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Gestin de Recursos Naturales: Apuntes de Clase Profesor: Carlos M.

Gmez

Modelo bsico de Gestin Econmica de recursos no renovables.


Clasificacin de los recursos minerales. Usos y flujos y el problema de la eficiencia
intertemporal. La regla de Hotelling. Escasez fsica y escasez econmica. El valor de
usuario. El progreso tcnico. Ampliaciones del modelo bsico de gestin de recursos no
renovables. Monopolio, oligopolio y explotacin de recursos no renovables.
Reformulacin de la regla de Hotelling con incertidumbre.

It is to steel, oil and uranium, not to martial ardor, that modern nations
must look for victory in war.
Bertrand Russell

La pugna por las riquezas minerales arrebatadas a la faz de la tierra


para vanidad, satisfaccin o confort de los hombres, ha sido siempre un
poderoso incentivo para los descubrimientos, la exploracin y el
comercio. En el antiguo pas de Saomes, los torrentes invernales traan
grava mezclada con oro, que los brbaros hacan pasar a travs de
pendientes alineadas con vellones de cordero, que luego secaban al sol
para obtener el oro. Las pieles doradas animaron a Jason y los
argonautas a bordo de la nave Argos a emprender la bsqueda del
vellocino de oro cerca de las costas de Euxina. Esta es la primera mencin
de la fiebre del oro y la expresin potica de una temprana aventura
minera. Tambin fue el estao lo que llev a Fenicios y Romanos hasta la
Gran Bretaa y el oro y la plata los que atrajeron a los conquistadores
espaoles al nuevo mundo. La fiebre del oro de 1849 llev a la fundacin
de California y a Estados Unidos a arrebatar el oeste americano a Espaa
y Mxico.
Mead L. y Alan Bateman
6.1 Introduccin

Como vimos en el primer captulo, los recursos no renovables son aquellos para los que no
existe un proceso natural y espontneo de regeneracin. La corteza terrestre alberga una
cantidad fija de recursos no renovables y cualquier extraccin slo puede disminuir la
disponibilidad de los mismos para el futuro. De ah que estos recursos planteen importantes
cuestiones sobre los lmites del crecimiento econmico. Estas cuestiones van desde la
pregunta bsica sobre si estamos agotando algunos recursos que, como el hierro y el petrleo,
son fundamentales para el funcionamiento actual del sistema econmico, hasta la cuestin ms
amplia de s es posible el crecimiento sostenido en el largo plazo. La respuesta a estas
preguntas, como veremos, tambin exige que reflexionemos sobre el modo en que reacciona
la sociedad frente a la escasez de los recursos.

Veamos a grandes rasgos los principales elementos que tomamos de la tierra y al modo en
que los utilizamos. Muchos de estos recursos son metales. A menudo, estos se encuentran en
estado puro, pero su forma habitual es la de compuestos qumicos en los que aparecen
combinados con azufre (sulfatos) u oxgeno (xidos). Tales compuestos, junto con los metales
en estado puro, son lo que denominamos minerales. Las rocas, tambin son mezclas con una
composicin diversa de minerales.

Algunos metales son relativamente abundantes en trminos fsicos. En orden decreciente, el


aluminio, el hierro, el titanio, el manganeso y el titanio, forman el 16 por ciento de la corteza
terrestre. De todos ellos, el hierro es el ms utilizado, alcanzando el 95 por ciento de los

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metales aprovechados por nuestra civilizacin, y es el principal elemento constitutivo del
acero. En la actualidad, el hierro se utiliza principalmente en aleaciones, con niquel, cromo,
tungsteno, cobalto o manganeso, de modo que la industria siderrgica depende tambin del
abastecimiento de tales metales.

Otros metales son menos abundantes en la corteza terrestre. Entre estos se encuentra el
cobre, excelente conductor de la electricidad, fundamental para transportar la energa y la
comunicacin de seales en la red de cables que forman el nervio de la tecnologa de las
naciones avanzadas. A la misma categora pertenece el plomo, utilizado principalmente en
bateras de almacenamiento, en la fabricacin de proyectiles y soldadores, en compuestos
antiexplosivos en las gasolinas y, por sus propiedades anticorrosivas, como protector de los
cables elctricos. Otros ejemplos de metales esenciales para la produccin de aleaciones y
poco abundantes son el zinc, particularmente resistente a la corrosin, el niquel, fuerte y
resistente, el molibdeno y el tungsteno, especialmente dctiles, y el estao, cuyos usos se
remontan hasta 3700 aos antes de nuestra era, etc.

Adems de los anteriores, existe varios miles de minerales y rocas industriales dentro de los
que se incluyen el amianto, las arcillas, el grafito y el talco. Su valor econmico total supera
con creces al de los metales, y son materiales esenciales para la produccin de concreto, y del
cido sulfrico, el ms importante de los qumicos industriales, que combinados con amoniaco
y fosfatos, sirve para formar una gama diversa gama de fertilizantes fosfatados. Otros
materiales contienen las llamadas tierras raras, con elementos como el europio, el gadolium, el
cerio y el zirconio, necesarios para la produccin de catalizadores, superaleaciones, tubos de
fsforo para la televisin, intensificadores de pantallas de rayos x e imanes especiales.

Mencin especial debe hacerse a los combustibles fsiles, formados en el curso de millones
de aos a partir de los restos de plantas y animales microscpicos, acumulados lentamente en
el fondo marino y atrapados en las capas sedimentarias de la corteza terrestre. En la
actualidad, el combustible fsil ms importante es el petrleo, el segundo lquido ms
abundante en la tierra, seguido del gas natural. Conjuntamente, el petrleo y el gas natural
aportan dos tercios de la energa mundial y ambos son tambin la materia prima esencial para
la produccin de 30.000 diferentes compuestos qumicos.

Los recursos no renovables son sin duda esenciales para el funcionamiento del sistema
productivo. Por tal razn, el debate sobre su agotamiento y las posibles consecuencias de la
menor abundancia futura de los mismos tiene especial trascendencia para las posibilidades
futuras de la humanidad. Por ese motivo, en el apartado siguiente trataremos de desarrollar
algunos elementos econmicos para responder a la pregunta de qu tan dramtico es el
problema del agotamiento de los recursos no renovables?. Todo esto nos lleva nuevamente al
problema de la escasez al que hicimos referencia en el captulo segundo y que retomamos en
esta introduccin para centrar la discusin sobre los criterios que deben guiar la gestin de los
recursos no renovables.

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Tabla 6.1. Indices Estticos y Dinmicos de Escasez

Indice Tasa de Indice


Recurso Reservas Globales Esttico Crecimiento Exponencial
Conocidasa (aos) b Promedio (aos) c
(% por ao)a
Alumnio 1.17 x 10 9 toneladas 100 6.4 31
Carbn 5 x 1012 ton. 2300 4.1 111
Cobalto 4.8 x 109 ton. 110 1.5 60
Cobre 308 x 106 ton. 36 4.6 21
Cromo 7.75 x 10 8 ton. 420 2.6 95
Estao 4.3 x 106 lg ton. 17 1.1 15
Gs Natural 1.14 x 10 15 pies cbicos 38 4.7 22
Hierro 1 x 1011 ton. 240 1.8 93
Manganeso 8 x 108 ton. 97 2.9 46
Mercurio 3.34 x 10 6 flasks 13 2.6 13
Molibdeno 10.8 x 10 9 libras 79 4.5 34
Niquel 147 x 109 libras 150 3.4 53
Oro 353 x 106 onzas troy 11 4.1 9
Petrleo 455 x 109 barriles 31 3.9 20
Platino 1.17 x 10 9 onzas troy 130 3.8 47
Plata 5.5 x 109 onzas troy 16 2.7 13
Plomo 91 x 106 ton. 26 2.0 21
Tungsteno 2.9x 109 ton. 40 2.5 28
(a) U.S. Bureau of Mines (1970) Mineral Facts and Problems, Government Printing Office.
(b) Aos que tardaran en consumirse las reservas globales conocidas a los niveles actuales de consumo.
(c) Aos que tardara en consumirse las reservas globales conocidas si el consumo contina creciendo a la tasa
promedio.
Fuente: Meadows, D. et. al. (1972) The Limits of Growth: A Report for the Romes Club on the Predicament of
Mankind. University Books.

