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eee © © be Psidoiyd ghittad CS SE SSEE OEE OHHH OKEHEKE El estudio de los procesos y de las estructuras mentales Que sustentan el comportamiento Por Juan Carlos Segui ‘uando pienso en mi propia experiencia como estudiante a fines d los afios cincuenta y comienzos de los sesenta, mi vision de la Psicologia de la época se presentaba como proponiendo dos grandes opciones: por un lado una psicologia de orientacién clinics que se sustentaba en el marco tedrico fuertemente elaborado del psicoandlisis y por otro, una psicologia calificada de general 0 ientifica, cuyos fundamentos teéricos, salvo raras excepciones, parecian particularmente pobres. Esta pobreza tedrica contrastaba luchas veces con el caracter muy sofisticado de su metodologia € Kiominios como la psicometria o las técnicas estadisticas, Sin embargo, a poco tiempo de llegar a Paris y cursando el Diploma de Psicologia Experimental en la Sorbona en 1965 percibi ciertos cambios muy profundos que se estaban produciendo en la © ‘psicologia, En efecto, culminaba por un lado el period mas productivo y « biillante de la escuela de Piaget que iba alcanzar su pleno "ireconocimiento en los medios intelectuales europeos gracias a la Publicacién de “Logica y Conocimiento Cientifico” en la Enciclopedia de la Pléyade y por otro, se perflaba el nacimiento de una nueva psicclogia, que aparecia como la disciplina central de un vasto movimiento que seria conocido como el de las ciencias cognitivas. El primer libro de presentacién oficial de Psicologia Cognitiva va ser publicado Por Neisser en 1967 y va tener un impacto importante durante el periodo de afianzamiento de este Perspectiva junto con la obra de J. Bruner y G. Miller en particular. Rus el comienzo de un periodo de una extraordinaria vitalidad caracterizaco por una convergencia de intereses de disciplinas que, desde diferentes puntos de vista, se interesaban todas en ultimo termino por el estudio de las capacidades de los seres humanos para adquirir y uliizar el cro amiento, El reporte oficial de la conferencia de la Fundacién Sloan en 1978 consideraba que | objetivo comun de investigacién de las ciencias cognitivas era el de “descubrir las capacidades de representacién y de calculo de la mente y su implementacion estructural y funcional en el cerebro”. Dado este objetivo es claro que la psicologia aparece desde un primer momento como la Principal disciplina de las ciencias cognitivas de las que también participan de manera importante las neurociencias, la lingbistica, la antropologia, la flosofia de la mente y la inteligencie artificial, Se trata pues desde el comienzo de.una aventura esencialmente pluridisciplinaria exgida por el objeto mismo de estudio. Conocida en un primer momento como la psicologia del tratamiento de la informacién, la psicologia cognitiva se caracterizaba tanto por su propio cuadro teérico, inspirado por los trabajos de informatica teorica y basado sobre la metéfora del funcionamiento de las computadoras, como por SU oposicion a la corriente dominante representada por el conductismo. LO.due interesa a los psicblogos cognitivos es comprender lo que ocurre en la llamada “caja negra’ que se intercala entre los estimulos y las respuestas. Dicho de otro modo, el interés de los Psicélogos se desplaza del estudio del comportamiento propiamente dicho a aquel de los procesos ¥ de las estructuras mentales que lo sustentan y lo hacen posible. Por ejemplo, no se trate de estudiar el "comportamiento verbal” sino de inferir en base a él la naturaleza de los conocimientos ¥ de las capacidades mentales que permite a cada uno de nosotros comprender y producir un Atimern indefinida de oracionas la mavnria de Jas cralas no hemas escuchada ni nrodiicida “ Olieda entorice’s ciard qile € objelb de 14 pUicdiogtla dbghtile & A ald alt Het Bete © capacidades que sustentan nuestros desempefios mas comunes como el de reconocer los objetc que nos rodean, de comprender y de producir el lenguaje, de orientarnos en el espacio, de