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nEUROLOGA DE LA CONDUCTa

Bases neuronales de la empata


Luis Moya-Albiol, Neus Herrero, M. Consuelo Bernal

Introduccin. Entendemos por empata la capacidad para experimentar de forma vicaria los estados emocionales de otros, Departamento de Psicobiologa;
Facultad de Psicologa (L. Moya-
siendo crucial en muchas formas de interaccin social adaptativa. Tiene dos componentes: uno cognitivo, muy relacionado Albiol, M.C. Bernal). Unidad de
con la capacidad para abstraer los procesos mentales de otras personas, y otro emocional, que sera la reaccin ante el es- Psiquiatra y Psicologa Mdica;
Facultad de Medicina (CIBERSAM)
tado emocional de otra persona. El desarrollo de las tcnicas de neuroimagen ha hecho posible que se avance en el conoci- (N. Herrero); Universitat de
miento de los circuitos neuronales implicados en la empata mediante la utilizacin de diversas estrategias en el laboratorio. Valncia; Valencia, Espaa.
Los principales estudios se han centrado en la presentacin de estmulos, entre los que hemos diferenciado los emocionales,
Correspondencia:
los de expresin de asco, los somatosensoriales y los dolorosos, as como en el anlisis de la relacin entre empata y perdn. Dr. Luis Moya Albiol.
Departamento de Psicobiologa.
Objetivo y desarrollo. Con este trabajo hemos pretendido ofrecer una visin actualizada de las estructuras cerebrales im- Facultad de Psicologa. Universitat
plicadas en la empata, analizando para ello las diversas estrategias metodolgicas empleadas en la literatura cientfica de Valncia. Avda. Blasco Ibez,
21. E-46010 Valencia.
sobre el tema. Adems, se ha pretendido poner de manifiesto la disociacin conductual y neuroanatmica existente entre
los componentes cognitivo y emocional de la empata, as como el hecho de que los circuitos neuronales que la regulan Fax:
coinciden en gran parte con aqullos relacionados con la agresin y la violencia. +34 963 864 668

Palabras clave. Corteza prefrontal. Corteza temporal. Empata. Neuroimagen. Neuronas espejo. Sistema lmbico. E-mail:
luis.moya@uv.es

Financiacin
Este trabajo ha sido en parte
posible gracias a la financiacin
de la Direccin General de Poltica
Cientfica de la Conselleria
Introduccin: orgenes de la empata un modelo que incorpora explicaciones tericas y dEducaci de la Generalitat
descubrimientos empricos sobre la empata. Segn Valenciana (proyecto GVPRE/
El concepto de empata ha tenido una historia dif- dicho modelo, la observacin o imaginacin de otra 2008/260) y de la Direccin
General de Programas y
cil, marcada por el desacuerdo y la discrepancia. Ha persona en un estado emocional particular activa Transferencia de Conocimiento
sido estudiada durante muchos aos por diversas de manera automtica una representacin de ese del Ministerio de Ciencia e
Innovacin (proyecto PSI2008-
disciplinas, como la filosofa, la teologa, la psico- estado en el observador, con las respuestas fisiol- 0448/PSIC).
loga y la etologa, y recientemente se han aadido gicas asociadas. Al ser automtico, se tratara de un
Aceptado tras revisin externa:
las contribuciones de la neurociencia. Sin embargo, proceso que no requiere conciencia ni esfuerzo de 08.10.09.
ha habido y sigue habiendo una falta de consenso procesamiento, pero que no puede inhibirse ni con-
Cmo citar este artculo:
respecto a la naturaleza del concepto. A pesar de trolarse. Este modelo de percepcin-accin incluye Moya-Albiol L, Herrero N,
este desacuerdo, los datos empricos son muy con- dos categoras de nivel bsico: la conducta motora y Bernal MC. Bases neuronales
sistentes a travs de un amplio rango de especies. la conducta emocional, que a su vez incluyen cate- de la empata. Rev Neurol 2010;
50: 89-100.
Individuos de muchas especies se afligen ante el goras subordinadas del fenmeno. Por lo tanto, de
dolor de un coespecfico y actan para acabar con acuerdo con el modelo, varios fenmenos como el 2010 Revista de Neurologa

el objeto que provoca dicho dolor, incluso aunque contagio emocional, la empata cognitiva, la culpa
suponga un peligro para ellos mismos [1]. y la conducta de ayudar dependeran del mecanis-
Cuando Theodore Lipps introdujo el concepto mo de percepcin y accin.
de empata (Einfhlung), destac el papel crtico de
la imitacin interior de las acciones de los dems.
Comparado con los individuos no empticos, los in- La empata como componente
dividuos empticos muestran una mayor imitacin de la cognicin social
no consciente de las posturas, manierismos y expre-
siones faciales de otros [2,3]. Esta representacin de En las ltimas dcadas se ha resaltado la relevancia
la accin de los otros modula y forma los contenidos de la empata en la disposicin prosocial de las per-
emocionales de la empata. Preston y de Waal [1], sonas y su funcin inhibidora de la agresividad. Ei-
influidos por los modelos de percepcin-accin de senberg [4] plante la importancia de la empata en
la conducta motora y de la imitacin, propusieron el desarrollo moral de las personas, entendida sta

