Comprendre la Relativité Restreinte d’Einstein

Posté le 26 septembre 2011

La relativité restreinte d’Einstein est basée sur l’idée de cadres de référence. Un cadre de référence c’est
simplement où une personne (un observateur) se trouve. En ce moment, vous êtes probablement assis devant
votre ordinateur. C’est votre cadre de référence actuel. Vous avez l’impression d’être immobile même si vous
savez que la Terre tourne sur son axe et orbite autour du Soleil. La chose importante à savoir à propos des
cadres de référence c’est qu’il n’existe pas de cadre de référence absolu dans notre Univers. Il n’existe aucun
endroit dans l’Univers qui soit complètement stationnaire.

La Terre est en mouvement, ce qui signifie que même lorsque vous êtes immobile vous êtes quand même en
mouvement. Vous vous déplacez à la fois dans l’Espace et dans le Temps. En permanence. Aucun lieu ou objet
ne peut servir de cadre de référence absolu puisque tout est en mouvement.

Les deux postulats de la relativité restreinte sont les suivants :

 Les lois de la physique restent les mêmes dans tous les cadres de référence
 La vitesse de la lumière dans le vide reste constante dans tous les cadres de référence

Le premier postulat est facile à comprendre mais le 2ème est complètement contre-intuitif quand on le compare
à notre expérience de tous les jours :

Imaginez un cabriolet roulant à 100 Km/h. Son passager sort un lance-pierre et éjecte une pierre à 50 Km/h vers
l’avant. Si vous mesurez la vitesse de la pierre, vous obtiendrez 150 Km/h (la vitesse de la voiture + la vitesse
de la pierre à partir du lance-pierre). Si le conducteur du cabriolet mesurait la vitesse de la pierre il obtiendrait 50
Km/h puisqu’il se trouve dans le cadre de référence du cabriolet (il bouge à la même vitesse).

Maintenant, imaginez que cette même voiture approchant à 100 Km/h allume ses phares. La vitesse de la
lumière étant de 299 792 458 m/s (1079 milliards de Km/h), on pourrait penser que la vitesse de la voiture + la
vitesse de la lumière des phares donne un total de 100 + 1079000000000 = 1079000000100. Mais ce n’est pas
le cas. La vitesse mesurée par un observateur extérieur sera de 1079000000000.

Quel que soit votre vitesse, que vous soyez en voiture, en fusée ou dans un vaisseau spatial, la vitesse de la
lumière que vous mesurerez sera toujours la même. Les conséquences de cette constance de la vitesse de la
lumière sont la contraction des longueurs et la dilatation du temps.

Contraction des longueurs

Du point de vue d’un observateur extérieur, la longueur d’un objet en mouvement se réduit dans la direction de
son mouvement. Si l’objet se déplace à la vitesse de la lumière, sa longueur est réduite à néant. Mais dans le
propre cadre de référence de l’objet, la taille mesurée reste la même.

Dilatation du temps

Le temps ralentit avec le mouvement mais cet effet ne devient notable que lorsqu’on se rapproche de la vitesse
de la lumière. Plus on s’approche de la vitesse de la lumière, plus le temps ralentit. Si la vitesse de la lumière
est atteinte, le temps arrête de s’écouler. Seul un observateur qui ne se trouve pas dans le même cadre de
référence le remarquerait.

Dans notre vie quotidienne nous ne percevons pas ces effets parce que nous nous déplaçons à des vitesses
beaucoup plus faibles que celle de la lumière.

Exemple avec une horloge à photons

Vitesse = Distance / Temps Si vous parcourez une distance plus grande dans un même temps. Mais selon le 2ème postulat de la relativité restreinte on sait que rien ne peut aller plus vite que la lumière. [expérience de pensée] Imaginez une horloge constituée d’un simple tube comportant un miroir à chaque extrémité. ça ferait une horloge gigantesque…). . A chaque fois que le photon touche une extrémité. Pour simplifier. A l’intérieur. Mais si l’horloge est en mouvement. cela signifie que le photon aura parcouru une plus grande distance (en diagonale) en une seconde. moins vous vous déplacez dans le Temps (le temps s’écoule plus lentement). En une seconde. Lorsque l’horloge est immobile. c’est que votre vitesse a augmenté. les longueurs se contractent et le temps s’écoule plus lentement à mesure que l’on s’approche de la vitesse de la lumière. une seconde s’écoule. Plus la vitesse d’un objet s’approche de la vitesse de la lumière. il y a un photon (unité de lumière) qui fait des allez-retours. Pour protéger cette limite. le photon parcourt la distance c pour toucher le haut de l’horloge. Plus vous vous déplacez dans l’Espace. le photon à la base de l’horloge se retrouve en haut. La Vitesse c’est la Distance parcourue en un Temps donné. on va dire que la hauteur de l’horloge correspond à la distance que parcourt la lumière en une seconde (oui. plus il semblera rétrécir dans le sens de son déplacement et plus le temps semblera s’écouler lentement pour un observateur extérieur (qui n’est pas en mouvement avec cet objet).