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Fundamentos de lubricacin de cables de

acero
1 de octubre de 2015

Los cables son una parte importante de muchas mquinas y estructuras. Se compone de hilos
de alambre continuos enrollados alrededor de un ncleo central, llamado alma. Hay muchos
tipos de cables, diseados cada uno para diferente aplicacin. La mayora de ellos son hilos
de acero enrollados entre s. El ncleo puede estar hecho de acero, fibras o incluso plsticos.

Los cables se identifican por varios parmetros como son el tamao, tipo de acero utilizado, si
es o no es preformado, por su trenzado, el nmero de torones o cuerdas, y el nmero de hilos
en cada torn (cuerda).

La designacin tpica de un torn y alambres es 619. Esto denota un cable compuesto por
seis torones con 19 alambres en cada una. La configuracin de diferentes tamaos y
disposiciones de los torones permite diferentes grados de flexibilidad del cable y su resistencia
al aplastamiento y a la abrasin. Los cables pequeos son ms adecuados para doblarlos en
ngulos agudos sobre poleas pequeas. Cuando el cable estar expuesto a friccin,
rozamiento o abrasin, se prefieren alambres exteriores grandes.

Hay tres tipos de almas o ncleos. Un alma de acero independiente (IWRC, por sus siglas en
ingls) normalmente es un cable 67 con un ncleo de alambre 17. Esto da como resultado
un cable 77. Estos ncleos tienen una mayor resistencia a la traccin y flexin y resistencia a
la ruptura que uno fabricado con ncleo de fibra. Adems, tienen una alta resistencia al
aplastamiento y la deformacin.
Figura 1. Comparacin de trenzados tpicos de cables de acero:
A) Regular derecho, B) Regular izquierdo, C) Lang derecho,
D) Lang izquierdo, E) Derecho alternado

Un alma de alambre puro (CSM, por sus siglas en ingls) tiene un solo alambre en su ncleo
en lugar de un ncleo de mltiples alambres. Los cables CSM tienen una elevada resistencia y
se utilizan sobre todo como cables estticos.

Los cables tambin tienen almas de fibra, tradicionalmente fabricadas con hilo sisal, pero
pueden tambin se pueden utilizar materiales plsticos. Los cables con alma de fibra tienen
menos fuerza que los cables con alma de acero, son bastante flexibles y se utilizan en muchas
gras areas.

El trenzado de un cable es la direccin en que giran los hilos de los alambres en los torones y
los torones del cable. Hay cuatro trenzados comunes: Regular derecho, regular izquierdo,
paralelo derecho, paralelo izquierdo. En el cable derecho los alambres giran a la derecha,
como si se alejaran de los ojos del observador. En el izquierdo gira a la izquierda. En un cable
regular, los alambres del torn giran en direccin opuesta al trenzado de los torones sobre el
alma. En el cable lang, los hilos y los torones en el cable se trenzan en el mismo sentido. Los
cables lang tienen mejor resistencia a la fatiga debido a que su exposicin es ms plana.
Los cables metlicos estn hechos en su mayora de acero al alto carbono por su fuerza,
flexibilidad, resistencia, disponibilidad y costo. Los cables pueden o no tener un recubrimiento
galvanizado. Se utilizan varios grados de acero, como se ve en la Tabla 1.

Tabla 1 Diferentes grados de acero para cables

Los cables de alambre de acero son rgidos y elsticos. Los cables no preformados, con
alambres rotos o cortados, se enderezan y sobresalen del cable, representando un riesgo de
seguridad. Un cable est hecho de alambres preformados conformadas de modo tal que
descansan naturalmente en su posicin en el torn, previniendo que los cables sobresalgan y
puedan causar lesiones. Los cables preformados tambin tienen una mejor resistencia a la
fatiga que los cables no preformados y son ideales para trabajar sobre poleas pequeas y en
ngulos agudos.

Lubricacin de cables

La lubricacin de los cables es una propuesta difcil, independientemente de su construccin y


composicin. Los cables con alma de fibra son un poco ms fciles de lubricar que los
fabricados exclusivamente de acero. Por esta razn, es importante tomar en consideracin si
se requiere efectuar re lubricacin en campo.