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L. Moya-Albiol, et al

como una respuesta emocional que proviene de la basa en diferentes habilidades necesarias que ocu-
comprensin del estado o situacin de los dems, y rren en el proceso de ser identificado. Se ha estu-
que es similar a lo que la otra persona est sintien- diado dentro del campo de trabajo de la inteligen-
do. La respuesta emptica incluye la capacidad para cia emocional [10], entendida como un grupo de
comprender al otro y ponerse en su lugar a partir de habilidades de la persona que combina emociones
lo que se observa, de la informacin verbal o de la y cognicin. Desde este modelo se incluyen cuatro
informacin accesible desde la memoria (toma de componentes de procesamiento emocional: iden-
perspectiva), y la reaccin afectiva de compartir su tificacin, facilitacin, entendimiento y manejo de
estado emocional, que puede producir tristeza, ma- emociones [11]. Un aspecto a considerar es que las
lestar o ansiedad. As, la empata debe favorecer la emociones pueden tener vertientes positivas y ne-
percepcin tanto de las emociones (alegra, tristeza, gativas, por lo que, en un trabajo reciente se ha pos-
sorpresa) como de las sensaciones (tacto, dolor) de tulado la adiccin a las sustancias de abuso como la
otras personas. Por todo ello, la empata debe desem- parte negativa de las emociones [12].
pear un papel central en la disposicin prosocial de La percepcin social se parece a la percepcin
las personas y en su supervivencia [5], ya que sta de- de emociones, pero difiere en el tipo de juicio re-
pende de la habilidad para funcionar de manera pti- querido. Los estudios de percepcin social tpica-
ma dentro del contexto social, para lo cual es funda- mente evalan la habilidad para juzgar los roles y
mental comprender lo que sienten los dems [6]. Se las reglas sociales y el contexto social. Las tareas de
trata, por tanto, de una forma de cognicin social. percepcin social requieren que los sujetos utilicen
La cognicin social es un concepto que hace re- seales sociales para inferir los acontecimientos
ferencia al conjunto de operaciones mentales que situacionales que han generado dichas seales. Es
subyacen en las interacciones sociales, y que in- decir, los sujetos, para una situacin dada, tendran
cluyen los procesos implicados en la percepcin, que identificar rasgos o caractersticas interperso-
interpretacin y generacin de respuestas ante las nales, como intimidad, estatus social, estado emo-
intenciones, disposiciones y conductas de otros [7]. cional y veracidad. Por tanto, la percepcin social
Se tratara del proceso de entender la interdepen- puede tambin referirse a la percepcin que una
dencia entre cognicin y conducta social y se re- persona tenga sobre las relaciones entre los dems,
ferira a personas pensando sobre otras personas. y no slo a la percepcin de seales generadas por
Los procesos cognitivos y sociales haran referencia una nica persona [13].
a cmo extraemos inferencias sobre las creencias e El conocimiento social, tambin denominado es-
intenciones de otras personas y cmo sopesamos quema social, hace referencia a la conciencia de los
los factores sociales y situacionales para llevarlas a roles, reglas y metas que caracterizan a las situacio-
cabo. La cognicin social incluye las reas de pro- nes sociales y guan las interacciones sociales [14].
cesamiento de emociones, la percepcin social, el El conocimiento social se relaciona mucho con la
conocimiento de las reglas sociales, el estilo atribu- percepcin social debido a que la identificacin de
cional y la teora de la mente (ToM) [8]. Tambin seales sociales frecuentemente requiere tener co-
podemos incluir el concepto de empata; sin em- nocimiento de lo que es tpico en una determinada
bargo, como pondremos de manifiesto con poste- situacin social.
rioridad, los lmites entre los distintos tipos de cog- Las atribuciones hacen referencia a cmo uno
nicin social no estn totalmente delimitados. explica las causas tanto de los resultados positivos
Se ha sugerido que las habilidades cognitivas y como de los negativos y de cmo el significado de
sociales capacitan a los sujetos para interactuar de los acontecimientos se basa en la atribucin que
forma efectiva con su ambiente social, y que un fa- hace uno sobre sus posibles causas. Pueden ser in-
llo en ciertos aspectos de la cognicin social lleva- ternas (causas que se deben a uno mismo) o exter-
ra al sujeto a percibir menos lo social, a reaccio- nas, tanto personales (causas que son atribuidas a
nes inesperadas hacia el otro y, con el tiempo, a la otras personas) como situacionales (causas que son
retirada social [9]. La cognicin social, por tanto, atribuidas a factores situacionales) [15].
parece ser crtica para el funcionamiento en comu- La ToM, tambin denominada inteligencia so-
nidad. Por ello, paulatinamente est aumentando el cial, implica la habilidad para inferir las intencio-
inters por identificar los sustratos neuronales que nes y creencias de los dems, y fue definida por
subyacen a la cognicin social (o a la falta de ella) y Premack y Woodruff como la habilidad para con-
a sus componentes, como la empata. ceptualizar los estados mentales de otras personas
El procesamiento emocional se refiere a la for- (metarrepresentaciones) para as poder explicar
ma en que percibimos y usamos las emociones y se y predecir gran parte de su comportamiento [16].

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Bases neuronales de la empata

