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Marco teórico

Radiación Ionizante

Son radiaciones con energía necesaria para arrancar electrones de los átomos. Cuando
un átomo queda con un exceso de carga eléctrica, ya sea positiva o negativa, se dice que
se ha convertido en un ión (positivo o negativo). Entonces son radiaciones ionizantes los
rayos X, las radiaciones alfa, beta y gamma. Las radiaciones ionizantes pueden provocar
reacciones y cambios químicos con el material con el cual interaccionan. Por ejemplo,
son capaces de romper los enlaces químicos de las moléculas o generar cambios
genéticos en células reproductoras.

- Radiación alfa Las partículas alfa son conjuntos de dos protones y dos neutrones, es
decir, el núcleo de un átomo de helio, eyectadas del núcleo de un átomo radiactivo. La
emisión de este tipo de radiación ocurre en general en átomos de elementos muy
pesados, como el uranio, el torio o el radio. El núcleo de estos átomos tiene bastantes
más neutrones que protones y eso los hace inestables. Al emitir una partícula alfa, el
átomo cambia la composición de su núcleo, y queda transformado en otro con dos
protones y dos neutrones menos. Esto se conoce como transmutación de los elementos.
Así por ejemplo, cuando el uranio 238 cuyo número atómico (Z = número de protones
en el núcleo) es de 92, emite una partícula alfa, queda transmutado en un átomo de torio
234, cuyo número atómico es de 90.
La característica de estas partículas a ser muy pesadas y tiene doble carga positiva les
hace interactuar con casi cualquier otra partícula con que se encuentre incluyendo los
átomos que constituyen el aire (cuando penetra en un centímetro de aire puede producir
hasta 30.000 pares de iones), causando numerosas ionizaciones en una distancia corta.

Esta rapidez para repartir energía la convierte en una radiación poco penetrante que
puede ser detenida por una simple hoja de papel sin embargo no son inofensivas ya que
pueden actuar en los lugares en que se depositan ya sea por sedimentación o por
inhalación.

- Radiación beta Las partículas beta tienen una carga negativa y una masa muy
pequeña, por ello reaccionan menos frecuentemente con la materia que las alfa pero su
poder de penetración es mayor que en estas (casi 100 veces más penetrantes). Son
frenadas por metros de aire, una lámina de aluminio o unos cm. de agua.

Este tipo de radiación se origina en un proceso de reorganización nuclear en que el
núcleo emite un electrón, junto con una partícula no usual, casi sin masa, denominada
antineutrino que se lleva algo de la energía perdida por el núcleo. Como la radiactividad
alfa, la beta tiene lugar en átomos ricos en neutrones, y suelen ser elementos producidos
en reacciones nucleares naturales, y más a menudo, en las plantas de energía nuclear.
Cuando un núcleo expulsa una partícula beta, un neutrón es transformado en un protón.
El núcleo aumenta así en una unidad su número atómico, Z, y por tanto, se transmuta en
el elemento siguiente de la Tabla Periódica de los Elementos.

Si una partícula beta se acerca a un núcleo atómico, desvía su trayectoria y pierde parte
de su energía (se "frena"). La energía que ha perdido se transforma en rayos X. Este

