Taylor Johnson

Religion and Public Education

Paper #1, Final Draft

February 20th, 2014

The Effect of the Red Scare and McCarthyism on Religion in Schools and Society

From 1947­1954 the United States faced the growing threat of Communism abroad. Because

of this threat, the United States became more adamant of what set the two societies apart. One of the

primary characteristics that America clung to was the country’s faith, compared to what was widely

viewed as “godless Russia”. This manifested itself greatly in the treatment of religion in public education,

as well as society itself.  The fear that was gripping the nation also had a stranglehold on the school

system­ and what was being taught to children. The previously more neutral interpretation of the

Constitution: keeping prayer and religious observances somewhat consistently out of schools began to

shift with the growing fear of communism. “Hand in hand with the Red Scare, to which it was

inextricably linked, [this] new religiosity overran Washington.”1 Americans saw religion as a force to set

them apart from the Communists of Russia. This can be exemplified in three major events: the addition

of “under God” to the Pledge of Allegiance, the alteration of the United States’ motto from “E Pluribus

Unum” to “In God We Trust”, and the Regents prayer instated in New York schools resulting in the

famous Engel vs. Vitale court case. In addition to these events, the red scare saw teachers laid off and

Truman’s insistence on loyalty oaths, which affected the social environment of education in that time

1
 Greenburg, David. “Under God”­­A Product of the 1950’s Red Scare. Slate. Reprinted by History News
Network.
1

 Docherty commented that without those two words “it could be the pledge of any republic. and lasting of religious decisions made during the McCarthy era. a little certainty about God seemed desirable. Rev. “From this day forward. Eisenhower pushed for a change to the Pledge that has been called “a petty attempt to link patriotism with religious piety. June 27. It seemed that. Eisenhower’s pastor. in a world where there seemed to be so much uncertainty. the millions of our schoolchildren will daily proclaim in every city and town." In 1923. As the Cold War progressed forward.” With the addition of these words to the pledge.” The addition of “under God” to the Pledge of Allegiance is one of the most prominent. lawmakers were flooded with letters of support 2  “One Nation Under God. it was decided that “under God” should be added to the Pledge. The Pledge to the Flag.. with liberty and justice for all. With surprisingly little opposition. every village and rural schoolhouse. the change to the Pledge met surprisingly little opposition. Eisenhower declared that the nations dedication to the Almighty would be known and heard saying.'' This seems to be a direct conflict with the Constitution’s demand for separation of church and state. the dedication of our nation and our people to the Almighty. But in 1954. New York Times Archives. one nation.. but fear of the Soviets inspired the free interpretation of such highly debated subjects. written by Francis Bellamy (1855­1931) originally read: "I pledge allegiance to my Flag and the Republic for which it stands. Eisenhower looked to stabilize the US in any way possible. to distinguish us from the godless Soviets”2. No one in the Senate and the House opposed it. and “while Congress was considering the resolution. As mentioned before.period. as James Fraser states in Between Church and State: “. the phrase: “the Flag of the United States of America” was added. indivisible. In support of the decision. 2002 2 .

 and is uttered often. Another massive event relating to religion in the public sphere during the Red Scare was the changing of the United States’ official motto and its inclusion on paper money and coins. 3 . regardless of its relation to the Constitution. Rosenbaum.”3 America’s fear of the Soviets can be clearly observed in pieces of propaganda from the time. coins and paper money since 1792. this change was relatively uncontroversial. David E. This period of time saw changes of this type cropping up on a regular basis. the “under god” addition is one that stays with us to this day. http://graphicnovel. In 1956.from churches. Many newspapers backed it editorially. This motto was aimed at once again separating the free and faithful people of America from the atheist and godless Soviets5. blog website. with the Cold War fear that we have become so familiar with creeping into the social atmosphere of the United States. civic and fraternal clubs and labor unions. At the time. However. our coins and dollar bills read: “In God We 3  “With Little Ado. New York Times Archives. 4 The Graphic Novel. June 28. New York Times. April 4 2012. had been adopted by an Act of Congress in 1782.umwblogs. a change of motto was viewed as appropriate. February 19. President Eisenhower signed a law changing the official motto of the United States to: “In God We Trust”. Yet still. Posters depicting Soviets burning flags and the threats every communist country posed to the United States.org/2013/02/ 19/comics­as­wartime­propaganda/ 5  “The Founders Preferred ‘E Pluribus Unum’”. Congress Put God in Pledge in 1954”. Anne Klaeysen. “E Pluribus Unum” (from many. Now the Pledge­ with its addition­ is embedded in the history of the United States. 2013. one). Though our country is no longer consumed by this Red Scare. and so did radio commentators. Though no motto had been officially recorded earlier than 1956. 2002. It was used on the seal. Even Captain America can be seen “[defying] the communist hoards”!4 This fear of the “godless Soviets” led to a frank disregard for the religious freedom that many had argued so fervently before. veterans groups. if not every day at schools.