De hecho, la ToM ha sido y es en la actualidad uno que se activaban durante la ejecucin de una accin
de los principales modelos explicativos de los d- determinada y durante la observacin de la misma
ficit que aparecen en diversos trastornos, como el accin realizada por otro agente (primates no hu-
autismo y la esquizofrenia [17-19]. Sin embargo, no manos o humanos) sugiere que su sistema nervio-
es un objetivo de esta revisin terica entrar en el so es capaz de representar las acciones observadas
anlisis y exposicin de la vertiente patolgica de la en los otros en su propio sistema motor [24]. Ms
empata, ya que abarca trabajos muy diversos sobre recientemente, otro estudio [25] ha mostrado que
un gran nmero de patologas como las anterior- estas neuronas espejo del lbulo parietal inferior no
mente citadas u otras como el sndrome aptico o slo codificaban los actos motores observados, sino
las dificultades de relacin en pacientes con daos que adems permitan al observador entender las
frontales. La extensa bibliografa sobre esta temti- intenciones del otro. En este sentido, muchas de es-
ca hara necesario realizar otro trabajo de revisin tas neuronas respondan de forma diferente cuando
para abarcar toda la vertiente patolgica. una misma conducta (p. ej., coger algo) que podra
Por otra parte, la empata hace referencia a la formar parte de diferentes acciones, formaba parte
tendencia a experimentar de forma vicaria los es- de una accin especfica (p. ej., comer). De hecho,
tados emocionales de otros y es crucial en muchas incluso se activaban antes de que empezaran las
formas de interaccin social adaptativa. Se trata de conductas posteriores que especificaban la accin.
una compleja forma de inferencia psicolgica en la En otra investigacin se haba mostrado que una
que la observacin, la memoria, el conocimiento y el parte de las neuronas espejo de la corteza premo-
razonamiento se combinan para poder comprender tora se activaba durante la presentacin de una ac-
los pensamientos y sentimientos de los dems. Tie- cin pero tambin cuando se esconda la parte final
ne dos componentes, uno cognitivo y otro emocio- de la accin y, por tanto, slo poda inferirse [26].
nal. El componente cognitivo est muy relacionado Ello implica que la representacin motora de una
con la ToM o la capacidad para abstraer los procesos accin realizada por otros puede generarse inter-
mentales de otras personas. Al tratar de comprender namente en la corteza premotora del observador,
y de ponerse en el lugar del otro, la persona se acerca incluso cuando la descripcin visual de la accin no
al estado emocional del otro y reacciona. Dicha re- est completa. Estos hallazgos recientes en prima-
accin sera el componente emocional de la empata tes no humanos muestran que las neuronas espejo
[20]. Adems, en un artculo reciente se han dife- no slo se relacionan con la representacin de la
renciado, a su vez, dos tipos de empata emocional: accin, sino que tambin facilitan la comprensin
uno ms relacionado con la expresin emocional de los otros y sus intenciones, lo que estara muy
de ira y rabia, y otro ms asociado a las expresiones relacionado con el componente cognitivo de la em-
de miedo y tristeza [21]. Con toda probabilidad, la pata y con la ToM.
escala mejor desarrollada psicomtricamente para En humanos, la evidencia de representaciones
medir la empata, y que se ha utilizado en la mayo- neuronales compartidas entre uno mismo y los
ra de los estudios comentados en esta revisin, es otros se describi en primer lugar en el campo de
el Interpersonal Reactivity Index (IRI) [22,23]. El IRI la accin [27] y la emocin [3,28]. Ms reciente-
evala la empata desde una perspectiva multidi- mente, la investigacin ha mostrado el papel de las
mensional e incluye factores tanto cognitivos (toma representaciones compartidas en los dominios del
de perspectiva y fantasa) como emocionales (preo procesamiento del dolor [29-32] y del tacto [31,33].
cupacin emptica y malestar personal). Las neuronas espejo de las reas promotoras, que se
crea que estaban nicamente implicadas en el reco-
nocimiento de una accin determinada, estn tam-
Correlatos cerebrales de la empata bin involucradas en la comprensin de la conducta
de los otros [34,35]. En este sentido, entender una
Los actuales modelos neurocientficos de empata intencionalidad es inferir un nuevo propsito que
postulan que un estado motor, perceptivo o emo- est por llegar, proceso que el sistema motor reali-
cional determinado de un individuo activa las co- za de forma automtica [36]. Adems, el sistema de
rrespondientes representaciones y procesos neuro- neuronas espejo no se limita a una zona especfi-
nales en otro individuo que observa ese estado [1]. ca de la corteza premotora, sino que incluye otros
Los trabajos en este mbito se han llevado a cabo circuitos motores [37]. Los individuos con mayor
tanto en primates no humanos como en humanos. empata han mostrado tener una mayor activacin
El descubrimiento de las neuronas espejo en las cor- del sistema motor de las neuronas espejo que los
tezas premotora y parietal de primates no humanos de puntuaciones bajas [38]. Como se ha sugerido