Una primera postura, que podemos calificar de pesimista, pone el nfasis en la inminencia del
agotamiento fsico de las reservas conocidas de recursos. Para ello, la escasez se mide por el
tiempo que resta para la extincin de un recurso concreto. Esta es, por otra parte, una medida
relativamente fcil de construir si conocemos las reservas del material y la cantidad que se
extrae del mismo en un determinado momento. Para ilustrar este razonamiento retomemos
brevemente el informe del Club de Roma sobre los lmites del crecimiento en el que se plantea
de un modo dramtico el problema del agotamiento de los recursos no renovables. Los datos
bsicos en los que se apoya esta visin pesimista del futuro son los que se encuentran en la
Tabla 6.1. As, por ejemplo, segn las estadsticas de la oficina de minas de los Estados
Unidos, en 1970 las reservas conocidas de cobre rondaban los 310 millones de toneladas,
dado que el consumo mundial de cobre alcanzaba ese mismo ao la cifra de 8.5 millones de
toneladas, podemos concluir que, de mantenerse estable la demanda de cobre, las reservas
disponibles en 1970 se agotaran completamente al cabo de 36 aos. A pesar de que esta
conclusin es de por s preocupante, algunos autores la consideran demasiado optimista. En
efecto, segn el Club de Roma, no es probable que la demanda de cobre permanezca estable;
todo lo contrario, resulta ms razonable pensar que en el futuro dicha demanda continuar
creciendo al ritmo observado en los ltimos 70 aos (es decir a un 4,6 por ciento anual), lo
que reduce la vida esperada del cobre de 36 a 21 aos (ver Tabla 6.1). De los 19 recursos
no renovables incluidos en la Tabla 6.1, con el ndice exponencial de escasez, solo podra
esperarse que el carbn exista durante ms de 100 aos de acuerdo. Entre los casos ms

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dramticos, se encuentra una larga lista de recursos que, de acuerdo con este tipo de
previsiones, estaran agotados antes del ao 2000, y que, aparte del cobre, el oro, el plomo,
el mercurio, el gas natural, el petrleo, la plata, el estao y el zinc.

Afortunadamente, ninguna de las previsiones pesimista de los aos 70 se han cumplido. No


obstante, nuestro inters en esta parte del captulo, no consiste simplemente en demostrar que
el informe del Club de Roma incurre en serios errores de clculo que pueden ser corregidos a
la luz de las nuevas informaciones. Ms all, lo que queremos demostrar es que el
razonamiento implcito en las medidas de escasez mencionadas es errneo. Bsicamente, el
error en est en concebir la escasez como un fenmeno fsico, cuando se trata, como veremos
de un fenmeno econmico y social. Esta discusin nos servir para avanzar, en la segunda
parte del captulo, en la discusin de los criterios que deben guiar la gestin de los recursos no
renovables.

6.2. Qu es la escasez?

El anlisis anterior pone de relieve la posibilidad del agotamiento de los recursos no


renovables. Gran parte de las confusiones y los errores de previsin, se pueden evitar si
distinguimos cuidadosamente entre dos conceptos interrelacionados: los recursos disponibles y
las reservas conocidas. Las reservas se definen como depsitos con cantidades y calidades
conocidas, de los que, dada la tecnologa disponible y las condiciones polticas y econmicas,
es rentable extraer minerales. Por su parte, los recursos, son fuentes potenciales de minerales
que pueden utilizarse en el futuro si los cambios en la tecnologa, y las condiciones
econmicas, polticas y legales lo permiten. Como la economa, la tecnologa y la poltica son
partes esenciales en esta definicin, las reservas minerales pueden aumentar o disminuir
significativamente sin que cambie la cantidad disponible en la corteza terrestre1.

Evidentemente en cuanto mayor sea la extraccin de un mineral menor ser su disponibilidad


futura. Sin embargo, la importancia que esto tiene para nosotros y para las generaciones
futuras, no depende solamente de la cantidad de recursos inexplotados, sino tambin, al
menos, de tres factores adicionales cuya naturaleza es eminentemente social e histrica. Estos
factores son: en primer lugar, nuestro grado de conocimiento sobre la cantidad y calidad fsica
de los recursos y las reservas disponibles. En segundo lugar, la capacidad tecnolgica de que
disponemos para utilizar productivamente tales reservas. Finalmente, en tercer lugar, el valor
que tales reservas tienen para el sistema econmico. Veamos los tres elementos por separado
para ilustrar su importancia.

a. La informacin disponible

En primer lugar, aunque cada vez conocemos mejor la geologa del planeta, nuestra
informacin sobre las reservas disponibles es incompleta. Aun hoy, existe un importante grado

1
Por ejemplo, debido a restricciones legales, mientras est vigente el tratado que reserva el territorio de la
Antrtida para fines de investigacin, los recursos all existentes de minerales no podrn ser
contabilizados como reservas.

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de incertidumbre sobre la cantidad y calidad de recursos remanentes en el planeta. Por


ejemplo, no conocemos con certeza la cantidad de petrleo que existe bajo el fondo marino.
En otros casos sabemos de la existencia de algunos depsitos de material, por ejemplo en la
Antrtida, pero, mientras no se proceda a una exploracin exhaustiva, desconoceremos la
cantidad y calidad de los mismos. En otras zonas, dadas las caractersticas geolgicas del
entorno, podemos deducir la probabilidad de que existan reservas importantes, y tenemos la
posibilidad de reducir tal incertidumbre mediante, por ejemplo, del estudio de campos
magnticos o de la perforacin de pozos exploratorios.

Por lo anterior, aparte de una medida exclusivamente fsica, las reservas deben medirse en

Recuadro 6.1: Los Recursos y las Reservas: El Caso del Mineral de Hierro

El uso del mineral de hierro puede servir como una ilustracin del modo en que
intervienen los elementos tcnicos y econmicos en la definicin de lo que
entendemos por reservas en un sentido econmico. Para obtener el hierro, son
indispensables tres elementos, mineral de hierro, como materia prima, carbn,
como fuente de energa, y arena, para remover impurezas. El mineral de hierro
contiene xidos muy estables; slo la aplicacin de altas temperaturas en una
atmsfera escasa de oxgeno puede separar el hierro. Los tres elementos se
introducen en un alto horno, en el que se fuerza la entrada de aire para elevar la
temperatura hasta el punto en que el mineral se reduce junto con el carbn y se
puede obtener el hierro del fondo del horno. El oxgeno del aire se consume en el
proceso de combustin, produciendo la atmsfera adecuada.

