamientos y los cabildos eclesisticos. Glvez tena la conviccin
de que los funcionarios americanos y algunos peninsulares estaban muy ligados a los
intereses econmicos y sociales locales, considerndolos, as, menos leales y
confiables. Doce de los 14 miembros de la Audiencia tenan las caractersticas
criticadas por el visitador: cinco eran de Nueva Espaa, tres de Guatemala, educados
en Mxico, y cuatro peninsulares casados con mexicanas. Slo dos peninsulares no
tenan esos impedimentos. Para cambiar tal situacin, Glvez cre un nuevo puesto,
el de regente, y cuatro empleos adicionales, ocupados por peninsulares. Asimismo,
cuando aparecan vacantes, llenaba el puesto con un espaol. Como resultado,
durante los siguientes 30 aos slo tres criollos fueron nombrados para ocupar
puestos en la Audiencia de Mxico, cuya membresa qued completamente dominada
por los peninsulares. Tambin en este periodo, el gobierno discontinu la prctica de
vender puestos administrativos y judiciales, con lo que elimin una de las maneras
que tenan los criollos para conseguir puestos gubernamentales.
Otro cambio en la poltica de empleos tuvo que ver directamente con el
Ayuntamiento. En 1770, siguiendo una prctica recin iniciada en los cabildos
municipales en Espaa, se orden crear seis nuevos puestos en el Ayuntamiento de
Mxico. El objetivo era debilitar el poder de los regidores perpetuos y fortalecer el de
los regidores nuevos, inclinados a aceptar las polticas del gobierno. Tambin Glvez
haba redactado una nueva ordenanza para la ciudad de Mxico, la cual colocaba las
finanzas de la capital bajo el control de la Contadura de Propios y Arbitrios. El
Ayuntamiento se rehus a entregar sus cuentas por muchos aos, protest el
nombramiento de los regidores honorarios y demor la puesta en prctica del
reglamento hecho por el visitador.
En medio de los esfuerzos para limitar la autonoma del Ayuntamiento, los
regidores se enteraron de que un ministro o prelado haba presentado a Carlos III un
informe en el cual recomendaba que slo se nombrara a peninsulares para los altos
empleos civiles y eclesisticos.
El Cabildo de la capital, respondiendo en voz de toda la Amrica Septentrional,
orgullosamente presentaba su visin del papel que los espaoles americanos deberan
ocupar en el mundo cultural y poltico, una visin influida sin duda por Eguiara y
Eguren y por otros autores que exaltaban las capacidades de los americanos, lo que
contribuy a crear una conciencia nacionalista basada en parte en la excelencia
intelectual de los moradores del reino.

No es la primera vez que la malevolencia o perversin ha atacado el crdito de los


americanos, queriendo que pasen por ineptos para toda clase de honores. Guerra
es esto, que nos hace desde el descubrimiento de Amrica [] Capaces son los
espaoles americanos. No ceden en ingenio, en aplicacin, en conducta ni honor a
otra alguna de las naciones del mundo.
En el documento, casi tan largo como los prlogos de Eguiara y Eguren, el
Ayuntamiento contestaba las alegaciones de que los espaoles americanos de Nueva
Espaa (sin usar en el documento el trmino criollos) estaban abatidos, y
rechazaba que la suavidad obsequiosa del genio americano se pinte con los feos
coloridos del abatimiento [] la blandura del clima no abate el nimo, lo suaviza.
Los regidores rebatan la crtica de que los indianos eran ineptos con ejemplos de
la labor excelente de sus antepasados cuando tuvieron la oportunidad de ejercer el
mando.
El Cabildo negaba que los peninsulares fueran mejores gobernantes que los
americanos. Al contrario, eran peores! El espaol slo pensaba aprovechar la
opulencia del reino y luego regresar a Espaa, poniendo todo su estudio en que le
sirva el empleo para enriquecerse. Adems, el peninsular llegaba sin conocimiento
de la realidad del virreinato.
Viene a gobernar unos pueblos que no conoce, a manejar unos derechos que no
ha estudiado, a imponerse en unas costumbres que no ha sabido, a tratar con
unas gentes que nunca ha visto y para el acierto suele venir cargado de
familia igualmente inexperta, viene lleno de mximas de la Europa inadaptables
en estas partes [] y [] pierde miserablemente su tiempo. Qu puede
esperarse de su gobierno sino unos sobre otros los yerros y perjuicios?
El Ayuntamiento alegaba que la discriminacin de los americanos era evidente:
ningn obispo ni virrey; ningn gobernador, corregidor ni alcalde mayor; haban sido
excluidos del estanco del tabaco; reemplazados por sacerdotes peninsulares en las
parroquias; casi ausentes en la Real Hacienda; reciban sueldos inferiores en las
milicias provinciales, y las disposiciones y reglamentos nuevos favorecan a los
peninsulares para dirigir las rdenes religiosas. Los regidores hacan hincapi en su
opulencia y nobleza e insistan en separarse de la plebe y de los indios.
Todos estos argumentos servan para apoyar la proposicin contraria del
Ayuntamiento. El Cabildo exigi excluir completamente a los peninsulares de los
empleos porque los consideraba extranjeros en el reino, sin capacidad ni honradez.
Adems, el Ayuntamiento adverta al rey del peligro de perder su dominio sobre
la Nueva Espaa, porque la exclusin de los americanos de los puestos en la lnea
eclesistica, en las mitras y primeras dignidades de la Iglesia y en el seglar de los
empleos militares, gobiernos y plazas togadas de primer orden, es querer trastornar el
derecho de las gentes. Dicha poltica implicaba discriminar al reino ms rico de las
Indias y caminar no slo a la prdida de esta Amrica sino a la ruina del estado y es

contraria a los intereses y honor de una nacin que hace la mayor parte de la
monarqua.
De 1766 a 1771, los habitantes del virreinato vivieron en permanente tensin,
enfrentamientos y temor. Rebeliones y crueles ejecuciones; prisioneros encadenados
y con los pies sangrantes; familias de todas las regiones que lamentaban el exilio de
los 400 jesuitas y la muerte de 34 de ellos antes de llegar a Italia. El Ayuntamiento de
Mxico apel directamente al rey por las acciones unilaterales de Glvez y sobre todo
pidi su proteccin ante la amenaza del virrey Croix de enviarlos a los presidios por
haber protestado por la ocupacin de las tropas europeas en el colegio de San
Ildefonso y por el destierro de miembros de la Audiencia y el Cabildo eclesistico.
Las razones del descontento no terminaron con estos hechos. En 1769 y 1770, tanto
el arzobispo como el monarca afirmaron que la diversidad de lenguas nativas causaba
rebeliones de los indgenas en contra de los conquistadores, y en impresos
distribuidos en Amrica y las Filipinas acusaron a los clrigos criollos de Nueva
Espaa de ser la causa de la falta de aprendizaje del castellano por los indios; en
consecuencia, ordenaron que se extingan los diferentes idiomas de que se usan en
los mismos dominios. En el IV Concilio Mexicano las rdenes religiosas externaron
su preocupacin de que pudieran ser expulsadas como los jesuitas. Las ciudades del
virreinato se oponan al propsito de Carlos III de debilitar los ayuntamientos con los
regidores honorarios y la vigilancia de sus finanzas. Culmin este ambiente de
tensin con la crtica a los espaoles americanos por carecer de lealtad y capacidad.
Al recordar estos aos, un autor en 1778 public una descripcin del sentir de los
habitantes del virreinato: Se vieron los nimos de los hijos del Pas rodeados de tan
terribles tribulaciones por las repetidas novedades que cada da experimentaban []
funestas imgenes que medrosamente los encogan e intimidaban.
En seis aos las autoridades enviadas de Espaa haban logrado establecer las
bases para una nueva poca en la cual se limitaba la autonoma de las instituciones
civiles y eclesisticas del reino. Precisamente en 1776 ocurri lo que los regidores del
Ayuntamiento haban temido: dos cdulas reales ordenaban reducir a una tercera
parte la participacin de los americanos en los puestos de las catedrales; considerar
solamente a peninsulares para el puesto ms alto en el Cabildo eclesistico de
Mxico, y proponer americanos para puestos en las iglesias y tribunales de Espaa.
El claustro universitario protest al monarca que los indianos, los nacidos en las
Indias, tenan derecho a los puestos en Amrica; especficamente para los altos
empleos eclesisticos la legislacin estipulaba que se deba preferir a los graduados
de esta Universidad de Mxico y los que se hubieran ocupado en el servicio de las
doctrinas de indios. Reconocieron ciertos profesores de la Universidad que algunos
criticaban la religiosidad de los habitantes por tener el reino tantos suntuosos
templos, obras pas, colegios y hospitales; de hecho, los americanos [] han
merecido el concepto de tan adictos al culto, que no ha faltado enemigo de las
sagradas ceremonias del catolicismo que los caracterice de nimiamente
supersticiosos en la

religin.
El Ayuntamiento de Mxico tambin estaba alarmado y redact una
representacin en la cual reclamaba que las cdulas, al dar puestos a los peninsulares,
haran intiles los grandes sacrificios de tiempo y dinero que las familias haban
hecho para la educacin de sus hijos. A pesar de que el Cabildo eclesistico se sum
a estas protestas, Carlos III rechaz lo que consider quejas infundadas y exigi
con enojo al Ayuntamiento otorgarle el debido reconocimiento, amor y gratitud.
Sin embargo, desde mediados del siglo, el regidor decano del Ayuntamiento de la
capital, algunos predicadores como Eguiara y Eguren e intelectuales como Joaqun
Velzquez de Len, Jos Antonio de Alzate y Jos Ignacio Bartolache publicaron
obras patrocinadas, como se deca en sus portadas, por la imperial ciudad de
Mxico, frase que indicaba la pretensin de ser la sede del imperio de toda la
Amrica Septentrional, con la posible interpretacin de que este imperio fue
heredado de los aztecas, y proclamando as una actitud lejana al reconocimiento,
amor y gratitud.
La visin del reino del Cabildo municipal y de la Universidad se enfocaba
primordialmente en los intereses de los criollos, mientras que las obras de Villaseor
y Eguiara abarcaban a todos los habitantes. En 1778 sali publicada una obra que
reuna muchas de las inquietudes tanto de Eguiara como del Ayuntamiento, porque
exaltaba la contribucin de los indgenas, mestizos y criollos a la historia del
virreinato. Escrita por el franciscano Jos Joaqun Granados y Glvez, las Tardes
americanas, gobierno gentil y catlico [] de toda la historia indiana, destaca como
la primera historia completa escrita en espaol acerca de la Amrica Septentrional.
En forma de 17 dilogos entre un cacique otom y un espaol de Mlaga, la obra
presenta tres temas principales: la historia de los indios gentiles desde el siglo VI;
el desarrollo poltico de la Amrica Septentrional de 1521 a 1777, y la defensa de
todos los habitantes contemporneos.
Los censores del libro consideraron la obra una gran respuesta a los tiros de
envidia de los extranjeros, a las calumnias, en resumen, como un cumplido
desagravio de la Nacin Americana. En esta nacin, el cacique informaba sobre
los toltecas, tlatelolcos, tepeacas, texcocos, tlaxcaltecas, chichimecas del norte, los
totonacos de Veracruz y tarascos de Michoacn, con mencin especial de los
otomes, los criollos y los mestizos del siglo XVIII, y de los logros de este cuerpo de
repblica distinguido, ilustrado, cientfico y lleno de dotes.
Los lectores encontraron opiniones positivas y negativas sobre Hernn Corts y
sobre el visitador Glvez, referencias a las rebeliones de 1767 y comentarios acerca
de la legislacin reciente que limitaba el acceso de los criollos a los puestos. El
espaol, por su parte, afirmaba que dichas leyes eran necesarias para prohibir la
unin de los criollos y los indgenas en contra del rey, como haba ocurrido en las
colonias inglesas donde se vean a los Bostonenses desmembrados en el da del
cuerpo britnico.