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L. Moya-Albiol, et al

recientemente [39], las neuronas espejo explicaran neral, expresin de asco, estmulos somatosenso-
cmo podemos acceder a las mentes de otros y en- riales y dolor.
tenderlas, y hacen posible que se d la intersubjeti-
vidad, facilitando de este modo la conducta social. Estmulos emocionales
Por otra parte, la psicologa social ha puesto de
manifiesto que la imitacin y la mmica facilitan la Una de las estrategias frecuentemente utilizada para
empata y la conducta prosocial [40], mientras que inducir conductas empticas y analizar las estructu-
las investigaciones neurocientficas han demostra- ras neuronales relacionadas con stas es la presen-
do la existencia de mecanismos fisiolgicos impli- tacin de imgenes con contenido emocional o de
cados en estos procesos tanto en neuronas especfi- situaciones en las que hay que adoptar la perspecti-
cas como en sistemas neuronales que sustentan los va de la otra persona. En la mayora de investigacio-
constructos cognitivos y sociales. Al comparar entre nes se ha observado un aumento de la actividad en
gneros, las mujeres han mostrado una mayor supre- las cortezas occipital y lmbica, aunque los resulta-
sin del ritmo mu (indicador vlido de la actividad dos de los diversos trabajos no siempre confluyen y
del sistema de neuronas espejo en humanos) que los abarcan la activacin de multitud de sustratos neu-
hombres cuando observaban acciones manuales lle- ronales.
vadas a cabo por otros a travs de videoclips. Esta Geday et al [44] analizaron las reacciones emp-
supresin correlacionaba positivamente con la sub- ticas inducidas por la presentacin de fotografas
escala de distrs personal del IRI [41]. de imgenes emocionalmente neutras, positivas o
No hay evidencia cientfica suficiente para saber negativas, tanto de baja (expresiones faciales) como
si ambos componentes de la empata (el cognitivo de alta (situaciones emocionales) complejidad so-
y el emocional) son partes que interactan en un cial. Se observ un incremento significativo del flu-
sistema nico o si son independientes entre s, aun- jo sanguneo cerebral regional en el giro fusiforme
que recientemente se ha mostrado que los circuitos posterior derecho durante la presentacin de las
neuronales que los regulan son diferentes [42]. En fotografas emotivas. La actividad cerebral en la
este sentido, el rea correspondiente con la parte circunvolucin occipital inferior izquierda fue ma-
opercular del giro frontal inferior (rea 44 de Brod- yor para las situaciones emocionales ms complejas
mann) mostr ser esencial para la empata emocio- que para las expresiones faciales. A diferencia de
nal, mientras que las reas que comprenden las par- otros estudios [44-46], no se hallaron cambios en
tes anteriores del giro frontal superior y medio, y del la amgdala o en otras partes del sistema lmbico.
giro orbital, el recto y la zona ms anterior del giro En la misma lnea, al contrario que en investigacio-
superior frontal (reas 10 y 11 de Brodmann, res- nes previas [46,47], se observ una disminucin del
pectivamente) lo fueron para la cognitiva. En otro flujo sanguneo cerebral regional en la corteza pre-
estudio se ha obtenido que los sustratos neuronales frontal medial inferior derecha durante la presenta-
de la empata cognitiva se solapan con aquellos que cin de imgenes emocionales en comparacin con
regulan los estados emocionales relacionados con la presentacin de imgenes neutras. Se concluy
el estado o la situacin de otra persona [43]. que el rea fusiforme posterior estara implicada en
El desarrollo de las tcnicas de neuroimagen ha la identificacin de numerosas seales emocional-
hecho posible que se avance, de forma considera- mente importantes en la percepcin social. De he-
ble, en el conocimiento de los circuitos neuronales cho, los mensajes provenientes del rea fusiforme
implicados en la empata. A continuacin se expo- y de otras reas convergen en la corteza prefrontal
nen los principales resultados obtenidos por los es- medial inferior derecha, formando una red neuro-
tudios que han utilizado diversas estrategias en el nal que resulta crucial para las reacciones empti-
laboratorio y medidas funcionales del cerebro. cas y para las interacciones sociales.
La empata y la imitacin son dos procesos auto-
mticos que dependen de la representacin interna
Estudios sobre presentacin de estmulos de uno mismo y del otro. Segn la teora motora de
la empata, un individuo reconoce las emociones de
Con el fin de organizar la informacin proveniente otros, habitualmente expresadas por gestos corpo-
de los trabajos que han analizado las bases neurona- rales y/o faciales, mediante la representacin inter-
les de la empata a travs de la estrategia de la pre- na de dichas emociones y mediante la imitacin. De
sentacin de estmulos, se ha realizado una divisin este modo, empatizamos con otros porque existe un
de stos en funcin del tipo de estmulo empleado, mecanismo segn el cual la representacin de la ac-
diferencindose entre estmulos emocionales en ge cin modula la actividad emocional y proporciona

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Bases neuronales de la empata

una base funcional esencial para la empata [3,48]. rimentacin y expresin de la empata. Las mujeres
La corteza temporal superior y la corteza frontal muestran frecuentemente mayores puntuaciones en
inferior son reas crticas para la representacin los cuestionarios de empata, de sensibilidad social
de la accin y estn conectadas al sistema lmbico y de reconocimiento de las emociones que los hom-
a travs de la nsula, la cual podra constituir una bres. Recientemente, se ha llevado a cabo un estudio
va de transmisin crtica entre la representacin con la finalidad de analizar si esas diferencias de g-
de la accin y la emocin. Las neuronas de la cor- nero estn asociadas a mecanismos neuronales es-
teza frontal inferior se activan durante la ejecucin pecficos implicados en la cognicin emocional so-
y la observacin de una accin (neuronas espejo), cial. Con esta finalidad se ha empleado una tarea de
mientras que las neuronas de la corteza temporal atribucin de emociones en la que los participantes
superior slo se disparan durante la observacin de se centraban en sus propias respuestas emocionales
una accin. Tanto la imitacin como la observacin ante la presentacin de rostros que expresaban una
de expresiones faciales de tristeza, alegra, enfado, emocin concreta, o evaluaban el estado emocional
sorpresa, disgusto y miedo activaron una red muy expresado por otros rostros [51]. En ambos gne-
parecida de reas cerebrales, aunque la actividad ros, tanto la expresin emocional centrada en ellos
fue mayor durante la imitacin que durante la ob- mismos como en los otros activ el circuito neural
servacin en reas premotoras que incluan la cor- formado por la corteza prefrontal medial y lateral, la
teza frontal inferior, la corteza temporal superior, la corteza temporal y regiones parietales implicadas en
nsula y la amgdala. Se concluy que entendemos la toma de perspectiva emocional. Durante el pro-
lo que los dems sienten gracias a un mecanismo de cesamiento de las propias emociones, las mujeres
representacin de la accin que permite la empata mostraron una mayor activacin en la corteza fron-
y modula el contenido emocional, mecanismo en el tal inferior derecha y en el surco temporal superior,
cual la nsula desempea un papel fundamental [3]. mientras que en hombres la activacin fue mayor en
Con el fin de analizar la interaccin entre el com- la encrucijada temporoparietal izquierda. Cuando
ponente emocional y el cognitivo de la empata se evaluaban el estado emocional de otras personas, las
solicit a un grupo de sujetos que adoptaran su pro- mujeres mostraban una activacin incrementada en
pia perspectiva o la de otras personas en situaciones la corteza frontal inferior derecha, mientras que no
cotidianas neutras (empata cognitiva) o socialmente se registr mayor activacin en ninguna estructura
emotivas (empata emocional) [49,50]. El efecto ms cerebral en hombres. Estos hallazgos se han inter-
claro de ponerse en el lugar del otro fue un incre- pretado en el sentido de que las mujeres emplean,
mento de la activacin cerebral de las reas lmbicas en mayor grado que los hombres, reas cerebrales
implicadas en el procesamiento emocional (como el que contienen neuronas espejo en las interacciones
tlamo), de las reas corticales implicadas en la per- empticas cara a cara, lo que podra explicar los me-
cepcin corporal y de los rostros (como es el caso del canismos neurobiolgicos subyacentes que facilitan
giro fusiforme), as como el de las redes neuronales el contagio emocional. Por otra parte, se ha obser-
asociadas a la representacin o identificacin de las vado una activacin del hemisferio derecho tanto en
acciones de otros (como el lbulo parietal inferior). hombres como en mujeres al llevar a cabo una tarea
Ruby y Decety [49] observaron tambin que la amg- de reconocimiento de rostros, pero una correlacin
dala se activ nicamente cuando los sujetos proce- positiva entre esa activacin y las puntuaciones en
saban emociones relacionadas con las interacciones un cuestionario de empata nicamente en el caso
sociales. Sus resultados, junto con los de Nummen- de las mujeres. Ello podra indicar la existencia de
maa et al [50], apoyaran la teora de que la corteza diferencias de gnero en los sustratos neuronales
frontopolar y la somatosensorial, junto con el lbulo que regulan la empata, que iran fundamentalmen-
parietal inferior, son cruciales en el procesamiento te ligadas al hemisferio derecho [52].
implicado en la adopcin de la propia perspectiva o
la de los otros. Adems, la empata emocional facili- Estmulos somatosensoriales
tara la representacin somtica, sensorial y motora
de los estados mentales de otras personas, y conlle- Otro grupo de trabajos ha analizado la capacidad
vara una identificacin ms vigorosa de los estados emptica ante determinados estmulos somatosen-
fsicos y mentales observados en los dems que la soriales. En uno de ellos, los participantes eran to-
que aparece en la empata cognitiva. cados en sus piernas y/o vean pelculas en las que
Otro aspecto evaluado en algunos estudios sobre otras personas u otros objetos eran tocados [33].
presentacin de estmulos emocionales es el papel La finalidad de la investigacin era averiguar si la
de las diferencias de gnero en la regulacin, expe- visualizacin de pelculas que representan varios