Los primeros centros siderrgicos de Pittsburg, en Estados Unidos, Manchester,


en Inglaterra, y los de Alemania y Suecia, surgieron en lugares donde los tres
ingredientes se encontraban juntos o en sus proximidades. Las disponibilidades
locales fueron consumidas rpidamente y el mineral hubo de ser importado de
otras regiones, como las planicies de Mesabi en Minesota, de donde se obtuvo
el 60 por ciento del mineral de hierro utilizado por los aliados en la segunda
guerra mundial. Estos depsitos contenan una mayor concentracin de hierro,
hasta del 50%, de modo que pudieron ser utilizados rentablemente, a pesar de los
costes de transporte de la poca. Sin embargo, ya en 1908, el siderrgico Andrew
Carnegie, alert que tales depsitos de alta calidad estaban al borde del
agotamiento. La inminencia de la escasez de hierro de los primeros aos de la
posguerra se super con el descubrimiento de depsitos de taconita, un mineral
de hierro que, a pesar de su bajo contenido de hierro, puede ser objeto de un
tratamiento especial que aumenta su concentracin desde niveles inferiores al 20
por ciento hasta ms del 60 por ciento. Estos materiales mejorados aumentaron
de tal modo la eficiencia de la industria siderrgica que compensaron
sobradamente los aumentos de costes debidos a la escasez del material original.
Debido al desarrollo de estas tcnicas de concentracin, las reservas de mineral
de hierro crecieron notablemente, y fueron un elemento esencial en el
mantenimiento durante dcadas de los bajos precios del hierro.

Fuente: Schmidt, V. y Harbert, W. (1998) Planet Earth and the New


Geosciences. University of Pittsburg.

funcin de nuestro grado de conocimiento sobre la cantidad y calidad de las mismas. En


realidad, al nivel ms general, nuestras certezas se reducen una estimacin global de la

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cantidad total de cada mineral existente en la corteza terrestre. As, por ejemplo, por la
composicin de la corteza terrestre, podemos deducir que en la tierra restan aun 11.000
billones de toneladas de cobre sin explotar (11 x 1017 toneladas), que, si fusemos capaces de
explotarlas, permitiran satisfacer cualquier demanda previsible durante varios millones de
aos. La anterior es una medida del recurso, o de las reservas potenciales. Sin embargo, la
abundancia fsica tiene poco que ver con la abundancia econmica. Por el contrario, los
depsitos de cobre de alta concentracin son terriblemente escasos y, segn datos de 1992,
las reservas de cobre alcanzaban los 550 millones de toneladas2, indicando que con los
precios actuales y con nuestros conocimientos tecnolgicos, slo podemos obtener una de
cada 22 millones de las partculas de cobre existentes en el planeta.

La figura 6.1, ilustra nuestro conocimiento sobre las reservas disponibles. El eje superior
presenta algunos conceptos tiles para definir nuestro grado de conocimiento sobre los
recursos de un mineral hipottico. Es importante entonces establecer una distincin clara entre
las reservas probadas de un mineral3, las reservas probables o inferidas, y aquellas aun no
descubiertas4. Lo importante, es que, aunque los recursos disponibles son fijos, la frontera
entre las reservas probadas, las probables y las inferidas cambia con el paso del tiempo,
desplazndose hacia la derecha en el diagrama, con cada descubrimiento nuevo en la
exploracin.

b. La tecnologa

Aparte de la informacin disponible, en la definicin de las reservas tambin es importante


tener en cuenta la capacidad tecnolgica de que disponemos para producir bienestar a partir
de los recursos no renovables. Tal capacidad depende esencialmente de la tecnologa
disponible para explotar, utilizar y reciclar los materiales que obtenemos de la corteza
terrestre. Las innovaciones, impulsadas por la escasez y por los aumentos de precios que esta
conlleva, permiten aumentar gradualmente las reservas disponibles.

2
Obsrvese que, en contra de las previsiones pesimistas de la tabla 6.1, en 1992 las reservas conocidas de
cobre eran un 80 por ciento superiores a las de 1970.
3
Es decir, de acuerdo con la definicin de la Oficina de minas de los Estados Unidos: los depsitos
especficos de mineral, cuya localizacin, cantidad y calidad son conocidas a travs de evidencia
geolgica apoyada por medidas de ingeniera.
4
Siguiendo la clasificacin mencionada en la nota anterior, dentro de las reservas no descubiertas
podemos distinguir entre las hipotticas y las especulativas. Las primeras son las reservas que se pueden
esperar que existan en una zona cuyas condiciones geolgicas son conocidas. Las segundas, se refieren a
reservas no descubiertas en zonas con condiciones geolgicas favorables, donde no se ha efectuado
ningn descubrimiento o en tipos de depsitos que estn pendientes de reconocimiento.

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El progreso tcnico puede asumir mltiples formas dependiendo esencialmente del punto en el
ciclo vital de los minerales en los que se produzcan innovaciones tecnolgicas. As, la
tecnologa puede mejorar en la fase de exploracin, extraccin, transporte, produccin,
consumo, o reciclado de materiales. Veamos algunos ejemplos de cada caso.

En primer lugar, nuestro conocimiento sobre cmo se forman los depsitos de minerales ha
afectado fuertemente el modo en que buscamos los mismos. Si nos remontamos al antiguo
explorador con su mula y su batea, podremos ganar alguna perspectiva sobre lo lejos que
hemos llegado. En gran parte, estos buscadores de fortuna, con su limitado conocimiento de la

Figura 6.1: La Caja De McKelvey: Clasificacin de Los Recursos No


Renovables .

Grado de Incertidumbre

Identificados No descubiertos
C
o Demostrados Inferidos Hipotticos Especulativos
s Medidos Indicados
t
e
Frontera Econmica y
d Tecnolgica
e Reservas
E
x
t
r
Precio de
a
Mercado
c
c
i

n

Frontera de la
Exploracin

geologa o la mineraloga, buscaban un ambiente favorable a la mineralizacin, persiguiendo un


determinado tipo de piedra o un color. La exploracin moderna hace lo mismo, pero de un
modo ms sofisticado. Los avances recientes en el conocimiento cientfico sobre cmo y
donde se forman los depsitos de minerales, han dado a los gelogos las herramientas

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intelectuales que no tuvieron sus predecesores. Los avances tericos y tcnicos en la
geoqumica y la geofsica han permitido acotar y centrar las tareas de bsqueda. Con lo
importantes que son para el bienestar y la mejora de las sociedades modernas, los depsitos
de minerales ocupan menos del uno por ciento de la superficie de la tierra. Cmo estos se
encuentran slo donde los caprichos de los procesos geolgicos los han depositado, se deben
sopesar los beneficios de la nueva informacin obtenida con la exploracin, con los costes de
los recursos y de los usos alternativos de las tierras asignadas a la explotacin minera.

En segundo lugar, la escasez, y el aumento de los precios que esta conlleva, produce los
incentivos necesarios para investigar y desarrollar las tecnologas de extraccin de minerales.
A modo de ejemplo, se puede mencionar que la concentracin mnima requerida para la
explotacin rentable de un depsito de mineral de cobre cay desde un 3 por ciento en 1880
hasta el 0.5 por ciento en 1960 y al 0.1 en 1985. Del mismo modo, hace slo veinte aos el
factor de recuperacin de los yacimientos de petrleo, es decir, la cantidad que puede
extraerse rentblemente de un pozo, era de un 30 por ciento; hoy en da el promedio ronda el
45 por ciento y es probable que contine aumentando en los prximos aos. Todo esto ha
trado como consecuencia un aumento efectivo de las reservas de cobre y de petrleo.

En tercer lugar, la escasez tambin est relacionada con las tecnologas de procesamiento de
los materiales obtenidos de la naturaleza. La mayor parte de los minerales y recursos
energticos son slo materias primas para la elaboracin de materiales ms complejos que
sirven para el consumo o para la produccin de otros bienes. As, el hierro se utiliza en la
produccin de acero, y el petrleo crudo para la obtencin de gasolina. En este proceso de
tratamiento secundario existen tambin importantes posibilidades para el progreso tcnico y,
en consecuencia, para la conservacin de los recursos remanentes.

