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MARIE CURIE, LA PRIMERA PERSONA QUE

OBTUVO DOS VECES UN PREMIO NOBEL

Quin fue la primera persona que obtuvo dos veces un Premio Nobel? Una
mujer.
Quin fue el primer cientfico al que se le otorg dos Premios Nobel? La misma
mujer.
Quin fue la primera mujer en doctorarse en Francia y que accedi a una
ctedra en un centro universitario francs, es decir, la primera mujer en ser
profesora en la Universidad de Paris? Una cientfica.
Quin fue una de las pioneras en la incorporacin de la mujer al trabajo
cientfico? Una mujer cientfica de origen polaco.
Quin fue una figura excepcional de la investigacin y la docencia? Una mujer
cientfica nacida en Varsovia (Polonia).
Quin fue la primera mujer que se enterr en el Panten de Pars, reservado,
segn reza en su frontispicio, a los grandes hombres? Una cientfica francesa de
origen polaco.
Quin acab sus estudios de fsica con el nmero uno de su promocin y un
ao ms tarde la segunda en su promocin en los estudios de matemticas? Una
mujer especializada en radioactividad.
Quin vivi para la ciencia y por la ciencia? Marja Sklodowska.
Quin fue la primera mujer en recibir un Nobel, que adems ide el primer
servicio de radiografa mvil? Marie Curie.

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Marie Curie (1867-1934),
cientfica francesa de origen polaco
especializada en radioactividad,
descubri en 1898, junto con su
marido, dos nuevos elementos
qumicos: el POLONIO y el
RADIO.

Licenciada en Fsica y
Matemticas, fue la primera mujer
que accedi a una ctedra (en la
Sorbona) en un centro universitario
en Francia, por lo tanto fue la
primera fmina en impartir clases
en los 650 aos de historia de la
Sorbona.

Esta figura excepcional de la


investigacin y de la docencia
tambin est considerada como una
de las pioneras en la
incorporacin de la mujer al trabajo cientfico (entr en un laboratorio para algo ms
que barrer).

Marie Curie fue la primera mujer que consigui un Premio Nobel , la primera persona
que obtuvo dos veces el Nobel y la nica galardonada en dos disciplinas cientficas
distintas de dicho premio (Fsica y Qumica). Todo ello por sus trabajos sobre la
radioactividad:

Premio Nobel de Fsica en 1903, compartido con su marido y con H.


Becquerel, por el descubrimiento de la radioactividad natural trabajando con
uranio.

Premio Nobel de Qumica en 1911, en solitario, por sus investigaciones sobre


el radio.

Los Premios Nobel se


conceden a personas que han
sobresalido en ciertos campos
realizando aportaciones lo
suficientemente importantes
a la sociedad. Se entregan
anualmente en Estocolmo,
desde 1901, el 10 de diciembre
(fecha en la que muri Alfred
Nobel) y en los siguientes
campos: Fsica, Qumica,
Fisiologa y Medicina,
Literatura, Paz y Ciencias
Econmicas.

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La otra persona que lo ha obtenido en dos campos distintos hasta el presente es Linus
Pauling (qumica y paz). Aunque existen dos personas que han obtenido dos de estos
premios en el mismo campo: John Bardeen (fsica) y Frederick Sanger (qumica).

Por sus grandes logros, Marie recibi un silln en la Academia Francesa de Medicina,
pero el machismo y la xenofobia estaban muy presentes en Francia, como en el resto del
mundo, y le fue negada la merecida entrada a la Academia de Ciencias. Aunque con su
valenta, inteligencia y tenacidad logr destacarse a nivel mundial, a pesar del entorno
machista que reinaba en esa poca.

Falleci, ya ciega, a consecuencia de una leucemia con anemia perniciosa severa


provocada por la larga exposicin a las radiaciones durante la realizacin de sus trabajos
(35 aos de manipulacin del radio y 4 aos de la Primera Guerra Mundial en contacto
permanente con los rayos X).

Como podremos observar a lo largo del artculo, Marie Curie fue una mujer que
VIVI PARA LA CIENCIA Y POR LA CIENCIA.