En varios dilogos, el indgena nombraba ms de 300 autores, profesores,


abogados, matemticos, arquitectos y pintores sobresalientes para rebatir las crticas
de que se ubicaba el trono de los vicios en nuestro pas y que los americanos eran
individuos en cierto modo inferiores de la especie humana. La historia del reino
quedaba as disponible para un pblico amplio, narrada desde el punto de vista de los
americanos y destacando la riqueza natural y humana de Nueva Espaa frente al
menosprecio europeo.

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LAS REFORMAS FISCALES EN EL MXICO BORBNICO


Pese a las protestas de la sociedad novohispana en contra de aspectos clave de las
reformas borbnicas, el proceso de renovacin administrativa, fiscal y militar sigui
su curso. Glvez fue particularmente exitoso en atender al tercer encargo de su
nombramiento: la revisin de las finanzas de las ciudades, villas y pueblos de indios.
Se ha podido verificar que existieron casi 200 diferentes ramos fiscales que se
aplicaron en distintos momentos a lo largo del periodo colonial (siglos XVI-XVIII). Sin
embargo, conviene subrayar que fueron unos 10 o 15 rubros las fuentes
fundamentales de recursos para la Real Hacienda virreinal; las dems categoras de
impuestos solan ser gravmenes de escasa importancia. El xito de las reformas
borbnicas de la Real Hacienda novohispana se finc sobre todo en cuatro ramos: el
tributo indgena, los impuestos a la minera, los impuestos al comercio (en especial,
las alcabalas) y los estancos.
Sin duda, el impuesto ms antiguo era el tributo que pagaban los jefes de familia
de los pueblos campesinos o repblicas de indios. En el siglo XVIII, el tributo era de
aproximadamente dos pesos plata a pagarse cada ao. Los ingresos anuales de este
origen fueron subiendo de manera notable: de un promedio de 250 000 pesos
recaudados en el virreinato a fines del siglo XVII, fueron incrementndose
sistemticamente desde principios del siglo XVIII hasta alcanzar una especie de techo
hacia el decenio de 1780 con cerca de 800 000 pesos. Tal tendencia se detuvo
despus, debido a la gran mortalidad provocada por la crisis agraria de 1785, que
conllev un fuerte descenso en el universo de tributarios.
Acaso el menos estudiado de los ingresos ordinarios del gobierno borbnico, este
derecho de capitacin era ms bien un reflejo de las tendencias demogrficas que de
la evolucin econmica de dichas comunidades. El incremento en la recaudacin del
tributo en los primeros tres cuartos del siglo XVIII mostr la recuperacin y aumento
notable de las tasas de crecimiento de la poblacin indgena en Mxico en ese
tiempo. Despus del decenio de 1770, en cambio, los esfuerzos de los
administradores borbnicos por sacarles ms jugo (fiscal) a los indios enfrentaran
serios obstculos debido no slo a la crisis demogrfica sino a la dificultad de
modificar y homogeneizar el cobro de esta antigua contribucin. Por ejemplo,
en las zonas centrales adscritas a la caja de Mxico las cifras indican un
deterioro visible del tributo a partir de 1780. Aun as, un cuarto de siglo ms tarde,
los datos sobre los ingresos totales en el virreinato hacia 1805 indican un incremento
considerable, lo cual hablara del esfuerzo de los funcionarios por hacer el tributo
cada vez ms extensivo, con base en listas de tributarios cada vez ms amplias.
Una segunda fuente tradicional de ingresos para la administracin colonial
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provena de la minera, y el ms importante de ellos era el diezmo minero, gravamen


de 10% impuesto a toda la produccin de plata registrada en el virreinato. Desde el
siglo XVI, varias contribuciones recaan directamente sobre la produccin minera, lo
que repercuta en las ganancias de los propietarios. Las tasas se fueron reduciendo y
en el siglo XVIII la norma era que el impuesto minero fuera de 10% del valor de la
plata extrada, el cual se cobraba en las cajas de rescate ubicadas en la provincia o en
la Casa de Moneda en la ciudad de Mxico, a donde se llevaba la plata para que la
acuaran. Alejandro de Humboldt, en su visita a Mxico en el ao de 1803, registr
la importancia de la Casa de Moneda mexicana en la historia econmica mundial:
Es imposible visitar este edificio [] sin acordarse que de l han salido ms de
dos mil millones de pesos fuertes en el espacio de menos de 300 aos [] y sin
reflexionar sobre la poderosa influencia que estos tesoros han tenido en la suerte
de los pueblos de Europa.
Aunque es cierto que el diezmo minero era la contribucin ms importante de la
amplia gama de exacciones que recayeron sobre la plata mexicana, un competidor
cercano era el impuesto a la amonedacin. Otro ingreso gubernamental provena del
monopolio estatal del mercurio (azogue), insumo esencial para el proceso de
refinacin de la plata. Los diversos impuestos mineros proporcionaban un promedio
de 4 millones de pesos anuales al erario en la dcada de 1790, lo que representaba
aproximadamente 26% del ingreso neto total del gobierno virreinal.
Un tercer ramo de ingresos fue derivado de los impuestos sobre el comercio; los
ms importantes eran los conocidos como alcabalas y pulques (impuestos sobre las
bebidas alcohlicas locales). En la poca colonial se exceptu del pago de alcabalas a
indios, iglesias, monasterios, prelados y clrigos. Durante los siglos XVI y XVII y
primeros decenios del XVIII, las alcabalas fueron objeto de arrendamiento, sobre todo
por el Consulado de comerciantes de la ciudad de Mxico, pero a partir de 1754, la
Real Hacienda le quit el arriendo al Consulado y fue estableciendo un control
general de la recaudacin en todo el virreinato mediante un funcionario profesional
que recolectaba este impuesto en las garitas de las ciudades.
A finales del siglo XVIII, las alcabalas y pulques representaban juntos
aproximadamente 24% del total de los ingresos netos del gobierno virreinal. El
monto de los impuestos sobre el comercio interno se elev a partir de las reformas
borbnicas debido en parte al aumento de la comercializacin, pero tambin como
resultado de la creciente presin fiscal ejercida por los recaudadores. El incremento
en la recaudacin de estos impuestos fue especialmente notable entre 1770 y 1785, lo
que sugiere un avance en la comercializacin de la produccin agrcola, ganadera y
manufacturera del virreinato en este periodo. El impuesto de la alcabala se cobraba
tanto sobre los bienes importados (de Castilla) como sobre los productos locales
(de la tierra). Debe mencionarse que la venta de los locales sola ser
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sustancialmente mayor que de los importados de Europa, lo que resalta la


importancia de la produccin y de los mercados internos como fuentes de recursos
fiscales. Hacia fines del siglo XVIII, sin embargo, se observa una baja en la
recaudacin, lo cual coincide con el impacto de la devastadora crisis agraria y
demogrfica de 1785. Este descenso se observa con particular nitidez en los datos
sobre la recaudacin del impuesto al pulque, la bebida alcohlica ms popular de
Nueva Espaa.
Aparte de los ramos fiscales que podemos denominar propiamente como
impuestos, el sistema de la hacienda colonial dependa de manera importante de los
llamados estancos: stos eran monopolios que consistan en el control por la
Corona de la produccin y venta de determinados artculos de consumo. Entre ellos
podemos sealar los estancos del tabaco, plvora, azogue, sal, naipes y nieves. En
algunos casos, la Real Hacienda ejerca un control directo sobre la produccin y
venta de la mercanca en cuestin; en otros, los arrendaba a empresarios particulares
que pagaban una renta anual por su explotacin.
El estanco ms importante fue el del tabaco, establecido en Nueva Espaa en
1767, que hacia finales del periodo virreinal se convirti en la fuente ms importante
de recursos para la Real Hacienda, al proporcionar casi 30% de sus ingresos brutos.
Las funciones principales del estanco del tabaco eran supervisar la cosecha y comprar
el producto acabado, gobernar y administrar la renta, resguardarla, fijar el precio y
producir, distribuir y vender los puros y cigarros de hoja, y pronto de papel tambin.
A fines del siglo XVIII, el estanco en la Nueva Espaa se divida en administraciones
generales o factoras: Guadalajara, Valladolid, Durango, Rosario, Puebla, Veracruz,
Oaxaca, Orizaba, Crdoba y Mrida.
La enorme fbrica de tabaco en la ciudad de Mxico empleaba ms de 10 000
trabajadores hacia 1800, pero sta era slo una parte del total de personas que
dependan del monopolio para subsistir: otros ms eran unos 2000 empleados
administrativos y comerciales, entre ellos los vendedores de centenares de
estanquillos ubicados a lo largo y ancho del virreinato, as como varios miles de
agricultores que cultivaban tabaco en los valles de Crdoba y Orizaba, nicas
regiones en las que estaba autorizada su siembra. No obstante, esta gran empresa no
era autnoma, pues mantena estrechos nexos financieros, comerciales y productivos
con los monopolios del tabaco en Cuba, Luisiana y Espaa. En realidad, el estanco de
Mxico era una compaa imperial, quiz la ms grande de su tipo del mundo
atlntico en el siglo XVIII.
A pesar del claro xito en el incremento en la produccin y venta de tabaco por el
Estado, hacia fines del siglo XVIII los costos de produccin aumentaron de manera
notable, por lo que este ramo fiscal alcanz una especie de techo. Los ingresos brutos
por ventas de tabaco en forma de puros, tabaco en polvo y cigarrillos (una invencin
mexicana de acuerdo con algunos autores) subieron espectacularmente de apenas
1500 000 pesos en 1765 a ms de 8 millones de pesos hacia
1800.

Pero cabe preguntar: qu tan pesada era la carga fiscal para la poblacin del

virreinato? En el quinquenio de 1785-1790, los mayores expertos hacendarios, los


funcionarios Fabin de Fonseca y Carlos de Urrutia, calcularon que los ingresos
anuales de la Real Hacienda de Nueva Espaa rondaban los 20 millones de pesos.
Sobre la base de una poblacin de aproximadamente 5 millones, ello indicara que los
habitantes del virreinato aportaban una contribucin per cpita de cuatro pesos plata
por ao a la Real Hacienda. Estas cifras contrastan con los 2.9 pesos que aportaban
los habitantes de Espaa anualmente a su gobierno, de acuerdo con las cifras de la
tesorera general de Madrid para fines del siglo XVIII.

CARGA FISCAL, FINANZAS Y GUERRAS IMPERIALES A FINES


DEL SIGLO XVIII
Una de las facetas ms notables de la recaudacin fiscal en Nueva Espaa era el
monto tan alto que se destinaba a pagar gastos militares y a cubrir otros gastos fuera
del virreinato. Los militares aumentaron de manera formidable en el ltimo cuarto del
siglo a raz de la las demandas financieras que surgieron a partir de la guerra contra
Gran Bretaa (1779-1783), la confrontacin contra la Convencin francesa (17931795) y la primera y segunda guerras navales contra Gran Bretaa (1796-1802 y
1805-1808). Los sucesivos conflictos blicos requirieron ingentes sumas de dinero
tanto para cubrir los crecientes gastos de defensa en el propio virreinato como para
solventar el aumento de los gastos militares en otras partes del imperio y en la propia
metrpoli. Los gobiernos de Carlos III y Carlos IV vean Nueva Espaa como la
colonia ms rica, e instruyeron a los funcionarios de la Real Hacienda a aumentar la
recaudacin fiscal. Cuando no alcanzaban los impuestos especialmente en las
pocas de guerras internacionales se pedan prstamos y donativos. Ello provocara
simultneamente el aumento de la deuda pblica espaola y la adopcin de una
poltica de progresivo endeudamiento de los gobiernos coloniales en los territorios
americanos.
El crecimiento de las deudas en Nueva Espaa para pagar los gastos de las
guerras tena varios componentes. All, en apenas dos decenios se obtuvieron cuatro
donativos universales y tres prstamos gratuitos (suplementos), as como nueve
prstamos a inters contratados por medio del Consulado de comercio y el Tribunal
de Minera. En total, entre 1781 y 1800, se reunieron en el virreinato algo ms de 4
millones de pesos plata gracias a cuatro donativos y 17 500 000 de pesos por
prstamos y suplementos.

