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Genio de las matemticas

Su nacimiento tuvo lugar en 1571 en Weil der Stadt, un pequeo pueblo situado en los lmites
de la Selva Negra alemana. Pese a ser de familia pobre, tuvo acceso a una buena educacin
gracias al apoyo econmico de ciertos nobles de la regin. Como aspiraba a convertirse en
ministro luterano, curs estudios de Teologa en la Universidad de Tubinga. No obstante, su genio
matemtico se hizo patente, y al fallecer un profesor de Matemticas de la Escuela Luterana de
Graz (Austria), pas a ocupar la plaza. Durante su estancia en esa ciudad public su primera gran
obra, El misterio cosmogrfico.
El astrnomo Tycho Brahe llevaba largos aos anotando minuciosamente sus observaciones
planetarias. Cuando ley El misterio cosmogrfico, qued tan impresionado con la percepcin
matemtica y astronmica de Kepler, que lo invit a unrsele en Benatky, localidad prxima a Praga
que actualmente forma parte de la Repblica Checa. Al verse obligado a abandonar Graz debido a
la intolerancia religiosa, Kepler acept la invitacin. Y como se mencion antes, al fallecer Brahe, l
fue su sucesor; la corte imperial haba perdido un observador meticuloso, pero haba ganado un
matemtico genial.
Revolucin en el campo de la ptica
A fin de aprovechar al mximo las observaciones planetarias de Brahe, Kepler necesitaba
comprender mejor la refraccin de la luz. Cmo se refracta la luz reflejada de un planeta al
penetrar en la atmsfera terrestre? Sus explicaciones aparecieron en su Suplemento a Vitelio, en
el que se expone la parte ptica de la astronoma, libro en el que ampli el trabajo del cientfico
medieval Vitelio y que constituy una revolucin en la ptica: era el primer erudito que explicaba el
funcionamiento del ojo.
Kepler, sin embargo, no tena la ptica como su principal cometido, sino la astronoma. Para los
astrnomos de la antigedad, el cielo era una esfera hueca con las estrellas pegadas por dentro
como si fueran diamantes relucientes. Tolomeo consideraba que la Tierra era el centro del
universo, en tanto que Coprnico afirmaba que todos los planetas giraban en torno a un Sol
esttico. La propuesta de Brahe, en cambio, era que los otros cuerpos giraban en torno al Sol, pero
que este, a su vez, orbitaba alrededor de la Tierra. Adems, puesto que en relacin con nuestro
mundo los dems planetas son cuerpos celestes, se consideraban perfectos y, por tanto, el nico
movimiento que se pensaba adecuado para ellos era un crculo perfecto a una velocidad constante.
Ese era el ambiente en el que Kepler emprendi su carrera como matemtico imperial.