pero en general pueden atravesar cientos de metros en el aire. Otra interesante reacción ocurre cuando una partícula beta colisiona con un electrón positivo. utilizado en Medicina Nuclear. La emisión de rayos gamma acompaña a la transición del isómero de mayor energía a la forma de menor energía.Radiación gamma Las emisiones alfa y beta suelen ir asociadas con la emisión gamma. Con la emisión de estos rayos. que es eliminado como ondas electromagnéticas de elevada frecuencia. y son detenidas solamente por capas grandes de hormigón. los llamados isómeros nucleares. La partícula alfa o beta primaria y su rayo gamma asociado se emiten casi simultáneamente. procesos alfa o beta no acompañados de rayos gamma. Sin embargo. tras emitir una partícula alfa o beta. ambas partículas se aniquilan y desaparecen. la emisión de rayos gamma por parte de un núcleo no conlleva cambios en su estructura. Aunque no hay átomos radiactivos que sean emisores gamma puros.proceso recibe el nombre de "Radiación de Frenado”. se conocen algunos casos de emisión alfa o beta pura. el núcleo tiene todavía un exceso de energía. . el núcleo compensa el estado inestable que sigue a los procesos alfa y beta. algunos son emisores muy importantes. con el mismo número atómico y número másico pero distintas energías. Es decir las radiaciones gamma suelen tener su origen en el núcleo excitado generalmente. también se conocen algunos isótopos que emiten rayos gamma de forma pura. que se usa sobre todo para la calibración de los instrumentos de medición de radiactividad. . y el Cesio 137. En este proceso. como el Tecnecio 99. Esta emisión gamma pura tiene lugar cuando un isótopo existe en dos formas diferentes. Los rayos gamma no poseen carga ni masa. es decir. Su energía es variable. plomo o agua. liberando energía en forma de rayos gamma. por tanto. interaccionan con la materia colisionando con las capas electrónicas de los átomos con los que se cruzan provocando la pérdida de una determinada cantidad de energía radiante con lo cual pueden atravesar grandes distancias.

Las radiaciones β tienen un nivel de energía menor que las α y una capacidad de penetración mayor y son absorbidas por una lámina de metal. tienen una energía muy elevada y muy baja capacidad de penetración y las detiene una hoja de papel. . como resultado de la transformación de un protón en un neutrón y un positrón. partícula de masa igual al electrón y carga positiva.Radiación a Son núcleos de helio cargados positivamente. Radiación b+ Es la emisión de un positrón. Radiación b Son electrones emitidos desde el núcleo del átomo como consecuencia de la transformación de un neutrón en un protón y un electrón.

Son de menor energía pero presentan una gran capacidad de penetración y son absorbidos por apantallamientos especiales de grosor elevado. así como de las aplicaciones pacíficas y militares de la energía atómica. el estudio de los efectos biológicos de las radiaciones ionizantes ha recibido un impulso permanente como consecuencia de su uso cada vez mayor en medicina. los efectos biológicos de las radiaciones ionizantes se han investigado más a fondo que los de prácticamente. Los neutrones se generan en los reactores nucleares y en los aceleradores de partículas. La energía depositada por las radiaciones ionizantes al atravesar las células vivas da lugar a iones y radicales libres que rompen los enlaces químicos y provocan cambios moleculares que dañan las células afectadas.Radiación de neutrones Es la emisión de partículas sin carga. ciencia e industria. En principio. Efectos biológicos Desde el descubrimiento de los rayos X y los elementos radiactivos. menos reparables que las generadas por una radiación ionizante fotónica (rayos X o rayos gamma). de alta energía y gran capacidad de penetración. no existiendo fuentes naturales de radiación de neutrones. Las lesiones producidas por la radiación ionizante de naturaleza corpuscular (protones o partículas alfa) son. cualquier otro agente ambiental. Interacción con el organismo. Rayos X También son de naturaleza electromagnética pero se originan en los orbitales de los átomos como consecuencia de la acción de los electrones rápidos sobre la corteza del átomo. Radiación y Son radiaciones electromagnéticas procedentes del núcleo del átomo. en general. Una dosis absorbida lo bastante elevada para matar una célula tipo en división (2 Grays ver la definición más adelante). pero el ADN es el blanco biológico más crítico debido a la información genética que contiene. tienen menor nivel de energía que las radiaciones α y β y mayor capacidad de penetración. cualquier parte de la célula puede ser alterada por la radiación ionizante. lo que dificulta su absorción por los apantallamientos. El daño en las moléculas de ADN que queda sin reparar o es mal reparado puede manifestarse en forma de mutaciones cuya frecuencia está en relación con la dosis recibida. sería suficiente para originar centenares de lesiones reparables en sus moléculas de ADN. . Como consecuencia.