A modo de ejemplo, podemos echar mano nuevamente de la industria petrolera. El petrleo


crudo, que se obtiene directamente del subsuelo, es una mezcla heterognea de distintos
hidrocarburos (es decir, de cadenas de distinta longitud de tomos de carbono a hidrgeno).
Las cadenas cortas, de hasta cuatro tomos de carbono, son gases, las de longitud intermedia
son lquidos, ms viscosos en cuanto mayor sea su longitud, desde las mas cortas, como la
gasolina, hasta las ms largas, como las ceras. El refino de petrleo consiste bsicamente en la
separacin minuciosa de los hidrocarburos de la misma longitud formando gases o lquidos
homogneos. As se obtiene la gasolina, el kerosene, el gas-oil, los lubricantes, etc. La mezcla,
y lo que se puede obtener de ella, est determinada bsicamente por la calidad del crudo
encontrada en el yacimiento, lo que plantea un problema econmico importante. La gasolina,
por ejemplo, es el producto que tiene mayor valor en el mercado; pero qu hacer con los
dems subproductos? El deseo de aumentar la proporcin obtenida de los componentes ms
valiosos del petrleo, ha servido para producir importantes avances tecnolgicos en la historia
reciente del sector. As, para evitar los excedentes indeseados, las cadenas largas se rompen
para formar cadenas ms cortas que permiten, al mismo tiempo, obtener mayor gasolina y
reducir los excedentes de subproductos mediante las tcnicas conocidas como de craquo
cataltico. Adems de ello, no slo es posible aumentar la cantidad de gasolina que se obtiene
de un barril de petrleo sino tambin conseguir un aumento de su potencia; esto se consigue
mediante las llamadas tcnicas de reforma de las molculas de hidrocarburos, las cuales,
mediante un procesamiento qumico a partir de calor y agentes catalizadores, consiguen

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reformar el hidrocarbn C8, llamado octano, en isoctano que quema de un modo ms


eficiente y reduce el consumo de gasolina en los automviles. Ninguna de estas tcnicas hace
ms abundante el petrleo en la naturaleza, pero s lo hacen menos escaso para la sociedad;
en otras palabras, aumentan el nivel de bienestar que podemos obtener de la misma cantidad
de petrleo crudo.

Finalmente, en la definicin de lo que consideramos escaso o abundante, no debe perderse de


vista que, al menos en las sociedades modernas de mercado, la produccin y comercializacin
de las materias primas depende en ltima instancia de la oferta y la demanda de los bienes
para cuya elaboracin estos sirven. As, por ejemplo, el petrleo slo se convirti en una bien
con valor econmico en el siglo XIX; precisamente en un momento en que la industria
ballenera empezaba a ser incapaz de proveer aceite suficiente para iluminar las lmparas del
mundo. En agosto de 1859 Edwin Drake en Pensilvania inaugur una nueva era al cavar el
primer pozo de petrleo y pocos aos despus la invencin del motor de combustin interna
convirti la gasolina en un elemento vital para el transporte cuya demanda desde entonces no
ha dejado de aumentar. Hoy en da se consumen diariamente en el mundo 70 millones de
barriles. Sin embargo, al mismo tiempo que crece la demanda, tambin lo hace la tecnologa
de su utilizacin con motores ms eficientes y materiales ms livianos utilizados en su
construccin. Por todo ello, a excepcin de los aos 70, las reservas econmicamente
explotables de petrleo no han dejado de aumentar guiadas por la exploracin, el
descubrimiento de nuevas tecnologas y la sustitucin de materiales.

c. Los costes de explotacin y los precios de mercado.

En suma, tanto la informacin disponible como las posibilidades tecnolgicas de explotar y


utilizar las reservas, se debern reflejar en los costes de produccin y en los precios de los
distintos recursos.

A medida que las empresas se ven forzadas a explotar materiales de menor concentracin,
ms alejados de la superficie o en entornos ms hinspito, los efectos del agotamiento de los
recursos, se dejarn notar en un aumento de los costes de extraccin y de los precios de los
mismos. Sin embargo, como hemos visto, estos efectos pueden verse compensados por otros
factores positivos. Las compaas extractoras aadirn esfuerzos de exploracin y
descubrimiento y los avances tecnolgicos permitirn que tales materiales sean utilizables
(mediante tcnicas ms sofisticadas de minera o nuevos mtodos de procesamiento que
aumenten la calidad econmica de los materiales). Adicionalmente, el mercado reaccionar al
aumento de los precios mediante la bsqueda y el desarrollo de bienes sustitutivos (nuevos
materiales, o nuevos usos para los materiales disponibles), un uso ms eficiente de los
recursos o actividades de reciclado.

En general, en cuanto ms elevado sea el precio de mercado mayor ser el volumen de las
reservas. Por ejemplo, la mayora de los yacimientos de petrleo actualmente en explotacin
se encuentran entre 900 y 5000 metros de profundidad; sin embargo, hoy en da es posible
bombear petrleo desde 8 kilmetros bajo el suelo o la superficie marina, siempre que la
mejor calidad del crudo compense los costes ms elevados de bombeo. As, por ejemplo,
segn datos de 1980, la cantidad de petrleo recuperable a un precio de mercado de 11,62

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dlares era de 21.200 millones de barriles; si el precio aumentase hasta los 13,75 dlares,
tales reservas se veran incrementadas hasta los 29.400 millones de barriles y, en el caso de
que el precio del petrleo aumentara establemente hasta superar los 30 dlares tales reservas
explotables creceran hasta los 52.000 millones de barriles (Tietenberg,1992).

Todas estas ideas pueden resumirse en la Figura 6.1. en la que se presentan los elementos
bsicos de la teora econmica de la escasez que hemos desarrollado en este apartado. El
diagrama es una adaptacin de la llamada Caja de McKelvey, utilizada para clarificar la
distincin que entre reservas y recursos. Si los recursos son una medida fsica de las
potenciales reservas remanentes, las reservas son una medida social que depende de nuestro
grado de conocimiento (representado por la flecha superior) y de la viabilidad econmica de
explotacin de los distintos yacimientos (representados por la flecha vertical). El propsito
bsico del sistema de McKelvey es ordenar todos los elementos necesarios para la
planificacin a largo plazo de la utilizacin de los recursos no renovables, teniendo en cuenta la
evolucin de los precios, las probabilidades de nuevos descubrimientos, etc. As, tanto las
reservas como los recursos son restimados continuamente a la luz de nuevas evidencias
geolgicas, del progreso tecnolgico, de la extraccin de reservas y de las circunstancias
econmicas y polticas. Todas las divisiones interiores de la caja de McKelvey, son mviles y
su dinmica debe explicarse a la luz de las cambiantes condiciones econmicas y polticas.

d. Una visin de conjunto

En este apartado hemos avanzado desde un punto de vista pesimista, que ilustramos con
algunas de las conclusiones del Club de Roma, hasta otro que puede servir para albergar un
cierto optimismo5. Sin embargo, hay que mencionar algunos motivos de cautela que deben
prevenirnos contra el peligro de llevar demasiado lejos el optimismo de nuestro esquema de
anlisis. La caja de McKelvey ordena la informacin disponible, permite analizar con una
cierta lgica lo que ha ocurrido en el pasado y da algunas pistas sobre lo que ocurrir en el
futuro. No obstante, este esquema tiene unas pretensiones limitadas de previsin del futuro. El
relativo xito pasado no es una garanta para el futuro. No podemos asumir que en el futuro el
progreso tcnico se producir al mismo ritmo que en el pasado, o que todos los problemas de
escasez y las respuestas de la sociedad se articularn en los aos venideros tan
armnicamente que no existirn desabastecimientos de materiales y energa o severos
problemas ambientales.

