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Darwin alrededor de las
orquídeas
Las orquídeas han sido consideradas como una de las más
exquisitas obras de la naturaleza por sus flores espectaculares
y su extraordinario parecido con los insectos que las visitan.
Carlos Linneo, el padre de la clasificación de las especies, diría
de una Ophrys: «sus flores se asemejan tanto a moscas, que un
lego en la materia al verlas creería que se trata efectivamente
de dos o tres moscas instaladas en el tallo».1
Andrés Moreira-Muñoz

La atracción que ejercen las orquídeas sobre los de la polinización cruzada.2 De hecho, en la palabra
insectos favorece la polinización cruzada, promo- contrivances (ingenio), se advierte una clara
viéndose la diversidad genética al interior de las alusión a los ingenios a los que recurriera William
poblaciones. Esta estrecha relación flor-insecto Paley para invocar la obra de un ingeniero tras
motivaría a Darwin a dedicar el siguiente libro la Creación. Tal como la mayoría de las obras de
después del Origen de las especies al detallado Darwin, ésta tuvo pronto una segunda edición
análisis de la historia natural de las orquídeas. Pre- en 1877 con un nombre algo más sintético: Las
tendía de esta forma demostrar que «incluso aque- variadas estrategias por las cuales las orquídeas son
llas plantas tan extraordinarias podían explicarse fertilizadas por insectos.3 Ello debido al incesante
como resultado de una maravillosa suma de adap- intercambio epistolar con otros expertos, que
taciones evolutivas». El libro vería la luz en 1862 permitió a Darwin complementar y reafirmar sus
con el extenso título: Sobre las variadas estrategias observaciones con especies de otras partes del
por las cuales las orquídeas británicas y foráneas son globo; por ejemplo del sur de Brasil, gracias a los
fertilizadas por insectos, y sobre los buenos efectos datos que le aportaba Fritz Müller.

1 Orchid biology: from Linnaeus via Darwin to the 21st century, Fay, M., Chase, M.W, Annals of Botany 104: 359-364, 2009.
2 On the various contrivances by which British and foreign orchids are fertilised by insects, and on the good effects of
intercrossing. (1862)
3 The various contrivances by which orchids are fertilised by insects. (1877)

revista universitaria / Nº 104 / 17

y presa sería su gran amigo Joseph Dalton Hooker. polinización. Elórtegui). Y sigue desengañándose… 18 . uno de sus «La flor de la orquídea consta de cinco partes principales colaboradores en esta particular em. Elórtegui). tres sépalos y dos pétalos. pero no encuentra el preciado néctar y se va frustrado a buscar otra flor que le sea más dadivosa. El polen no se encuentra las consecuentes diferencias estratégicas para la libre como en la mayoría de las plantas con flores. polen se pegue a su cuerpo y pueda ser transpor- nentes de la flor. igualmente confluentes La fecundación por completo». Por su parte. argumento/Darwin alrededor de las orquídeas Partes de la flora de la Esquema de polinización orquídea: a) sépalo. son las múltiples la columna. la columna en su en forma didáctica las partes de la flor. simples. b) e) columna. b) en tres actos: a) abeja pétalo. es decir. Para aterrizaje’ que favorece la permanencia del insecto acercarnos a su comprensión. El labelo está nuevas orquídeas para sus investigaciones. c) adherencia de los polinios al gineceo de otra flor (Ilustración S. acuciantes solicitudes de Darwin en el envío de todos completamente confluentes. La columna está formada por tres Kew estaba en condiciones de responder a las pistilos y generalmente por cuatro estambres. formado por un pétalo con dos estambres petaloi- des del verticilo exterior. buscando el néctar. la columna quien desde su posición en el Jardín Botánico de y el labelo. Las estructuras claves para la Lo que tanto llamó la atención de Darwin y de los polinización son aquellas compuestas: el labelo y botánicos hasta el día de hoy. Darwin se esmera en explicar tado hacia otra flor. lo largo de toda la obra en las distintas especies y proveniente de otra flor. c) sépalo. Tal como a lo largo de toda su obra. de dos partes compuestas. El labelo actúa como ‘plataforma de estrategias de fecundación de las orquídeas. sino que se encuentra agrupado en dos saquitos El insecto es atraído por la fragancia. con polinios pegados al cuerpo. e insiste a parte superior. es decir. abeja volando a otra flor (Ilustración S. recibe el polen adosado al insecto. d) labelo. resulta clave una el suficiente tiempo en la flora como para que el adecuada descripción de los diferentes compo.