aumenta con la dosis. de acuerdo con lo observado en supervivientes de la bomba atómica y en otras poblaciones expuestas a radiaciones ionizantes. con largos periodos de latencia. También es importante considerar la diferencia entre efectos "estocásticos" y "no estocásticos".Las lesiones del aparato genético producidas por irradiación pueden causar también cambios en el número y la estructura de los cromosomas. el daño biológico puede producirse en el propio individuo (efecto somático) o en generaciones posteriores (efecto genético). según que la relación dosis respuesta tenga carácter probabilístico. modificaciones cuya frecuencia. Irradiación y contaminación radiactiva. Exposición Se denomina irradiación a la transferencia de energía la de un material radiactivo a otro material. o bien el efecto se manifieste a partir de un determinado nivel de dosis (0. En consecuencia. y en función de la dosis recibida los efectos pueden ser inmediatos o diferidos en el tiempo. incluyendo las personas. y contaminación radiactiva a la presencia de materiales radiactivos en cualquier superficie. llamada dosis umbral.25 Sv). materia o medio. Es evidente que toda contaminación da origen a una irradiación. . En ambos casos la probabilidad de efecto o el efecto aumenta con la dosis. sin que sea necesario un contacto físico entre ambos.

según que los radionucleidos estén depositados en la piel. los cabellos o las ropas. ● Única: exposición externa de corta duración o exposición interna por incorporación de radionucleidos en un corto periodo de tiempo. ● Interna: exposición del organismo a fuentes interiores a él.Irradiación externa Se dice que hay riesgo de irradiación externa cuando. Contaminación radiactiva Cuando puede haber contacto con la sustancia radiactiva y ésta puede penetrar en el organismo por cualquier vía (respiratoria. se considera contaminación externa o contaminación interna respectivamente. ya que la persona sigue estando expuesta a la radiación hasta que se eliminen los radionucleidos por metabolismo o decaiga la actividad radiactiva de los mismos. Esta situación es mucho más grave que la simple irradiación. la persona sólo está expuesta mientras la fuente de radiación está activa y no puede existir contacto directo con un material radiactivo. . ● Total: suma de las exposiciones externa e interna. o bien hayan penetrado en el interior del organismo. digestiva o parenteral) se habla de riesgo por contaminación radiactiva. los aceleradores de partículas y la utilización o manipulación de fuentes encapsuladas. dérmica. sobre una parte del organismo o sobre el cuerpo entero. Puede ser: ● Externa: exposición del organismo a fuentes exteriores a él. considerada como no homogénea. ● Continua: exposición externa prolongada. Exposición Se llama exposición al hecho de que una persona esté sometida a la acción y los efectos de las radiaciones ionizantes. ● Parcial: exposición sobre uno o varios órganos o tejidos. o exposición interna por incorporación permanente de radionucleidos. La gravedad del daño producido está en función de la actividad y el tipo de radiaciones emitidas por los radionucleidos. cuyo nivel puede variar con el tiempo. ● Global: exposición considerada como homogénea en el cuerpo entero. Es el caso de los generadores de rayos X. por la naturaleza de la radiación y el tipo de práctica. En caso de contaminación radiactiva del organismo humano.