Al mismo tiempo que la metrpoli exiga dinero para sus guerras europeas,
tambin requiri el apoyo de Mxico para sufragar gastos de defensa del imperio,
particularmente en el Gran Caribe por la amenaza que representaban los britnicos en
la regin. Estos traslados de fondos en metlico (conocidos desde fines del siglo XVI
en Amrica como situados) constituan una espesa red de transferencias
intraimperiales cuya importancia cuantitativa y estratgica no debe menospreciarse.
Servan al sostenimiento del gobierno militar y civil en una vasta zona geogrfica que
abarcaba Cuba, Puerto Rico, Santo Domingo, Luisiana, las Floridas, Trinidad y otros
puntos del Gran Caribe, al igual que las Filipinas. Estas regiones dependieron en
buena medida de los envos de plata mexicana en pocas de paz, y todava ms en las
numerosas coyunturas blicas. En pocas palabras, hacia fines del siglo XVIII Nueva
Espaa estaba operando efectivamente como una especie de submetrpoli financiera
dentro del Imperio espaol.

La revisin de las series fiscales demuestra que se extrajeron casi 250 millones de
pesos de las tesoreras de Nueva Espaa entre 1780 y 1810 por parte de la Real
Hacienda para ser remitidos al exterior. ste era el verdadero precio fiscal de ser
colonia. De tal monto, aproximadamente 100 millones de pesos se mandaron en
concepto de situados a otras colonias hispanoamericanas (y a las Filipinas),
mientras que unos 150 millones de pesos se enviaron a la metrpoli como
transferencias fiscales netas.
A partir de estas sumas, puede estimarse que cada ao se remita un promedio de
8 300 000 pesos por ao por parte de las tesoreras novohispanas. De los 12 millones
de pesos restantes que recaudaba la Real Hacienda en el Mxico borbnico, alrededor
de cuatro millones se destinaban a cubrir los propios gastos de captacin, y el resto a
gastos militares propios del virreinato. En pocas palabras, una enorme parte de los
impuestos que pagaban los habitantes de Nueva Espaa servan para pagar los gastos
del Imperio espaol, aunque no haba una clara conciencia de ello pues los
funcionarios reales nunca publicaban los datos de ingresos y egresos del gobierno.
Esta informacin se inclua en la correspondencia reservada para los ministros en
Madrid pero no se difunda.
Ms all de la pesada carga fiscal, los historiadores se han planteado preguntas

acerca de su impacto econmico. Concretamente, cul podra ser el efecto en


cualquier economa de que 40% de las exportaciones se efectuaran como simple
traslado de capitales hacia el exterior sin ningn retorno en mercancas o
compensacin crediticia? Es claro que ello tuvo un efecto desfavorable para la
economa del virreinato y puede ayudar a explicar por qu, a pesar del auge minero
del periodo, las tasas de crecimiento eran bastante bajas. En este sentido, es menester
indicar que en clculos recientes se estima que las remesas oficiales implicaban una
prdida de al menos 5% del producto interno bruto de la economa novohispana. En
una economa de antiguo rgimen ello significaba una limitacin drstica al
crecimiento econmico potencial, aun mucho antes del estallido de las guerras de
independencia.

LA ECONOMA DE NUEVA ESPAA EN LA SEGUNDA MITAD DEL


SIGLO XVIII
Si bien no hay duda de la capacidad y el empeo de los funcionarios de la Corona
espaola en poner en marcha un gran nmero de reformas fiscales, administrativas y
militares en las Amricas y, ms particularmente, en Nueva Espaa, cabe preguntar
por qu hubo tan pocos motines de origen fiscal, por motivos tributarios, en los
decenios de 1770 a 1810. Seguramente, una de las razones principales del xito en
aumentar la recaudacin a partir de 1770 se relaciona no slo con el aumento de las
presiones de la Real Hacienda, sino tambin con el desempeo positivo de varios,
aunque no todos, sectores de la economa colonial del Mxico borbnico. Sin
embargo, analizar este problema no es sencillo y ha atrado la atencin de gran
nmero de historiadores esencialmente por dos motivos. El primero es que Nueva
Espaa se destacaba entre todas las posesiones hispanoamericanas por la complejidad
de su economa, el tamao de su poblacin y el extraordinario auge de la plata
experimentado en el siglo XVIII. La segunda razn es que existe una abundante
documentacin en los archivos sobre la agricultura, el comercio, las manufacturas, la
minera y los transportes, as como sobre el fisco y las finanzas del periodo: las
canteras de informacin estadstica son especialmente ricas a partir de las reformas
borbnicas que arrancaron en los aos de 1760, las cuales establecieron las normas
contables y de registro de las transacciones econmicas ms precisas y completas que
las que conocemos para casi cualquier otro periodo de la historia virreinal.
A pesar de la multitud de estudios histricos realizados, debe subrayarse que los
debates acerca del desempeo de la economa borbnica novohispana siguen siendo
intensos y las opiniones divergentes. Sin duda, se trataba de una economa de antiguo
rgimen que creca lentamente, pero que experiment una serie de cambios
importantes, entre los cuales destac el auge de la minera de la plata a lo largo del

siglo XVIII, el incremento de la actividad comercial (especialmente en la segunda


mitad del siglo) y el despegue de determinadas economas regionales, sobre todo de
Veracruz y del centro-norte. En ello coinciden los estudios sobre las haciendas y la
produccin minera en las zonas de Guadalajara, el Bajo y Michoacn en la segunda
mitad del siglo XVIII, as como sobre la actividad agrcola y mercantil en Veracruz en
el mismo periodo. Las investigaciones sobre las alcabalas, en particular, han
permitido establecer mediciones del notable dinamismo de las economas regionales
de Xalapa, Orizaba y el puerto veracruzano en la etapa final de la Colonia.
Un primer elemento que se ha de tener en cuenta para entender la economa
novohispana es que su base era fundamentalmente agraria y que creca de manera
muy lenta, como lo demuestran las series de diezmos y las tendencias globales de la
poblacin. Con toda probabilidad, cerca de 80% de la poblacin viva en el campo, la
mayor parte concentrada en las ms de 4000 repblicas de indios, que como ya se ha
visto en otros captulos eran las clulas fundamentales del cuerpo del virreinato. Se
trataba de una economa agrcola y ganadera que tena muchas semejanzas con las
contemporneas del antiguo rgimen tardo de pases europeos mediterrneos, para
los cuales el crecimiento econmico fue tambin lento, con cifras de aumento del
producto total no superior a medio punto porcentual al ao.
En algunos periodos, la economa agraria colonial lograba un incremento algo
ms rpido de la produccin agrcola y ganadera, pero indefectiblemente estaba
sujeta a crisis meteorolgicas sucesivas que causaban prdidas de cosechas, las
cuales provocaban un descenso en las tasas de nacimiento y un aumento en las de
mortalidad, con la consiguiente reduccin de la tasa de crecimiento poblacional. Los
ciclos de la economa de antiguo rgimen estaban, por tanto, determinados por las
tendencias coyunturales del clima, por el crecimiento poblacional y por el
agotamiento relativo y regional de los recursos naturales: aguas, tierras y bosques. Y
ocasionalmente estuvieron marcados por violentos y profundos cataclismos como la
honda crisis de 1784-1785 y la tambin muy grave de 1809.
Las variaciones en los precios del maz, en particular, eran lo que ms
perjudicaba a los pueblos campesinos, los cuales no contaban con los recursos de las
haciendas agrcolas, que podan acumular el grano en pocas de escasez y
esperar a que subieran los precios para venderlo. En este sentido, las haciendas
virreinales fueran propiedad de particulares o de rdenes religiosas operaban de
manera muy similar a las del antiguo rgimen europeo y experimentaban la misma
secuencia de protestas y motines de los pueblos campesinos en contra de la
especulacin realizada por los terratenientes.
Al respecto, debe destacarse que a fines del virreinato se identifica una oligarqua
de grandes propietarios de haciendas agrcolas y ganaderas. Por ejemplo, las familias
de los marqueses de Jaral de Berrio y de San Mateo Valparaso eran dueas de
acuerdo con sus libros de contabilidad de decenas de propiedades en el Bajo, San
Luis Potos, Zacatecas y el norte. Se ha estudiado la evolucin histrica de otros

grupos importantes de grandes hacendados en los valles del centro del virreinato,
cuyas propiedades se ubicaban en los alrededores de las ciudades de Puebla, Mxico,
Pachuca y Toluca. La ms impresionante era la extensin de las haciendas de los
marqueses de Aguayo en Coahuila y Chihuahua, que abarcaban literalmente varios
millones de hectreas, lo cual los situaba como los mayores terratenientes de la
Amrica espaola a fines del siglo XVIII.
Pero tampoco hay que olvidar que aparte de los grandes latifundios, tambin
exista un amplio sector de productores medianos, otro de propietarios de haciendas
ms pequeas en casi todas las regiones del virreinato, as como numerosos
arrendatarios y rancheros. En el Bajo se ha demostrado una gran variedad de tipos de
haciendas y de explotacin agraria en esa poca.
La rica y variada produccin de los pueblos campesinos, de las haciendas y los
ranchos encontraba mercado en todas las ciudades y centros mineros. Los estudios
sobre el mercado de la ciudad de Mxico la mayor de todas por su poblacin que
rebasaba los 100 000 habitantes indican un gran consumo de trigo, maz, chile y
frijol, todo tipo de ganado especialmente ovejas y cerdos, as como una
extraordinaria variedad de frutas y verduras. Tampoco deben olvidarse las
importantes cantidades de azcar (en su mayor parte de las plantaciones de
Cuernavaca), de pulques de las haciendas de Chalco y de aguardientes y tabacos de
Veracruz.
Aparte de los grandes mercados urbanos, era manifiesta la vitalidad de las ferias
locales que venan celebrndose desde el siglo XVI. En cada regin exista un circuito
de mercados de tipo agrcola y ganadero que se llevaban a cabo en diferentes das de
la semana. En cambio, las mayores ferias solan realizarse una vez al ao, como la de
San Juan de los Lagos que atraa compradores y vendedores de mulas, vacas y
caballos de una extensa regin. Este ganado era esencial no slo para la alimentacin
sino tambin en el caso del ganado caballar y mular para las minas y el
transporte en todo el virreinato. La arriera era el medio fundamental de transporte (y
lo seguira siendo hasta entrado el siglo XX) ya que en un pas tan montaoso como
Mxico la geografa la haca imprescindible.
Si bien los sectores agrario y ganadero eran los dominantes, la minera de la plata
constituy uno de los pilares de la economa colonial, dada su alta productividad. Las
estadsticas de acuacin de la Casa de Moneda de Mxico revelan que durante la
segunda mitad del siglo XVIII se lograron las cifras ms altas de produccin de plata,
que alcanz su cspide al final de la poca colonial: en efecto, se lleg a un promedio
realmente extraordinario de ms de 20 millones de pesos acuados cada ao entre
1790 y 1810, antes del estallido de las guerras
insurgentes.
En esta poca segua siendo fundamental la produccin minera en tres regiones:
Guanajuato, Zacatecas y Real del Monte, pero al mismo tiempo se produjo un notable
avance en la exploracin y explotacin de reales de minas en otras zonas, como

