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el poliuretano
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Verónica Guerrero Mothelet

Un tiradero de basura fue el escenario de
un hallazgo que constituye el primer paso
para biodegradar un material tan útil
como dañino para el medio ambiente.
¿cómoves?
10

Alemania la patente DRP 728981. aplicaciones para el nuevo material. cuando se desarrolló primero como de Química de la UNAM ha encontrado una un lugar en la industria y todos han obtenido bacteria capaz de degradar este plástico. A partir de ruido y del calor. fue la baquelita. como nitrógeno. ¿cómoves? 11 . una mullida espuma flexible. llamadas monómeros. fabricar piezas aislantes para equipo eléc- de patines y patinetas. El hecho de poliuretano. sólo estuvo mico belga Leo Hendrik Baekeland disponible comercialmente al final de esa en 1909. material aislante del Útil como es. la aparición de adhesivos. cloro o azufre. Los materiales mismo apellido que se hizo famosa por sus con esta estructura se llaman innovaciones en química. partes elásticas de tableros problema: al igual que otros plásticos. no entonces comenzó el desarrollo de una de coche. con derivados del petróleo. también conocida como hule espuma. elastómeros y El primer polímero sintético espumas rígidas. quien no pertenecía a la familia del de una cadena. ble. la espuma flexi- fenol. esmaltes para Estos materiales sintéticos aviones y recubrimientos protectores para se obtienen principalmente metal o madera. poliestireno. empaques para puertas y ventanas se recicla fácilmente y no se biodegrada… enorme cantidad de plásticos diferentes: y relleno de cojines. La forma más conocida. acrílico. Su origen se remonta a o por lo menos así se creía hasta hace poco. Aunque durante la e hidrógeno. material resultante se usó sobre todo para hallarse en muchas formas: pinturas. A este Bayer se le polímeros. referente tructura de sus moléculas. Este plástico puede que ha llegado a remplazar materiales na. Por su bajo costo. El equipo de inventores que la más pequeñas. formaldehído y otros ingredien. un gran éxito comercial. Baekeland hizo reaccionar década.Dondequiera que mires encontrarás algo sustituto del caucho o hule. creada por el quí. como radios y teléfonos. Es tan versátil tes bajo presión y a alta temperatura. solos o en Segunda Guerra se crearon numerosas combinación con oxígeno. el poliuretano tiene un trico. ropa resistente al gas mostaza. Los plásticos Espumas flexibles Las bien conocidas propiedades El 13 de noviembre de 1937 se publicó en de los plásticos se deben a la es. las cuales a “un proceso de producción de poliuretanos están formadas de series de moléculas y poliureas”. ruedas turales como la madera. vinilo. el auge de los poliuretanos de compuestos orgánicos se registra hacia la década de 1950. poliuretano y los comienzos de la Segunda Guerra Mun. Cada uno ha ido ocupando dial. La gran mayoría de reconoce como el padre de la industria del los plásticos está constituida poliuretano por haber inventado el proceso por polímeros de carbono básico para obtenerlo. Un grupo de investigadores de la Facultad muchos otros. solicitó estaba dirigido por el químico Otto que se repiten como los eslabones Bayer.