Veamos algunos motivos de incertidumbre. Por ejemplo, algunos autores (Harris y Skinner,
1982; Anderson, 1985) han propuesto el concepto de umbral mineralgico para indicar un
punto, a partir del cual un mineral existe en concentraciones tan pequeas que pueden hacen
imposible su extraccin. La mayor parte de los minerales existe en forma de silicatos en la
piedra comn, y slo alrededor de un 3 por ciento de la mayora de ellos existe en

5
En el captulo estamos ms interesados en entender que es la escasez que en encontrar una forma de medirla con
precisin. En efecto, en la prctica, la medida y la prediccin de la escasez es una materia compleja. Esta tarea requiere
la combinacin de las ciencias fsicas con el conocimiento de cmo se adapta la sociedad a lo largo del tiempo.
Relacionar el stock de los recursos no renovables con el uso de los mismos (teniendo en cuenta el crecimiento
demogrfico, el progreso tcnico, las expectativas econmicas y sociales, etc.) es y ser una tarea llena de
incertidumbres. Para una discusin sobre las distintas alternativas que ofrece la teora econmica para medir la
escasez, vase, por ejemplo, Hanley, et.al. 1996.

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Gestin de Recursos Naturales: Apuntes de Clase Profesor: Carlos M. Gmez

concentraciones importantes en forma de xidos, sulfidas o carbonatos. Para algunos


minerales, existen muy pocos depsitos con concentraciones importantes. Por ejemplo, la
concentracin media de plomo en la corteza terrestre es de 0.001 por ciento, pero las
tcnicas de minera disponibles slo permiten obtener plomo de minerales con una
concentracin entre el 2 y el 20 por ciento; estos depsitos son escasos y, una vez que se
hayan agotado, ser necesaria una modificacin radical en las tecnologas de extraccin
obligando a la extraccin de plomo de la piedra comn (lo que permitir obtener muchos
otros minerales como subproductos). Este tipo de minerales, abundantes pero altamente
dispersos, se denomina geoqumicamente escasos y a esa categora pertenecen, aparte del
plomo, el cobre, el oro y el mercurio. A diferencia de otros minerales geoqumicamente
abundantes, en este caso, el progreso gradual de la tecnologa no garantiza un aumento de las
reservas aprovechables. Al final del captulo volveremos sobre este punto.

6.3. Un modelo de anlisis:

La cuestin importante en la economa de los recursos no renovables es a qu ritmo deben


explotarse? Es decir: qu cantidad debe extraerse cada ao para los usos corrientes? O, lo
que es lo mismo, qu cantidad debe permanecer en el subsuelo como reserva para usos
futuros?. Esta pregunta lleva a otra, equivalente: cul es el precio al que deben venderse las
unidades de cada recurso y cmo debe variar este precio a lo largo del tiempo? Estas
cuestiones son claramente normativas; lo que nos interesa es saber el cmo deben usarse los
recursos y, una vez que tengamos una respuesta clara a esta pregunta, podremos juzgar el
comportamiento de la economa de mercado y valorar los problemas que ocasionan las
distintas estructuras de derechos de propiedad.

A continuacin exploraremos, en primer lugar, el modelo bsico de gestin de los recursos


naturales utilizando los conceptos de eficiencia esttica y dinmica que vimos en el captulo 3.

6.3.1 Algunos principios bsicos:

A diferencia de otros sectores productivos, en la extraccin de minerales, la produccin en un


momento dado no es independiente de la produccin en el pasado ni de la que se har en el
futuro. Por muchas razones, en las decisiones de extraer minerales o recursos energticos no
renovables, es necesario tener en cuenta la estrecha interrelacin entre las decisiones pasadas,
las decisiones presentes y las posibilidades que dejamos abiertas para el futuro.

El coste de extraer una unidad en la actualidad depende no slo del uso de factores
productivos, como el trabajo y la energa, y de sus precios, sino tambin de las extracciones
realizadas en el pasado y del impacto de estas en la rentabilidad actual de los depsitos de
minerales.

Del mismo modo, las decisiones actuales de extraccin dependen de las que se hayan tomado
en el pasado, as como de las expectativas sobre los costes y los precios futuros. La tasa
actual de extraccin afectar la cantidad que podr obtenerse en el futuro, y no slo porque
de ella dependern las reservas remanentes en cada depsito, sino tambin porque el ritmo de
disminucin actual de las reservas, puede ser un incentivo para aumentar la exploracin y el

11
desarrollo de actividades que pueden llevar a un aumento en el nivel futuro de reservas.
Adems, para un nivel dado de reservas conocidas en la actualidad, la decisin de explotar
los depsitos con menores costes de extraccin, dejar slo depsitos con costes ms
elevados de extraccin para el futuro. Del mismo modo, la reduccin del contenido de los
grandes depsitos de mineral, y la tendencia a concentrar la exploracin en los lugares ms
accesibles, y donde es ms probable encontrar yacimientos ms ricos, conducir a un
aumento de los costes de exploracin en el futuro.

El modelo bsico de anlisis de la gestin de los recursos no renovables que desarrollamos a


continuacin pretende dar cuenta de estas complejas relaciones intertemporales, para resolver
las preguntas bsicas sobre a qu ritmo deben utilizarse las reservas de un recurso no
renovable. Para ello concentraremos el anlisis en un recurso concreto, del que conocemos las
reservas disponibles en la actualidad y sus usos por parte del sistema productivo. As las
cosas, nuestro problema se reduce a averiguar, en cada momento del tiempo, cunto se debe
extraer y, en consecuencia, qu cantidad habr de reservarse para los perodos futuros.

Estas decisiones dependen en primer lugar de la demanda existente en la economa del


recurso en cuestin. Los recursos no renovables son bsicamente insumos productivos para la
fabricacin de otros bienes. As, el mineral de hierro se demanda para producir acero, que
luego es utilizado para la fabricacin de
distintas mquinas y utensilios. El petrleo
crudo es un input utilizado para refinar
gasolina que, a su vez, es demandada por
otros para satisfacer las necesidades de
Figura 6.1: La Funcin de transporte de la sociedad. En consecuencia,
Demanda de un Mineral
Cantidad
Demandada la demanda de recursos no renovables
Q
depender del valor de los bienes finales de
consumo y de los servicios que se puedan
obtener de ellos. Dada la tecnologa de
produccin de acero, por ejemplo, se puede
decir la industria siderrgica est dispuesta a
adquirir una cantidad mayor de mineral en
cuanto menor sea el precio al que pueda
Precio de
Mercado adquirirlo. Podemos admitir entonces que la
P
funcin de demanda de mineral se puede
definir como una relacin decreciente entre el
precio de mercado y la cantidad que las empresas estn dispuestas a comprar, tal como
aparece en la figura 6.2. Adems de los motivos usuales para justificar la forma decreciente de
la funcin de demanda, en el caso de los minerales existe un motivo adicional: el hecho de que
a medida que el precio crece se hacen rentables los procesos de reciclado y, en consecuencia,
el material utilizado se convierte gradualmente en un sustituto rentable de la materia prima
original. Por ejemplo, segn Tietenberg (1992, p.208), en 1987 el reciclado de botes de
aluminio permiti ahorra una cantidad de energa equivalente al consumo de seis meses de la
ciudad de Nueva York, lo que fue posible por el aumento de los precios del mineral de hierro
durante toda la dcada.

