Pastor Richard Wurmbrand

Finishing the Race
by Hieromonk Damascene

Our St. Herman Brotherhood and Monastery has for a long time had great respect and appreciation for the
life, testimony and work of Pastor Richard Wurmbrand, a Jewish convert to Christianity who suffered for
fourteen years in Communist prisons in Romania due to his unrelenting Christian activity. Back in 1979,
our co­founder Fr. Seraphim Rose spoke about Pastor Wurmbrand to seminarians and pilgrims at Holy
Trinity Monastery in Jordanville, New York. In succeeding years we corresponded with Pastor Wurmbrand
himself, sent him Orthodox materials, and met with him at some of his speaking engagements.
In 1996 our Brotherhood made personal contact with a man who had been in Communist prisons in
Romania at the same time as Pastor Wurmbrand, and for the same reason: the Romanian Orthodox priest,
Fr. George Calciu. Fr. Seraphim Rose had also spoken at great length about Fr. George and his courageous
preaching of Christ in Romania. We were overjoyed to get to know him here in America, learn from his
faith, and benefit from his wisdom and experience.
It soon became known to us that Pastor Wurmbrand and Fr. George were friends. Fr. George told us
that Pastor Wurmbrand had confessed to him many times in the United States—not as a sacrament, since
Pastor Wurmbrand was a Lutheran—but as before an Orthodox priest and friend. Before these talks, in
which he disclosed his struggles, Pastor Wurmbrand would always cross himself.
Pastor Wurmbrand had also confessed to an Orthodox priest many years prior to coming to America, when
he was in Communist prison. He told Fr. George about this when he met him in Pennsylvania in 1989. In a
recent letter Fr. George informed us about what Pastor Wurmbrand had told him:

Pastor Wurmbrand was in a prison hospital for terminal illness. The majority of the people from this prison had to die.
One day, a new transport of prisoners came to the jail. Among them was a very humble
Orthodox priest from a village. He seemed so  simple that the guards made all kinds of jokes about
him.  The prisoners were in the courtyard—a special place surrounded by a fence—and the guard brought in the
newcomers, all in rags.
The   guard   said   to   them,   “Look,   guys,   this   is   a   priest.   He   was   sent   here   by   the   prison
administration to hear your last con fession—all of you.” He was alluding that they all had to
die, including the priest.
Pastor Wurmbrand said, “He [the guard] prophesied: in less than six months, everyone came
to this priest and confessed. I was among the first.”

In 1998 Pastor Wurmbrand was in critical condition in a hospital in southern California. He had not
eaten for ten days, and it looked like he was dying. He was asked which pastor should be called, and he
asked for Fr. George Calciu. Fr. George was telephoned and was prepared to come, but the danger passed
and Pastor Wurmbrand got better. Still, Pastor Wurmbrand was in such a condition that he had to be kept in
a nursing home—a Catholic nursing home in Torrance, California.
In July of 1998 Fr. George went to see Pastor Wurmbrand. Shortly after this visit, he sent us the
following message:

Pastor Wurmbrand was very excited to see me. He is in a nursing home, very weak; he cannot
swallow anything, even his own saliva. I found him sleeping, because he wanted not to be tired
and   to   be  able   to   talk   longer   with   me.   After   half   an   hour   he   awoke   and  was   pushed   in   his
wheelchair to a small yard, where there was a statue of the Mother of God. We talked a few
minutes all together: his wife Sabina, two Romanian ladies, Nicolae Popa and a young man. 
Afterwards, everybody left Richard and me alone. We started by remembering the time in
prisons, and he remembered something very touching. He said: ‘I was in prison with different