mate- rial aislante y molduras. En Existen dos vías de reciclaje: la mecánica condiciones de humedad. se ha valor que tenían los artículos originales. aparatos. a de carbono. desechos de poliuretano se trituran o pul- Fo nerse. dice que desde 1958 Aparece la fibra “spandex”. Los artículos de poliuretano pueden ticos. El doctor Javier Cruz Gómez. (FQ) de la UNAM.abrió la puerta a un alud de aplicaciones. que se suman a los de otros plásticos para al- canzar la impresio- Historia del poliuretano nante cantidad de cinco 1937 Otto Bayer descubre la química básica del poliuretano. ha sido un material práctico y útil. de microorganismos como bacte- 1995 Empleado en llantas de bicicleta. fra M ín or tóxicos y contaminantes. Química de la Facultad de Química 1954 Surge el relleno de espuma. pero en general se trata resistente y durable. de los desechos. poliuretano se puede biodegradar. de un reciclaje secundario. que en principio para fabricar productos con el mismo constituyó su cualidad más atractiva. científicos de los años recientes. cerca de tres cuartas partes de los productos de poliuretano se con- sumen en forma de espumas. 1970 Se desarrolla una imitación de madera. como monóxido en cambio. convertido en una pesadilla ecológica. Ja- vier Cruz Gómez encontró informes ¿cómoves? 12 . 1979 Aplicación como aislante en edificios. así como La biodegradación. Queda el problema del manejo seguro de hidrógeno. reciclarse. ropa. del reciclado. Incinerarlo no es buena alternativa. Desafortunadamente. En el reciclaje mecánico. millones de toneladas anuales donde fortuitamente trabajaba. porque el su característica resistencia a la degradación material resultante no puede utilizarse ambiental y biológica. del vestido o Cazadores de bacterias de la fabricación de automóviles y neumá. dios naturales. patenta el proceso. tenis. gador del Departamento de Ingeniería 1949 Se crea el “hule” de poliuretano vulcanizado para llantas. Sea en la industria de la construcción. rias u hongos. por intervención 1993 Se utiliza para fabricar catéteres. Hoy en día. solamente en Estados Unidos y Canadá. se produce por me- 1981 Se aprovecha en la fabricación de tablas de surf. el poliuretano y la química. En el reciclado químico. investi- 1948 Primera aplicación como aislante. hace unos 10 años se sabe que el 1969 Se aplica en las defensas de los autos. óxido de nitrógeno y cianuro rial. partes de autos. 1940 Se utiliza por primera vez espuma rígida en aviones. a diferencia aplicaciones médicas. los puede tardar más de un siglo en descompo. Revisando artículos 2001 Su uso se extiende a las llantas de automóviles. La empresa Bayer. se busca descomponer el mate. como relleno de colchones y otros muebles. en un barril de cerveza. 1953 Desarrollo de piel sintética para calzado. verizan para emplearse en la producción de to :E porque al quemarse produce residuos muy nuevos artículos.

2005. una ureasa o Xochiaca. de los polímeros como el poliuretano. vivos necesitamos carbono para sobrevi- de plásticos como perado en este medio. Luego un medio de cultivo especial. La tiradero de basura donde había poliuretano ración genética con ayuda de la doctora Alicycliphilus estaba produciendo alguna desechado y recoger algunas muestras. En. que buscaran juntos bacterias con BQ8. Estado de México. Herminia 37 º C. Este género se conoce apenas desde lo general. el organismo. indica la doctora Loza. De Carmen Wacher y de su estudiante Sandra que sí podía. clases de enzimas ya conocidas por los visitó el basurero ubicado en el Bordo de “Alejandro Oceguera Cervantes hizo la científicos: una proteasa. cóyotl. Agustín Carrillo García. descomposición son muy especializadas: explica la doctora Loza. Por facultad. trientes que necesitan. mayor parte del trabajo de caracterizar esta una esterasa. también de la FQ. Los microorganismos como las bac- terias no comen como los animales ma- croscópicos. que ingieren su alimento para extraerle los nutrientes en el interior del organismo. Luego los científicos procedieron a Loza explica que todos los organismos de biodegradación seleccionar las bacterias que habían pros. Las enzimas que efectúan la más poliuretano como fuente de carbono”. del Departamento de Alimentos y que quizá se trataba de alguna de tres de maestría. El equipo de la FQ identificó dos cepas para fabricar las proteínas que requiere tonces le sugirió a Herminia Loza que se desarrollaron particularmente bien. El equipo de químicos identificó las bacterias no pueden romper las moléculas Herminia recuerda que la idea fue ir a un bacterias mediante un proceso de compa. las enzimas que producen las esta capacidad. quien Biotecnología. para cultivar microorganismos capaces de Oceguera procedió a determinar qué descomponer el poliuretano. especialista en microbiología del Resultaron ser bacterias del género Alicycli. para extraer el carbono de los compuestos Departamento de Bioquímica de la misma philus sp. las bacterias liberan vestigadores pusieron trozos de las enzimas que descomponen las sustancias muestras en matraces que contenían útiles en moléculas más pequeñas. Las enzimas son esenciales Tavera.. “El medio la bacteria absorbe estas moléculas por la de cultivo sólo contenía sales minerales. de poliuretano. Los investigadores pensaron eso se hizo cargo su entonces estudiante Bolaños. Primero Entre tanto. vir porque este elemento es fundamental poliuretano y poliéster. pared celular. los in. como las amilasas el almidón que otros investigadores ya habían usado y las lipasas la grasa. y tomó de allí bacteria”. esto es. a las que denominaron BQ1 y que hay en el entorno de las bacterias. las bacterias estaban usando esta sustancia como alimento. Para absorber alimento del am- El hallazgo biente que las rodea y convertirlo en los nu- Una vez en el laboratorio. Este último se cada tipo degrada una clase específica de añadió en forma de un barniz comercial compuestos. había que determinar la algunas muestras de hule espuma bastante observó que el crecimiento del cultivo de composición exacta del barniz comercial deterioradas. Los matraces enzimas estaban produciendo las bacterias se dejaron incubar durante cinco días a para degradar el poliuretano. en el municipio de Nezahual. bacterias aumentaba con la concentración que habían usado como fuente de poliure- ¿cómoves? 13 .

