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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp.

76-102, 2015

EL FENMENO DE LA DIFRACCIN EN LA HISTORIA DE LA PTICA Y EN LOS
LIBROS DE TEXTO
REFLEXIONES SOBRE SUS DIFICULTADES DE APRENDIZAJE

Diffraction phenomenon in optical history and textbooks:


Reflections on learning difficulties

Silvia Bravo (1,2) [sbravo@herrera.unt.edu.ar]

Marta Pesa (1,2) [mpesa@herrera.unt.edu.ar]

(1) Facultad de Ciencias Exactas y Tecnologa


Universidad Nacional de Tucumn
Avenida Independencia 1800. San Miguel de Tucumn

(2) Facultad Regional Tucumn,


Universidad Tecnolgica Nacional
Rivadavia 1050. San Miguel de Tucumn

Resumen
Este trabajo aborda las dificultades que manifiestan los alumnos en el cambio de paradigma entre la
ptica geomtrica y la ptica ondulatoria. Se propone interpretar el origen de las mismas en el nivel
universitario. Se focaliza la investigacin en dos aspectos: el primero de ellos se refiere a la similitud
entre la evolucin de las ideas fundamentales en la historia de la ciencia y la evolucin de las
concepciones de los estudiantes desde aquellas del sentido comn hasta las de la enseanza formal,
y el segundo a las caractersticas del desarrollo lgico del tema en los libros de texto. Se realiza una
resea histrica sobre las teoras acerca de la naturaleza de la luz, analizando el papel del fenmeno
de la difraccin en el cambio de paradigma. Los resultados permiten establecer cierto paralelismo
entre las dificultades que manifiestan los alumnos durante su aprendizaje y las dificultades que tuvo
la comunidad cientfica para aceptar el modelo ondulatorio. Luego se realiza una caracterizacin del
desarrollo de la ptica en los principales libros de texto de nivel universitario, centrando el anlisis
en la forma en que se introduce y desarrolla la ptica ondulatoria. El anlisis de libros de texto permite
inferir que la secuencia del desarrollo de los temas y algunas representaciones que se utilizan pueden
reforzar en algunos casos el uso acrtico del modelo de rayos. Por ltimo, se fundamenta la
importancia de que los docentes tengan en cuenta las dificultades de los alumnos y las
interpretaciones sobre el origen de las mismas para el diseo de actividades y/o propuestas didcticas.

Palabras clave: ptica ondulatoria, historia y filosofa de la ciencia, libros de texto.

Abstract
This paper addresses the difficulties showed by students in the paradigm shift between geometrical
optics and wave optics. It tries to interpret its origin at the university level. The research focuses on
two aspects: the similarity between the fundamental ideas in the history of science and students
conceptions, and the logical development of the issue in textbooks. A historical review of theories
about the nature of light is developed analyzing the role of diffraction phenomenon in the paradigm
shift. A characterization of the development of optics in major textbooks at university level is then
performed, focusing the analysis on the way wave optics is introduced and develop. The results
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indicate some parallelism between students difficulties and the difficulties experienced by the
scientific community in order to accept the wave model. The analysis of textbooks showed that the
developmental sequence of topics and some representations used can sometimes reinforce the
uncritical use of the ray-model. Finally, it is marked the importance that teachers take into account
students difficulties and the interpretations about its origin for the design of educational activities and
proposals.

Keywords: wave optics, history and philosophy of science, textbooks.