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MARIE Y PIERRE, UN EJEMPLO DE TENACIDAD Y DE PASIN POR LA
CIENCIA

En 1894, un ao despus de licenciarse en Fsica, conoce al que sera su marido, Pierre


Curie, de 35 aos (diez ms que Marie), un profesor de fsica y tambin un
apasionado por la ciencia. Los dos empiezan a trabajar juntos en los laboratorios y al
ao siguiente Pierre se declara a Marie y se casan. Con el dinero de la boda se compran
dos bicicletas y se pasan todo el verano de luna de miel viajando por Francia con ellas,
hospedndose en fondas y comiendo poco.

El punto en comn ms relevante del matrimonio Curie es una tenacidad fuera de lo


corriente. Sobre todo teniendo en cuenta que sus condiciones de vida son deplorables
(su laboratorio consiste en un miserable local, donde, durante el invierno la temperatura
desciende a seis grados).

A pesar de la gran envergadura de sus


descubrimientos, Marie y Pierre
continan viviendo en condiciones
muy modestas. La situacin empeor
con la llegada de su hija mayor, Irene,
y posteriormente de Eva. Por ello, se
ven obligados a tomar una de las
decisiones ms radicales de su vida:
patentan su descubrimiento para
asegurarse un buen sustento econmico
de por vida o bien publican sus
resultados para que cualquiera que
quisiese seguir investigando pudiese
hacerlo? Optan por la pobreza con tal

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de dejar sus descubrimientos abiertos a la investigacin universal y as poder ver crecer
la ciencia.

Debido a sus grandes aportes, Pierre y Marie son reconocidos y admirados


mundialmente. Incluso el gobierno de Francia le da dinero a Pierre para que su mujer
disponga de un laboratorio ms digno, pero nunca llega a conocer ese laboratorio pues
un da lluvioso y oscuro de abril de 1906, cuando se dirige de vuelta a su hogar para
contarle a su esposa que el laboratorio est prcticamente listo, cruza descuidadamente
una calle y es arrollado por una carreta de caballos. Hay que tener en cuenta que ya se
encontraba muy debilitado debido a todos los aos en los que ingenuamente se haba
expuesto a los nocivos rayos.

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MARIE CURIE, UN EJEMPLO PARA LOS ESTUDIANTES POR SU
SACRIFICIO Y SU VOLUNTAD EN LA BSQUEDA DEL CONOCIMIENTO

Tambin destaca de esta inteligente mujer:

La excepcional capacidad de concentracin.


La inusitada aficin por la lectura desde pequea (a la edad de cuatro aos ya
lea perfectamente).
La capacidad de estudio constante.
La inquebrantable voluntad.
El dominio de los idiomas: ruso, polaco, alemn y francs.
La obsesin por aprender.

En la secundaria fue siempre la primera alumna de su


clase, y se destac por influir en sus compaeras el
entusiasmo por el trabajo. Como en la Polonia ocupada
por las tropas zaristas no se permita a las mujeres asistir a
la Universidad, slo pudo acudir a las clases clandestinas
de la llamada Universidad Volante. Finalmente, gracias a
su hermana mayor, Brosnia, mdica casada con un
parisino de la misma profesin, logra emigrar a la capital
francesa, donde su familia le pasa una pequea dotacin
econmica. Pero el dinero nunca es suficiente y siempre
acaba gastndoselo en libros antes que en la comida y el
carbn que necesita.

En el otoo de 1891 se matricul


en el curso de ciencias de la Universidad parisiense de la
Sorbona. Brosnia le ofreci alojamiento pero ella prefiri
ahorrarse las dos horas de viaje para dedicarlas al estudio y
se fue a vivir al Barrio Latino, en un humilde tico, donde
pasaba horas y horas escribiendo nmeros y ecuaciones.
Hasta ese sexto piso (sin ascensor) suba, para todo el invierno,
dos sacos de carbn; y para ahorrarlo slo encenda el fuego
cuando tena visitas (para ser hospitalaria). Por eso se dice que en
invierno no requera de armario ya que vesta toda la ropa que
posea para mantenerse temperada.

