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GLORIA Y OCASO

DE LA REAL COMPAIA
GUIPUZCOANA
EN LA PROVINCIA DE VENEZUELA DEL SIGLO XVIII
Jacinto PEREZ MERINO Pinilla

A n te s de s e g u ir, s ie n to el d e s e o d e c o n o c e r la C a sa
Con toda certeza, el tem a que hoy llevo a estas pginas habr Guipuzcoana y sus actuales circunstancias com o tal. A este efec-
sido ya m encionado en la revista OARSO por ser parte de la his- to, un da cualquiera del mes de marzo me traslado, junto con mi
toria de nuestra provincia y com o guipuzcoano me incita a no esposa, por la autopista descendente hacia el litoral, en el que
dejar pasar estas fechas en que se conm em oran los quinientos ad em s del p u e rto est el a e ro p u e rto in tern a cio n al Sim n
aos de la odisea de Cristbal Coln. Bolvar.Tras rebasar ste por la Avenida Soublette, descendem os
del vehculo ante la entrada principal de La Guipuzcoana. Hoy
La intencin sobre el tem a va bien dirigida a las nuevas gene- funciona en este lugar el primer Concejo Municipal Autnom o y
raciones lectoras de nuestra revista, y que sientan la curiosidad la primera Alcalda de la historia contem pornea de La Guaira.
de querer saber lo que fue la Real Com paa Guipuzcoana, co-
mo baluarte mercantil de la Venezuela del siglo XVIII y que aqu Debemos traspasar el portn que nos sita en un patio rectan-
se la conoce en la actualidad com o la Casa Guipuzcoana. gular que alivia al visitante del sofocante y trrido am biente exte-
rior. Desde la perspectiva de este patio, uno trata de intuir sobre
Para desarrollar y cumplir este objetivo debo acudir a ciertas los acontecimientos que hicieron historia. Hay constancia de visi-
citas retrospectivas, al ya lejano pasado com o al presente, con ta n te s c le b re s, co m o S im n B olvar y Luisa C c e re s de
los hechos ms relevantes de su historia, consultando textos de Arismendi entre otros, as com o el Gran Dem crata General
reconocidos historiadores del pas. F ran c isc o L in ares A lc n ta ra , que sien d o p re s id e n te de la
Repblica muri, segn se dice, envenenado en el ao 1878.
No pretendo ser historiador, ni mucho m enos cronista o litera-
to. Objetivamente, mi intencin debe ms o m enos transcribir li- C om o se puede observar en las fotografas, la C asa de la
teralm ente el fuerte influjo de la presencia vasca en tierras de Guipuzcoana est hecha al estilo de las edificaciones de la geo-
Amrica y que aqu, en la entonces provincia de Venezuela, la grafa de los pueblos vascos, que contrasta con la rigidez castella-
Com paa cumple una accin histrica positiva, siendo incluso el na o el apiam iento andaluz de las edificaciones en el puerto. Su
m otor efectivo del cambio econmico y hasta poltico y espiritual recia estructura resisti los em bates del terrem oto de 1812 y hoy
de Venezuela, y el eje de su respetable significacin y de su desa- es uno de los m onum entos arquitectnicos ms significativos del
rrollo en la antevspera de la Revolucin. patrimonio histrico de Venezuela v de Amrica.

Antigua casa de la Compaa Guipuzcoana en La Guaira, frente al puerto

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coco.

Nuestro recorrido por las distintas dependencias y salones de


la actual Alcalda pronto toca a su fin. Lo que resta de la otra
Com paa Guipuzcoana no son otra cosa que viejas fotografas
fijadas en la pared que m uestran burcratas de la Com paa tra-
jeados en blanco y agentes de alto nivel de vida cubriendo sus ca-
bezas con som breros en una mezcolanza de productores y gentes
del pueblo.

D urante el siglo p a sa d o y h asta 1 9 7 3 sirvi de A duana


Martima. Una vez, ya fuera del recinto, nuestra atencin se cen-
tra en el exterior en el que palmeras y plantas ornamentales, con
sus cortos y ajardinados espacios, entornan el pedestal con la fi-
gura en bronce de Simn Bolvar, que com o se sabe, sus races
eran de ascendencia vasca.