que una de las causas forma. G.. 4 “Algunos alcances a la interacción entre insectos y orquídeas”. Ramírez. N. tienen a la vez los polinios más pegajosos. Abeja abandonando a Chloraea multiflora con polinios sobre su cuerpo (Foto S. Pierce. esta relación existe desde hace al menos ción es tan fuerte que no lo puede evitar. P. Algunas de las Bipinnula se debería al aislamiento de sus ances- más atractivas orquídeas pertenecen a este grupo. De esta había especulado en 1910. Singer. 5 “Why are orchid flowers so diverse? Reduction of evolutionary constraints by paralogues of class B floral homeotic genes”. Darwin por supuesto se dio cuenta de este fenómeno y no podía dar crédito a lo que vio: resultaba para él increíble que los insectos no re- accionaran negativamente a este engaño.. no requieren que los poliniza- dores estén un tiempo prolongado en la flor. poseen polinios que tardan en endurecer- se y pegarse al insecto. M. En cambio la mayoría de las especies estudiadas por Darwin. Nature 448: 1042-1045. Y sigue desengañándose… Pero la atrac. ¡20 millones de años! De hecho. es decir. Asimis- aproximadamente un tercio de las orquídeas no mo sabemos.5. probóscide. revista universitaria / Nº 104 / 19 . Annals of Botany 104: 583-594...R. y muchos de ellos efectivamente se demoran hacien- do perforaciones en la membrana interior de los nectarios. R. 2009.B. Hoy. gracias a los hallazgos paleobotáni- producen néctar y basan su polinización en la cos. fruto de sus dedi- cados experimentos. 2007. B. sólo que requerirían un poquito más de tiendo el trasporte en el cuerpo del insecto o en su dedicación. Polinización. de la riqueza de especies de los géneros Chloraea y minimizando la autopolinización. llegó a la siguiente conclu- sión: las especies (las menos) que efectivamente poseen néctar. Gravendeel. pero no encuentra el preciado néctar mente polinios pegados a una abeja extinta en el y se va frustrado a buscar otra flor que le sea más ámbar del Mioceno de República Dominicana. dejando pronto de lado las flores de las cuales no había nada que esperar.. es decir..4 El insecto es atraído por es para nada nueva: se han encontrado reciente- la fragancia. al menos las que se denominan polinios. los Andes durante el Mioceno (5 a 23 millones de insinuando que el proceso de selección natural ha años atrás). visitantes. no son tan desatentas con sus sustancia viscosa que se adhiere al insecto permi. 6 “Dating the origin of the Orchidaceae from a fossil orchid with its pollinator”. Novoa. C. tros producto del alzamiento de la cordillera de incluidas la mayor parte de las especie chilenas. S. Carlos Reiche ya zando una y otra vez con la misma piedra. la flor asegura el intercambio del polen. trope. En estos casos. Sin embargo. Elórtegui). para poder obtener el néctar desde los espacios intercelulares. 2005. que la relación entre orquídeas e insectos no ‘decepción alimenticia’.R. gracias a los avances en biología mole- Esta relación aparentemente perfecta entre cular..E. Revista Chagual (Jardín Botánico de Santiago) 3: 32-37. He ahí que. los insectos deben entretenerse por más tiempo en la flor. Marshall. actuado hacia una especialización del mecanismo de atracción del polinizador. dejando de lado la producción de néctar. es posible conocer incluso los genes que las orquídeas y sus polinizadores no lo es tanto: participan en el desarrollo de las flores. los cuales poseen una especies británicas. Theißen. Mondragón-Palomino.6 dadivosa..