Los lubricantes para cables tienen las siguientes funciones principales:

1. Reducir la friccin entre los torones cuando se mueven uno sobre el otro.

2. Lubricar las zonas de friccin entre el alma y los torones y las superficies exteriores.

3. Proteger contra la corrosin las superficies interiores y exteriores

Hay dos tipos de lubricantes para cables de acero: penetrantes y de recubrimiento. Los
lubricantes penetrantes contienen una solvente de petrleo que introduce el lubricante al alma
del cable y luego se evapora, dejando detrs de s una pelcula lubricante gruesa para
proteger y lubricar cada hilo de alambre (Figura XX). Los lubricantes de recubrimiento
penetran ligeramente, sellando el exterior del cable de la humedad y reduciendo el desgaste y
la corrosin por la friccin causada por el contacto con partculas externas (Figura XX).
Figura 2. Cable lubricado con espuma penetrante

Se utilizan ambos tipos de lubricantes para cables de acero, pero debido a que la mayora de
los cables fallan desde el interior, es importante asegurarse de que el alma reciba suficiente
lubricante. Puede utilizarse un enfoque combinado, de manera que se utilice un lubricante
penetrante para saturar el alma, y a continuacin un revestimiento para sellar y proteger la
superficie exterior.

Figura 3. Cable lubricado con recubrimiento de grasa

Los lubricantes de cables pueden elaborarse a base de petrolato, asfalto, grasa, aceites
mineral o vegetal.Los compuestos de petrolato (vaselina), con los aditivos adecuados,
proporcionan una excelente resistencia a la corrosin y al agua. Adems, los compuestos de
petrolato son translcidos, lo que permite que el tcnico pueda llevar a cabo inspecciones
visuales. Estos lubricantes pueden escurrirse cuando se exponen a temperaturas altas, pero
mantienen bien su consistencia bajo condiciones de baja temperatura.

Los compuestos asflticos generalmente se secan, dejando una superficie endurecida muy
oscura, lo que dificulta la inspeccin. Se adhieren bien, lo que permite que se mantenga en su
lugar cuando se almacenan por periodos largos, pero se agrietan y se vuelven frgiles en
climas fros. Estos lubricantes son del tipo revestimiento.

Se utilizan varios tipos de grasas para la lubricacin de cables de acero y trabajan mediante el
mecanismo de revestimiento, penetrando parcialmente, pero por lo general no lo suficiente
como para saturar el alma. Entre los espesantes comunes de las grasas utilizadas estn el
sodio, litio, complejo de litio y complejo de aluminio. Las grasas utilizadas para esta aplicacin
por lo general tienen una consistencia semilquida suave. Recubren el cable y penetran
parcialmente si se aplican por medio de lubricadores de presin.

Los lubricantes elaborados a partir de aceite mineral y vegetal penetran mejor y son ms
fciles de aplicar gracias al diseo adecuado del aditivo, dndoles una excelente resistencia al
desgaste y a la corrosin. La caracterstica de fluidez de este tipo de lubricantes ayuda a
remover los contaminantes abrasivos del exterior.

Los cables se lubrican durante el proceso de fabricacin. Si el alma es de fibra, sta ser
lubricada con aceite mineral o lubricante a base de petrolato. El alma absorber el lubricante y
funcionar como un depsito de lubricacin a largo plazo mientras est en servicio.

Si el cable tiene alma de acero, se bombea el lubricante (aceite o grasa) justo antes del
extremo del troquel que tuerce los cables en el torn. Esto permite que todos los cables
queden perfectamente cubiertos.

Una vez que el cable se pone en servicio, requiere lubricacin debido a la prdida del
lubricante original por la carga, flexin y estiramiento del cable. Los cables con alma de fibra
se secan con el tiempo debido a la evaporacin por el calor y a menudo absorben humedad.
Es necesario efectuar relubricacin en campo para minimizar la corrosin, proteger y preservar
el alma del cable y los torones, y as extender la vida til del cable.

Si el cable est sucio o se acumulan capas de lubricante endurecido u otros contaminantes, se


debe limpiar con un cepillo de alambre y solvente mineral, aire comprimido o un limpiador de
vapor antes de lubricarlo. El cable debe secarse y lubricarse inmediatamente para evitar su
oxidacin. Los lubricantes pueden aplicarse por pulverizacin, brocha, inmersin, goteo o
presin. Los lubricantes se aplican mejor sobre el tambor o polea, en donde los torones tienen
la tendencia a separarse ligeramente debido a la flexin, facilitando la mxima penetracin al
alma. Si se utiliza la aplicacin a presin, el lubricante se aplica al cable bajo una ligera
tensin cuando se pone recto. Debe evitarse aplicar lubricante en exceso para prevenir riesgos
de seguridad y dao al medio ambiente.