A penas hace dos meses y medio, este lugar, as com o la prin-


cipal entrada del edificio, fue el escenario de una gran trifulca
cuando el alcalde Ramn Daz presentaba su gestin administra-
tiva en cabildo abierto. Fue abucheado por fracciones opositoras
a su gestin partidista, teniendo que suspender el acto por vola-
duras de sillas y golpes que se repartan los presentes en el za-
gun, lo que todo el pas puedo ver p o r m edios televisados.
Com o se ve, la Guipuzcoana sigue acumulando historia.

La constitucin de la Com paa Guipuzcoana com enz a fra-


guarse desde principios de la tercera dcada del siglo XVIII.
Sirvi com o fundam ento econm ico para la prom ocin de la
em presa, el inform e presentado por Pedro Jo s Olavarriaga,
quien estuvo en Caracas en los aos 1720 y 1721 en ejercicio
de su funcin com o juez de Comisos. En este informe se haca
una descripcin del comercio entre Espaa y Mxico, as como
con otros dominios espaoles y extranjeros en Amrica.

El consum o de cacao en Espaa se haba generalizado y cons-


titua materia de primera necesidad. Tras dilatadas negociaciones
entre la C orona y los prom otores de la Com paa, las conversa-
ciones sostenidas por Felipe de Aguirre, en su condicin de co-
m isionado p o r la provincia de Guipzcoa, y el m inistro Jos
Patios, tras oir las informaciones sobre la proliferacin del con-
trabando y la piratera, hizo que el rey Felipe V para combatirlos
concediese al Conde Peaflorida Real Cdula, el 25 de septiem -
Precedido por mi esposa, vamos cruzando portalones anchos, bre de 1728, que otorgaba a la Com paa Guipuzcoana el privi-
enlozados simtricos, veguetones y caballetes de grandes alcan- legio del com ercio recproco en tre E spaa y la provincia de
ces en el artesonado de los techos, balcones volados hacia el Venezuela. Esto explica el honorfico tratam iento que le dispensa
mar, amplios zaguanes, patios y pasillos. Al ascender hacia los la monarqua al aceptar la propuesta de sus ms ilustres m erca-
pisos superiores por sus anchas escaleras de madera, observo los deres: Los vascos prom eten acabar con el contrabando y regula-
peldaos que, a pesar del uso y desgaste del tiempo, se ven con- rizar la administracin, asegurando ingresos apreciables a las ar-
servados, m ostrando y poniendo al descubierto los clavos de m e- cas reales. A cambio piden la exclusividad comercial con esa -en-
tal. Tanto los peldaos com o las balaustradas con sus pasam anos tonces- poco atrayente porcin del continente am ericano, a la
estn ennegrecidos, muy propio del caobo. cual surtiran con productos de Europa a razn de no m enos de
un par de barcos anuales. El capital fue de milln y medio de pe-
Subo lentam ente, orientando mi m ente para percibir as el sos, cien mil de ellos -en ttulos- son para Felipe V.
am biente mercantil en el que se desenvolvan en esa poca otras
gentes, afanndose con el agobio y el sudor del inclemente mari- El 15 de julio de 1730 salieron del puerto de Pasajes las tres
no litoral: pobres cargadores dirigindose hacia las naves, por- prim eras naves (dos fragatas y una galera) -creo que esta ltima
tando sobres sus desnudas espaldas y pies descalzos los fardos de se llamaba "La Guipzcoa"- artilladas en total con 86 caones y
productos que en la pennsula de ese siglo se cotizaban con ele- una tripulacin de 561 hombres. Tres meses ms tarde parti un
vados beneficios. Esto me hace recordar el puerto de Pasajes cuarto navio, una fragata de gran porte. "Es muy posible que es-
cuando en los aos de mi adolescencia vea a los peones cargar tos navios sean de manufactura renteriana, ya que en ese siglo
y descargar los navios. Haba ocasiones, que bien por transm i- XVIII formaba uno de los ms potentes gremios y tambin cabe
sin oral o por la limpia y pura brisa marina que llegaba hasta la posibilidad de que en el ao 1803 partiran en esas u otras si-
nuestra Villa, ms de uno faltbamos a las clases para llegarnos milares naves los 16 mozos camino de Caracas sin esperanza de
hasta el puerto y tras observar que no haba "moros en la costa" regreso, tal com o le en el nm ero del ao 1974 de la revista
acercarnos a los vagones y extraer de algn agujereado saco de OARSO.
copra, el extico producto que llegaba de allende los m ares y
que, luego, en las aulas de las escuelas Viteri, era motivo de dis- Los resultados com erciales de estas prim eras expediciones
traccin, siendo, com o consecuencia, castigados por nuestros fu e ro n e x tr a o r d in a r io s , ta n to p a r a el rey c o m o p a r a la
m aestros cuando ram os sorpendidos al pasarnos algn trozo de Com paa, pues habiendo retom ado ese ao slo dos de esas