Taxco, la regin de Guadalajara, San Luis Potos y, ms al norte, Durango,


Chihuahua

y Sonora. Esta expansin nortea, que llev a ampliar la colonizacin en la difusa


frontera norte (los confines del norte), permiti descubrir muchos yacimientos y
contribuy al auge de la produccin de plata en el ltimo tercio del siglo XVIII y el
primer decenio del XIX.
Como en el caso de la agricultura, en la minera tambin hubo una fuerte
concentracin de la propiedad. En Guanajuato, por ejemplo, las ricas y famosas
minas de La Valenciana eran explotadas por una oligarqua de familias de la regin
encabezadas por los Obregn, Otero, Rul y Prez Glvez que se beneficiaron de
un proceso extraordinario de acumulacin a pesar de haber tenido que realizar
grandes inversiones para explotar vetas cada vez ms profundas. En esa empresa
trabajaban ms de 3200 operarios, lo cual la situaba como una de las mayores
compaas mineras del mundo de la poca.
Pero si las fortunas de los mineros de Guanajuato y Zacatecas eran considerables,
las superaba la del conde de Regla, el minero ms rico del periodo borbnico, dueo
de gran cantidad de minas de plata en Pachuca y Real del Monte y de las haciendas
de beneficio de San Miguel y Santa Mara de Regla. Estas ltimas estaban en lugares
donde abundaban el agua y la lea, indispensables para beneficiar los minerales y
transformarlos en barras de metal fino.
Otro importante minero de la plata de aquella poca fue Jos de la Borda, uno de
los mayores promotores de Taxco. Como tantos otros grandes propietarios, Borda
dedic su cuantiosa fortuna no slo a invertir en sus empresas sino tambin a
establecer diversas fundaciones religiosas y a construir la esplndida iglesia barroca
de Santa Prisca (Santa Priscilla) en el corazn de Taxco. Sera errneo considerar que
slo hubo un grupo reducido de grandes mineros en el Mxico borbnico: en los
reales de minas del centro-norte y norte, los pequeos y medianos mineros eran
legin y se multiplicaron en los ltimos decenios del siglo XVIII, con lo que
cambiaron la fisonoma empresarial del pas.
La economa del Mxico virreinal tambin contaba con un importante sector
manufacturero, sobre todo de textiles, aunque debe reconocerse que se basaba en una
tecnologa y una organizacin tradicionales. En el centro y norte del pas, la
produccin de paos de lana era especialmente importante, mientras que haba una
mayor cantidad de manufactura de telas de algodn en las zonas costeras y en el sur
del virreinato. Una parte considerable de la produccin de telas se realizaba con base
en la elaboracin casera de hilo y textiles en los pueblos campesinos, mientras que
otra parte era artesanal y urbana. Tambin debe destacarse la existencia de talleres
relativamente grandes, conocidos como obrajes, en su mayora concentrados en las
regiones del centro del virreinato. Los obrajes no eran embriones de fbricas, entre
otras cosas por la complejidad de la mano de obra que empleaban. En estos talleres se
encontraba la curiosa combinacin de trabajo libre y coactivo que caracterizaba gran
parte de la economa virreinal. All se mezclaban trabajadores libres y esclavos,
mestizos y mulatos, as como indgenas endeudados.

El aumento de la produccin minera, agrcola, ganadera y manufacturera se


reflejaba en el creciente dinamismo de los mercados urbanos y rurales de Nueva
Espaa que se expandieron en la segunda mitad del siglo XVIII. La actividad mercantil
era especialmente notable en la ciudad de Mxico donde se concentraban las mayores
fortunas comerciales. En 1776 Antonio de Ulloa, comandante de la flota espaola,
visit la ciudad de Mxico y, al observar la actividad mercantil en el centro de la
capital, anot: No hay en Europa plaza de ciudad capital que se pueda comparar.
El comercio mayorista y una parte del minorista en la gran urbe estaba controlado por
el poderoso Consulado de la ciudad de Mxico, que inclua aproximadamente a 200
grandes comerciantes, que regulaban buena parte de la circulacin de la plata en el
virreinato, pero tambin se dedicaban a la introduccin de ganado y de granos a la
capital, as como al negocio de las importaciones de Espaa, en su mayora telas. Los
comerciantes del Consulado se dividan en dos bandos, vascos y montaeses, que se
repartan los cargos a partir de elecciones anuales del gremio. En Veracruz se
encontraba otro gran punto de concentracin de comerciantes mayoristas, dedicados
fundamentalmente al comercio exterior ya que este puerto era el principal punto de
entrada de los productos europeos y algunos americanos: telas francesas, inglesas,
alemanas y catalanas, ultramarinos (aceitunas, frutas secas, nueces, avellanas,
almendras, aceite de oliva, vinagre, especias, carne y pescado seco, etc.), vinos, papel
y azogue de Espaa, cacao de Guayaquil y Caracas. Por su gran actividad surgi el
Consulado de comerciantes de Veracruz, fundado en 1796, que pronto rivaliz en
dinamismo con el de Mxico.
La multiplicacin de consulados en Nueva Espaa y en el resto de la Amrica
espaola recibi el impulso de las reformas comerciales que pusieron en marcha los
ministros de Carlos III. El primer paso fue ratificar el Reglamento de Libre Comercio
en 1778 que fue instrumentado tanto en Espaa como en Hispanoamrica, aunque
curiosamente no se aplic en Mxico hasta 1789, quiz por la propia resistencia del
poderoso Consulado de comerciantes de la ciudad de Mxico que tema los efectos de
la ruptura de su secular monopolio sobre el trfico mercantil en el Golfo de Mxico y
en las costas del Pacfico.
Las reformas comerciales del rgimen de los Borbones tuvieron gran impacto
sobre el comercio trasatlntico en el ltimo cuarto del siglo XVIII. Se ha demostrado
que se produjo un fuerte aumento del intercambio entre los puertos libres espaoles e
hispanoamericanos, aunque con fortsimas oscilaciones debido a las numerosas
guerras navales del periodo. Pero es menester subrayar que no se trataba de un
verdadero libre comercio, sino simplemente de mayores libertades para el
intercambio entre los puertos de la metrpoli y los de las colonias americanas. Por
otra parte, difcilmente puede argumentarse que se redujera el contrabando, ya que
los comerciantes britnicos y angloamericanos incrementaron sus esfuerzos por abrir
nuevos y subrepticios canales para introducir mercancas y esclavos en todo el
subcontinente. A ello se agregaba la mayor apertura y diversidad de importaciones y

exportaciones que propiciaron las licencias para comercio a favor de navos de


diferentes naciones en las pocas del comercio neutral durante las guerras
atlnticas entre Espaa y Gran Bretaa en 1796-1802 y 1805-1808.
En resumen, si hemos de describir tanto el marco institucional de la economa
como el contexto y dinmica social en extremo complejo del Mxico borbnico, nos
parece apropiado denominarlo como antiguo rgimen colonial. En otras palabras,
si bien se observa una gran semejanza con la Europa de antiguo rgimen en cuanto a
la normativa de la organizacin econmica y social, es necesario tener en cuenta
elementos absolutamente originales y diferentes de los europeos, entre los cuales
destacaban la vida y gobierno de los pueblos o repblicas de indios.

EL GOBIERNO Y LOS PUEBLOS DE INDIOS


Como parte integral de las reformas fiscales y polticas propuestas por el visitador
Jos de Glvez, en 1766 se estableci la Contadura General de Propios, Arbitrios y
Bienes de Comunidad para hacer vigente en el virreinato la ley espaola de 1760 que
situaba los municipios de Espaa bajo la vigilancia de los contadores reales.

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La fiscalizacin del gobierno se aplicaba tanto a los ayuntamientos de las


ciudades y villas de espaoles como a los concejos municipales (llamados
repblicas) de los pueblos de indios, que eran entidades corporativas reconocidas
legalmente. El gobernador y los alcaldes indgenas, elegidos cada ao por los nativos,
representaban a los pueblos ante las autoridades gubernamentales, recaudaban el
tributo, administraban justicia para crmenes menores, financiaban las celebraciones,
manejaban los fondos municipales y supervisaban las tierras comunales. Durante

cinco aos los contadores reales recabaron informacin sobre los ingresos y gastos de
los centros urbanos de espaoles para elaborar ordenanzas que limitaban su
autonoma y reducan las erogaciones para las fiestas religiosas. Cuando Glvez
regres a Espaa en mayo de 1771, el programa sigui, pero enfocado ahora a los
4000 pueblos de indios cuyos dirigentes, segn el visitador, eran
incompetentes.
Los [pueblos] de indios necesitan de doble cuidado y atencin, as por lo que
debieron siempre a las leyes como personas tan rudas y de suyo abandonadas que
parecen racionales de segunda especie, como por el general desbarato con que
manejan los bienes de sus comunidades donde no los han perdido enteramente,
invirtiendo todos sus productos por lo regular en fiestas y cofradas.
El objetivo de la intervencin gubernamental era ahorrar la mitad del ingreso total de
los pueblos para que los indios tuvieran acceso a esos fondos en tiempos de hambre y
epidemias. Ese ahorro forzoso estara resguardado por el gobierno y sera distribuido
a los pueblos despus de cumplir siete pasos burocrticos para tramitar su
devolucin. Durante el gobierno del virrey Antonio Mara de Bucareli, con
implacable tenacidad se registraba cada ingreso de los pueblos y se recortaban los
gastos. Se buscaba as reducir el dinero para las celebraciones religiosas, limitndolas
a una o dos por ao, y se agregaba un fondo para pagar el salario de un maestro de
primeras letras. El contador logr ejercer control sobre las finanzas de los indios
por medio de los
Reglamentos de los bienes de comunidad, sistema financiero incorporado en la
Ordenanza de Intendentes de 1786 y de ah en adelante con vigencia en todo el
virreinato, con excepcin de Sonora.
La fiscalizacin de los bienes de comunidad provoc malestar entre los indios.
Signific la rigurosa recaudacin de un impuesto, el real y medio para las cajas de
comunidad, sumado al tributo, que en esta poca era de dos pesos al ao. Los
reglamentos marginaban a los gobernantes indios de la administracin de las
cosechas comunales, del arrendamiento de tierras y del manejo del dinero. Los indios
tampoco estaban de acuerdo con la limitacin de los gastos para las celebraciones
religiosas y las comidas comunales de carne que se acostumbraba ofrecer a los
habitantes. Los pueblos de Oaxaca expresaban repugnancia, disgusto y resistencia
cuando se sacaba el dinero sobrante de las cajas de comunidad para invertirlo en el
Banco de San Carlos, recin fundado en Espaa con capital privado pero bajo la
proteccin real. Varios subdelegados (las autoridades locales virreinales) extraan
dinero de las arcas comunales para sus propios fines fraudulentos.
Muchos pueblos pasaron sus tierras comunales y su ganado a las cofradas para
evitar la fiscalizacin y para tener la proteccin de la Iglesia. Las autoridades
indgenas de la repblica nombraban a los mayordomos de las cofradas para que, de
esa manera, el gobierno civil del pueblo pudiera seguir manejando los bienes de
comunidad.