Mediciones clave de desempeo de los lubricantes

Algunos atributos clave de desempeo a buscar en un lubricante para cables de acero, son la
resistencia al desgaste y la prevencin de la corrosin. Algunos comparadores clave de
desempeo son la prueba EP de cuatro bolas, con valores de punto de soldadura (ASTM
D2783) por encima de 350 kg y un ndice de desgaste por carga por encima de 50. Para la
proteccin contra la corrosin, busque lubricantes de cables con resultados en presencia de
agua salina (ASTM B117) por encima de 60 horas y valores de ms de 60 das en la prueba
de gabinete hmedo (ASTM D1748). La mayora de los fabricantes de lubricantes publican
este tipo de datos en las hojas de datos de sus productos.
Factores que influyen en el desempeo de los cables

El ciclo de vida y el desempeo de un cable se ven afectados por varios factores, incluyendo
el tipo de operacin, el medio ambiente y los cuidados que se les brinden. Los cables pueden
daarse por poleas desgastadas, prcticas incorrectas de enrollado y empalme, y por
almacenamiento inadecuado. Estrs por elevadas cargas, cargas de choque, tironeo de
cargas pesadas y aceleracin o deceleracin brusca (velocidad con que se tensa y destensa
el cable), acelerarn la tasa de desgaste.

La corrosin puede acortar la vida del cable debido a la prdida de metal, picaduras y estrs
en franjas de picaduras. Si la mquina va a ser parada por un perodo prolongado, debern
removerse los cables, limpiarlos, lubricarlos y almacenarlos correctamente. Durante la
operacin, puede generarse corrosin y oxidacin por gases, cidos, salmueras, azufre,
gases, aire salado, humedad, condiciones que se aceleran por las temperaturas elevadas. La
aplicacin adecuada y suficiente de lubricante en campo puede reducir el ataque corrosivo al
cable.

Se produce desgaste abrasivo en el interior y exterior de los cables. Los torones individuales
dentro del cable se mueven y frotan entre sdurante la operacin normal, creando desgaste
abrasivo de dos cuerpos. En el exterior del cable se acumula suciedad y contaminantes de las
poleas y tambores. Esto causa desgaste abrasivo de tres cuerpos, que erosiona el exterior de
los torones y alambres. El desgaste abrasivo por lo general reduce el dimetro del cable y
puede causar una falla del alma y rotura interna del cable. Los lubricantes penetrantes
reducen el desgaste abrasivo dentro del cable y tambin limpian las superficies externas,
eliminando los contaminantes y la suciedad.

Aplicaciones tpicas de los cables

Existen muchos tipos de mquinas y estructuras que utilizan cables de acero, como son las
dragas, gras, elevadores, palas, equipos de perforacin, puentes colgantes y torres
atirantadas. Cada aplicacin tiene necesidades especficas para el tipo y tamao de cable
requerido. Todos los cables, independientemente de la aplicacin, se desempearn a un
mejor nivel, durarn ms tiempo y proporcionarn mejores beneficios al usuario cuando se les
da el mantenimiento adecuado.

A travs de aos de experiencia en campo, se concluye que la vida de los cables de acero
puede prolongarse cuando se usan lubricantes penetrantes, ya sea que se apliquen solos o en
combinacin con lubricantes tipo recubrimiento. La experiencia prctica en minera sugiere
que pueden duplicarse los ciclos de vida aplicando este enfoque. En una mina, la tasa de
reemplazo de cuatro cables de 44 mm se ampli de 18,5 meses a 43 meses, en promedio. En
otra mina, el ciclo de vida de cuatro cables de 43 mm con una longitud de 2073 metros se
extendi de 8 meses a 12 meses en promedio.
En otro estudio que involucr a gras areas de 5 y 10 toneladas, en los Estados Unidos, se
utilizaron cables de dimetro de 3/8 y 5/8 de pulgada, se duplic la vida media de los cables.
Este comportamiento se atribuye a la mayor capacidad que tiene el lubricante penetrante para
desplazar el agua y los contaminantes y sustituirlos por aceite, lo que reduce el desgaste y la
corrosin a lo largo del cable. Una buena aspersin con lubricante penetrante acta
eficazmente como un cambio de aceite para cables.

En estos ejemplos, el ahorro en los costos de reemplazo de los cables (incluyendo el tiempo
de inactividad, mano de obra y los costos de capital) fueron muy importantes, lo que justific
con creces el costo de los lubricantes. Las empresas que se han dado cuenta de la
importancia de la correcta lubricacin de los cables de acero han sacado una gran ventaja
sobre quienes compran lubricantes de bajo precio, o los que no aplican ningn tipo de
lubricante, sustituyendo adems los cables de manera mucho ms frecuente.