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Aplicaciones de la biotecnología
en el mundo actual
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EI hombre ha usado biotecnologías desde siempre, para gía todavía emergente, de carácter horizontal, ya que afecta a un
gran número de sectores industriales, en los que ^^mediante la uti-
hacer vino o cerveza, producir a partir de leche, queso 0
lización de organismos vivos o partes de las mismos se producen,
yogur, hacer pan o conservar carnes. Estas tecnologías, o modifican, productos, se mejoran plantas o animales, o se de-
basadas en la experiencia y la tradición, se destinaban sarrollan microorganismos para objetivos específicos^^.
a la alimentación. Gracias al conocimiento científico se La biotecnología se aplica actualmente en sectores tan diver-
sos como: Salud animal y humana, Agroalimentación, Suministros
desarrollaron además procesos de mejora genética de
industriales, Producción de energía y Protección del medio am-
animales y plantas y fue posible la producción biente, principalmente. La industria biotecnológica aparece cuan-
económica de antibióticos y la indnducción de vacunas. do existe una comunidad científica que está familiarizada y desa-
rrolla los conocimientos más avanzados en biología moleculary un
a"biotecnología moderna", a diferencia de la clási- "clima empresarial" dispuesto a convertir los conocimientos en in-
ca, es una tecnología científica basada en los avan- novaciones y nuevos productos. También es necesario un "clima
ces de la biología molecular, que han permitido mo- social" que, por una parte, proteja la propiedad industrial (leyes de
dificar la información genética de los organismos vi- patentes) y, por otro, defienda los derechos de los consumidores,
vos, introduciéndoles nuevas características proce- para que los productos obtenidos sean seguros desde el punto de
dentes de otros organismos. La nueva biotecnología vista de la salud humana y no afecten al medio ambiente, gene-
incluye el uso industrial de las técnicas de DNA re- rando una percepción pública positiva.
combinante, la producción de anticuerpos monoclonales y técni- En Estados Unidos, según datos de 1997, hay unas 1.300
cas de bioprocesado, entre otras. Se trata de una nueva tecnolo- compañías dedicadas a la biotecnología, principalmente peque-

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ñas y medianas (PYME), que emplean a 140.000 personas, y tie- • Enfermedades autoinmunes: esclerosis múltiple (IFN-^3), ar-
nen unos ingresos estimados de 16.000 millones de euros e in- tritis reumatoide (TNF-a anticuerpo).
vierten en investigación y desarrollo (I+D) más de 8.200 millones. • Enfermedades cardiovasculares: infarto de miocardio (tPA),
En la Unión Europea se contabilizaron en el mismo año unas 1.000 angina/restenosis (GP-Ilb/Illa anticuerpo).
empresas, con cerca de 40.000 empleados, unos ingresos de • Cáncer: leucemia (IFN-a), transplante de médula ósea (GM-
2.700 millones de euros y su inversión en I+D es de 1.900 millo- CSF), linfoma de células T(toxina de fusión IL-2), melanoma (IL-2
nes anuales. vacuna), cáncerde riñón (IL-2/IFN-y).
^ Estas cifras indican que ni el "clima empresarial" ni el "social" • Agentes infecciosos: hepatitis B(IFN-a/vacuna subunidad),
han sido lo suficientemente favorables hasta ahora para que se SIDA (IFN-a/IL-2), virus de papiloma (IFN-a).
haya desarrollado la industria biotecnológica en la Unión Europea. • Enfermedades inflamatorias: alergia (anticuerpo IgE), enfer-
Los estudios del mercado a escala mundial de productos obteni- medad de rechazo de transplante (anticuerpo tac), shock séptico
dos por la biotecnología actual ponen de manifiesto el predominio (BPI).
del sector relacionado con la Salud humana, que supone casi las • Enfermedades del sistema nervioso: esclerosis lateral amio-
• tres cuartas partes del total (72%). Le sigue en importancia la pro- trófica (IgG-1), trauma (PEG-SOD).
ducción de Suministros industriales, con el 13%, quedando en los • Daño a tejidos: cicatrización de heridas (TGFB/PDGF).
últimos lugares la Agricultura y Alimentación (Agbio), con el 7%, y • Enfermedades genéticas: fibrosis quística (DNasa), diabetes
"Otros Sectores", que incluyen Tecnologías, Energa y Medio Am- (insulina humana), enfermedad de Gaucher (glucocerebrosidasa),
• biente, con el 8%. La distribución de los productos en fase de de- deficiencia en el crecimiento (hormona de crecimiento humana).
sarrollo en la industria europea muestra algunas diferencias, so- La producción de vacunas contra agentes infecciosos por téc-
bre todo en el sector Sanidad, con algo menos del 60%, una im- nicas biotecnológicas pretende, en última instancia, que la proteí-
portante participación en el desarrollo de Tecnologías (20%), que- na antígeno producida sea reconocida como extraña por el sistema
dando igual el sector Agbio (7%) y sin diferencias importantes los inmune y con ello desarrolle una respuesta protectora frente a la
Suministros industriales. enfermedad.