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L. Moya-Albiol, et al

tipos de tacto, y no nicamente el mero hecho de comprensin del entorno social y, en ltima instan-
ser tocado, activaba la corteza somatosensorial del cia, la supervivencia.
observador. Los resultados pusieron de manifiesto
que esta estructura cerebral, que se activa cuando el Estudios sobre dolor
participante est siendo tocado (experiencia en pri-
mera persona), tambin lo hace cuando los partici- El dolor es un estado psicolgico especial con una
pantes ven a alguien ms o a algo que est siendo gran importancia evolutiva, que puede ser experi-
tocado (experiencia en tercera persona). Por tanto, mentado por uno mismo pero tambin percibido
la corteza somatosensorial secundaria formara en los otros. La percepcin y el procesamiento de
parte de un circuito compartido por la experiencia una estimulacin dolorosa son producto de una
en primera y en tercera persona. combinacin de componentes perceptivos, senso-
riales y emocionales o afectivos [58]. Mientras que
Expresin de asco la corteza sensorial primaria y la secundaria estn
principalmente implicadas en los aspectos senso-
Una de las estrategias metodolgicas ms empleadas riales discriminativos [59], la corteza cingulada an-
en los trabajos sobre presentacin de estmulos emo- terior (CCA) y la nsula lo estn en el componente
cionales es la relacionada con la expresin de asco, afectivo-motivacional del dolor [60]. No obstante,
emocin bsica negativa esencial en el comporta- ambos componentes estn muy relacionados y es
miento humano. Tanto la observacin de expresiones difcil diferenciarlos [61], denominndose a la red
faciales de asco o dolor como la experiencia de asco de circuitos neuronales relacionada con el dolor,
en s misma activan la nsula anterior y el oprculo matriz del dolor. Numerosos estudios de neuro-
frontal adyacente, conjunto de estructuras que se imagen indican que slo el componente afectivo
denominan IFO [53]. Las lesiones en esta estructu- de la matriz del dolor estara implicado en la em-
ra alteran tanto la experiencia del asco [54] como la pata ante el dolor. Sin embargo, la empata es un
interpretacin del asco en otras personas [55], por lo constructo complejo que no slo consta del compo-
que se le podra atribuir un papel fundamental en la nente emocional, sino tambin del cognitivo y del
red de reas cerebrales implicadas en el proceso de somatomotor. Por tanto, es posible que la empata
simulacin de los estados observados en otros, ha- pueda tambin basarse en mecanismos bsicos que
ciendo de la nsula una estructura neuronal funda- permitan representar las sensaciones de los otros
mental tanto para el contagio emocional como para en el propio sistema sensoriomotor.
la comprensin emptica. El IFO se encargara, por Para confirmar la hiptesis de que la corteza so-
tanto, de los dos aspectos clave para la simulacin: matosensorial primaria podra estar implicada en
la activacin de estados simulados y el sentir los pro- las representaciones compartidas de dolor y tacto,
pios estados, sean simulados o experimentados [56]. un grupo de sujetos observ, mediante la grabacin
Se ha planteado la hiptesis de si el IFO se limi- de potenciales evocados somatosensoriales, la apli-
tara nicamente al procesamiento de estados ne- cacin de estmulos dolorosos y no dolorosos en
gativos, como el dolor o el asco, o si tambin pro- manos ajenas [62]. La observacin de estmulos do-
cesara estados positivos. La ingestin de comidas lorosos en una persona desconocida causaba un in-
y bebidas agradables asociadas con estados corpo- cremento en la amplitud del componente P45, que
rales positivos proporciona una manera de probar correlacionaba positivamente con la intensidad del
esta prediccin. Siguiendo este procedimiento, se dolor. Adems, esta amplitud se reduca median-
ha observado que las regiones del IFO implicadas te la observacin de estmulos no dainos en otra
en el procesamiento de nuestra propia sensacin persona. Estos hallazgos coinciden con los descri-
gustativa al beber se activaran tambin cuando los tos en un trabajo previo [31] e indican una relacin
participantes ven a otros individuos bebiendo, tan- especfica entre la codificacin de las cualidades
to bebidas agradables como desagradables. Estos sensoriales de las sensaciones corporales dolorosas
hallazgos apoyaran el papel del IFO en la represen- y no dolorosas de los dems y las modulaciones del
tacin de los estados corporales de otros y extende- componente P45. Tambin sugieren que observar
ra su implicacin a la empata para las emociones o las sensaciones corporales ajenas puede influir en
sensaciones positivas [57]. El IFO bilateral humano la forma de procesar nuestras propias sensaciones
podra, por tanto, constituir un componente crtico somticas. Es decir, la corteza somatosensorial pri-
del mecanismo neuronal que permitira incorporar maria no slo estara implicada en la percepcin
los estados corporales de otros en nuestros propios real del dolor y del tacto, sino que tambin desem-
estados internos, facilitando de ese modo nuestra peara un papel destacado en la observacin de las