los nietos cubrirían un espacio que sobrepasaría ligeramente la isla de Anglesea. y los bisnietos de una sola planta casi vestirían de verde uniforme (a una tasa de 47 a 50) la superficie de tierra de todo el globo».405 h] 28 cm]!». Cabría preguntarse cuál semillas que producen las orquídeas. En palabras del propio Darwin: «No debe pasarse por alto la Angraecum sesquipedale. 20 . han despertado la admiración de los viajeros en De la orquídea. si supone- mos unas 400 semillas malas en cada cápsula. una sola de ellas sería potencialmente con probóscides capaces de extenderse hasta una capaz de poblar el planeta entero. Por tanto. verde en forma de látigo de asombrosa longitud. 2005.V. Aquí entra a operar la selección natural. un acre quedaría densamente cubierto por la progenie de una única planta. Estas son de puede ser la utilidad de un nectario de tan des- las más pequeñas que se encuentran en el mundo proporcionada longitud. este es uno de los casos más sorprendentes en el estudio de las orquídeas de Darwin.4 a siguiente raciocinio: «un acre de tierra [0. Darwin calculó que una sola cápsula (fru.240 plantas. Darwin usó el longitud de entre 10 y 11 pulgadas [de 25. con solo una pulgada y media inferior Mención especial merece la gran cantidad de [3. Darwin inmediatamente pensó en el gran insecto que se necesitaría para polinizarla.8 cm] llena de néctar. Pues bien. Dicha orquídea posee grandes flores de 15 cm con un espolón de casi 30 cm de longitud. es especie puede tener hasta 30 cápsulas. En algunas flores que me envió Mr. argumento/Darwin alrededor de las orquídeas puede tener 174. El actuar de la selección natural por supuesto evita esta invasión global. Nuestras esfinges inglesas tienen 186 mil. parecidas a estrellas formadas por cera blanca como la nieve. Es posible que el mismísimo Wallace le haya enviado un ejemplar de la orquídea ‘estrella de Navidad’ (Angraecum sesquipedale) desde las remotas selvas de Mada- gascar.7 En ausencia de estos hongos el paso de la semilla a la plántula es imposible. la cantidad sorprendente que los insectos sean capaces de al- de semillas de una sola planta puede alcanzar las canzar el néctar. probóscides tan largas como su cuerpo. Chase. Hoy en día sabemos además que las orquídeas se relacionan en su crecimiento temprano con hongos simbióti- cos (micorrizas) que le permiten desarrollarse. Curtis Botanical Magazine 22: 2-7. Sin embargo. Tomando en cuenta que una planta de la el extremo inferior y delgado.. ¡pero en puesto que si cada una de las semillas diera a luz Madagascar debe de haber mariposas nocturnas una planta. cuyas grandes flores de seis puntas. el cual debía lógicamente ser poseedor de una lengua (espiritrompa) al menos tan larga como dicho espolón. Frutos de Chloraea bletioides Madagascar. Al verla. Al mismo ritmo de aumento. La predicción Toda teoría que se precie de tal debe ser capaz de predecir situaciones en relación con el o los fenó- menos que pretende explicar. que la fecundación de la planta depende de esta to) de Orchis maculata podía contener seis mil 200 longitud y de que el néctar se almacena solo en semillas. Elórtegui). Confío en que veremos vegetal. Debajo del labelo cuelga un nectario (Foto S. justo lo sufi- ciente para su crecimiento. cada una con un espacio de seis pulgadas cuadradas. Bateman en- contré nectarios de 11 pulgadas y media de largo El fruto [30 cm]. 7 “Classification of Orchidaceae in the age of DNA”. M.