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Gestin de Recursos Naturales: Apuntes de Clase Profesor: Carlos M. Gmez

La funcin de demanda nos permite explicar por qu razn, en un momento determinado es


til extraer minerales del suelo, pero no nos dice nada sobre el valor de las reservas que
permanecen enterradas, ni sobre los motivos que llevan a sus propietarios a conservarlas.

La economa de los recursos naturales trata los recursos en el suelo como activos de capital
para la sociedad. La sociedad en su conjunto tiene motivos para preservar gran parte de los
recursos para satisfacer las demandas futuras. No obstante, en una sociedad de mercado,
donde los yacimientos de minerales son en su gran mayora de propiedad privada, estas
decisiones de conservacin corresponden a los propietarios particulares de cada veta o cada
yacimiento. Si las reservas en el suelo no produjeran ningn rendimiento, los propietarios de
las mismas preferiran extraerlas en el menor tiempo posible para hacerse con unos beneficios
que se puedan invertir en una actividad ms rentable. Sin embargo, las cosas no ocurren de
este modo; para los empresarios, y para la sociedad en su conjunto, esperar antes de agotar
los recursos en el menor plazo posible, es una solucin deseable y rentable.

Las razones y los incentivos que existen para esperar, son el argumento central del modelo
bsico de gestin de los recursos no renovables. Veamos estos motivos suponiendo que,
como es habitual, el recurso en cuestin es de propiedad privada. Para su dueo, un pozo,
una veta o un yacimiento es una inversin, un activo, que le proporciona beneficios, y, desde
su punto de vista, es comparable a otras inversiones que proporcionan rendimientos
financieros en la economa. Sin embargo, a diferencia de una mquina, o de otros activos, los
recursos que permanecen enterrados no producen ningn ingreso mientras no se extraigan y se
pongan a la venta. En una economa de mercado, slo hay un motivo razonable para que el
propietario de un depsito de mineral decida conservarlo, y es que dicho activo aumente de
valor con el paso del tiempo. El nico motivo para mantener inexplotadas la mayor parte de
las reservas de recursos no renovables es que el rendimiento financiero que se puede obtener
de ellas en el futuro sea ms alto que el que se puede obtener en la actualidad.

6.3.2. El Modelo Bsico:

Para hacer las cosas simples, supongamos que las reservas de mineral se pueden extraer sin
ningn coste y que no es esperable el descubrimiento de nuevas reservas, ni el cambio en la
demanda futura de minerales. En este caso, el nico motivo para guardar reservas para el
futuro, es la expectativa de que el precio de venta del mineral aumente.

La cantidad que los empresarios decidan extraer depender de las expectativas que stos
tengan sobre el aumento de los precios. Pero tales expectativas estn lejos de ser algo
inmutable y, en cada momento, deben ser revisadas y corregidas en funcin de las decisiones
que vayan tomando los dems empresarios y, en suma, de la evolucin de mercado de
minerales. Por ejemplo, supongamos que los empresarios esperan que el precio del mineral
aumente muy poco, o no lo haga en absoluto, durante los prximos aos. En ese caso, es
lgico que muchos de ellos opten por extraer y vender cunto antes todas sus reservas para
trasladar su capital a una alternativa ms prometedora. Sin embargo, esta decisin razonable
no har ms que crear una situacin en la que todos se vern forzados a modificar sus
expectativas y sus decisiones presentes. El aumento de la produccin crear un exceso de
oferta en el mercado, lo que har disminuir momentneamente los precios de venta del

13
mineral, pero tambin har previsible una escasez de minerales en los aos siguientes,
haciendo plausible un aumento futuro de los precios. Estos efectos, la disminucin de los
precios actuales, resultado de la sobreproduccin, y el aumento esperable de los precios
futuros, resultado de una mayor escasez, restablecen los incentivos para conservar una mayor
cantidad de minerales en el suelo y servirn para ajustar las pautas de extraccin de recursos.
En trminos generales, podemos decir que la situacin anterior ser lo que ocurra cuando los
empresarios esperan que el precio de los minerales crezca a un ritmo menor que el tipo de
inters de la economa.

Tambin podemos pensar en un ejemplo completamente opuesto al anterior. Supongamos que


los empresarios esperan que, debido al agotamiento pasado de los yacimientos conocidos, en
el futuro los precios sern muy superiores a los actuales. Si es as, la decisin lgica para ellos
ser esperar, conservando los minerales inexplotados para venderlos en el futuro con un
margen mayor de beneficios. Sin embargo, al igual que en el caso anterior, estas decisiones no
sern estables y el propio mercado se encargar de obligar a las empresas a revisarlas. Si se
dejan muchas reservas para el futuro no ser razonable esperar precios muy altos en los aos
subsiguientes; por otra parte, el mercado actual se ver desabatecido y, en consecuencia, el
precio corriente de los minerales aumentar. Al aumentar el precio actual y reducirse la
expectativa de precios muy elevados en el futuro, se crearn nuevos incentivos para extraer
una mayor cantidad de recursos en el momento actual. Esta situacin ser la que ocurra
cuando los empresarios esperan, inicialmente, que el precio de los minerales crezca a un ritmo
mayor que el tipo de inters de la economa.

Entre los dos casos extremos, hay una situacin intermedia que se puede mantener en el
tiempo, extraer cada ao una cantidad suficiente para que los precios de mineral crezcan al
mismo ritmo que el tipo de inters de la economa. Esta es la idea central de la llamada Regla
de Hotelling: segn esta regla, la pauta ptima de explotacin de un recurso natural se
caracteriza porque, a lo largo del tiempo, el beneficio marginal que se puede obtener con la
extraccin y venta del recurso debe crecer al mismo ritmo que el tipo de inters. En nuestro
modelo simple, como los costes de extraccin son nulos, el beneficio es igual al precio de
venta.

Para aclarar el significado de la regla de Hotelling, podemos ver algunas de sus consecuencias
ms generales con ayuda de la Figura 6.3. De acuerdo con la curva de demanda, el nico
modo de conseguir que el precio del mineral aumente es disminuyendo la cantidad que se
extrae ao tras ao. Por eso la regla de Hotelling, tambin significa que, con nuestros
supuestos restrictivos que luego matizaremos, la cantidad de mineral que se extrae cada ao
es menor que la del ao anterior. Esto se ilustra en la figura 6.3 en la que se relacionan tres
elementos fundamentales para entender la pauta de explotacin de un recurso no renovable en
una economa de mercado: en primer lugar la demanda del recurso, que se muestra en el panel
(a); en segundo lugar, la pauta de crecimiento de los precios, de acuerdo con la regla de
Hotelling, en el panel (b) y, en tercer lugar, los dos elementos anteriores se relacionan en el
panel (c) donde se representa la pauta de extraccin decreciente a lo largo del tiempo. En
resumen, en la pauta ptima de extraccin de recursos, a medida que el precio crece, la
cantidad demandada disminuye gradualmente y, con ella, disminuye la cantidad de material
que se extrae del suelo.

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Gestin de Recursos Naturales: Apuntes de Clase Profesor: Carlos M. Gmez

Completemos ahora el modelo bsico con dos elementos importantes, la posibilidad de que
en el futuro podamos prescindir de un recurso no renovable concreto y el volumen total de
reservas que podemos explotar del mismo.