Con la vigilancia y la reglamentacin, las cajas de comunidad de los pueblos de


indios se convirtieron en nueva fuente de ingresos para el gobierno. Los fondos
sobrantes de los pueblos del virreinato alcanzaron la suma de 180 000 pesos anuales,
que signific un aumento de ms de 20% respecto del total del tributo indgena de
aproximadamente 800 000 pesos. Adems, a partir de 1793, el gobierno tom dinero
sobrante de los pueblos en calidad de prstamos y donativos para financiar las
guerras en Europa.
Ese mismo ao las autoridades de los pueblos enviaron una protesta al rey en
nombre de todos los indios del virreinato. Los gobernadores, alcaldes, regidores y
dems de los indios naturales de Nueva Espaa, por s y por todos los hijos de
nuestros pueblos expresaban que los indios no queran contribuir a las cajas de
comunidad debido a los fraudes de los espaoles en las intendencias. Las
investigaciones, que tardaban varios aos, terminaban con las afirmaciones de los
intendentes de que no exista tal fraude.
Mientras tanto, el gobierno sigui tomando los fondos de los indios para sostener
las guerras y las finanzas de la monarqua. En 1800, las cajas de comunidad haban
entregado 1400 000 pesos al rey en prstamos, donativos y dinero suplido a la Real
Hacienda. Entre 1781 y 1800 no slo los pueblos de indios sino todos los grupos de
la sociedad (artesanos, mineros, comerciantes, hacendados, obispos y ayuntamientos)
tuvieron que contribuir para financiar la fuerza blica de la monarqua. De 21
millones de pesos entregados al monarca, las cajas de comunidad de los indios
contribuyeron con 9%. En 1806, los contadores sacaron 680 000 pesos adicionales de
los fondos sobrantes de las cajas de comunidad para enviarlos a la Consolidacin de
los Vales Reales, cuyo objeto era estabilizar las finanzas reales por medio de un
recurso regalista que consista en ordenar a la Iglesia de Nueva Espaa que
recuperara el monto de lo que sus prestatarios le adeudaran (por cobro perentorio,
apropiacin de bienes de garanta o remate) para, a su vez, prestar dichos fondos a la
Real Hacienda de Espaa, pero tambin ordenaba recolectar como prstamo los
fondos de los indios. Del total recibido de todas las instituciones por la consolidacin,
de la intendencia de Yucatn, 40% vena de los pueblos de indios, y en Oaxaca, 25%
tena el mismo origen.
El gobierno quiso entonces aumentar los ingresos de las cajas de comunidad de
los pueblos para as incrementar la cantidad del dinero sobrante entregado a las cajas
reales. Por eso, los contadores tomaban medidas para proteger las tierras comunales
de los indgenas, una de las principales fuentes de ingreso para los pueblos y el
sustento de los que pagaban el tributo y el real y medio para las cajas de comunidad.
En los reglamentos y otros mandatos fomentaron el uso de fondos municipales para
litigar por la recuperacin del fundo legal de cada pueblo (1 km2 en la Audiencia de
Mxico y 17 km2 en la Audiencia de Guadalajara); prohibieron que los no indios
compraran solares dentro del casco del pueblo, y slo se les permiti rentarlos y
confesar el dominio y seoro que los indios tienen en todas las tierras. Como en

siglos pasados, las disputas por la tierra siguieron, algunas entre los mismos pueblos
y otras entre stos y los hacendados. En ciertas regiones los indios generalmente
ganaron los pleitos para recuperar su fundo legal, y en las disputas entre indios y
hacendados las resoluciones tendan a dividirse entre los dos grupos.
Adems de los conflictos sobre la propiedad territorial, los indios litigaron en los
tribunales asuntos relacionados con las elecciones anuales en los pueblos y con
abusos de los curas y de las autoridades locales espaolas; asimismo, presentaron
protestas sobre el repartimiento de mercancas y peticiones de indultos. Se ha
mostrado cmo los indgenas acudan al amparo del rey para conseguir su
proteccin y que los procesos legales no solamente constituan una arena donde los
indios se defendan y negociaban, sino tambin eran un mbito donde podan hablar y
relacionarse con el gobierno en una forma de participacin poltica. El
funcionamiento de un sistema judicial receptivo a los litigios de los indios hizo
posible mantener la paz sin un gran ejrcito durante el periodo virreinal. La necesidad
de contar con los fondos sobrantes de las cajas de comunidad y de mantener un
equilibrio de poder en el campo, entre hacendados, Iglesia y pueblos de indios,
tambin influy en la tendencia del gobierno virreinal a tomar en cuenta los litigios
que los indgenas promovan.

LOS INDIOS PROPONEN CAMBIOS


Durante el siglo XVIII, los obispos ilustrados solan criticar a los indios por su manera
de celebrar las fiestas religiosas y por el uso de sus propias lenguas indgenas, a las
que atribuan la conservacin de prcticas supersticiosas. En Europa otros autores
juzgaban a los nativos por ser escasamente catlicos y ms cercanos a la idolatra. En
sus escritos afirmaban que la naturaleza del Nuevo Mundo era inmadura, degenerada,
y que sus habitantes eran apenas capaces de razn. Las autoridades indgenas de
diferentes partes del virreinato se unieron con sacerdotes indios para defenderse de
tales crticas y demostrar la capacidad y religiosidad de los indios. Animados por la
real cdula de 1697 que permiti la ordenacin sacerdotal de los indgenas y su
acceso a puestos eclesisticos, polticos y militares, fundaron instituciones
educativas y religiosas.
En la dcada de 1720, clrigos indios y criollos informaron al rey acerca de la
capacidad de las mujeres indgenas para cumplir con los votos de las monjas. Hasta
ese momento, en toda Amrica slo existan conventos para mujeres de ascendencia
espaola. Con el apoyo financiero del virrey Valero, en 1724 se abri el primer
convento para monjas indias. En medio de grandes celebraciones y procesiones, las
novicias llegaron con atuendos de seda y encaje de estilo indgena, para profesar
como religiosas en el convento de Corpus Christi, ubicado frente a la Alameda, en la

ciudad de Mxico. Sacerdotes y caciques, con la colaboracin de autoridades


eclesisticas y municipales, lograron la apertura de conventos para mujeres
purpechas en Valladolid (hoy Morelia) en 1737 y para zapotecas en Oaxaca en
1782. Hubo letrados indgenas que defendieron a las monjas indias cuando algunas
novicias espaolas quisieron entrar en estos establecimientos. Al final del siglo
XVIII, la abadesa indgena de Corpus Christi escribi a la reina en Espaa pidiendo la
fundacin de otro convento en Puebla para las indias de la regin. Los cabildos
eclesisticos de Puebla y Mxico, apoyados por el Ayuntamiento poblano y 24
indios, entre sacerdotes y seglares, en 1802 se sumaron a la solicitud, de la que no se
encontr seguimiento en la documentacin.
A mediados del siglo XVIII, los clrigos de Tlatelolco y Tlaxcala, junto con los
caciques, proyectaron establecer un seminario para indios jvenes. En sus solicitudes
hablaban no slo de los indgenas del centro del virreinato, sino tambin en nombre
de todas las naciones que habitan este dilatado imperio. Hacan hincapi en la labor
de los nativos, ms que de los misioneros franciscanos, en la conversin durante el
siglo XVI: fueron los nios naturalitos quienes, una vez instruidos en la doctrina
cristiana, predicaron la fe, ensearon las lenguas a los frailes y lograron la
evangelizacin de una poblacin de 18 millones. Alegaban que por ley los indgenas
tenan el derecho de seguir usando sus propias lenguas sin que el gobierno les
obligara a aprender el castellano; proponan que ellos asumieran la tarea de
misioneros en el norte porque entendan mejor que los espaoles la cultura de los
indios seminmadas o brbaros. Adems, como expertos en muchas lenguas
autctonas, no solamente del nhuatl y el otom (enseadas en la Universidad),
podan servir como prrocos.
Este proyecto en la ciudad de Mxico y otros similares en Ptzcuaro y Tlaxcala
para establecer colegios para los indios se presentaron cuando los obispos del
virreinato estaban llevando a cabo la secularizacin de las parroquias, proceso
ordenado en la real cdula de 1753 por la cual se separaba a los frailes de los curatos
de indios y se les reemplazaba con clrigos seglares diocesanos. Debido a la
resistencia de los indios en Michoacn y Oaxaca, a las protestas de las rdenes
religiosas y a las stiras de los habitantes, Fernando VI discontinu la secularizacin
en 1757, pero el arzobispo Lorenzana la reinici, junto con un edicto que ordenaba
castellanizar a los indgenas. Basndose en las ideas de Lorenzana, Carlos III orden
que se extinguieran en las Indias los idiomas autctonos, considerados como causas
de los motines y por ser incapaces de transmitir los misterios de la fe y parecerse a
los mugidos de animales. El Ayuntamiento, en su representacin de 1771, critic al
arzobispo por colocar a sacerdotes ignorantes de las lenguas indgenas en los curatos
porque, adems de estar en contra de las leyes del reino, dichos clrigos hacan el
triste papel de pastores mudos y sordos para sus ovejas, opinin que contradeca
directamente la cdula del rey que ordenaba a los feligreses hablar la lengua de los
obispos. El representante del virrey en el IV Concilio Mexicano, el oidor Antonio de

Rivadeneira, experto en nhuatl, atribuy a algn cura flojo la idea de que los
idiomas autctonos carecan del vocabulario adecuado para la enseanza religiosa,
argumentando que aun es ms abundante y copiosa de voces la lengua mexicana que
la castellana y que la latina. En la prctica, el gobierno virreinal pronto dej de
mencionar la extincin de las lenguas indgenas y permiti, como haban reclamado
los padres de familia de Xochimilco, que los maestros de escuela fueran bilinges y
que adems trataran a sus hijos con amor paterno para [] acariciarlos y no
amedrentarlos.
Aunque los proyectos de los indios para fundar colegios de estudios mayores no
prosperaron, posiblemente sirvieron para estimular la presencia de alumnos indios en
la Universidad y el seminario diocesano de Mxico. De 1750 a 1800, por lo menos
40 indgenas estudiaron durante cada dcada en estas dos instituciones, de los que
algunos recibieron el grado de doctor, otros se licenciaron en teologa y en derecho
civil, y otros ms alcanzaron el grado de bachiller en filosofa.
Las autoridades de los pueblos divulgaron obras que destacaban la ortodoxia
religiosa de los indios y su papel distinguido en la sociedad. En 1782 las Memorias
piadosas de la nacin indiana incluan una coleccin de ensayos sobre los mrtires
indgenas del siglo XVI, los varones que haban tenido apariciones de la Virgen o de
San Miguel, los indios que haban descubierto imgenes milagrosas que
posteriormente se veneraron en santuarios; las biografas de indgenas virtuosos en
Nueva Espaa y en Nueva Francia (Canad), y las obras de autores nativos sobre
historia indgena. Los gobernadores indios de las parcialidades de la ciudad de
Mxico publicaron como libro de texto la vida de Salvadora de los Santos Ramrez,
una mujer indgena fallecida en 1762, renombrada por los habitantes de Quertaro
por su prctica de las virtudes cristianas. Lo distribuyeron gratuitamente como libro
de lectura en las escuelas para alumnos indgenas. Tambin hicieron pintar retratos de
un obispo, de cannigos, de acadmicos y de monjas indgenas que haban logrado
fama en la Iglesia y en la sociedad. Desde Madrid, dos clrigos indios promovieron
durante muchos aos la devocin a la Virgen de Guadalupe y la fundacin de un
colegio para sacerdotes indgenas en la Villa de Guadalupe. Los feligreses indgenas
financiaron numerosos retablos y cuadros religiosos, y dejaron constancia de este
patrocinio en los retratos de los donantes. Basados en los escritos de Carlos de
Sigenza y Gngora, Lorenzo Boturini, Juan Jos Eguiara y Eguren y Jos Joaqun
Granados y Glvez que mencionaban la tradicional predicacin de santo Toms
apstol en Amrica, un sacerdote indgena de Tlaxcala encarg dos grandes lienzos
del santo enseando a los antiguos tlaxcaltecas y llevando a Amrica la religin de
Cristo antes de la llegada de los espaoles.