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Bases neuronales de la empata

caractersticas somticas en las interacciones socia- ante la captacin del dolor ajeno como una capa-
les. Jackson et al [30] obtuvieron resultados simila- cidad para la evaluacin del dolor en expresiones
res, ya que en su investigacin, el hecho de obser- faciales [64]. Los sustratos neuronales bsicos del
var a otros individuos en situaciones que provocan procesamiento de las expresiones faciales de dolor
dolor activaba una parte especfica de la red neural fueron por primera vez estudiados por Botvinick
implicada en el procesamiento del dolor en uno et al [29], utilizando para ello un grupo de muje-
mismo. Sin embargo, al igual que en otros estudios res jvenes que visualizaban secuencias de vdeo en
[6,32], no se produjeron cambios de activacin en las que se mostraban expresiones faciales neutras
las cortezas somatosensoriales. (en las que no haba dolor) o de dolor moderado.
Recientemente se ha analizado la hiptesis de Para identificar las reas que se activaban durante
que la empata produce una activacin en las redes la propia experiencia de dolor tambin recibieron
neuronales del dolor que hacen que incremente su estimulacin cutnea termal dolorosa y no doloro-
percepcin. Para ello, se evalu la sensibilidad a es- sa. Los resultados del estudio mostraron que du-
tmulos calientes de diversa intensidad en personas rante la visin de expresiones faciales de dolor, en
que observaban a un actor que supuestamente se contraposicin a las neutras, se activaron la CCA y
expona a esos estmulos. El grupo de sujetos cate- la nsula de forma bilateral. Tambin se observ un
gorizado como altamente empticos consider los aumento en la actividad del tlamo, el cerebelo, la
estmulos dolorosos ms intensos y desagradables corteza frontal medial (tres reas que suelen acti-
que el grupo de baja empata [63]. En otro trabajo se varse con el propio dolor) y la corteza orbitofrontal,
exploraron los circuitos cerebrales implicados en el adems de la amgdala izquierda. Al mismo tiempo,
dolor que se siente al observar a una persona con la se registr la activacin de diversas reas relaciona-
que existe una vinculacin afectiva (en este caso, las das con la visin en la corteza occipital y reas del
parejas emocionales) que lo experimenta [6]. Ana- lbulo parietal inferior, de la corteza temporal su-
lizaron la actividad cerebral en mujeres mientras se perior y del giro fusiforme derecho. Algunas de las
aplicaba una estimulacin dolorosa en su mano de- reas mencionadas tambin se activaron durante la
recha o en la de su compaero sentimental. Los re- estimulacin cutnea dolorosa en comparacin con
sultados mostraron que la nsula anterior bilateral, la no dolorosa, concretamente la CCA y la nsula
la CCA rostral, el troncoencfalo y el cerebelo se ac- de forma bilateral, el cerebelo, el tlamo y la corte-
tivaban cuando los sujetos reciban dolor propio y za frontal medial. Sin embargo, y coincidiendo con
tambin cuando se aplicaba a su pareja sentimental. estudios previos [65], hubo otras dos reas que se
Sin embargo, la activacin en la nsula posterior, en activaron nicamente durante el anlisis de dolor
la corteza somatosensorial secundaria, en la corteza termal: la corteza prefrontal dorsolateral derecha y
sensoriomotora y en la CCA caudal fue especfica la corteza cingulada posterior. Los autores conclu-
para el dolor propio. Adems, a mayor puntuacin yeron que tanto la experimentacin del propio do-
en preocupacin emptica (mayores sentimientos lor como su identificacin en otras personas a tra-
de compasin y afecto ante el malestar de otros), vs de sus expresiones faciales activaran un grupo
mayor activacin en la nsula anterior y en la CCA de interseccin de reas implicadas en la represen-
rostral (reas que se activaban significativamente tacin del propio estado afectivo y en el de otros.
cuando vean sufrir a sus compaeros). Por tanto, Las reas que se activaban en comn ante el dolor
slo la respuesta cerebral de activacin en la nsu- (especialmente la CCA, aunque tambin la nsu-
la anterior y en la CCA rostral sera comn para el la, la amgdala y la corteza orbitofrontal) tambin
dolor propio y el experimentado por otras personas estaran implicadas en el procesamiento de otros
con las que existe una vinculacin emocional. Ello estados afectivos y somticos. Varios estudios pre-
sugiere que el sustrato neuronal para la experiencia vios ya haban descrito una activacin de estructu-
emptica no implicara la matriz del dolor com- ras sensibles al dolor, como la CCA y la nsula, en
pleta, por lo que los autores concluyeron que slo la situaciones en las que los sujetos no vean directa-
parte de la red del dolor asociada con las cualidades mente expresiones de dolor, sino que observaban
afectivas (y no con las cualidades sensitivas) media- cmo se aplicaban estmulos nocivos a otro indivi-
ra la empata. Estos resultados coincidiran con los duo desconocido [66] o, como se ha comentado, a
posteriormente obtenidos por Morrison et al [32]. su propia pareja [6]. Este estudio es consistente con
Las expresiones faciales de dolor desempean los anteriores y adems muestra que la mera obser-
un papel fundamental en la comunicacin social. vacin de la conducta o expresin facial relaciona-
En este sentido, ya desde una edad temprana, el ser da con el dolor resulta suficiente para activar estas
humano muestra tanto una sensibilidad especial estructuras neuronales del dolor.