razonary de resolver problemas, de recordar los acontecimientos Pasados y de imaginar el futur de establecer relaciones sociales, etc fara inferr estas capacidades abstractas la psicologia cognitiva adopta una perspectiva funcionalista tendiente a describir lo que se conoce como la “arquitectura funcional” de la Cognicion, Esta forma de descripcién es andloga a la que permitié dar cuenta del funcionamiento Huestro organismo en base a su analisis en subsistemas mas elementales y funcionalmente distintos como el sistema digestivo, el sistema respiratorio, el sistema circulatorio, ete. Por Supuesto que estos subsistemas mantienen relaciones estrechas y funcionan de manera Goordinada, pero poseen no obstante una cierta autonomia funcional, y son entonces susceptible: Ge ser estudiados de manera separada. Una hipétesis fuerte de la psicologia cognitiva actucl caesicte on Sostener que nuestro sistema cognitivo esta compuesto iguaimente por un conjunto dk Subsistemas 0 “médulos” que poseen una relativa autonomia funcional. Una consecuencia de esta orientacién es que en lugar de las grandes teorias psicolégicas generales que pretendian dar cuenta del conjunto de nuestras._capacidades en base a un numero limitado de grandes principios como las "asociaciones’, los “reflejos condicionados” el fcondicionamiento operante” o la "asimilacién” y la “acomodacién’, se van @ elaborar modelos te6ricos locales y especificos para cada capacidad. Por supuesto se tratard de mostrar igualmente como estas diferentes capacidades funcionan de manera integrada y aseguran la unidad de nuestra vida mental y emocional. Esta manera de concebir la cognicién es compatible con muchos datos provenientes de la Heuropsicologia que muestran que una lesion cerebral puede alterar de manera selectiva ciertas Ge estas capacidades cognitivas mientras que otras permanecen intactas, Asi, por ejemplo, una lesion en la parte posterior del cerebro puede dar lugar a la perdida selectiva de la capacidad a del enters oatos familiares sin afectar necesariamente el reconocimiento de cualquier otro objete del entorno, Aunque esta forma pura de prosopoagnosia sin agnosia visual sea muy excepcional, De manera andloga, una lesion en ciertas areas perisilvianas del hemisferio cerebral izquierdo va frecuentemente dar lugar a una perturbacién selectiva de ciertas aptitudes linguisticas muy cabectficas: Por ejemplo, ciertos pacientes afésicos van a comprender perfectamente las palabras Cuando las leen pero no cuando las escuchan mientras que otros sujetos muestran el sintorms exactamente inverso. Dada la relativa correspondencia entre los sitios lesionados y los déficts cognitivos consecutivos, cua primera demostracion remonta al siglo XIX con los trabajos de Brocca, es necesario Considerar que existe un cierto grado de isomorfismo entre la organizacion cerebral y la crganizacion mental. Este punto no retuvo la atencién de los primeros psicélogos cognitivos que consideraban que el estudio de la localizacién y de la implementacion cerebral de lac capacidades Sees NaS debla ser abordado solo por las neurociencias. Como veremos dentro de un momento, Me parece importante de sefialar que la perspectiva abierta por fa Psicologia cognitiva ha permitido & Ja Psicologia reinvestir sectores importantes de estudio que fueron abordados por los psicdlogos de fines del sialo XIX v comienzos del XX v aue fueron lueao ianorados durante ot oerledo = Gonib lo-héiciain ibs Hsiculagos-des siglé+XIx, ltr psichrogra wognitiva wonsiaeresyue eresiuuid ~~ cientifico de estos dominios es perfectamente viable y legitimo desde el momento que puede ser conducido con el rigor de la prueba experimental. Mas aun, una hipétesis fundamental de la Psicologia cognitiva es que la mayor parte de los procesos y construcciones mentales no son de modo alguno accesibles a la consciencia. Esto hace que, por ejemplo, la llamada percepcién “subliminal” haya perdido su aspecto misterioso para constituir un paradigma experimental utilizac corrientemente en muchos sectores de