LA EDUCACIN A FINES DEL SIGLO XVIII

En 1767, con la expulsin de los jesuitas, 635 miembros de la Compaa de Jess


dejaron Nueva Espaa y se exiliaron en Italia. Dos tercios de ellos eran criollos.
Salieron 454 jesuitas de los colegios donde se impartan las primeras letras, la
enseanza media de gramtica latina y retrica, los estudios avanzados en filosofa y
la teologa universitaria. De un da para otro se cerraron todas las instituciones de los
jesuitas en 21 ciudades y villas, y el gobierno expropi los fondos, edificios y
propiedades pertenecientes a los patronatos de los colegios. La importancia de la
educacin de la Compaa de Jess radicaba no slo en el nmero de alumnos y la
ubicacin de los colegios en todo el virreinato, sino tambin en la calidad de la
enseanza, la cual se imparta gratuitamente. Existan instituciones de otras rdenes
religiosas y siete seminarios diocesanos, pero eran principalmente para novicios y
seminaristas y no para estudiantes seglares, como eran la mayora de las instituciones
de los jesuitas.
A partir de 1750 un pequeo grupo de profesores jesuitas haba emprendido un
movimiento para reformar los estudios con el fin de depurar los abusos del mtodo
escolstico en la filosofa y la teologa y promover el mtodo experimental en las
ciencias. Francisco Xavier Clavigero se convirti en el ms eminente abanderado de
la reforma. Cuando era alumno, se reuna con sus compaeros para leer las obras de
Descartes, Newton, Leibniz, Bacon y Franklin, a pesar de la oposicin de algunos; en
palabras de un colega jesuita, en esta poca exageradamente se tema que, con las
nuevas luces doctrinales, se introdujeran los errores contrarios a la religin cristiana.
Asimismo, Clavigero intentaba descifrar los jeroglficos de los cdices legados a los
jesuitas por Sigenza y Gngora.
En 1763 la Compaa de Jess en Nueva Espaa permiti que el pequeo grupo
de profesores introdujera innovaciones, pero no promovi estos cambios como una
poltica general en los colegios. En Valladolid, Clavigero conjug la ciencia moderna
con la ortodoxia religiosa. Esta aceptacin de los avances cientficos sin cuestionar
los dogmas religiosos se denomin ilustracin catlica, divulgada en varios pases
de Europa y Amrica. Debido a la prctica de los jesuitas de asignar a los profesores
a diferentes colegios cada tres aos, las nuevas ideas se esparcieron y los mejores
maestros llegaron a varias regiones: Clavigero en Valladolid y Guadalajara, Diego
Jos Abad en Quertaro y Francisco Javier Alegre en Mrida y Mxico.
Para llenar el vaco dejado por la expulsin, los franciscanos y agustinos
consiguieron que la Universidad de Mxico validara los cursos que ofrecan en sus
noviciados, ya no slo a quienes iban a ser sacerdotes sino tambin a alumnos
seglares. En Puebla, Guanajuato, Quertaro y Mxico se reabrieron los colegios de
los jesuitas, considerados a partir de entonces como instituciones reales (y no de la
Iglesia), bajo la direccin y patrocinio del gobierno. Sin embargo, se restablecieron
menos de la mitad y buena parte de los fondos recabados por la venta de las fincas
rurales de los patronatos fueron enviados a Espaa, lo que produjo una
descaptalizacin de la educacin en Nueva Espaa.

Durante la dcada de 1780, cuando el ambiente de protesta y oposicin se haba


calmado, Carlos III tom en cuenta varias propuestas hechas por artistas y cientficos
desde Nueva Espaa para fundar nuevas instituciones en tres reas de estudio: las
artes plsticas, la botnica y la tcnica minera.
Con la Academia de San Fernando en Madrid como modelo, el director de
grabado de la Casa de Moneda en Mxico abri una escuela de dibujo dirigida por
profesores mexicanos y propuso que se ensearan las bellas artes. En 1784 el
monarca aprob el plan y al ao siguiente se abri la Academia de San Carlos, con
clases de dibujo, escultura, arquitectura, grabado y matemticas, pero los maestros
criollos fueron reemplazados por profesores peninsulares. En 1788 el director
inform que una tercera parte de los alumnos haba abandonado la institucin debido
a la ineptitud de tres de los cuatro maestros y opin que deban regresar a Espaa
porque no han adelantado cosa alguna en casi dos aos [] de manera que si algn
aprovechamiento hay en los discpulos actuales, se debe a los principios que tuvieron
con los maestros del pas.
Al mismo tiempo, los artistas mexicanos se quejaron ante la Junta de la Academia
por la discriminacin que sufran por ser criollos. Afirmaron que si ellos fueran
gachupines, otra cosa fuera de ellos, y por ser criollos estn despreciados y abatidos.
Se haban percatado de la opinin despectiva de varios peninsulares sobre los
edificios de la capital: Ninguno tiene el ms mnimo sentido de proporcin [] De
la falta de planeacin resulta una monstruosidad general de edificios que desfigura
las calles [] y que son un insulto para todo hombre inteligente. La Academia
rechazaba el estilo barroco tan difundido en el virreinato por no seguir los criterios
del arte clsico.
Justo en 1788, cuando los mexicanos se quejaban del favoritismo hacia los
artistas peninsulares en la Academia de San Carlos, en la Universidad se llev a cabo
la ceremonia inaugural del Jardn Botnico, patrocinado por el rey y dirigido por dos
espaoles, Martn de Sess y Vicente Cervantes. El claustro universitario y el
Tribunal del Protomedicato se haban opuesto al curso, alegando que violaba los
estatutos universitarios. Adems, varios cientficos criollos, con aos de experiencia
en las ciencias naturales, fueron ignorados al otorgarse los nombramientos a
peninsulares. En un ambiente de tensa hostilidad, cuando lleg el representante del
virrey al recinto universitario para abrir la sesin, frente a la gran concurrencia, el
rector de la Universidad, en un gesto de desafo, rehus ceder su asiento de honor al
funcionario.
Controversia y desacuerdos tambin acompaaron el establecimiento del Colegio
de Minera. La idea original fue de dos criollos, Joaqun Velzquez de Len y Juan
Lucas de Lassaga, que consiguieron la aprobacin real para establecer un Tribunal de
Minera y un Seminario metlico. Carlos III nombr al joven espaol Fausto de
Elhyar como director y comision a once tcnicos alemanes para acompaarlo a
Mxico. Su designacin violaba las ordenanzas del Tribunal que prescriban que el

director deba ser electo por los mismos mineros y que fuera una persona con diez
aos de experiencia en la minera de Nueva Espaa. En el otoo de 1788, Elhyar
lleg al palacio del virrey en la ciudad de Mxico para tomar posesin de su puesto.
Pero, como si fuera una repeticin de lo ocurrido en mayo en la Universidad durante
la apertura del Jardn Botnico, un minero criollo ocup el asiento de preferencia y se
lo neg al nuevo director. Tan agria fue la disputa entre los dos sobre quin deba
ocupar la silla que se tuvo que despejar la sala y hubo que acortar abruptamente la
ceremonia.
Estos brotes pblicos de animosidad entre los americanos y los peninsulares en
actos ceremoniales y en debates en los peridicos dieron pruebas a la opinin pblica
del injusto favoritismo del gobierno espaol hacia los peninsulares. Las controversias
no slo se deban a rencores personales, sino a la conviccin de los habitantes del
virreinato de que las prcticas artsticas, botnicas y mineras del virreinato eran
superiores a las de Espaa.
Ejemplos de estas confrontaciones circularon en una serie de artculos en la
prensa escritos por Jos Antonio de Alzate, cientfico y sacerdote. En su peridico la
Gaceta de Literatura public crticas al sistema de Carlos Linneo que agrupaba las
plantas por gnero y especie, y describi ejemplos de la flora mexicana con los que
desmenta las afirmaciones del botnico sueco. Alzate opinaba que el sistema
linneano era excesivamente complicado y poco til, pues no tena relacin con los
servicios que las plantas podan prestar al hombre, y abogaba por el mtodo de los
antiguos mexicanos de dar nombres a los vegetales que fueran alusivos a su utilidad.
Durante un ao y medio el pblico sigui con expectacin el debate en los
peridicos entre Alzate y Vicente Cervantes, profesor peninsular de botnica.
Cervantes defenda la utilidad de la nomenclatura desarrollada por Linneo para que
los cientficos de todo el mundo pudieran intercambiar informacin (opinin que
result ser cierta: el mtodo de Linneo fue aceptado de ah en adelante). El botnico
espaol afirmaba con sarcasmo que no era necesario recurrir al idioma de los aztecas,
que pudiera ser muy bueno para hablarlo en plazas y corrillos con indias herbolarias
y verduleras, mas no en Academias de Literatos.
El pblico debe de haberse sorprendido por la libertad de expresin en la prensa,
y se pudo haber enojado o complacido por los insultos y acusaciones lanzados entre
el criollo y el peninsular, e interesado en un debate cientfico salpicado con eptetos
de ndole poltica. Con enojo, Alzate criticaba la actitud de superioridad de los
botnicos espaoles. Se saba que en una misiva confidencial, Sess haba pedido el
envo de un jardinero de Madrid, porque absolutamente no hay en todo este reino
quien sepa cuidar una lechuga. Alzate, en la prensa, increp a Cervantes por su
menosprecio del nivel cientfico de los moradores del virreinato:
Concibi llegar a un pas montuoso, lleno de brbaros, y que vena a manifestar
las riquezas que la naturaleza presenta y que en otros pases son exquisitas, y ha

encontrado ms instruccin que la que conceba, y esto le tiene bien mortificado;