Iba a la biblioteca porque tena que economizar, ya que all


haba luz de gas y estaba abierta hasta las diez de la noche.
Luego, volva a su buhardilla y all segua estudiando.

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En la universidad, a pesar de ser tmida, llamaba la atencin por sentarse siempre en
primera fila, por su cabellera, de color rubio cenizo y por su austera forma de vestir.
Slo tena un par de zapatos agujereados que se le caan a trozos. Para comprarse otros,
tuvo que ajustar el presupuesto dejando de comprar comida y carbn.
No hablaba con nadie y tampoco los jvenes ocupaban su atencin; su pasin era el
estudio de las ciencias. Consideraba perdido cualquier minuto que no dedicara a
los libros.

Marie estaba en desventaja con respecto a sus compaeros, pues no entenda del todo
bien el francs hablado, muy distinto del aprendido en los libros.

Viendo que le faltaba base matemtica, dedic todo su tiempo libre a ir a la biblioteca
para seguir estudiando. Trabajaba hasta bien entrada la noche y al acabar su primer
ao universitario se qued en Pars para recibir clases complementarias de matemticas.

Dada la escasa cantidad de dinero con que contaba, muchas veces pas hambre y fro,
pero jams lo admiti. Apenas entraba en una carnicera: era demasiado cara. Lleg a
pasar semanas enteras sin tomar otro alimento que t con pan y mantequilla y enferm
varias veces por la falta de comida y sueo, pues este rgimen alimentario volvi
anmica a la muchacha que unos meses antes haba salido de Varsovia rebosante de
salud.

Tantos sacrificios dan sus frutos: en 1893 se licencia como la primera de su promocin
en fsica, y, un ao despus, como la segunda en matemticas. En 1903 public su tesis
doctoral titulada Investigaciones sobre las sustancias radiactivas; obtuvo el
doctorado y recibi mencin cum laude. Consigui ser la primera mujer en
doctorarse en Francia y tambin la primera en poseer una ctedra en la Sorbona.
Como estaba convencida de que la educacin poda cambiar muchas cosas, se esforz
en dar a sus dos hijas los estudios por los que ella tanto tuvo que luchar. Tal es as, que

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Irene recibi en 1935 el premio Nobel de qumica por el descubrimiento de la
radioactividad artificial, y su otra hija, Eva, estudi periodismo, realiz una biografa de
su madre y contrajo matrimonio con el diplomtico H. R. Labouisse, quien recibi en
1965 el premio Nobel de la paz como director de UNICEF.

MARIE CURIE, UN EJEMPLO EXCEPCIONAL DE LA INVESTIGACIN


CON GRAN ENTUSIASMO POR EL TRABAJO CIENTFICO

Dos acontecimientos de la poca le abrieron la


mente a Marie Curie: el descubrimiento de los
Rayos X por Wilhelm Roentgen y la
observacin de Henri Becquerel de que los
minerales que tenan uranio emitan rayos. Ella
quiso medir con toda exactitud la radiactividad
recientemente descubierta por Becquerel.
Lo nico que haba que hacer era tomar el
material e ir midiendo presiones. Se dio cuenta
que la cantidad de radiacin era siempre
proporcional al nmero de tomos de uranio,
independientemente de cmo estn combinados
qumicamente con otros elementos. Adems,
descubri que otro metal pesado, el torio,
tambin emita rayos parecidos.

Y un buen da, en el ao 1898, sucedi lo


inesperado. Los Curie dieron con un trozo de
pecblenda muy radiactivo. Tanto, que tendra que
haber albergado ms tomos de uranio en su seno
que los que realmente caban. Asombrados,
llegaron a la nica conclusin posible: en la
pecblenda haba elementos an ms radiactivos que
el uranio y como esos elementos no se conocan,
tena que tratarse de alguno que an no se hubiese
descubierto. Por otro lado, jams se haban
observado elementos extraos en la pecblenda, por
lo cual deban de hallarse presentes en cantidades
muy pequeas. Y para que cantidades tan pequeas
mostraran tanta radiacin, los nuevos elementos
tenan que ser enormemente radiactivos.