y prontamente el mismo Wallace descubriría en África varios esfíngi- dos con una espiritrompa que casi daba el largo. en la que se ha preservado dos como si tuvieran que estar separados y después cada modificación que resultó útil para la planta. la Solo desde el año 2007 contamos con la polilla tiene efectivamente una espiritrompa de casi traducción al castellano del libro que siguió 30 cm de largo. que venía observando siste- máticamente los frutos del proceso de evolución en diferentes organismos. sino el Domínguez analiza las razones por las fruto maravilloso de la paulatina preservación de cuales gran parte de la obra de Darwin ha las mejoras realizadas por la selección natural». –a menudo de trivial importancia en comparación y que la actual estructura maravillosamente modi- con su función real–. hizo que de la misma clase. de ahí el nombre ‘praedicta’ dado al Origen de las especies. como muchas otras no se salió de este plan. Aquí entra a operar la selección natural. paulatina modificación. Las estratagemas la introducción del libro traducido. en el cual se por Rothschild y Jordan a la subespecie. España decimonónica. poseía 15 órganos ordenados al- el mismo órgano llevara a cabo diversas funciones ternadamente tres dentro de tres en cinco verticilos. Al decir de presentan numerosos hechos nuevos que Domínguez (2007): «Este es el triunfo del método sustentan en gran parte su teoría. que tienen en común al hecho de descender de una habiendo establecido un plan para todo el orden. Tal como predijera Darwin. 2007. exactamente tal como la vemos ahora. pero para él. dores serían innecesarias si la evolución no fuese responsable de toda la diversidad biológica». 2009. En ciones deslumbra a la posteridad. El hecho de que esta gías extremas y la incompatibilidad genética hacen verdadera laguna del conocimiento no se la auto-polinización menos frecuente o incluso haya llenado hasta hace solo un par de años imposible? Estas bizarras relaciones con poliniza. al mismo tiempo. Tomando en cuenta que una planta de la especie puede tener hasta 30 cápsulas. hizo que funcionaran? ¿No es una idea más sencilla durante los incesantes cambios a los que quedó y comprensible que todas las Orquideae deben lo expuesto el mundo orgánico e inorgánico?». es curioso por decir lo menos. Fritz Mü- ller ya le había enviado una esfinge de probóscide casi tan larga como se esperaba. Universidad Pública nos adaptativos. «Si sido tan poco traducida (y. la esfinge de Morgan (Xanthopan morgani). revista universitaria / Nº 104 / 21 . que Él. puesto que no se conocía ningún insecto con un apéndice alimenticio tan lar- go. Biblioteca Darwin. op cit. entonces ¿por qué son tan importantes medida debido a «la mayoría conservadora los mayores niveles de variabilidad producto de la que constituía la comunidad científica» en la polinización cruzada. de manera que las morfolo. por tanto. por lo tanto. planta monocotiledónea que. que el Creador omnipotente. Finalmen- te en 1903. su gran gloria (…) fue traducido al español por Carmen Pastor Darwin no sólo asesta un serio golpe al finalismo como La fecundación de las orquídeas. a partir de cierto ‘tipo ideal’. la cantidad de semillas de una sola planta puede alcanzar las 186 mil. Pues bien. era algo totalmente lógico. convirtió otros órganos en ficada de la flor se debe a una larga trayectoria de meros rudimentos inoperantes y los organizó a to. el que darwiniano y. Darwin no decepcionó a sus segui- dores: para la segunda edición del libro. al parecer en no poca la Tierra. poco la creación especial es responsable de la vida en difundida) al español. Martí de las orquídeas no son obra del Creador. sino que con sus atinadas predic.8 Y en palabras del propio Darwin: «¿Podemos sentirnos satisfechos al decir que cada orquídea fue creada. La suposición sería incluso ridiculizada por los entomólogos de la época. de Navarra. Editorial Laetoli. de las explicaciones físico-teológicas de los fenóme. 8 Fay y Chase. entomólogos descubrirían la subespecie DARWIN OCULTO que poliniza a la estrella de Navidad: Xanthopan morgani praedicta. Para otros esto parecía el producto de su ima- ginación.