pues sepa U. que la qumica y dems ciencias naturales no son exticas en el pas,
se cultivan con ms aplicacin que la que U. juzga.
En el debate periodstico, la visin que Alzate tena del reino se centraba en la
defensa frrea de los logros intelectuales de los criollos e indios, frente al desprecio
de los europeos. En 1772, el periodista haba publicado una opinin laudatoria sobre
nuestro siglo verdaderamente de las luces, pero al estar inmiscuido durante 1789
en disputas con intelectuales peninsulares cambi su manera de pensar, y llam la
poca
el pretendido siglo de las luces, ttulo de que se reirn los sabios de los venideros
tiempos. No obstante su irona, Alzate no perdi su entusiasmo para divulgar sus
propias investigaciones y las de sus coetneos en los terrenos de astronoma,
arqueologa, cartografa, botnica, agricultura, minera, matemticas y medicina.
Asimismo, divulgaba noticias de los descubrimientos cientficos de otros pases,
especialmente de Francia. Informaba con dibujos arquitectnicos sobre las
exploraciones que l haba realizado en el sitio prehispnico de Xochicalco y el
descubrimiento en la plaza mayor de la ciudad de Mxico de la piedra del Calendario
Azteca, que las autoridades ya no consideraron, como lo haban hecho con los
cdices y otras esculturas cuando la Conquista, un objeto diablico, sino un
apreciable monumento de la antigedad indiana.
Avisaba a los lectores de una obra sobre los aztecas, la Historia antigua de
Mxico, del jesuita exiliado Clavigero, elogiada en Europa y traducida al alemn y al
ingls. En la primera pgina del libro, declaraba la intencin de su Historia, para
servir del mejor modo posible a mi patria, para restituir a su esplendor la verdad
ofuscada por una turba increble de escritores modernos de la Amrica,
especficamente contestando a Cornelio de Paw, el conde de Buffon, Guillaume
Raynal y William Robertson. Alzate, quien haba sido alumno del jesuita, citaba esta
obra en la prensa, ya que Clavigero haba enviado 50 ejemplares al virreinato.
A finales del siglo XVIII, tanto la Gaceta de Alzate como las biografas de 35
jesuitas mexicanos publicadas por Juan Luis Maneiro revivificaron la memoria
histrica acerca de los jesuitas al divulgar las alabanzas de los europeos a las obras de
los exiliados, tanto en derecho, historia y arquitectura como en poesa y filosofa. De
hecho, Alzate expuso en la Gaceta que el objetivo de su peridico estaba claramente
inspirado en el ambiente de nacionalismo intelectual de la poca: Me he valido de
todos los medios que me ha sugerido el amor a mi nacin [] procurando vindicarla
de las falsedades con que la insultan varios extranjeros.
Pero en otro artculo, Alzate no se mostraba tan optimista en cuanto a la calidad
de la educacin del virreinato y las condiciones sociales. Lamentaba el retraso en los
mtodos y contenido de la enseanza universitaria y su resistencia al cambio.
Sealaba la injusticia y pobreza sufridos por los indios. Expresaba su desacuerdo con
otros intelectuales y con algunas autoridades. Al final del siglo XVIII, su visin del
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reino no era tan segura y positiva como antes, aunque su insistencia en la superior
capacidad intelectual de los habitantes y el derecho de los americanos de ocupar los
puestos en el virreinato se mantena con la misma fuerza.
Durante estos aos, gradualmente se aminor la disputa entre la Universidad y los
profesores de botnica, a tal grado que Vicente Cervantes lleg a ser estimado por los
universitarios. Aprendi nhuatl e inici la prctica de acompaar a los alumnos en
excursiones al campo para examinar y colectar plantas. Sess llev a cabo con xito
varias expediciones botnicas, una hasta la costa de Vancouver en Canad y otras a
Centroamrica.
De igual manera mejor la enseanza en la Academia de San Carlos con la
llegada de varios reconocidos artistas peninsulares, entre ellos Manuel Tols en
escultura y Rafael Ximeno y Planes en pintura. La fama de Ximeno y Planes no
super la de Miguel Cabrera, el ms renombrado artista del siglo, quien destac como
el pintor guadalupano por excelencia, como el creador de la ms famosa
representacin de sor Juan Ins de la Cruz y como el autor de cuadros costumbristas
de castas que mostraban el atuendo, oficios y escenas cotidianas de diversos grupos
tnicos de la sociedad. As, a partir de 1793, hubo satisfaccin en la calidad de la
instruccin artstica y pronto la Academia aument los cursos de matemticas y
dibujo tcnico, lo que la convirti en una escuela tcnica, ya que la mayora de los
estudiantes se inscribieron en estas clases y no en las de bellas artes.
El Colegio de Minera se abri el 1 de enero de 1792 con ocho colegiales y
cuatro maestros, todos europeos. Para el curso de mineraloga se seleccion al
espaol Andrs Manuel del Ro, autor del estudio Elementos de orictognosia (de
fsiles), y en 1797 se public la primera traduccin al castellano del Tratado
elemental de qumica, de Lavoisier. Tambin, se aadi un curso de clculo integral
y diferencial y otro de latn, a peticin de los alumnos.
A principios del siglo XIX las tres instituciones reales funcionaban con el apoyo
de la sociedad. El cientfico alemn Alejandro de Humboldt, despus de visitar otros
pases, reconoci los avances logrados en las nuevas instituciones: Ninguna ciudad
del Nuevo Continente sin exceptuar las de los Estados Unidos, presenta
establecimientos cientficos tan grandes y slidos como la capital de Mxico. Citar
slo la Escuela de Minas [] el jardn Botnico y la Academia de pintura y escultura
conocida con el nombre de Academia de Nobles Artes.
Varias rdenes religiosas, los seminarios diocesanos y las tres instituciones
ilustradas sirvieron para llenar en parte el vaco dejado en los estudios medios con la
expulsin de los jesuitas. La Compaa de Jess tambin haba sostenido escuelas de
primeras letras, generalmente dirigidas por un hermano coadjutor. Durante 15 aos,
despus del destierro, no se reemplazaron estas instituciones gratuitas. No fue hasta
1783 cuando Mrida, San Luis Potos, Guadalajara y la ciudad de Mxico abrieron
escuelas municipales. En la capital, 70% de los alumnos estaban inscritos en escuelas
gratuitas del Ayuntamiento, de las parcialidades de indios y de los conventos de

frailes (el Ayuntamiento las supervisaba), y el resto reciba instruccin en escuelas de


maestros particulares. Gradualmente, algunos grupos filantrpicos se organizaron
para financiar escuelas gratuitas en Veracruz, Quertaro y Puebla.
El aumento de las instituciones de educacin bsica no se limit a las ciudades y
villas de espaoles. Bajo la supervisin de la Contadura de Propios, Arbitrios y
Bienes de Comunidad se establecieron escuelas de primeras letras en los pueblos de
indios. A partir de 1773, el gobierno virreinal, y no la Iglesia, se encarg del
programa educativo para los nios indgenas, ya que la seleccin del maestro era una
de las facultades del subdelegado y el pago del preceptor provena de fondos de la
caja de comunidad. En 1808, la Contadura registraba escuelas de primeras letras
sostenidas con los fondos comunales en 26% de los 4468 pueblos de indios del
virreinato. Las intendencias de Mxico y Michoacn mantenan escuelas en 43 y 32%
de los pueblos, respectivamente. Gracias a las cajas de comunidad y a las exigencias
del gobierno, la educacin rural se extendi a ms de 1000 pueblos de indios, desde
Durango en el norte hasta Yucatn en el sur.

LA SOCIEDAD
En 1810 la poblacin de Nueva Espaa era de aproximadamente 6 millones de
habitantes: 60% indios, 18% espaoles y criollos, 16% mestizos y 6% mulatos y
negros libres; haba adems aproximadamente 8000 esclavos negros, menos de 0.2%
de la poblacin. En esta sociedad, cada grupo tnico tena obligaciones y privilegios,
por lo general relacionados con aspectos fiscales. Todos estaban sujetos a la alcabala,
excepto los indios; ellos y los mulatos y negros libres pagaban tributo; los espaoles
entregaban la media anata, un impuesto a las profesiones; y los agricultores tenan
que dar el diezmo a la Iglesia. Igualmente, las corporaciones, como las rdenes
religiosas, los gremios, la Universidad, los cabildos eclesisticos, los ayuntamientos,
los pueblos de indios, el Consulado, las cofradas y el Tribunal de Minera eran
entidades con personalidad jurdica propia y sus estatutos eran aprobados por el
gobierno civil o eclesistico y por ende podan ejercer facultades y reclamar
derechos.

La ciudad de Mxico, con una poblacin de 112 000 personas, tena ms


habitantes que cualquiera en el hemisferio, superando a Filadelfia, Nueva York y
Lima. En cada una de las ciudades de Puebla, Guadalajara, Quertaro, Guanajuato y
Zacatecas vivan ms de 25 000 personas. Existan 21 ciudades de espaoles, 10
ciudades de indios, aproximadamente 40 villas y cerca de 4500 pueblos de indios.
Desde 1786, por la Ordenanza de Intendentes, el territorio se dividi en 12
intendencias en el centro del pas y tres regiones en el noreste: Nuevo Len,
Tamaulipas y Coahuila. (Estas jurisdicciones fueron la base de los estados creados en
1824 en el Mxico independiente). En varias intendencias el gobernante espaol
ejerci el poder durante un largo periodo, por ejemplo, el intendente Manuel de Flon,
24 aos en Puebla; Antonio Mora y Peysal, 21 aos en Oaxaca; Juan Antonio de
Riao, 18 aos en Guanajuato, con lo que establecan cierta independencia poltica y
econmica regional frente al predominio de la ciudad de Mxico.

Precisamente en relacin con el censo de poblacin levantado en la capital,


Alzate y el virrey conde de Revillagigedo tuvieron un agrio debate sobre si la ciudad
de Mxico era ms grande o ms chica que Madrid. El virrey se refera al
territorio como los dominios de la Nueva Espaa y sealaba que no debe perderse
de vista, que esto es una colonia que debe depender de su matriz la Espaa, y debe
corresponder a ella con algunas utilidades. En las partes cntricas de varias
ciudades, los padrones muestran que las moradas de todas las etnias estaban
entremezcladas y que en la misma calle, al lado de un oidor o un comerciante vivan
familias de indgenas o castas. A pesar de las epidemias, durante el siglo XVIII la
poblacin del virreinato aument entre 1 y 2% al ao, tasa de crecimiento ms alta
que la de los pases europeos durante la misma poca.
Desde la Intendencia de Mxico hacia el sur, los indios formaban la mayora de la
poblacin, pero en Michoacn y Guadalajara en el centro, y en las intendencias del
norte, los indgenas constituan solamente una tercera parte, mientras que espaoles,
mestizos y mulatos constituan el resto. Las estadsticas del tributo recopiladas en
1805 revelan que la gran mayora de los indios en el virreinato (90%) vivan en los
pueblos de indios y 10% estaba registrado como indios laboros y vagos. La
Intendencia de Guanajuato era la ms densamente poblada, casi la mitad de los
habitantes era indios (44%), pero solamente 32% de ellos (81 000) viva en los
pueblos y 68% (173 000) eran trabajadores en las minas o en las haciendas que no
estaban adscritos a un pueblo. Esta situacin no era frecuente en el resto del
virreinato: en la Intendencia de Mxico slo 2.4% de los indios se consideraban
laboros. La sociedad nortea creca ms rpido que el resto del territorio, ya que
atraa inmigrantes de todas las etnias a las minas y centros agrcolas. Era una
sociedad ms abierta y cambiante, menos estructurada y jerarquizada que la del
Altiplano Central y el sur del reino.
Tanto en las ciudades como en los pueblos rurales, ciertas prcticas eran iguales.
La campana de la iglesia serva como reloj pblico para anunciar con sus toques las
horas del da, las fiestas civiles y religiosas y el peligro en las emergencias. Lo
mismo en las casas elegantes que en las humildes, el cuarto de la cocina estaba
separado del resto del hogar, ubicado en el patio o jardn. La ropa, mucha o poca, se
guardaba en una caja de madera o en un bal, porque la mayora de las viviendas no
contaba con roperos. En todas las casas exista un lugar apartado para rezar; en las
ricas, capillas adornadas con altares, estatuas y cuadros, y en las medianas y pobres,
una mesa con velas y, pegada a la pared, una estampa de la Virgen o de un santo o
una bula de la Santa Cruzada. El 2 de noviembre era comn que las familias
regalaran pequeas figuras de alfeique: fretros, tumbas y calaveritas a sus
amistades. Llevaban flores al cementerio y dejaban en los sepulcros los
alimentos favoritos de sus parientes difuntos.
Las fuentes en las plazas eran sitios de donde se poda llevar agua para beber y
para lavar ropa. Eran tambin lugares de convivencia e intercambio de chismes para