Thinking that this might be our last opportunity to meet and talk with Pastor Wurmbrand. John’s intercessions. and I am sure he will be happy in his heart to let this song be a testimony of his secret Orthodoxy. in his heart. who beamed with the same joy as did her husband. and because of this he did not succeed in becoming fully Orthodox. as he said this his eyes seemed like a sea of light opening into eter nity. was so desirous to give to others. And I decided to compose this hymn in Hebrew. ask him to sing “Ave Maria. and he gladly consented. “but do not be afraid. The melody was very Jewish.” he said. She too was very glad to see us. we set off to see him almost immediately after receiving Fr. . Pastor Wurmbrand greeted us with love and was happy to see us. so weak and enfeebled himself. Soon we were joined by friends of Pastor Wurmbrand: a Romanian woman. We went with him in his wheelchair to the same courtyard in which Fr. people: Orthodox.   We   returned   in   the   evening   and   were   met   by   Sabina Wurmbrand. we recorded on tape). “I was in a very bad situation in prison. and her American husband. “Persecution must come to all Christians.   “leap   for   joy!”   As   Mother   Nina remarked later. he sang the hymns with his whole heart. and they did not change. and then in Hebrew. “Prison was not always very bad. Mother   Nina   asked   him   about   the   song   he   had   composed   to   the   Mother   of   God   in   Hebrew. but then   he   began   to   be   joyful   in   suffering. I was not prepared and failed the occasion. Catholic. Pastor Wurmbrand’s legs began to hurt him. George had spoken with him. he was wincing from the pain. He said that he had always been afraid of suffering. The statue of the Mother of God was there. especially Mother Nina. He explained to us the circumstances under which he composed it (this.” He started to sing. he sang for us once again his song to the Mother of God: first in English. because Mary is a Jew and Hebrew was her language. sometimes worse times. being kept on a starvation diet. And I noticed that the Hymn to the Mother of God existed in all the languages. And I prayed that the times would change. but considered he was not worthy of it. Mother Nina (who had spent two years in a monastery in Romania) and I arrived at the nursing home in the morning of July 28. with his weak and trembling voice.  . We were moved by how he. except Hebrew. Romanian. When he finished singing Pastor Wurmbrand said that Mary was the closest one to Jesus. the hymn in Hebrew.” We began to sing Orthodox hymns with Pastor Wurmbrand: “Christ is Risen” and “Holy God” in Romanian. hands and feet with oil from the reliquary of St. and was the only one to change His will. as Fr. etc. (As we  later learned. Even though it was hard for him to sing and he would choke and cough. her two sisters. His first concern was what he could do for us. George’s letter. After this anointing Pastor Wurmbrand looked more peaceful and ceased to show obvious signs of being in pain. . He did it out of obedience to her. Sometimes there are better times.   when   he   was   obliged   to   stand interminable hours. George had told us.” he said. .” And be prepared to tape the song. Hieromonk Gerasim. I would translate this song into Hebrew. We   were   there   for   almost   three   hours. and asked to be taken back  inside to his bed. He told me that. and we recorded it on tape as Fr. Anointing three times his head. composed by him. too. According to the commentary of St. Cyril of Alexandria.) We could see. John (Maximovitch) of Shanghai and San Francisco. watching and blessing us. Sabina had been in Communist prison for three years together with Orthodox nuns. that Pastor Wurmbrand had great love for the Theotokos. George had urged us to do. I asked him how to face persecution.  the pain was due to severely advancing leg neuropathy   contracted   during   his   three   years   of   solitary   confinement. Immediately he sang it for us. In five minutes the situation changed.   “Be   joyful!”   he   exclaimed. I asked him if he would like to be anointed with holy oil. asking for St. if and when it comes. Hungarian. He told us not to be fearful of persecution. Then I promised that if it [the situation] changed for the good of the prisoners. Mother Nina wept.) Once he was settled into his bed. If you go to Richard and talk to him. at that time the Mother of God did indeed persuade her Son to do something He did not desire. I said aloud the prayer of blessing to our Lord Jesus Christ. He loves very much the Mother of God. (Evidently he was speaking about Christ’s miracle of changing water into wine. I was deeply impressed. It was a very bad time. German.” Mother Nina asked him how to bear suffering. he loved Orthodoxy.