Con respecto a lo primero, los conocimientos tecnolgicos de que disponemos permiten

(b)
Evolucin del Precio
Figura 6.3
La Regla de Hotelling:
El Modelo Bsico de la
P
Gestn de Recursos No R
Renovables

P
tiempo

T
Tiempo de
(a) Extincin del
Funcin de Demanda (c)
Senda de Extraccin Recurso
Cantidad Cantidad
Extraida

Reservas Totales
de Mineral

Q
tiempo
Precio
P P T
R

Precio de la
Tecnologa de
Remplazo

pensar que, si el precio de mercado es suficientemente alto, algunos de los recursos que hoy
nos parecen esenciales para el funcionamiento normal de la economa podran dejar de serlo.
Esto se debe a que existen tecnologas que permitiran satisfacer las demandas de la sociedad
de un modo ms adecuado utilizando algn recurso alternativo. Por ejemplo, distintos estudios
realizados en los aos 70, revelan que si en el futuro los precios del petrleo superan
establemente los 30 dlares por barril, ser econmicamente viable obtener la gasolina a partir
de esquistos o de la licuefaccin del carbn, recursos ms abundantes que los yacimientos
conocidos de crudo. Tambin, en ese escenario es posible pensar que pueda generalizarse el
uso de los coches propulsados por otra fuente de energa, como la elctrica, obtenida tal vez
de fuentes renovables. Un caso similar es el de los minerales escasos en altas concentraciones.
Por ejemplo, como ya hemos mencionado, los depsitos con alto contenido de cobre estn
relativamente agotados; si el precio de este mineral creciera suficientemente, en el futuro se

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hara rentable obtener este recurso a partir de la piedra comn, un recurso evidentemente
abundante, en el que el cobre se encuentra atrapado en concentraciones muy pequeas.

Estos procesos de produccin, que permiten prescindir definitivamente de un recurso natural


se conocen como tecnologas de remplazo. Muchas de ellas son conocidas y han superado los
estudios de prueba necesarios para su puesta a punto, varias energas renovables entran en
esta categora, y otras opciones parecidas fueron ya ejercidas por la sociedad en el pasado,
como la sustitucin del caucho por las fibras sintticas o de los abonos naturales por los
fertilizantes qumicos.

En el modelo simple de anlisis la tecnologa de remplazo se puede representar a travs de un


precio, suficientemente alto, que hara cero la demanda del mineral en cuestin, tal como se
representa en el panel (a) de la figura 6.2. Este precio, en trminos prcticos, representa un
umbral, a partir del cual, el depsito de mineral deja de tener valor para su propietario. Una
vez que se active y se generalice la tecnologa de remplazo, dejarn de tener valor los recursos
que no se hayan explotado. Esto nos permite matizar el primer resultado de la regla de
Hotelling, los precios del mineral debern crecer al ritmo marcado por la tasa de inters, y
debern aproximarse al precio de la tecnologa de remplazo a medida que las reservas
remanentes se vayan aproximando a cero.

El modelo de Hotelling, pretende mostrarnos la pauta ptima de extraccin de un recurso


natural durante toda su vida til. Es decir, durante todo el perodo de tiempo en que tal
recurso es utilizado por la economa. La duracin de ese perodo de tiempo, estar
determinado, aparte de por la demanda y la tecnologa de explotacin, por la cantidad de
reservas disponibles. Estas reservas sern iguales a la suma de todas las cantidades que se
extraigan desde el momento actual hasta el momento en que la sociedad pueda prescindir del
recurso, lo que se representa mediante el rea sombreada del panel (c) de la figura 6.3.

Ya tenemos completo el modelo de anlisis de la gestin econmica de los recursos naturales.


Si contsemos con toda la informacin necesaria, podramos afirmar que, a medida que se
utiliza un recurso no renovable, los precios deben crecer al ritmo de la tasa de descuento,
reflejando la escasez cada vez mayor. Al mismo tiempo, la tasa de extraccin debe disminuir a
medida que el recurso se agota y su precio converge a aquel que permite la transicin suave a
una nueva tecnologa que permita prescindir del mismo.

6.4. Algunos anlisis:

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Gestin de Recursos Naturales: Apuntes de Clase Profesor: Carlos M. Gmez

Para elaborar nuestro modelo bsico hemos establecido algunos supuestos restrictivos y poco
realistas, sobre todo en un perodo de anlisis tan largo como el tiempo que la humanidad
tardar en extraer la ltima partcula de hierro o quemar el ltimo barril de petrleo. Hemos
supuesto, en primer lugar, que los costes de explotacin son cero, que la demanda actual y

Recuadro 6.2: La Regla de Hotelling y la tecnologa del Futuro

El Modelo de anlisis inspirado en la regla de Hotelling es la pieza central de la


economa de los recursos naturales. Este modelo ha servido tambin como marco
de anlisis para una gran cantidad de estudios sobre el modo en que la sociedad
ir respondiendo a los desafos cada vez mayores que suponen el agotamiento
de los recursos no renovables. Un ejemplo, clsico, de este tipo de trabajos es el
estudio elaborado por Gordon, Koopmans, Nordhaus y Skinner, por encargo del
gobierno de los Estados Unidos sobre el modo en que la sociedad reaccionar
en el futuro a la escasez de cobre. Su modelo, inspirado en el marco terico de
Hotelling, considera la evolucin previsible de la demanda de cobre, sus
posibilidades de sustitucin y estima como se satisfar la oferta futura con
produccin nueva y reciclado. Las principales conclusiones son las siguientes:

1. La tasa de extraccin de cobre crecer durante los prximos cien aos,


alcanzando su mximo cerca del ao 2100, ao a partir del cual empezar a
disminuir gradualmente. Tal mximo ser alrededor de 8 veces mayor que el
nivel de extraccin actual.
2. Los minerales de cobre estarn virtualmente extinguidos hacia el ao 2070. A
partir de all el cobre se obtendra de rocas con una concentracin mxima del
0.05 %. Una vez que el cobre se obtenga de las rocas, su escasez intrnseca
desaparecer. El cobre ser muy caro, pero ya no ser escaso en el mismo
sentido que un recurso agotable.
3. Con el paso del tiempo los servicios que histricamente ha prestado el cobre,
sern cubiertos progresivamente por una gama creciente de materiales
sustitutivos como el aluminio, el titanio, el acero, los plsticos y el vidrio. A
finales del siglo 21, slo sobrevivir un puado de los usos actuales.
4. El reciclado se convertir en un gran negocio. A mediados del prximo siglo
virtualmente todo el cobre disponible de deshecho ser recuperado y
reutilizado.
5. El precio del cobre crecer exponencialmente durante el prximo siglo, desde
los 2 hasta los 120 dlares por kilogramo, cuando los recursos de remplazo
(la roca comn) entre en la escena; a partir de all los precios permanecern
estables en trminos reales.

Fuente: Robert Gordon, Tjalling Koopmans, William Nordhaus y Brian Skinner


(1987) Toward a New Iron Age? Quantitative Modelling of Resource
Exhaustion. Harvard University Press.

futura de minerales se puede representar con una curva estable en el tiempo, y que el tipo de
inters, o la tasa de descuento, son estables. En segundo lugar, implcitamente, hemos
supuesto que existe un mercado de competencia perfecta, lo que excluye los monopolios y
cualquier otra barrera al comercio. Finalmente, tambin hemos admitido que tenemos toda la
informacin sobre la cantidad de reservas disponibles, y sobre las tecnologas de explotacin,
de uso, y de remplazo del recurso no renovable. Todos los supuestos mencionados nos
permitieron obtener una respuesta relativamente simple a la pregunta de a qu ritmo debemos
agotar un recurso no renovable y, en particular, el supuesto de informacin completa, nos

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permiti deducir cunto se debe consumir cada ao y a qu precio se deben vender los
recursos en el mercado desde el momento actual hasta su agotamiento.