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naves, condujeron a la pennsula 8 0 .0 0 0 fanegas de cacao que, ingls, quien exhibi docum entos reales que apoyaban sus op e-
deducido el costo del fruto, 8 0 0 .0 0 0 pesos, y el de las naves y raciones. El Gobernador resolvi el incidente en favor del asiento
sus arm am entos, los impuestos, sueldos de funcionarios, salarios ingls, pero en los aos siguientes continuaron las disputas hasta
de los tripulantes y gastos de instalacin y otros, arroj un pro- que, finalmente, el rey decidi que las naves inglesas de dicho
ducto neto de 7 3 8 .0 0 0 pesos. asiento no fuesen molestadas y se les bonificase por cualquier da-
o que recibieren. La situacin se agrav en el curso de la si-
El comercio de Venezuela era muy codiciado, pues su cacao guiente guerra contra Inglaterra, y las naves britnicas que ataca-
gozaba de la mejor reputacin en los mercados mundiales. A raz ron a La Guaira en 1743 recibieron rdenes del Almirantazgo de
de la llegada de las tres prim eras naves que fondean en Puerto d e s tr u ir to d o lo q u e e n m a r o tie r r a p e r te n e c i e r a a la
Cabello, entre ellas La Guipzcoa', viene Olavarriaga -padre de Guipuzcoana. A los ataques ingleses contra la provincia, en
la iniciativa- com o director del consorcio vasco. Tambin llega el 1737, y especialmente en 1743, se enfrenta la Com paa con
nuevo Gobernador provincial Sebastin Garca de la Torre. sus vascos y venezolanos. Hom bres com o Jos de Iturriaga,- di-
rector de la em presa y marino militar, se destacan en aquellas
Conform e al contrato, la Com paa despachara anualm ente
jornadas crticas. Otro, Jos de Amenabar, Factor Principal, deja
dos o m s barcos m ercantes a Venezuela, los cuales estaran
bien delineada su recia personalidad.
equipados para la guerra con cuarenta o cincuenta caones.
Podran cargar en Espaa toda clase de mercaderas, facultadas La revuelta de Juan Francisco de Len, en 1749, despert
para tocar indistintamente en la Guaira o Puerto Cabello para cierta desconfianza hacia la Com paa por parte de la Corona,
com erciar desde ah con todas las ciudades de la jurisdiccin. no slo por este hecho, sino porque no le renda cuenta de divi-
E stas n av e s p a rtira n d ire c ta m e n te d e s d e los p u e rto s de dendos, por lo que los accionistas estaban descontentos. Se acu-
G uipzcoa; p ero a su reg reso estab an obligadas a to car en saba a los directores de hacer negocios personales. La C orona
Cdiz. orden la convocatoria de una Junta General, que se reuni en
la sala del Consulado de San Sebastin, dictndose un docum en-
El monopolio que se va increm entando afecta a los criollos co- to que estableci severas medidas sobre los llamados gastos se-
mo conjunto, cuya significacin pecuniaria es opacada y se les cretos, pues haba la sospecha, expresada en el proyecto origi-
reduce la preponderancia pblica que ella lleva aparejada, por la nario de ese docum ento , acerca de los h o n o ra rio s que la
intrusin de la proporcionalm ente descomunal entidad vasca. El C o m p a a le dab a al O bispo y al G o b e rn ad o r de C aracas.
tirnico cobro de los impuestos y la represin del contrabando, Manuel de las Casas, representante de la C orona en el consejo
irritan por igual a los sectores superiores y a los humildes, tanto de la Com paa expres: Su Magestad no est ignorante de es-
en Caracas com o en el interior. As. la Com paa provoca la so- to desde que durante siglos pasados ha visto que quienes van a
lidaridad entre todos los estratos colectivos, acta com o cataliza- Amrica con un sueldo que apenas cubre sus necesidades, vuel-
dor del entendimiento intrasocial, motiva las prim eras acciones ven con dos, cuatro y ochocientos mil pesos fuertes. Esto es co-
de muchedumbres en distintos lugares del pas y pone a los crio- nocido y no le veo rem edio. El m onopolio, con su intrnseca in-