madres y nios. Muchas mujeres pasaban una hora y media todos los das moliendo
en el metate el maz remojado para elaborar la masa para las tortillas. No slo los
hombres, sino tambin las mujeres, las seoritas ms delicadas y melindrosas, y los
muchachos fumaban cigarros y cigarrillos y a veces aspiraban rap, en la casa, la
calle, el teatro y la plaza. Las cigarreras de plata colgaban de la cintura de los
vestidos de las ricas, mientras los clrigos tambin fumaban en la calle y hasta en la
sacrista. El chocolate, preparado con agua hervida, chile y azcar lo toman todos
los criados y criadas, cocheros, lacayos, negros, mulatos, as como los letrados,
amas de casa y sacerdotes, servido en recipientes de barro o en grandes tazas, los
cocos chocolateros, por lo menos dos veces al da, en la maana y a las tres de la
tarde. Las damas de la alta sociedad se pegaban un crculo de terciopelo oscuro en la
sien, como seal de belleza, mientras que, en casa, los hombres pasaban el da con un
gorro blanco. En 1806 las mujeres y nias empezaron a usar vestidos de estilo
imperial napolenico, de tela ondulante, cinturn alto y mangas cortas, que
reemplazaron los de encaje y seda, con cinturn apretado en la cintura y faldas
amplias, de moda en tiempos anteriores. Las mujeres indgenas llevaban listones de
seda de color encarnado entretejidos en sus trenzas, y los varones, al caminar en el
campo, se ponan una jcara o media calabaza en la cabeza, que los protega del sol y
les serva de vaso para beber en las fuentes y arroyos. Los hombres y nios indgenas
arreglaban su cabello en el estilo llamado balcarrota, esto es, con la cabeza rapada,
dejando dos mechones largos que les caan a ambos lados de la cara.
En las familias urbanas y rurales la muerte de los nios era frecuente. Las
estadsticas europeas probablemente eran parecidas a las del virreinato, las cuales
mostraban que uno de cada cuatro infantes nunca llegaba a cumplir un ao de vida,
porque mora al nacer o de graves enfermedades durante los primeros meses de vida.
La mortandad persegua a los nios: una cuarta parte falleca antes de cumplir 10
aos. Por eso, el tamao promedio de las familias del virreinato era alrededor de
cuatro personas. A los infantes muertos era costumbre vestirlos como ngeles, con
coronas de flores en la cabeza, una palma en la mano o uno de sus juguetes. En 1804
la expedicin patrocinada por el rey y dirigida por Francisco Javier de Balmis
introdujo en Nueva Espaa la vacuna de la viruela. Adems de disminuir los
fallecimientos, la cooperacin entre mdicos, ayuntamientos y sacerdotes para
organizar la administracin de la vacuna sealaba el desarrollo de actividades
preventivas de salud pblica y el nacimiento de la ciencia mdica moderna en
Mxico. Humboldt inform que la relacin de nacimientos con muertes (170:100 en
Nueva Espaa) era mayor en el virreinato, en comparacin con pases como
Inglaterra, Suecia y Francia, pero menor que en Prusia (180:100) y Estados Unidos
(210:100).
Aunque en varias ciudades ms de la mitad de los nios estaban registrados en las
escuelas, muchos faltaban por estar enfermos. Otras razones de las inasistencias eran
la necesidad de ayudar a sus familias en los oficios artesanales o en las milpas y el

desinters de los padres, que no perciban ningn beneficio en el hecho de que los
nios asistieran a clases. Sin embargo, en algunas regiones los alumnos encontraron
maestros con nuevas ideas que posiblemente ayudaban a hacer la enseanza ms
amena, no basada en el lema de la letra con sangre entra. En 1802, el padre Jos
Ignacio Basurto, del pueblo de indios de Chamacuero (hoy Comonfort, Guanajuato),
public el primer libro recreativo para nios, cuyo ttulo revela un enfoque educativo
poco frecuente en esa poca: divertir a los infantes: Fbulas morales para la
provechosa recreacin de los nios que cursan las escuelas de primeras letras. Los
personajes de los 24 poemas eran campesinos, animales e insectos del Bajo; el autor
dedic el libro a los nios, estas personas [que] son para m muy respetables, con
mi afecto y amor, sentimientos distantes de las actitudes de severidad y
castigo.
Gradualmente, gracias a las obras pblicas de entubar el agua, adoquinar las
calles, ponerles faroles de alumbrado, encomendarlas a los serenos uniformados,
recoger la basura y limpiar las banquetas, las ciudades fueron atrayendo a la gente a
pasear y congregarse fuera de sus casas, aunque todava se oa el temido grito de
agua va!, con el que se avisaba que iban a vaciarse las bacinicas desde alguna
ventana a la calle. Aparecan los nuevos billares y en las pulqueras, a partir de 1794,
el gobierno de la ciudad de Mxico permiti la entrada a mujeres. Algunos cafs
atraan clientes, aunque los puestos de comida ubicados en todas las plazas y rincones
de las ciudades tenan una clientela ms numerosa. Las familias acomodadas tendan
a recluir a las mujeres dentro de sus casas, reciban a sus invitados en el estrado o
plataforma, en la sala, pero desde mediados del siglo XVIII se abrieron algunos
hogares para realizar tertulias, con la asistencia de hombres y mujeres, estudiantes y
clrigos, comerciantes y maestros, en las cuales se discuta de literatura, filosofa y
los acontecimientos llamativos locales e internacionales y, ciertamente, se contaban
los ltimos chistes y escndalos.
La prensa abri la puerta a un mundo nuevo, porque el peridico oficial, la
Gazeta de Mxico (1784-1809), publicaba noticias de Europa y de las ciudades y
villas del virreinato; junto con la Gaceta de Literatura (1788-1795), proporcionaba
mucha informacin sobre gran diversidad de temas: medicina, enfermedades,
crmenes, ejecuciones, venta de libros, artculos perdidos, sugerencias para mejorar la
educacin, la llegada de barcos y las guerras europeas. Se publicaban cartas sobre
casi todos estos temas, a veces con disputas entre los corresponsales. Los lectores se
enteraban de acontecimientos y de ideas de otras partes del virreinato, y se creaba
conciencia de la realidad nacional e internacional. Para fines de siglo, el espaol
haba reemplazado al latn en las publicaciones acadmicas, cientficas y religiosas. A
menudo, una persona lea las noticias en voz alta, mientras un grupo de personas,
muchas de ellas analfabetas, escuchaba a su alrededor. Para muchos de los lectores y
oyentes, el hecho de que la informacin estuviera impresa significaba que era
verdadera y autorizada, dada la prctica de la Iglesia y del gobierno de censurar los
libros antes de su publicacin.

Durante todo el ao, personas de diferentes edades participaban en procesiones.


Las ms concurridas eran las de Corpus Christi, Semana Santa y los santos patronos
de cada lugar. Asimismo eran importantes las tres pascuas: Navidad, Resurreccin
y Pentecosts. Especialmente para los nios, la procesin de Corpus en la primavera
era un momento de diversin y belleza, con el temible dragn llamado La Tarasca
que abra el desfile y persegua a los infantes, seguido por los cuatro gigantes que
representaban las partes del mundo (Asia, frica, Europa y Amrica), y luego por las
nias que danzaban y tiraban flores en el camino del desfile de las repblicas de
indios, los gremios, las cofradas y los clrigos. Al final de las procesiones siempre
apareca una multitud de vendedores de comida y de juguetes. Los indios celebraban
con esmero el Jueves Santo, ofreciendo la comida de los apstoles a los 12
hombres ms ancianos y enfermos del pueblo. A veces este banquete de pescado,
camarn y legumbres era distribuido a todos los feligreses. La fiesta ms concurrida
y de mayor duracin era la del santo patrono, sea de una ciudad, villa, pueblo,
parroquia, cofrada u orden religiosa. Generalmente duraba dos o tres das:
comenzaba con oraciones en la noche y al da siguiente haba procesin, misa,
sermn, cantos gregorianos, msica de rgano, chirimas y trompetas, danzas
prehispnicas llamadas mitotes en el atrio, seguidas por los mercados en las plazas,
fuegos artificiales, corridas de toros, mucha carne asada, frijoles y pozole, junto con
el tepache y el pulque. Los cohetes, los buscapis y los castillos pirotcnicos aadan
el gran espectculo de luces y estrpito a la celebracin. En ocasiones especiales se
levantaba el palo volador, prohibido por el arzobispo por su significado en la poca
prehispnica, cuando se representaban el sol y el calendario de 52 aos (cuatro
voladores dando trece vueltas), pero practicado sin problema en varios lugares
durante este periodo.
A fines del siglo XVIII creci el nmero de folletos y libros con noticias acerca de
los santuarios regionales de San Juan de los Lagos en la Intendencia de Guadalajara;
Chalma, la Villa de Guadalupe, Los Remedios cerca de Naucalpan, Izamal en
Yucatn, Ocotln y San Miguel del Milagro en Tlaxcala, San Marcos en
Aguascalientes y el Pueblito de Quertaro fueron especialmente favorecidos con
numerosa concurrencia de peregrinos y vendedores. En todas las celebraciones los
habitantes del reino exceden a los europeos en mucho, y debido a estos excesos
el virrey y el arzobispo prohibieron las tarascas, los armados (procesin de
supuestos centuriones a cargo de vecinos disfrazados) en Jueves Santo y los
danzantes y penitentes lacerantes en las procesiones, tratando de reducir la emocin,
fervor y alegra de los participantes y sustituirlos con la oracin privada y ceremonias
piadosas sin ruido. Por lo menos en una ocasin, la msica profana logr invadir los
recintos santos, ya que un sacerdote report que durante la misa en un convento de
monjas, el organista tocaba el son comnmente llamado Pan de manteca, un
baile lascivo. El virrey Revillagigedo limit el nmero de celebraciones en los
pueblos de indios, calificndolas de superfluas y viciosas; tambin el arzobispo y

varios prrocos criticaron las borracheras y peleas que a menudo acompaaban las
fiestas. Por otra parte, al final del siglo XVIII, los sacerdotes peninsulares en el
Cabildo eclesistico de Mxico se opusieron a la procesin del beato Felipe de Jess,
mrtir mexicano, cuya canonizacin promovan los clrigos criollos por medio de
cientos de cartas enviadas a las autoridades de las dicesis, del gobierno civil y de los
ayuntamientos de las ciudades y villas del virreinato. Tambin hubo donaciones de
miles de personas para apoyar esa causa. Tanto el Ayuntamiento como la
Universidad escribieron al rey en defensa de la procesin y consiguieron su
permiso para continuar el ruidoso y emotivo desfile, aunque no lograron la
canonizacin del primer santo mexicano.
Cuando en 1803, el gobierno convoc a la poblacin de la capital a la plaza
mayor para develar la estatua ecuestre de Carlos IV, los observadores pudieron ver el
simbolismo representado ante sus ojos: el caballo del monarca pisoteaba el guila y el
carcaj con flechas de los antiguos mexicanos. Una vez ms, ahora en bronce
neoclsico, a la vista de todos en el centro de la ciudad, se recordaba la dominacin
de Espaa sobre el virreinato y sus habitantes. No todos estaban de acuerdo con esa
representacin, porque durante dcadas autores y oradores haban divulgado ideas y
sentimientos que promovan la formacin de una identidad nacional, conformada por
el orgullo de las riquezas naturales y urbansticas, por la creencia en la bendicin de
la tierra por Dios con la intercesin de la Virgen de Guadalupe, por la apreciacin de
la grandeza de las culturas indgenas prehispnicas y por la certeza acerca de la
capacidad intelectual de los americanos y su derecho a participar en el gobierno del
reino.
Casi al final del siglo XVIII, el Consulado de comerciantes y el obispo de
Guadalajara, al igual que el de Michoacn, destacaban las grandes desigualdades
econmicas entre los indios y mulatos, por un lado, y, por otro, los espaoles
americanos: ellos solos tienen casi toda la propiedad y riquezas del reino.
Criticaban la discriminacin de las castas, la ineficacia econmica del tributo, la falta
de propiedad privada entre los indios y las tierras realengas sin cultivo en grandes
extensiones. Perciban las tensiones sociales que resultaban de todo ello.
Al comenzar el siglo XIX, junto a las alabanzas al pas, surgan las crticas por las
injusticias y las deficiencias econmicas: visiones divergentes del
reino.

LECTURAS SUGERIDAS
AJOFRN, Francisco de, Diario del viaje que hizo a la Amrica en el siglo XVIII, 2 vols., Mxico, Instituto
Cultural Hispano Mexicano, 1964.
BELEA, Eusebio Ventura, Recopilacin sumaria de todos los autos acordados de la Real Audiencia y Sala de
Crimen de esta Nueva Espaa y providencias de su Superior Gobierno, ed. facsimilar de la de 1787, prlogo
de Mara del Refugio Gonzlez, 2 vols., Mxico, Universidad Nacional Autnoma de Mxico, 1991.
BRADING, David A., Mineros y comerciantes en el Mxico borbnico, 1763-1810, traduccin de Roberto