 It has been stated that.Trust”. United States Court of Appeals for the Ninth Circuit 4 .” This US motto has not gone unnoticed in the modern day. The prayer was led by a teacher and recited each morning before class. In 1970. but it’s use has not been rejected yet. and we beg Thy blessings upon us. we acknowledge our dependence upon Thee. our teachers and our country. United States." The Regents hoped that the saying of the prayer each morning would encourage new morality and citizenship specific to the patriotism of America in children. saying: “My own feeling on the matter is due to my very firm conviction that to put such a motto on coins not only does no good but does positive harm.’”6 Yet can the use of “God” really be justified in any public and secular sphere? America has recovered from its crippling Red Scare. Does religious affirmation really belong on secular currency? Even Roosevelt believed the motto was misplaced.  The motto as well as its presence on US money has been challenged in the House. Congress. which comes dangerously close to sacrilege. Our country still holds this phrase as its motto. like the use of “under God” in the Pledge. yet the United States Court of Appeals for the Ninth Circuit ruled that the motto did not violate the First Amendment to the Constitution. Vitale. The prayer itself was a twenty­two word “non­denominational” prayer instated by the New York State Board of Regents (the board of education) in 1951. 6  Nedow vs. and is in effect irreverence. A milestone in the debate of relations between church and state was the Regent’s Prayer. [the] “use of the term ‘God’ in these contexts ‘is of a patriotic or ceremonial character and bears no resemblance to a governmental sponsorship of a religious exercise.  The prayer read: "Almighty God. our parents. leading eventually to the well­known court case Engel vs. it was challenged in the court case Aronow v. and should reexamine the correlation between this religious motto and the separation of church and state the the Constitution calls for.

 These ten parents were strong enough to stand up for their rights stated in the 7  Engel v. Vitale continued until 1961. almost ten years after the prayer was established in schools. ten parents in New Hyde Park schools argued that the prayer violated the Establishment Clause of the Constitution and infringed on the religious freedom of their children. At the state level. and the parents­ and even children received hateful messages. the prayer was found to be just. others simply treated it as a way to get the class settled and quiet in the morning.” This establishment of prayer in New York public schools and the debate that followed once again exemplifies the changed social environment of the time. but it is also worth noting that this was one of the few religious actions that was opposed during the Red Scare. violating the Establishment Clause by allowing religious observance in the public schools. Engel vs. States simply could not “prescribe by law any particular form of prayer which is to be used as an official prayer in carrying on any program of governmentally sponsored religious activity. 5 . Though participation in the prayer was voluntary. As William J. However the Court found the Regent’s prayer to be unconstitutional. Justice Hugo Black writing the opinion for the majority stated that the Court’s decision was not anti­religious. Marshall Cavendish Benchmark. it is true that there is no “little” or “non­denominational” prayer. Yet unlike the unopposed examples discussed before this. Some saw it as a way to inspire Horace Mann’s old idea of schools as strictly religious places.”7 Though many were outraged by the Court’s decision. and eventually was revoked. No means no. as long as each student had the option of participation. Susan Dudley Gold. 2006. The fact that the Regent’s Prayer was created and stood for so long in the public schools speaks to the fear of the times.Instated in “religious revival of the 1950s”. Butler states “The Constitution says the government shall take no part in the establishment of religion. it can be linked of course to the fear of communism but the prayer had many different roles in the receiving society. Vitale: Prayer in the Schools. the Regent’s prayer did meet strong opposition.