En los últimos años se ha comenzado el estudio y desarrollo de
Sector Sanidad las Ilamadas vacunas de DNA o vacunación genética, que han
sido posibles cuando se demostró que la administración de DNA
EI desarrollo de la biotecnología aplicada a la sanidad humana directamente era capaz de producir una respuesta inmune ade-
ha sido el más rápido, tanto en el campo de cuada. Este descubrimiento ha abierto el
la terapéutica, como en el diagnóstico de camino a un nuevo método de vacunación
• seguro, efectivo y barato. Sin embargo, su
enfermedades. La industria dedicada a la
obtención de productos terapéuticos (año uso inmediato se ha retrasado por la posibi-
1996) es, con mucho, la que mayores ingre- lidad de que el DNA inyectado se integre en
^1 sos por ventas produce (7.555 millones de el DNA de las células huésped, aunque los
dólares), seguida por la que corresponde a datos obtenidos hasta la fecha, al menos en
materiales de diagnóstico de enfermedades las condiciones empleadas, no confirman
humanas (1.760), con crecimientos anua- este motivo de preocupación.
les previstos entre el 13 y el 9% respectiva- En estos momentos es posible mediante el
mente hasta el año 2006. análisis del DNA (análisis genético) de indi-
Desde que en 1978 se demostró que viduos sin síntoma alguno de enfermedad,
mediante la modificación genética de una determinar si tiene un defecto genético cau-
bacteria (E. coli) se pueden obtenergrandes sante de una patología, en definitiva, hacer
cantidades de insulina humana, se han un diagnóstico, establecer si esta posible
aprobado más de cincuenta fármacos o va- enfermedad está vinculada causalmente
cunas de origen recombínante y hay en fase con una parte del DNA (etiología) o predecir
avanzada de estudio (fase clínica) o pen- el grado de riesgo para que una persona
diente de su aprobación, más de un cente- Se obtienen múttiples productos terapéuticos y vacunas. sana contraiga una enfermedad en el futuro
nar de nuevos productos. (pronóstico). Estos análisis van teniendo
Los productos terapéuticos obtenidos biotecnológicamente cada vez más importancia en algunos campos como la "procrea-
pueden clasificarse como: a) proteínas idénticas a las que se ha- ción asistida" y en lo que se refiere a pruebas genéticas prenata-
bían obtenido anteriormente por aislamiento/purificación (insuli- les y neonatales.
na, hormona del crecimiento del cuerpo humano), b) otras proteí-
nas con posible actividad terapéutica (eritropoyetina, tPA), c) pép- Suministros indutriales
tidos y pequeñas moléculas (antibióticos, antivirales), d) vacunas
y e) técnicas para terapia génica. EI desarrollo de las técnicas de fermentación, la utilización y di-
Los materiales de diagnóstico dirigidos a la identificación de seño de nuevos biorreactores, conjuntamente con las técnicas de
enfermedades existentes o posíbles mediante el uso de: a) anti- ingeniería genética, han permítido la obtención de productos de un
cuerpos monoclonales, b) sondas de DNA y c) técnicas de diag- gran interés económico para la industria alimentaria, química y far-
nóstico de enfermedades genéticas. Los ejemplos de nuevos pro- macéutica, cuya preparación por síntesis química es más costosa,
ductos terapéuticos son numerosos y sus principales aplicaciones menos limpia desde el punto de vista medioambiental, o que su-
portipo de enfermedades se resumen a continuación : pone grandes dificultades en su purificación.
• Deficiencias en la sangre: anemias (EPO), hemofilia (factor Los principales productos en el mercado son: antibióticos y
VIII), neutropenias inducidas (G-CSF), sustituto de sangre (hemo- péptidos de interés terapéutico, intermedios quirales y química
globina). fina, aditivos alimentarios (aromas, saborizantes, colorantes, ami-

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noácidos esenciales...) y polímeros biodegradables. Un apartado y cultivo unas treinta plantas modificadas genéticamente y en un
muy importante de este sector es la producción de enzimas, tanto futuro inmediato se aprobaran varias cosechas más. Por el contra-
para su uso en las biotransformaciones industriales, como para su rio, en Europa se ha aprobado la comercialización de tabaco, tres
utilización directamente como aditivos en muchas actividades. Las tipos de colza, soja (importación y procesado), cuatro tipos de
enzimas son cada vez más importantes en la preparación y trans- maíz, todos ellos tolerantes a herbicidas y dos al taladro.