llos en la ruta de la audacia. justicia, degenera en lo que es de temerse: la colusin odiosa de
la especulacin y la poltica. Gobernadores y autoridades son t-
El notable miembro de la Academia Nacional de la Historia J.
teres de la em presa, cuya irrisistible fuerza pecuniaria le abre a la
L. Salcedo-Bastardo, en un trabajo suyo publicado en 1970 en el
misma una participacin creciente en el m ando general. Por su
nm ero 23 3 de la revista El Farol (publicacin sta de la extin-
recom endacin se nom bran y se destituyen funcionarios, se dic-
guida Creole Petroleum C orporation, a raz de la nacionaliza-
tan norm as y, en los litigios, se pronuncian veredictos a su gusto.
cin de la industria petrolera) se refiere a una especie de domi-
Las patrullas anti-contrabandistas roban, torturan y hasta decapi-
nacin vasca que se fue fortaleciendo desde que se instaur la
tan a tranquilos campesinos.
C om paa en 1728.
El propio rey de Espaa atestiguaba, en su Cdula del 12 de
C om o qued m encionado, y a raz de quedar instalada la
febrero de 1742, cun im portante fue la influencia de los direc-
C o m p a a, se pro d u jo u na ind ignacin en la provincia. El
tores de la Com paa para decidir ordenar y m andar que la pro-
Cabildo de Caracas protest por que no se le haba consultado,
vincia de V enezuela q u edara con total in d e p e n d e n c ia del
com o ocurri en otras oportunidades, por estar com prom etido el
Virreinato de Santa Fe.
inters del comn. Adems, el contrato que se firm en 1728,
que en su origen no es una clara concesin monopolista, llega El movimiento de J. Francisco de Len no fue sino una de las
despus a serlo plenam ente y adem s de un exclusivismo opresi- m uchas manifestaciones de oposicin de la provincia al m onopo-
vo. lio de la Com paa, aunque ciertam ente la de mayores propor-
ciones por el nm ero de personas implicadas y por los resultados
Esta posicin desemboc en la llamada insurreccin de Juan finales. Se inici en Panaquire, el 2 de abril de 17 49, donde
Francisco de Len (1749-1751), isleo canario establecido en Len desem peaba el cargo de Teniente de Guerra, y se exten-
Venezuela. Previam ente haban ocurrido incidentes notables. di a todas las poblaciones vecinas en la zona de Barlovento.
Desde tiem po inmemorial los cosecheros y m ercaderes caraque- Reuni a una multitud de ms de ocho mil hombres, que arm a-
os haban gozado de la facultad de disponer de un tercio de la dos con diferentes armas, desde el simple m achete hasta el fusil,
capacidad de carga de las naves que tocaban en La Guaira, para m archaron sobre Caracas.
cargar en ellas sus propios frutos. Cuando llegaron los primeros
navios de la Com paa, intentaron hacer valer ese derecho, lo El 19 de abril, este ejrcito irregular lleg a Chacao, donde se
que origin conflictos con las autoridades y hasta la intervencin iniciaron las conversaciones con el Gobernador Luis Francisco de
del rey, que neg supuestos derechos. C astellan o s. El da 2 0 av an z h a sta la p laza p rin cip a l de
Caracas. Despus de varias incursiones, se renov el conflicto y
La Real Com paa Inglesa crea as mismo otro conflicto con Len m arch sobre La Guaira y habiendo el Gobernador apa-
la introduccin de negros, autorizada por asiento. La finalidad rentem ente aceptado las dem andas de expulsar a la Com paa,
era invertir en frutos del pas el producto de la venta de los escla- dispers su ejrcito el 7 de agosto y regres a Panaquire.
vos y tambin vender una limitada cantidad de efectos supuesta-
m ente sobrantes de sus provisiones. Apoyndose am enazadora- En 1 7 5 1 , lleg el n u ev o G o b e rn a d o r B rig a d ie r F elip e
m ente en sus barcos armados, la Guipuzcoana puso guardias Ricardos y, con tropas que condujo de Espaa, em prendi la
suyos en las naves inglesas, lo que motiv una protesta del factor persecucin de Len y de todos aqullos que le prestaron ayuda,