la psicologia experimental Del mismo modo, la neuropsicologia cognitiva ha puesto en evidencia la existencia de trastornos cuya interpretacién exige el recurso a la nocién de consciencia. Es el caso de ciertos pacientes llamados “blindsight”, que, en razén de una destruccién parcial del sistema visual, “ven” sin ser concientes de ello. Cuando se les presenta un estimulo visual en la region ‘ciega” de su campo visual estos sujetos muestran por su comportamiento que pueden detectar su presencia pero niegan ser conscientes de esto y dicen que responden al azar. “Ver’ y “saber que se ve" son dos Cosas distintas. Este tipo de afeccién ha dado lugar a una enorme literatura no solo psicolégica sir también filoséfica sobre la nocién de conciencia. La nocién de conciencia es igualmente fundamental cuando analizamos el funcionamiento de otras capacidades cognitivas como, por ejemplo, la memoria. En efecto, distinguimos una memoria personal o subjetiva de una memoria abstracta y impersonal. Cuando recuerdo, o mejor dicho reconstruyo, un episodio de mi vida Personal en Cordoba hace cincuenta afios, lo “revivo" con todos los afectos que lo acompafiaron originalmente. Se trata de un fenémeno autobiogréfico profundamente subjetivo. Nada andlogo ocurre cuando utilizo mi memoria para recordar que Colén descubrio América o que la raiz cuadrada de 9 es 3 0 que el objeto que se encuentra ante mi se llama “micréfono”. En tales casos No tengo ninguna idea del momento 0 episodio particular de mi vida en que aprendi tales cosas. Esta informacién ha sido totalmente descontextualizada de mi vida personal. Debido a patologias c traumatismos, una o otra de estas formas de memoria puede ser afectada. En ciertos tipos de amnesias el paciente pierde todo recuerdo de tipo personal y se desvanece de algun modo como individuo mientras que el sefior Buendia de “Cien afios de soledad’ necesitaba poner una etiqueta sobre cada objeto para no olvidar su nombre. Quizds mas tragic aun sea el drama de “Funes el memorioso’, de Jorge Luis Borges, quien ha perdido la capacidad de olvido. Los progresos aportados por la psicologia cognitiva en lo referente a nuestra comprensi6n de la mente humana han sido espectaculares, y esto desde los procesos més basicos de naturaleza perceptiva y motora hasta los procesos mas complejos como el lenguaje, la memoria, o el razonamiento. En el caso del lenguaje, dominio sobre el que trabajé durante mas de treinta aos, esto fue posible gracias en particular a la obra del gran linguista americano Noam Chomsky quien considera a fa lingliistica como un domino de la psicologia cognitiva. Seguin este autor, el objetivo de la lingUfstica es de proponer una teoria del lenguaje capaz de caracterizar el conocimiento tacito Que los hablantes tienen de su lengua, conocimiento que sustenta todo comportamiento verbal no trivial. Independientemente de la validez del modelo teérico propuesto por Chomsky, es claro que esta redefinicion del objeto mismo de la linguistica modificé de manera radical nuestra concepcién del lenguaje y permitié el nacimiento de la psicolinguistica. No puedo no evocar aqui la deuda intelectual que tengo con dos lingtiistas argentinos, Alfredo Hurtado, desgraciadamente fallecido, y Gabriel Bes quienes en los afios 67 y 68 realizaban durante los dias de semana un doctorado en la Sorbona, el templo de la linglifstica estructural, con A. Martinet, y que los fines de semana venian al laboratorio para abocamos al estudio de los textos de Chomsky. Por supuesto, nunca confesaron a Martinet estas actividades tan poco ortodoxas. La psicologia cognitiva ha tenido igualmente un impacto decisivo sobre nuestra vision del recién nacido y de! bebé. Contrariamente a la vision empirista de la ‘tabula rasa’, ella ha puesto en evidencia la extraordinaria riqueza y complejidad del sistema cognitivo inicial Permitanme de ilustrar este punto con un solo ejemplo referente al lenguaje: Es de observacién Corriente que, salvo en casos de trastornos neuroléaicos muy profundos. todo nifio es capaz de