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L. Moya-Albiol, et al

El hallazgo principal de la investigacin de Jackson En relacin a ello, se ha sealado que la activacin


et al [30], ya comentada, es la activacin en la CCA de la amgdala indicara que el condicionamiento
y en la nsula anterior durante la percepcin y valo- de miedo tambin podra inducirse mediante la ob-
racin del dolor en otra persona. Ello es consistente servacin de expresiones de dolor [29].
con estudios previos de neuroimagen, que mostra- Una investigacin reciente ha puesto de mani-
ron su papel en el aspecto afectivo del procesamien- fiesto que la empata puede incrementarse mediante
to del dolor [67] y en empata para el dolor [6]. Estas la administracin de oxitocina y que las diferencias
regiones se consideran reas corticales clave impli- individuales en la conducta prosocial desempean
cadas en la regulacin de sentimientos subjetivos de un rol fundamental en las respuestas cerebrales
carcter desagradable relacionados con el dolor en empticas [70]. Tras administrar oxitocina e infligir
humanos. La fuerte correlacin entre la actividad de estimulacin dolorosa a un grupo de hombres en su
la CCA y la valoracin de los participantes del dolor propia mano o en la de su pareja, no se observa-
ajeno apoyan el papel fundamental de esta regin en ron cambios en la activacin de la nsula anterior.
las funciones atencionales y de evaluacin asociadas Sin embargo, la oxitocina redujo la activacin de
a las situaciones que evocan dolor [68]. Asimismo, la amgdala cuando los participantes reciban es-
este mecanismo tambin estara implicado en la eva- timulacin dolorosa en su propia mano, un efecto
luacin del dolor en los dems. Dichas observaciones que apareca nicamente en los participantes ms
apoyaran el descubrimiento de Hutchison et al [66], egostas. Esto fue interpretado por los autores en el
quienes identificaron neuronas en la CCA de pacien- sentido de que, en contra de lo que se haba pos-
tes neurolgicos que respondan tanto a estimulacin tulado, los individuos egostas podran ser menos
dolorosa como a la anticipacin o la observacin de racionales y ms emocionales, ya que sus acciones
la misma estimulacin aplicada a otra persona. No estaran ms determinadas por los estados de an-
obstante, en contraposicin al estudio de Singer et siedad que por la razn. Por otra parte, la adminis-
al [6], estos autores no encontraron ninguna corre- tracin intranasal de oxitocina facilit la ejecucin
lacin significativa entre el cuestionario de empata y en una tarea (mucho ms cuanto ms difcil era)
los cambios hemodinmicos observados. de reconocimiento de emociones en la mirada, ta-
En otra investigacin se visualiz un vdeo en el rea en la que nicamente se presentan fotografas
que se mostraba un instrumento nocivo (p. ej., un de los ojos de personas y hay que sealar con qu
cuchillo afilado) o un instrumento inocuo (p. ej., emocin se corresponden [71].
un cuchillo para untar mantequilla) acercndose a Segn Lamm et al [72], la respuesta altruista-em-
la mano de una persona, y se tena que pulsar o no ptica o individualista-egosta ante la observacin
un botn que emita una respuesta en funcin de si de dolor en los otros dependera de la capacidad de
el instrumento hera o no la mano. Las respuestas diferenciacin entre uno mismo y los dems, y de
ms rpidas se daban ante instrumentos nocivos la valoracin cognitiva que se hace de la situacin.
que producan heridas, por lo que la combinacin Para comprobar esta hiptesis, se obtuvieron medi-
del estmulo y la accin afectaba al tiempo de re- das conductuales y de activacin cerebral mientras
accin. La activacin cerebral aument durante la los participantes observaban las expresiones faciales
combinacin de instrumentos nocivos y la presen- de dolor como resultado de un tratamiento mdico.
cia de heridas slo en las regiones medial, dorsal Se presentaron secuencias de rostros de pacientes
anterior y dorsal posterior de la corteza cingulada. y se dio la instruccin de imaginar los sentimientos
Esta activacin dependa de si el sujeto mostraba del paciente o imaginarse a uno mismo en la situa-
respuesta motora ante la presentacin del estmu- cin del paciente. Se manipul adems la valoracin
lo, lo que relacionaba la observacin del dolor con cognitiva de la situacin, dando a los participantes
el procesamiento motor de ste. El estudio sugiere informacin sobre si el tratamiento mdico haba
que la representacin funcional en las regiones pre- resultado satisfactorio o no. La toma de perspectiva
motoras mediales de la corteza estara implicada en y el conocimiento de la efectividad del tratamiento
el dolor emptico [32]. A raz de los trabajos co- produjeron cambios en la activacin cerebral en la
mentados, podra concluirse que la CCA tambin nsula, la CCA medial, la amgdala y diversas reas
desempea un papel central en el aprendizaje aver- visuales, incluyendo el giro fusiforme. Imaginarse a
sivo [69]. De esta manera, la respuesta de dicha es- uno mismo en esa situacin increment la activa-
tructura cerebral cuando se es testigo del dolor se cin cerebral (aunque de forma ms gradual) en la
relacionara con el aprendizaje de evitacin obser- nsula media, la CCA medial, las reas premotoras
vacional, lo que permitira aprender a evitar el do- mediales y laterales, as como los lbulos parieta-
lor sin necesidad de experimentarlo personalmente. les. Adems, el conocimiento de la efectividad del