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entre quienes se contaban los hom bres ms notables y la mayo- 1.-Referencias bibliogrficas:
ra de los grandes cultivadores de cacao en nm ero de ochenta.
* Diccionario de Historia de Venezuela. Fundacin Polar. Caracas. 1988,
Derrotado, Len se entreg el 9 de febrero de 1752. Esta re- p .7 7 8 - 781 .
vuelta dur casi tres aos. Despus de estos graves sucesos, la
* Revista El Farol.
Com paa fue obligada a ceder a los em barcadores caraqueos
hasta una sexta parte de la capacidad de carga de sus naves y se * Friede, Juan. Los Welser en la Conquista de V enezuela. Edime. Caracas.
le fijaron fletes moderados. 1 9 61, p. 157.

La Guipuzcoana" nunca se dio por vencida; procur sobre- * N avarro, M ons, N icols E. "A n ales E clesisticos V e n e z o la n o s. T ip.
ponerse a su m engua y enfrentar resueltam ente las variadas cir- Americana. C aracas 1961, p. 166.
cunstancias adversas. La guerra con Gran Bretaa en 1779 la
coloc en condiciones ms precarias, que no le permitieron cum- * Grases. Pedro. El Resumen de la Historia de Venezuela de Andrs Bello.
plir sus comprom isos con la C orona y la provincia, y tuvo que Tip. Am ericana. C aracas. 1946, p .9 3.
acudir a prstam os de los vecinos de Caracas para continuar sus
operaciones. El Cabildo, por su parte, creci en osada y recla- * Blanco y Azprua. D ocum entos para la Historia de la Vida Pblica del

m mayor participacin en los negocios locales. Las dificultades Libertador. 1 .1, p. 56 - 57.

del comercio forneo hicieron necesaria la extensin a los m er-


* Rodulfo C orts, Santos. Antologa Docum ental de Venezuela. Caracas.
caderes criollos de franquicias para el trfico con los dominios
1 9 60, p. 100
extranjeros y para el ejercicio mercantil en reas que haban sido
exclusivamente de la Com paa. De hecho cesaron sus privile- * Amzaga Aresti, Vicente. H om bres de la C om paa G uipuzcoana. Banco
gios monopolistas. En 1774, ya dentro de la poltica de libera- Central de Venezuela. Caracas. 1963, p. 20.
cin comercial de Carlos III, la Guipuzcoana" se refunde en la
Com paa Real de Filipinas. Carlos IV ir ms lejos, permitir en
1779 que lleguen a los puertos de Amrica barcos no espaoles.
Libertades a breve plazo fatales para Espaa, la m etrpoli no
tendra razn de ser. Los bienes de la Guipuzcoana pasaran a
la de Filipinas, creada en esa misma oportunidad.

En el proceso de la integracin poltico-territorial venezolana,


la Com paa Guipuzcoana desem pea un gran papel. Consigue
-con bastante anticipacin al establecimiento de la Intendencia, a
la am pliacin de la C apitana G eneral y a la fundacin de la
Audiencia y del Consulado- poner en m archa una concreta y fun-
cional unidad de toda Venezuela. Su mbito va desde las bocas
del Orinoco a Riohacha. toda la costa venezolana est reservada
a su vigilancia. La geografa nacional debe a los vascos su cabal
ensancham iento. Expediciones com o la famosa de Iturriaga en
1750 a la Guayana, procurando la fijacin de los lmites del sur,
y m uchas otras visitas a inexploradas zonas del pas, resultan
fundamentales en este aspecto. Desde Oriente a Occidente, en
el centro y en los llanos, en todas las provincias que Carlos III
fusionara en Venezuela unida, se siente com o lazo comn y
com pactador la presidencia de esta em presa que transform
pedazos sueltos, al norte de la Amrica meridional, articu-
lando una patria con su cerebro y corazn en Caracas

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