formación de alimentos, en la formulación de detergentes, en la in- EI cultivo de variedades transgénicas es una realidad en países
dustria textil (acabado de telas para va- como Estados Unidos, con cerca de 40
queros), el curtido de pieles, la obten- millones de hectáreas, principalmente
ción de papel y en la industria farma- de maíz, soja y algodón. Actualmente,
céutica y de cosméticos. En su conjun- entre otras posibles aplicaciones de
to, el mercado de enzimas industriales estas técnicas, se están desarrollando
ha producido unas ventas de unos plantas transgénicas capaces de pro-
1.500 millones de euros en todo el ducir hormonas, o enzimas de interés
mundo, de los que casi 700 correspon- terapéutico. La planta del tabaco es
den a las utilizadas por las industrias una de las más fácilmente transforma-
alimentarias y 500 a los detergentes. bles, hasta el extremo de servir como
primera etapa para la transformación
Seclor Agricultura y de otras plantas. Por ello, no es de ex-
Alimentación trañar que ya existan plantas de tabaco
que producen en sus hojas cantidades
La adaptación de las producciones importantes de una lipasa animal que
agrarias a las condiciones del mercado se usa en el tratamiento del asma en
de consumo directo o de transforma- humanos. Otra aplicación importante
ción industrial ha sido una práctica Ile- es la posibilidad de producir vacunas
vada a cabo mediante métodos de se- orales mediante la modificación de
lección tradicionales, desde siempre. plantas, de hecho existen ya ensayos
La moderna biotecnologa incluye una para vacunas de la hepatitis en patata
ampliación de la mejora tradicional de y plátano, lo que permitiría su utiliza-
plantas y animales, basada en las mu- ción para vacunar a la población de una
taciones naturales o provocadas, y el manera fácil y eficaz, sobre todo en los
cruzamiento entre distintas variedades países menos desarrollados.
y especies, a través de un proceso que, La obtención de productos terapéuti-
además de ser lento y costoso, tenía EI maíz es uno de los cultivos con más variedades transgénicas.
cos no se ha limitado a la utilización de
barreras genéticas muy estrictas. microorganismos o células de organis-
Un primer éxito de la biotecnología moderna ha sido la aplica- mos superiores, modificados genéticamente. La necesidad de ob-
ción de las técnicas de marcado molecular a la mejora clásica de tener grandes cantidades de proteínas deficitarias en la práctica
plantas, que permite acortar los procesos de selección, lo que hospitalaria, ha dirigido las investigaciones hacia la utilización de
abarata el proceso. animales transgénicos como biorreactores. Existen ovejas, ca-
La posibilidad de introducir en el genoma de las plantas infor- bras y vacas en las que se han introducido, en las células produc-
mación genética perfectamente limitada procedente de otras es- toras de la leche, genes que codifican, por ejemplo, proteínas del
pecies ha supuesto romper las barreras que tenía la selección tra- plasma humano, con lo que este producto contiene cantidades im-
dicional para mejorar las características de las plantas de interés portantes de la proteína deseada.
para la alimentación, la industria transformadora y la obtención de En otras ocasiones, mediante la eliminación de un gen, se ob-
productos de alto valor añadido, incluidos los de interés farmaco- tienen animales transgénicos, normalmente ratones, como mode-
lógico o industrial. Los éxitos obtenidos hasta ahora son conside- los de enfermedades humanas que permiten el estudio de fárma-
rables, aunque las transformaciones se han Ilevado a cabo en un cos para combatir estas enfermedades.
número limitado de cosechas y han consistido en modificar carac- Por último, un aspecto importante de la biotecnología en rela-
terísticas controladas por uno o muy pocos genes. ción con la salud es tener alimentos seguros evitando las intoxi-
En general se trata, como siempre, de mejorar: a) la tolerancia caciones producidas por ingestión de alimentos contaminados por
o resistencia a los organismos que destruyen las plantas; b) la to- agentes patógenos, como microorganismos o toxinas perjudicia-
lerancia a las dificultades en el ecosistema, como sequía, calor o les para la salud humana. La percepción pública respecto de es-
frío, salinidad, contaminantes, etc.; c) la productividad útil de la co- tos productos biotecnológicos está asociada a los beneficios que
secha; d) la composición, conservación y procesado (composición estos reportan a los productores y, sobre todo, a los consumido-
más nutritiva, reducción de toxinas naturales, producción de com- res; y es evidente que depende del grado de confianza en que, tan-
puestos de interés farmacológico, mejores características de al- to las técnicas empleadas en su producción, como los productos
macenamiento, etc.); e) la adaptación al medio geográfico donde finales de consumo, no perjudiquen a la salud o al medio.
se pueda cultivar como cosecha. EI debate público sobre la biotecnología se centra de una ma-
Las cosechas que han sido objeto de transformaciones son, nera especial en el desarrollo de plantas y animales transgénicos
principalmente, maíz, tomate, soja, patata, algodón, arroz, girasol, para su utilización principalmente como alimentos para el hombre
remolacha, tabaco, alfalfa y un número importante de hortalizas. o el ganado. Esto ha tenido como consecuencia el desarrollo de
Cerca de sesenta especies de plantas transgénicas están en fase una legislación muy estricta para la producción y el consumo de
de ensayos de campo (más de 20.000) o han sido ya autorizadas. productos obtenidos de organismos modificados genéticamente
En Estados Unidos se han aprobado para su comercialización (OMG) para la alimentación. ■ Armando Albert. CINCOC-CSIC.

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