 but soon thereafter she sent Mother Nina a letter with a sizable donation. California. he spent fourteen in prison. which was then given to an Orthodox publishing house in Romania.” (Sabina did not have the checkbook at the time. Finally ransomed out of Romania in 1965.) After a while Sabina began to be concerned that her husband was becoming too tired. Herman of Alaska Monastery. a Lutheran minister who started an underground ministry in Romania in 1945.   Damascene   Christensen recently   spent   time   with   Pastor   Wurmbrand   near   the   end   of   his   life. George Calciu to him. Of the next twenty years. When. and he kept asking us for a “word. and tried to postpone our departure as long as possible. He died in February of this year.” He asked Sabina for their checkbook. Photo page 26 (left to right): Hieromonk Gerasim. Pastor Wurmbrand. “We have to show our Christian love through concrete acts. Intro to Pastor Wurbrand's own article" Throughout the era of the Communist domination of Eastern Europe. But Pastor Wurmbrand did not want us to leave. but he said emphatically. reprinted here. because he wanted to give a donation toward  Mother  Nina’s upcoming trip to Romania. He loves sinners. Platina. Hieromonk Damascene. abbot of St. George is a great man. he said. I mentioned Fr. One of the most well­known of these heroes is Pastor Richard Wurmbrand. As this article. but be illuminated through the dreadful sufferings of imprisonment.  With My Own Eyes A Lutheran Pastor’s Firsthand Account of Prison Life by Pastor Richard Wurmbrand . too. We assured him that it was not necessary for him to go to the trouble. Herman of Alaska Monastery. which had been tested and tried in the crucible of suffering for our Lord Jesus Christ.   Fr. for example.   Damascene’s reminiscences   of   those   meetings   show   how   Wurmbrand’s   attachment   to   the   Orthodox   Faith persisted and deepened into his dying days. and Mother Nina. We   ourselves   were   truly   grateful   for   this   meeting. of his love for God’s Most Pure Mother. clearly shows. We were witnesses. there were many heroes who suffered and died in prison for trying to help Christians behind the Iron Curtain.   We   were   able   to   experience   firsthand   Pastor Wurmbrand’s love for God and neighbor. and said she thought everyone should leave and let him rest.   Fr.” He was extremely interested to hear about the missionary work of our Brotherhood. AGAIN Magazine featured an article by Richard Wurmbrand in its September. That’s why he loves me. and as we walked out of the room he looked at us with longing. Pastor Wurmbrand was deeply impressed by the faith and   dedication   of   the   Orthodox   Christians   he   met   in   Romania. During our second visit Pastor Wurmbrand asked us to gather close to him.  Hieromonk  Damascene  Christensen is from St. suffering to the end from the maltreatment he had received at the hands of the Communists. Pastor Wurmbrand himself and those whose stories he relates are shining examples of how faithful Christians can not only survive. he established a ministry to smuggle Bibles and practical aid to the families of Romanian martyrs. “Fr. He expressed his gratitude to us. I was impressed with his humility. Finally we did go when visiting hours ended. and of the respect and esteem in which he held the Orthodox Church and her tradition. 1987 issue.

 the moon. I can’t explain much to you. now I see my granddaughter.” “Gentlemen. We never saw the sun. He mocks us.” In prison. some officers at the gate of the jail mocked him. for instance. He had lost his church.   But   we   knew   that   such   a   world   existed. “Sir. There are many kinds of seeing.   he  always  has  plenty of motivation for rejoicing. And this poor farmer tried to bring  to Christ a member of the Academy of Sci ence. he received only mockery. But this man had such a shining face—there was always a beautiful smile on his lips. If we fulfill at least one word from the Bible.” That is why he had such a beautiful expression on his face. His name was Surioanu. how can you say ‘always rejoice’—you who passed through such a terrible tragedy?” He said. He never greeted anyone with “Good morning” or “Good evening. bored. but I rejoice with those who do. but I rejoice with all those who are in church. His whole family was destroyed. We were under the earth. but I can rejoice with those who see the rainbows and who see the multicolored butterflies. “Probably to take the confessions of everybody. I sit in jail. I would like to tell you the stories of several Orthodox Christians with whom I was privileged to come into contact   during   my   time   in   prison. He had read his Bible well. but a simple farmer. farmers are almost always illiterate. In our country. We never saw a color. they were forced to eat from the garbage. how does He smile?” That was one of the grandest moments of my life. Always Rejoice The first man was a priest who was put in jail at the age of seventy. And others have picnics and others have their families of children around them. Don’t tell me fairy tales that you see Jesus. but other than that he had never read a book.” Those were his exact words. The farmer became very. He was not a priest. but I walk with Jesus. There is another sight. I don’t go to church. “Always rejoice. and other men of high culture who had been put in jail by the Communists. In dreams. angry. happy to see you? Does He smile sometimes?” He said. I cannot tell you how I see Him. ‘Rejoice with  all  those  who  rejoice. very earnest. the smell was not very good. and I rejoice that so many are free. only the gray   walls  of   the   cell   and   our   gray   uniforms. I can’t take Holy Communion. But in return. Heaven’s Smile Let me interrupt to tell you about another Orthodox Christian. Now I see my son before me. in a subterranean prison.” “You see Jesus?” “Yes. I can’t read the Bible or any other holy book.   Their   examples   and   their   deeds   have   been   a   constant   source   of encouragement to me throughout the years. Two of his sons­in­law were with him in jail—one with him in the same cell. I see Jesus. But the priest said.’   Now if  one  rejoices   with all   those  who  rejoice. Having been in prison for fourteen years for my faith. How do you see Jesus?” “Well. This priest had a son who had died in a Soviet jail. “Rejoicing is very easy. His daughter was sentenced to twenty years. His face . “You guessed it! He smiles at me. Now he was in the same cell with professors. it is written. It’s enough for me to close my eyes. stars—many times we forgot that these things existed. or nearly so. Everybody can see. When he was brought in with his big white beard and white pate. And he who can rejoice with all those who rejoice can always rejoice. now I see my daughter­in­law. I talk with Him. I just see Him. He says Jesus smiles at him.” “What does He look like? How does He look to you? Does He look restful.   a   world   with multicolored butterflies and with rainbows].” “Go away.” but instead with the words. I cannot see my children but others have children. Show me. One asked. “Father.” One day we asked him. I can always be glad. I see Jesus. you see many things. but I rejoice about all those who take. academicians. “Others have the perfume of flowers around them. and girls wearing perfume. it is now my missionary work to help persecuted Christians in Communist countries. annoyed. I can’t see flowers [we never saw a tree or a flower during those years. His grandchildren had no food. “Why did they bring this old priest here?” And another replied with a jeer. come hear what this man says to us.I am a Christian from an Orthodox country—the country of Romania. I see Him.