Carlos Reiche. En dicha región es posible encontrar casi la mitad de las especies chilenas: 20 especies desde el borde del mar hasta las alturas andinas. Uno de los trabajos clásicos de orquídeas chilenas es el del botánico alemán avecindado en Chile. Chile posee una riqueza relativa menor (cerca de 50 especies). Los Molles. 22 . especialmente en las zonas tropicales (solo en Ecuador se han descrito cerca de tres mil especies). Lugares especialmente ricos en especies son los alrededores de la ciudad de Valparaíso. como saborizante. pero la mayor parte de las poblaciones de orquídeas se encuentran desprotegidas y en franco riesgo por el avance de los proyectos inmobiliarios a todo lo largo de la costa de Chile central. más una especie restringida a la isla Más Afuera en Juan Fernández. Un paso reciente en la superación de este déficit es el libro Orquídeas de la región de Valparaíso. argumento/Darwin alrededor de las orquídeas ORQUÍDEAS EN CHILE La familia Orchidaceae comprende en el mundo unos 880 géneros y más de 22 mil especies. aunque no menos interesantes botánicamente por ser únicas (endémicas) de nuestro territorio. El conocimiento de las orquídeas chilenas es muy fragmentario y en ciertos aspectos deficiente. Aún así. son especies prácticamente desconocidas por el público en general y por los expertos. el litoral Zapallar-Maitencillo. Este último lugar se encuentra protegido ya que constituye un emblemático Parque Nacional. y el Cerro La Campana. publicado en 1910. el Cerro Mauco. Muchas orquídeas son cultivadas como plantas ornamentales o. de los autores Sergio Elórtegui y Patricio Novoa. distribuidos en forma natural en casi todos los continentes. en el caso de la vainilla.

y las formas de las flores (The different forms of flo- wers on plants of the same species. Darwin se Darwin?”. Pa- radojalmente. muchos de los temas de investigación propuestos por Darwin se encuen- tren plenamente vigentes. producto de una cuidadosa observación. dedicado al cultivo de orquídeas y Agradecimientos: Sergio Elórtegui y Patricio Novoa han facilitado generosamente imágenes de su recién publicado plantas carnívoras en el invernadero. Bipinnula apinnula. GLOSARIO BÁSICO Endémico: exclusivo de una región o país. Probóscide: trompa de ciertos insectos que les sirve Moreira-M. 1877). Esfinge = esfíngido: grupo de mariposas (nocturnas o diurnas) que se alimentan de néctar gracias a sus largas probóscides. libro. habría retraído paulatinamente cada vez más en Down House. Altos de Lircay (Foto S. a no confundir la verdad objetiva y empírica. Weller. pero el mismo Darwin nos induce a todos. 1875) la polinización de las plantas en general (The effects of cross and self fertilisation in the vegetable kingdom. Y resulta admirable que aún hoy. Polinio: granos de polen unidos por una sustancia Chilenas. Nectario: parte de la flora que contiene el néctar. 1865). Arriba. La mayor parte de estos detallados trabajos verían segundas y terceras ediciones o reimpresiones.) y Codonorchis lessonii. A la izquierda. también llamada espiritrompa.. las plantas carní- voras (Insectivorous plants. El resto de las imágenes han sido tomadas en el curso del trabajo de campo financiado por el proyecto Fondecyt del cual sigue creciendo Orchis mascula… Iniciación (2008) 11085016. Micorriza: relación simbiótica de la raíz de una planta con un hongo. acicateada por la devoción de Emma su mujer. viscosa. Labelo: pétalo medio. Mélica Muñoz Schick facilitó la ilustración de Carlos do el sendero que llamaba The Sandwalk. Lircay (Foto S. Darwin vivió el constante conflicto entre su teoría y su creencia religiosa. habiéndose luego ocupado de las plantas trepadoras (On the movements and habits of climbing plants. con la verdad revelada. creyentes y no creyen- tes. y contrariamente a lo que común- mente se cree. y recorrien.G. Altos de para alimentarse. Altos de Lircay (Foto A. Botanical Journal of the Linnean Society 160: 249–261. S. que funciona como plataforma de aterrizaje. Elórtegui). revista universitaria / Nº 104 / 23 . La relación de Darwin con las orquídeas sería solo el principio de una extensa labor de inves- tigación en plantas. Chloraea alpina. al borde Reiche. Elórtegui).9 Luego de sorprender al mundo con su teoría y de escribir sendos libros y miles de cartas para 9 “The different forms of flowers – what have we learned since complementar y apoyar sus ideas. Lo que Darwin denomina una «idea sencilla y comprensible» sentaría las bases que sustentan su teoría y el desarrollo posterior de la biología y gran parte de los avances científicos actuales. 2009. atractivo a los insectos. 1876). Ambos aspectos de la realidad conviven en planos diferentes y no necesariamen- te excluyentes.