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Entonces el matrimonio comenz por fraccionar la pecblenda, sin perder la pista de la
radiactividad. Eliminaron el uranio y, tal y como esperaban, la mayor parte de la
radiactividad persisti. Hacia el mes de julio de ese ao haban aislado una traza de
polvo negro que era 400 veces ms radiactiva que el uranio; este polvillo contena un
nuevo elemento que se comportaba como el teluro (que no es radiactivo). Decidieron
bautizar al nuevo elemento con el nombre de polonio, en honor de la patria de Marie.
Pero con ello slo quedaba explicada parte de la radiactividad, as que siguieron
fraccionando y trabajando sin tregua. En diciembre de ese ao tenan una preparacin
que era an ms radiactiva que el polonio: contena un nuevo elemento que posea
propiedades parecidas a las del bario, un elemento no radiactivo que ya se conoca. Los
Curie lo denominaron radio por su alto nivel de radioactividad.

Con todo, incluso sus mejores preparaciones


slo contenan ligeras trazas del nuevo
elemento, cuando lo que necesitaban era una
cantidad suficiente para verlo, pesarlo y
estudiarlo. En la pecblenda haba tan poco de
ese elemento, que haba que empezar con una
cantidad muy grande de mineral. As que los
Curie se procuraron otra tonelada de pecblenda
y trabajaron sin cesar durante otros cuatro
aos.

El trabajo constante, la rigurosidad y la

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pasin por su trabajo, les permiti obtener un gramo de cloruro de radio manipulando
hasta ocho toneladas de uranio en forma de pechblenda.

Marie Curie fue una cientfica sobresaliente que marc un hito en la historia de la
ciencia (su contribucin le mereci dos Premios Nobel), convirtindose en el smbolo
de la mujer cientfica por excelencia. Y quizs uno de los cientficos del siglo XX que
con ms fuerza ha significado los valores de la ciencia y de la humanidad. Adems esta
extraordinaria mujer no conoca obstculos (puede que no haya existido otra cientfica
que haya tenido tantas dificultades como las que tuvo Marie). Por esto tambin fue un
ejemplo para las mujeres que luchaban por el reconocimiento y la independencia.

Fue Pierre el que abandon sus campos de investigacin para unirse a Marie en la
investigacin de la radioactividad, que ella haba comenzado en 1897 al elegirla para su
tesis doctoral. Pero su colaboracin fue
corta, menos de diez aos, ya que el
muri en 1906.

Se code con los mejores cientficos,


incluidos Einstein y Rutherford. Y
todos con los que estuvo en contacto,
absolutamente todos, le tuvieron un
gran respeto. Y jams perdi su
humildad ni su forma sencilla de ver la
vida.

Su carcter, su pasin por investigar


y su capacidad de trabajo y sacrificio
estn totalmente fuera de escala.

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LAS APLICACIONES INMEDIATAS DE LA RADIOACTIVIDAD

Los descubrimientos del matrimonio Curie no terminaron ah. Pierre investiga los
efectos del radio sobre su piel y nota que produce una quemadura que evoluciona
rpidamente a herida. Estas investigaciones conllevan a que se comience a usar el radio
en el tratamiento de tumores malignos, naciendo as la Curieterapia, posteriormente
llamada radioterapia. Con el pasar de los aos, la salud de Marie fue empeorando, pero
ella no pareca verlo y segua exigindose el mximo a diario. Incluso, durante la
Primera Guerra Mundial, junto a su hija Irene, idearon el primer servicio de
radiografa mvil, organizando equipos de rayos X porttiles para que los mdicos
pudieran atender con ms precisin a los soldados heridos en el frente. Lograron formar
200 unidades estacionarias y 20 autos equipados con las mquinas correspondientes,
que fueron conocidos como los Petit Curie.

El trabajo y la investigaciones de Marie


Curie sobre la radioactividad
ampliaron, por lo tanto, nuestros
conocimientos sobre la Fsica Nuclear
y permitieron la creacin de una nueva
disciplina cientfica denominada
Fsica Anatmica, con una
impresionante variedad de
aplicaciones: tratamientos para el
cncer, tcnicas para determinar la
edad de objetos y usos en biologa
nuclear y gentica.

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