 He was an example of what real Orthodoxy is all about. One day a political officer came to inspect that brigade. “Whoever confesses Me before men. There exists such Orthodoxy. But the more I said bad things about myself.”  Usually the men would talk about how bad the Communists were.” My experiences with this priest were among the most beautiful encounters of my life. and I remember that as I confessed to him. when I became a priest. I would still love Christ. in a yard where there was never a flower. Everybody stood at attention. rabbis. you really have committed plenty of sins. His was an excellent Orthodoxy. And as often as I ascended to the altar dressed in those beautiful. if ever I wore the uniform of the prisoner. When we were taken out for walks. but I can tell you one thing. him I will also confess before My Father who is in heaven. the more beautiful and loving became his face.” Pure Orthodoxy Now. A Good Confession There was a brigade in Romania which was only for priests. you are right. And there was so much love and so much compassion.” “Let us sit down and forget the Communists and forget the Nazis. I don’t see much point in becoming an Orthodox from a Lutheran background or from a Baptist background or from any other background unless one desires that kind of Orthodoxy. because he knew that his eternal destiny would be decided in those seconds. ornate robes. Surioanu. and at random he called out a young man (whose name was Coceanga) and asked him. “Captain. .” Everybody confessed to him—I confessed to him. You have seen Jesus. he would put his hand on the shoulder of some Christian and ask. In the Church today there are pastors and theologians who can’t believe the whole Bible. God still loves you and forgives you. I will be forever. and after the example of so many saints alive today. and laymen—whoever was in prison for his faith. a quarter of it. and the more I told him sins.” He would listen attentively. There was a streak of sadness in it because of the lost soul of the scientist. now tell me about yourself. For you are also a sinner.” “Aha. the more he sat near to me. Remember that He has given His Son to die for you. But there was so much hope in that smile. or grass. “What have you been in your civilian life?” And he replied. “Sir. “Tell me your story. a piece of herb. “Son. I am a priest of God. When did you confess last?” “Well. I feared in the beginning that when he heard about such things he would loathe me. Somehow they can’t believe the miracles. to come back to this priest. I would like to be a painter to be able to paint that smile. just to improve your character so it should be pleasant to God. I knew that during Church history thousands had been killed for their faith. him I will also deny before My Father who is in heaven” (Matthew 10:32. “Sir. I can believe the whole of it because I have seen miracles. then he would say. I promised to God that if ever I had to suffer.  A smile appeared on the face of that farmer. and another day a little bit. He is no longer on this earth. The professor bowed his head and said. He has smiled at you. And in the end he said.began to shine. “They’ve beaten me and they’ve tortured me and they’ve done terrible things. The Lord said. what I have been in my civilian life. pastors. surrounded by the respect and love of the congregation. a pure Orthodoxy. some forty years ago. Despite all of these sins. after the example of so many saints who are depicted on the icons. I have seen faces shining. And tell me your sins. I have seen transfigurations—not like that of Jesus. But whoever denies Me before men. and try one day a little bit. and a yearning that this soul should be saved. a priest! And do you still love Christ?” The priest was silent for a few seconds—seconds as long as eternity. “You’ve said plenty about the Communists. bishops. his face began to shine—I have seen so many shining faces—and with a very humble but very decided voice he said. The whole beauty of heaven was in the smile on that face. And then after a little meditation. He was always such a happy being. too. but something apart. They believe half of it. The face was dirty and unwashed. 33). but it held the beautiful smile of heaven. May God help us all to be truly Orthodox.