● Clasificación de los lugares de trabajo en diferentes zonas. el riesgo de dispersión de la contaminación y la probabilidad y magnitud de las exposiciones potenciales. Medidas de protección contra las radiaciones ionizantes Las medidas de protección radiológica contra las radiaciones ionizantes están recogidas en su mayor parte en el RD 783/2001 y se basan en el principio de que la utilización de las mismas debe estar plenamente justificada con relación a los beneficios que aporta y ha de efectuarse de forma que el nivel de exposición y el número de personas expuestas sea lo más bajo posible. La mayoría de estos medidores de radiación ionizante se basan en alguno de estos fenómenos: ionización de gases. los instrumentos de medida se pueden clasificar como detectores de radiación o dosímetros. de película fotográfica o de termoluminiscencia. ● Aplicación de las normas y medidas de vigilancia y control relativas a las diferentes zonas y las distintas categorías de trabajadores expuestos. es decir. generalmente portátiles.Medida de las radiaciones ionizantes Los aparatos de detección y medida de las radiaciones ionizantes se basan en los fenómenos de interacción de la radiación con la materia. que indican la tasa de radiación. la vigilancia individual. Estos instrumentos son útiles para la medida de radiactividad ambiental o de contaminación radiactiva. ● Vigilancia sanitaria. considerando la evaluación de las dosis anuales previstas. la dosis por unidad de tiempo. ya que permiten leer la dosis recibida y acumulada en un período largo de tiempo. normalmente de un mes. incluida. De acuerdo con el principio de funcionamiento pueden ser: de cámara de ionización. o que permanece en zonas en las que existe riesgo de irradiación. Dosímetros Son medidores de radiación diseñados para medir dosis de radiación acumulada durante un periodo de tiempo y normalmente se utilizan para medir la dosis a que está expuesto el personal que trabaja. excitación por luminiscencia o detectores semiconductores. Estas medidas consideran los siguientes aspectos: ● Evaluación previa de las condiciones laborales para determinar la naturaleza y magnitud del riesgo radiológico y asegurar la aplicación del principio de optimización. Estos últimos son los más utilizados. ● Clasificación de los trabajadores expuestos en diferentes categorías según sus condiciones de trabajo. las personas en formación. los estudiantes y los miembros del público. si es necesaria. procurando no sobrepasar los límites de dosis establecidos para los trabajadores expuestos. . Teniendo en cuenta su funcionalidad. Detectores de radiación Son instrumentos de lectura directa.

Limitación de dosis La observación de los límites anuales de dosis constituye una medida fundamental en la protección frente a las radiaciones ionizantes. Los límites de dosis actualmente en vigor. . personas en formación o estudiantes y miembros del público. También están establecidos límites y medidas de protección especial para determinados casos. como mujeres embarazadas y en período de lactancia y exposiciones especialmente autorizadas. (1) Dosis efectiva: suma de las dosis equivalentes ponderadas en todos los tejidos y órganos del cuerpo procedentes de irradiaciones internas y externas. Los límites de dosis son valores que nunca deben ser sobrepasados y que pueden ser rebajados de acuerdo con los estudios de optimización adecuados y se aplican a la suma de las dosis recibidas por exposición externa e interna en el periodo considerado. están referidos a un periodo de tiempo de un año oficial y diferencian entre trabajadores expuestos.

siempre que el promedio durante 5 años consecutivos no sobrepase 1 mSv por año. ya sea para restringir la exposición. En ningún caso se podrán asignar tareas a los menores de 18 años. Se señaliza con un trébol verde sobre fondo blanco. Las zonas controladas se pueden subdividir en: .(2) 10 mSv = 1 rem (3) Sólo en caso de aprendices y estudiantes que por sus estudios estén obligados a utilizar fuentes radiactivas. evitar la dispersión de contaminación radiactiva o prevenir o limitar la probabilidad y magnitud de accidentes radiológicos o sus consecuencias. considerando el riesgo de exposición y la probabilidad y magnitud de las exposiciones potenciales. (5) Calculando el promedio en cualquier superficie cutánea de 1 cm2. También tienen esta consideración las zonas en las que sea necesario seguir procedimientos de trabajo. que pudieran convertirlos en trabajadores expuestos (4) Excepcionalmente se podrá superar este valor. Clasificación y delimitación de zonas El titular de la actividad debe clasificar los lugares de trabajo. en las siguientes zonas: ● Zona controlada. Zona en la que exista la posibilidad de recibir dosis efectivas superiores a 6 mSv/año oficial o una dosis equivalente superior a 3/10 de los límites de dosis equivalentes para cristalino. piel y extremidades. independientemente de la superficie expuesta.