These religious references should not have a place in our society today. which makes it even more fascinating to examine the period of the Cold War. both the change to the Pledge of Allegiance and the new motto of the country still stand the same today­ products of the Red Scare. Many of these massive events that still affect our lives today. The fragile state of the United States during the Cold War led to the free­interpretation of the Constitution and ultimately a disregard for the morality and rights that are so clearly stated. but continually are rejected for reasons connected to patriotism and country pride.Constitution. organized prayer has no place in schools. It may be impossible to please everyone but it is our duty to try to be Constitutional. voluntary or not. It seems to be acknowledged even. A country in turmoil took it as putty in their hands. America historically has done a very consistent job of attempting to honor its Constitution. Are these truly reflections of the United States? Or reflections of the panic and terror she was overcome with at the time? It seems that fear overtook the importance and dictated interpretation of the Constitution. The inclusion of “under God” in the Pledge and the incredibly present use of “In God We Trust” are both significant challenges to the separation of Church and State. that we wish decisions ­ such as the inclusion of 6 . This debate of religious presence in our society is an ongoing and seemingly never­ending discussion. It has become part of the fabric of America and opposing these small additions might seem more of an attack than a neutralization. Yet some would argue that fighting prayer in schools. These arguments have been challenged in state and national courts. and while our decisions will not be black and white. It is possibly the only time in which the country participates in this “religious revival” inspired and made successful by the threat of the atheist Soviets. and references to God in the Pledge and the country’s motto would do more damage than good.

“under God” into the Pledge ­ hadn’t been made8. Vitale: Prayer in the Schools. Gold. arguing over the presence of two words in a non­mandatory pledge could do more harm than good. Perhaps removing “under God”. If we make exceptions part of our country and its Constitution. June 27. Sources Fraser. loopholes to the morals we hold so high will begin to form. and changing the motto would be petty and do more harm than good. This seems to be the way America. 2006. But we should rethink our approach to the Constitution if we simply brush over these substantial parts of our country’s identity. New York : St. Susan Dudley. but if we make the decision not to abide by the Constitution because of that. and its courts have treated the religious presence in the Pledge and the country motto. Tarrytown: Marshall Cavendish Benchmark. Engel vs. Yet it may be that while other important debates regarding prayer in schools and government funds to religious activities rage on. 2002 7 . New York Times Archives. Between Church and State. 2000. Martin's Press. we simply cannot hold our country to the same standards. James. beliefs and identity as a country. and these gaps in our Constitutional morality may grow to a point that questions our priorities. 8  “One Nation Under God.

 Congress.gov/about_the_mint/fun_facts/?action=f un_facts5 8 . June 28. http://www. February 19.co m/2002/06/27/opinion/one­nation­under­god. Unknown. "Under God ­­A Product of the 1950’s Red Scare. http://www.usmint. http://hnn. "With Little Ado." The New York Times. http://www.html.html United States Mint.nytimes.Greenberg. June 27. “In God We Trust” http://www. 2012." History News Network.com/2002/06/28/us/with­little­ado­congress­put­god­in­pledge­in­1954.com/roomfordebate/2012/04/04/bringing­dollars­and­cents­into­this­century/the­founde rs­preferred­e­pluribus­unum­as­a­motto. The Graphic Novel. Nedow vs. "The Founders Preferred ‘E Pluribus Unum’.d.us/article/840.nytimes. Anne. David. 2002. http://graphicnovel. n. David." The New York Times. 2002. 2013. United States Court of Appeals for the Ninth Circuit Rosenbaum. Congress Put God in Pledge in 1954." The New York Times. blog website.nytimes.umwblogs. April 4.org/2013/02/ 19/comics­as­wartime­propaganda/ Klaeysen. "One Nation Under God.