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Bases neuronales de la empata

tratamiento increment la seal en la CCA, la cor- ra investigacin en este campo fue llevada a cabo
teza orbitofrontal ventromedial, la circunvolucin por Farrow et al [76], quienes obtuvieron que tanto
frontal lateromedial derecha y el cerebelo. Los re- los juicios empticos como los de perdn activaban
sultados se interpretaron en el sentido de que las la circunvolucin frontal superior izquierda y la
respuestas humanas ante el dolor de los dems se corteza orbitofrontal. Las actitudes empticas acti-
veran moduladas por los procesos cognitivos y varon las reas temporal medial anterior izquierda
motivacionales, lo cual podra extrapolarse a la ob- y frontal inferior izquierda, mientras que el perdn
servacin de otra persona en necesidad de ayuda y activ el giro cingulado dorsal. Un estudio posterior
la reaccin emptica hacia ella. de los mismos autores confirmara la implicacin
La percepcin del dolor de otras personas tam- de estas estructuras neuronales en la empata y el
bin se ve modulada por diversos factores como la perdn [77]. En l, pacientes de ambos gneros con
experiencia del individuo que lo observa [73]. En trastorno por estrs postraumtico realizaron una
este sentido, se compararon mdicos expertos en tarea en la que leyeron una historia y, posterior-
acupuntura con participantes que nunca haban mente, emitieron un juicio sobre sta que implicaba
realizado prcticas de este tipo mientras observa- tres aspectos bsicos: especulacin sobre las inten-
ban secuencias en las que se insertaban agujas en ciones de otros, evocar empata y hacer juicios de
diversas partes del cuerpo, incluyendo la boca, las perdn sobre sus acciones. Tras ello, los sujetos se
manos y los pies. La nsula anterior, la corteza so- sometieron a una terapia de modificacin cogni-
matosensorial, la sustancia gris periacueductal y la tivo-conductual, despus de la cual se observ un
CCA del grupo sin experiencia mostraron una gran aumento en la activacin de las regiones cerebrales
activacin, pero no se activaron en el caso de los descritas en su trabajo previo en sujetos sanos. En
mdicos con experiencia, quienes, en lugar de ello, concreto, se produjo una activacin significativa de
incrementaron la activacin cerebral en las corte- la circunvolucin temporal medial izquierda en la
zas prefrontales medial y superior y en la encrucija- respuesta posterapia a la empata y la activacin del
da temporoparietal, estructuras ms implicadas en giro cingulado posterior en la respuesta posterapia
la regulacin de las emociones. a los juicios de perdn. Estas regiones especficas
Recientemente se ha demostrado que las muje- del cerebro activadas por la empata y los juicios de
res pueden ser ms reactivas que los hombres a la perdn cambiaron con la resolucin de los snto-
observacin de estmulos dolorosos (lo reflejara la mas de trastorno por estrs postraumtico, lo que
respuesta vicaria al dolor) y, por tanto, ms empti- sugerira que tanto el paso del tiempo como la pro-
cas [74]. Se ha analizado si ambos gneros difieren pia terapia podran estar contribuyendo a alcanzar
en las respuestas cerebrales ante la presentacin de un nivel normalizado de respuesta neuronal en es-
fotografas emocionales en las que aparecen perso- tas tareas sociales cognitivas.
nas en diversos contextos (positivos o negativos) o
paisajes rurales o urbanos [75]. En ambos gneros, el
contraste entre sufrimiento y felicidad en la presen- Conclusiones
tacin de las fotografas se relacion con diferencias
en la activacin del rea occipitotemporal, de la cor- El desarrollo de las tcnicas de neuroimagen ha he-
teza occipital derecha, de la regin parahipocampal cho posible que se produzca un espectacular avan-
(a nivel bilateral), de la corteza prefrontal dorsal iz- ce en el conocimiento de las estructuras neurona-
quierda y de la amgdala izquierda. Sin embargo, el les implicadas en diversos procesos psicolgicos y
incremento de la activacin en la amgdala derecha y comportamientos complejos. En este sentido, en los
en el rea frontal derecha se observ nicamente en ltimos aos ha habido un notable incremento del
mujeres. El contraste entre la presentacin de foto- nmero de estudios focalizados en analizar y com-
grafas de personas y de paisajes mostr diferencias prender el funcionamiento de los circuitos cerebra-
en la activacin de la circunvolucin occipital medial les implicados en la empata. As, se han llevado a
en hombres, y del parietal inferior y temporal supe- cabo diversas estrategias experimentales para tratar
rior izquierdos y cingulado derecho, en mujeres. de reproducir en el laboratorio diversas situaciones
que podran producir empata de manera similar a
como ocurre en la vida cotidiana.
Empata y perdn Los principales diseos experimentales se cen-
tran en la presentacin de estmulos con conteni-
Una serie de estudios han valorado la empata junto do emocional imgenes o situaciones, estmulos
a la conducta de perdonar a otra persona. La prime- dolorosos o estmulos somatosensoriales, y en el

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L. Moya-Albiol, et al

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L. Moya-Albiol, et al

The neural bases of empathy

Introduction. Empathy is understood to refer to the capacity to vicariously experience the emotional states of others,
and is considered to play a crucial role in many forms of adaptive social interaction. It has two components, one of
which is cognitive and strongly related to the capacity to abstract the mental processes of other people, while the other
is emotional and would be the reaction to the emotional state of another person. The development of neuroimaging
techniques has made it possible to further our knowledge of the neuronal circuits involved in empathy by using a variety
of strategies in the laboratory. The main studies in this field have focused on the presentation of stimuli. Thus, we have
distinguished between those that involve emotions or expressing disgust, somatosensory and painful stimuli, and also
those that analyse the relationship between empathy and forgiveness.
Aims and development. Our aim in this study was to offer an updated view of the brain structures involved in empathy
by analysing the different methodological strategies used in the scientific literature on this topic. Furthermore, we also
sought to show the behavioural and neuroanatomical dissociation that exists between the cognitive and emotional
components of empathy, as well as the fact that the majority of neural circuits regulating empathy are similar to those
related to aggression and violence.
Key words. Empathy. Limbic system. Mirror neurons. Neuroimaging. Prefrontal cortex. Temporal cortex.

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