❍ Zona de permanencia reglamentada. ● Zona vigilada. Se señaliza con un trébol amarillo sobre fondo blanco. ❍ Zona de acceso prohibido. Zona en la que existe el riesgo de recibir una dosis superior a los límites anuales de dosis. exista la posibilidad de recibir dosis efectivas superiores a 1 mSv/ año oficial o una dosis equivalente superior a 1/10 de los límites de dosis equivalente para cristalino. dosis superiores a los límites anuales de dosis. Zona en la que hay riesgo de recibir. Zona en la que. Zona en la que existe el riesgo de recibir en cortos periodos de tiempo una dosis superior a los límites de dosis. Se señaliza con un trébol gris/azulado sobre fondo blanco. en una exposición única. Se señaliza con un trébol naranja sobre fondo blanco. piel y extremidades. .❍ Zona de permanencia limitada. no siendo zona controlada. Se señaliza con un trébol rojo sobre fondo blanco.

Medidas básicas de protección radiológica Aparte de los aspectos comentados. en función del tipo de riesgo de exposición. ● Aumentar la distancia a la fuente. el personal que trabaja con fuentes radiactivas no encapsuladas debe conocer de antemano el plan de trabajo. Contaminación radiactiva En este caso hay o puede haber contacto directo con la fuente. deben observarse las denominadas medidas básicas de protección radiológica. instalaciones y zonas de trabajo. ● Actuación en caso de accidente o incidente. mediante la adopción de métodos de trabajo seguros y. ● Procedimientos de descontaminación. tanto sobre las estructuras. Irradiación externa En este caso. ● Gestión de residuos radiactivos. . Como norma general. ● El plan de emergencia. por lo que las medidas preventivas se orientan a evitarlo. como sobre el personal. ya que la dosis disminuye de manera inversamente proporcional al cuadrado de la distancia. los procedimientos y las personas que van a efectuar las distintas operaciones. en el que no hay un contacto directo con la fuente. El plan de trabajo debe contener información sobre: ● Medidas preventivas que deben tomarse. si es necesario. las medidas de protección consisten en: ● Limitar el tiempo de exposición. el empleo de equipos de protección individual adecuados. ● Apantallamiento de los equipos y la instalación. Las medidas específicas de protección contra la contaminación radiactiva dependen de la radiotoxicidad y actividad de los radionucleidos y se establecen actuando. ya sea de irradiación externa o de contaminación radiactiva.

años o decenios después. En cambio. en víctimas de accidentes. se supone que su frecuencia aumenta con cualquier nivel de exposición. por lo tanto. y abarcan desde lesiones con resultado fatal rápido a cánceres. pacientes sometidos a radioterapia u otras personas que recibieron irradiaciones intensas. . por lo que el embrión y el niño en crecimiento son los más vulnerables. defectos de nacimiento y trastornos hereditarios que aparecen meses. si bien no puede excluirse la existencia de umbrales para estos efectos. de la dosis. se supone que los efectos genotóxicos y cancerígenos de la radiación ionizante aumentan en frecuencia como funciones lineales. la sensibilidad de las células expuestas varía según su tasa de proliferación y en relación inversa con su grado de diferenciación. La mayoría de esos efectos exigen niveles relativamente altos de exposición y sólo se encuentran. sin umbral. La naturaleza. Para la mayoría de los efectos de la radiación.Conclusiones Los efectos perjudiciales de la radiación ionizante sobre la salud humana son de una gran diversidad. frecuencia y gravedad de los efectos dependen de la radiación en cuestión. así como de la dosis y las condiciones de exposición. por consiguiente.