para abordar en el Foto: Efraín Mora salón de clases el tema de este artículo. “Desde luego. Los individuos de gadores de la FQ hacen referencia a otros preferencia exclusiva por el poliuretano: es cada generación no son todos iguales. En otras palabras. genético. los investi- cierto. llevó tes bacterias parecen crecer en un medio de a cabo estudios de espectrometría de masa poliuretano. pero como aseguran Javier Cruz y difícil”. fuente de carbono. Estos organismos podrían ser la base de un pro- ceso biotecnológico creado para degradar Verónica Guerrero es periodista. ducirse las bacterias que. Entonces los investigadores comen- de atacar poliuretano sólido. explica la doctora Loza. podría pasar al proceso industrial. Falta gido porque consumir poliuretano es muy mucho. P. los primeros pasos están podría manipularse a nivel bioquímico y dados. no significa que la bacteria tenga una muchas generaciones. Conociendo mejor la acción de las bacterias sobre el material. paradigmas de la ciencia. Lo cual. “Éste es un proceso restrin. ¿cómoves? 14 . Las mutaciones –cambios accidentales mos capaces de degradar el poliuretano. La presente edición va acompañada por una guía ces de consumir poliuretano de manera más didáctica. teria viva de algo más simple. Sin embargo. sustancia muchas generaciones. tiempo? La doctora Loza comenta que es El equipo de Herminia Loza publicó sus la enzima rompía estos fuertes enlaces y un resultado observable de la evolución. por nutos. que la bacteria producía esterasas que atacaban los enlaces éster del polímero”. se podrían Para nuestros suscriptores desarrollar organismos transgénicos capa. la única en la que se había encontrado una posible capacidad éster. Néstor Noé López Castillo. divulgadora y traductora. Luego habrá que aislar los genes Promesa para el futuro responsables de que estas cepas de bacterias El que la Alicycliphilus se alimente de po. la población estará desecho que genera nuestra sociedad. en forma de separata. “De ningún modo”. por casualidad. En muy poco tiempo se producen Microbiology. eficiente que las bacterias naturales. resultados en el número de octubre de 2007 eso le permitía a la bacteria aprovechar Las bacterias se dividen cada 10 o 15 mi. de manera más eficiente. como alimento. sólo sobreviven para repro. de la revista Applied and Environmental el polímero como nutriente. Sólo cuando en la información genética—les confieren Pero. tano. este polímero con ayuda de métodos físicos publica artículos e imparte talleres sobre los nuevos Dra. Falta sintética que existe desde hace tan poco compuesta principalmente de organismos estudiar a fondo los aspectos bioquímicos con esta nueva característica. y químicos. pero no de qué tipo”. es la llamada Comamonas El resultado de estas pruebas “significaba acidovorans TB-35. equipos que han encontrado microorganis- probable que. las siguien- Departamento de Ingeniería Química. produzcan esas enzimas para intentar crear liuretano no quiere decir que pueda hacer organismos transgénicos más eficaces. sabíamos que era un Otras bacterias poliuretano. En el artículo. del Según algunos informes científicos. Esta capacidad utilizar en la práctica para biodegradar ¿Por qué tienen estas bacterias la habili. se transmite a la descendencia. el que encontraron no dispone de otra fuente de carbono más aptitudes distintas. Pseudomonas fluorescens. En un ambiente pobre Herminia Loza y sus colaboradores lo hace fácil de consumir recurre al poliuretano en nutrientes. Aún no está cerca el día en que los han desarrollado la capacidad de utilizar resultados de estos equipos se puedan Evolución en acción nuevas fuentes de sustento. aunque complementado con un y resonancia magnética y concluyó que se extracto de levadura o glucosa: Corynebacterium trataba de un poliuretano cuyas moléculas sp. chlororaphis contenían lo que se conoce como enlaces de y Bacillus subtilis. para saber exactamente cómo funcionan las enzimas. Al cabo de las enormes cantidades de poliuretano de dad de degradar el poliuretano. Herminia Loza. No obstante. dice Her- “come-plástico” minia Loza. esta bac. Sólo después de mucho trabajo se la doctora Loza. y emplearlo como zaron a atar cabos y a hacer más pruebas. comenta piloto. en un medio natural. En desaparecer un trozo de este material ante seguida habría que probarlos en una planta nuestros ojos. esta característica Herminia Loza.. sin ser el primero.