” I wish there was a way to convey the tone with which he said those words. but this man  loved  Christ as Juliet loved Romeo and as the bride loves the bridegroom. On my left side was the Communist torturer who had tortured this priest almost to death. and four vertebrae were attacked by tuberculosis. and caressed his head —I will never forget this gesture. sat on the bedside of this murderer. and by confessing Him a man can be saved. Life is more thrilling than a novel—no novelist has ever written such a thing.  . embraced each other. You can say “love. slowly he walked past my bed. they hate anti­Semites. He was abbot of a monastery. He spoke about his hope of heaven. the others. they hate anti­Christians. It was a Christmas Eve. you did not know what you were doing.” and it’s just a word of four letters. His soul was in agony. “Captain. And there exists a beautiful paradise—you can’t change the truth. and you have whips. how much He loves you! And all the Christians whom you have tortured. I was near to death. they put the other one in jail and torture him just like a Christian. You wonder if your sins can be forgiven. The murdered—near to death—received the confession of the murderer. jaundice. But he really loved. they hate everybody. The priest said to the man. very ill. and a host of angels around the earth. They  simply hate. imagine Christ. An Undying Love When I was in jail I fell very.” Then I saw a miracle. During   the   night   he   would   awaken   me. If you were to hang all the professors of mathematics. I also had intestinal tuberculosis. At my right hand was a priest by the name of Iscu. He wishes to forgive your sins more than you wish your sins to be forgiven. He is Love. how much would be four plus four then? It would still be eight. And eight plus eight would still be sixteen.  These are things which I have seen with my own eyes. If all the Christians were hanged. One Communist hates the other Communist. who is Love Incarnate. You only need to turn to Him and repent. The murdered gave absolution to his murderer.” But he did not just say the words. He desires for you to be with Him in heaven much more than you wish to be in heaven with Him.  They  hate Jews.” he went on to say. They quarrel among themselves.   saying. And there exists a Holy Spirit. I overheard the confession of the murderer to the murdered. and the priest went back to his bed. I saw the agonized priest calling two other prisoners. and you have iron bars on prison cells. He wishes you to be saved much more than you wish to be saved. they love you. Both men died that same night. But his face was serene. slowly. He had been arrested by his own comrades. Don’t believe the newspapers when they say that the Communists only hate Christians or Jews—it’s  not  true. diabetes. “If I who am a sinner can love you so much. were ashamed because we believed in Christ. I had tuberculosis of the whole surface of both lungs. “I love you with all my heart. I love you with all my heart. His name is Jesus Christ.   please   pray   for   me. had been so tortured he was near to death. and He is love. I watched a murdered man caressing his murderer! That is love—he found a caress for him. “I so pity you. We. He radiated joy. if all the mathematicians were hanged.   “Pastor. it would still remain so that there is a God. And he was dying near me. and when they quarrel one Communist with the other. We have love.   I   have committed such terrible crimes. we hoped in Christ. Violence and hatred is a very poor argument against truth and love. and Christ loves you. And leaning on their shoulders. And there is a Savior.” In this prison cell in which there was no possibility of privacy. This man.  they  hate Christians. “You can’t change the truth by hanging those who speak the truth. about his faith. And so it happened that the Communist torturer who had tortured this priest nearly to death had been tortured nearly to death by his comrades.  They hate  everybody. perhaps in his forties. and other sicknesses I can’t even remember.   I   can’t   die. We have the truth. know that they forgive you.” Then he went on. They prayed together. heart failure. about his love of Christ. “You are young. and they beat him. But it was not a Christmas Eve in which we simply remembered that two thousand years ago Jesus was born in Bethlehem. It was a Christmas Eve during which Jesus was born in the heart of a Communist murderer.

.Pastor Richard Wurmbrand was the founder of Christian Missions to the Communist World. Middlebury. Indiana.