Sera ingenuo no reconocer que estos supuestos son equivocados. Sin embargo, la utilidad de
nuestro modelo no est en que represente de un modo fiel la realidad en que vivimos, sino en
que nos proporciona una herramienta bsica de anlisis que, al mismo tiempo que nos ofrece
respuestas simples, podemos ampliar en muchas direcciones introduciendo todas las
complicaciones que hemos mencionado y para las que existen respuestas en los textos ms
avanzados sobre la materia.

La respuesta que nuestra sociedad puede dar al problema del agotamiento de los recursos
naturales depender necesariamente de la informacin de que disponemos en la actualidad.
Esto significa tambin que nuestras previsiones sobre la senda de agotamiento de un recurso
no renovable deben ser revisadas permanentemente cada vez que dicha informacin cambie.
Por ese motivo, la senda de eficiencia que hemos definido es asombrosamente vulnerable a
cualquier cambio en las condiciones de partida, por ejemplo, en el volumen de reservas
conocidas, en la demanda de minerales, o en las tecnologas de remplazo. A modo de
ilustracin veamos lo que ocurre en el tercero de los casos mencionados.

Supongamos que se produce un descubrimiento nuevo que permite encontrar un modo de


sustituir la gasolina como combustible de los automviles y que, aunque resulta ms caro que
el precio actual de la gasolina en el mercado, es ms barato que obtener el mismo combustible
con las tcnicas conocidas de licuefaccin de carbn. En otras palabras, ya no ser necesario
que el precio del barril de petrleo aumente hasta los treinta dlares para que decidamos
masivamente cambiar de combustible. Qu consecuencias tendr esta circunstancia sobre las
reservas y la extraccin de petrleo?. La primera consecuencia es que, aunque la cantidad
fsica de petrleo en el subsuelo sea la misma que antes, el petrleo ser ahora un recurso
menos escaso que antes; las posibilidades efectivas de mantener nuestro bienestar
prescindiendo del petrleo son ahora mayores que antes.
Error! Vnculo no vlido.
Esto tendr necesariamente consecuencias que afectarn a los precios del barril de petrleo.
De mantenerse el crecimiento actual de los precios, se alcanzar antes el momento en que no
lo demandaremos para producir gasolina y, llegado ese momento, quedarn en el suelo
reservas sin explotar que carecern de valor para los propietarios de los pozos petroleros.
Por esa razn todas las previsiones debern revisarse, ser necesario acelerar el ritmo de
extraccin, lo que conducir a una revisin de los precios actuales y futuros, y probablemente
se reducir tambin la vida til del petrleo.

El ejemplo slo pretende ilustrar una caracterstica de la regla de Hotelling, la senda de


explotacin de un recurso no renovable cambia con cada circunstancia nueva y debe ser
revisada con cada descubrimiento de nuevas reservas, de nuevas tecnologas, o con cada
cambio en la demanda total.

6.5 Conclusiones:

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Gestin de Recursos Naturales: Apuntes de Clase Profesor: Carlos M. Gmez

En este captulo hemos desarrollado los principios econmicos bsicos de la gestin de los
recursos no renovables. Aparte de una caracterizacin de tales recursos y de una presentacin
de su importancia para el presente y el futuro de la economa hemos dedicado especial
atencin al problema de la escasez insistiendo en que esta debe ser vista como un problema
econmico ms que como la consecuencia del agotamiento fsico de los yacimientos
disponibles y conocidos. En la segunda mitad del captulo, hemos presentado el modelo
bsico que permite dar una respuesta a la pregunta sobre a qu ritmo debemos agotar los
recursos no renovables.

Como nota final, vale la pena insistir en que todas nuestras respuestas son tan buenas como la
informacin de que disponemos. Esto es especialmente importante si tenemos en cuenta que
nos movemos en un mundo donde las incertidumbres juegan un papel importante. El
panorama que se adivinaba en los aos 70, con proyecciones de un aumento constante de la
demanda de minerales junto con una escasez inminente de los mismos, result excesivamente
pesimista a la luz de la experiencia posterior. La economa fue capaz de transformar la penuria
en abundancia y actualmente las reservas econmicas de la mayora de los recursos son
mayores y sus precios, en trminos reales, ms bajos. Sin embargo, aunque en muchos casos
relevantes es posible preveer las opciones tecnolgicas que utilizaremos en el futuro (vase el
Recuadro 6.2), no podemos afirmar con certeza que la economa ser capaz de responder
ante cualquier forma de escasez futura.

Otra fuente de incertidumbre est en la casi imposibilidad de prever importantes


descubrimientos futuros de nuevas yacimientos. Las tcnicas de exploracin se han
desarrollado hasta el punto en que la mayor parte de los depsitos de mineral de alta calidad
han sido localizados en la mayor parte del planeta. Algunos observadores conocidos son
pesimistas sobre la posibilidad de cambios en los depsitos conocidos de minerales, y creen
que los principales cambios debern ser de carcter econmico y tecnolgico.

Aunque la prudencia desaconseja hacer previsiones ms all de un par de dcadas en el


futuro, s existen algunas cautelas importantes que deben tenerse en cuenta.

Aun existen regiones en el mundo con escaso o nulo desarrollo de actividades extractivas.
Esto es cierto especialmente en las regiones polares. Gradualmente, los avances tcnicos han
hecho posible operar en las costas heladas de Canad, Siberia y la Antrtida, donde existen
importantes depsitos y no es improbable que se concentren actividades de exploracin. Los
fondos ocenicos tambin son objeto de una atencin cada vez mayor. Una gran parte del
suelo del Ocano Pacfico est cubierta por ndulos de manganeso y xidos de hierro as
como de otros recursos escasos como el cobre, niquel, que ya fueron descubiertos desde la
expedicin del Challenger, el primer buque de investigacin, en 1870. Las exploraciones
desarrolladas revelan que las reservas de tales recursos pueden superar las que aun se
encuentran en las plataformas continentales. No obstante, la explotacin de nuevos
yacimientos supone nuevos retos para la sociedad. Cules son los efectos que esto tendr
sobre la vida marina?, quin tiene el derecho a tales recursos? cules sern sus efectos
ambientales?.

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Aunque conocemos las posibilidades de sustitucin de distintos materiales y es previsible que
estas entren en funcionamiento a medida que se agoten las reservas de alta concentracin de
los recursos que actualmente utilizamos, tambin existen importantes incertidumbres sobre
algunos materiales. Por ejemplo, no hay un material conocido tan resistente como el titanio
que pueda sustituirle en la produccin de motores de aviones; ni hay sustitutos para el cobalto
en la produccin de carbides cemented para herramientas o para el germanio en la produccin
de aparatos pticos de infrarojos.

Otra fuente de incertidumbre se puede encontrar en el uso de la energa. Evidentemente, a


medida que nos vemos forzados a utilizar minerales de menor concentracin, el uso de energa
por unidad de producto deber crecer. La combinacin del agotamiento paulatino de los
recursos de mineral con precios crecientes de la energa podra tener efectos desastrosos para
la economa. Este fenmeno es ms acusado para los minerales geoqumicamente escasos ya
que, una vez agotados los depsitos de alta concentracin, el material deber ser recuperado
de minerales en los que el recurso se encuentra atrapado en muy pequeas cantidades en la
estructura atmica de los minerales. Por ejemplo, Skinner sugiere que la transicin de
depsitos en los que la concentracin de cobre es de alrededor del 1 por mil a otros en los
que el mismo material se encuentra slo en un uno por diez mil exigir un la utilizacin de
2.000 unidades trmicas de energa en lugar de slo 188.

Con independencia de que las nuevas fuentes se desarrollen o no, el escenario ms plausible
para asegurar el abastecimiento futuro de materiales y energa es a travs de sustitucin y
conservacin.

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