Introduccin
Aunque el mundo de las ondas luminosas sea la experiencia ms cotidiana de los estudiantes
y tal vez una de las ms atractivas, desde el punto de vista didctico la comprensin del modelo
ondulatorio implica un alto grado de dificultad durante su aprendizaje. Numerosos aportes de la
investigacin educativa en el mbito del modelo ondulatorio de la luz durante las ltimas dcadas
(por ejemplo, Wosilait et al., 1999; Colin y Viennot, 2001; Maurines, 2010) son coincidentes en
sealar la dificultad que manifiestan los alumnos en el cambio de paradigma entre la ptica
geomtrica y la ptica ondulatoria. Los alumnos resuelven las situaciones problemticas referidas a
la ptica ondulatoria con razonamientos basados en modelos de la ptica geomtrica o mezclando
acrticamente elementos de ambos modelos, independientemente de los mbitos explicativos de los
mismos.
Si se analiza el papel que tuvo el fenmeno de la difraccin en la formulacin de las distintas
teoras sobre la naturaleza de la luz y todos los intentos que se hicieron para explicarlo sin hacer
abandono de la propagacin rectilnea de la luz, no resulta raro que hoy los alumnos evidencien serias
dificultades en el cambio de paradigma entre la ptica geomtrica y la ptica ondulatoria. En efecto,
desde que fue observado en las cuidadosas y detalladas experiencias de Grimaldi y de Hooke en
1618, no pudo ser explicado por la teora ondulatoria de Huygens ni por la corpuscular de Newton y
tuvo que transcurrir un siglo para que se pudiera vencer el peso de la autoridad de Newton, con la
genial interpretacin de Fresnell en 1917 (Hull, 2011).
Desde la epistemologa gentica, la hiptesis fundamental es que hay un paralelismo entre
el progreso realizado en la organizacin lgica y racional del conocimiento (historia de las ciencias)
y el proceso sicolgico formativo correspondiente (Piaget J., 1975). Desde esta perspectiva, las
normas elaboradas por el sujeto epistmico en el curso de su gnesis seran comparables a las
normas inherentes al pensamiento cientfico (Piaget y Garca, 1987)
Este postulado bsico de la psicologa y de la epistemologa gentica, segn el cual la
explicacin de todo fenmeno debe buscarse en su propia gnesis, ha contribuido a dar un nuevo
papel a la dimensin histrica, tanto en la prctica pedaggica como en la reflexin sobre la
educacin. Desde una perspectiva que considera el aprendizaje un proceso constructivo mediado por
el profesor, esta dimensin histrica indica que para comprender bien se necesita reconstruir no tanto
el concepto u objeto de que se trate, sino el recorrido que lo ha llevado desde sus orgenes hasta ese
concepto u objeto actual (Munari, 1999). Algunas dificultades que manifiestan los estudiantes durante
el aprendizaje se podran comprender entonces desde esta perspectiva.
Segn Matthews (1994), una parte significativa de las publicaciones sobre historia y filosofa
de la ciencia y enseanza de las ciencias en la dcada del noventa se ha ocupado de la asociacin de
la historia de la ciencia y la psicologa del aprendizaje. Ms precisamente, de averiguar en qu forma
se influyen mutuamente el desarrollo cognitivo individual y el proceso del desarrollo histrico
conceptual. Pero adems, numerosos estudios realizados en distintas reas de la enseanza de Fsica
muestran cmo la historia de los desarrollos cognitivos individuales y el proceso de desarrollo
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conceptual arrojan luz uno sobre el otro. En el campo de la mecnica se pueden mencionar, por
ejemplo, a DiSessa (1982) y McDermott (1984) entre muchos autores que sugieren que las ideas
previas de los alumnos sobre fuerza y movimiento reflejan los fundamentos de la dinmica
aristotlica. En el rea de la ptica, numerosos trabajos (Guesne, 1985; Feher y Rice, 1985; Golberg
y McDermott, 1987; Pesa, 1997) muestran que los primeros modelos en el desarrollo histrico del
rea presentan grandes similitudes con las preconcepciones espontneas que los estudiantes usan para
explicar, interpretar y predecir la realidad. Por ejemplo, la explicacin de cmo se forman las
imgenes tom miles de aos de construccin. Si bien Kepler logr una explicacin ms o menos
clara sobre la formacin de la imagen en el ojo no pudo aceptar la inversin de sta respecto del
objeto. La persistencia de las viejas teoras era muy grande: Aristteles ya reconoca que si la luz
saliera del ojo veramos en la oscuridad, y no obstante, usa este modelo para explicar otros fenmenos
relacionados con la visin.
La historia de la fsica muestra as el largo y lento proceso de reflexin y anlisis que requiri
al hombre ir construyendo un sistema cientfico coherente sobre los fenmenos ms simples
relacionados con la luz y la visin (Pesa y Cudmani, 1993). El estudio de casos de la historia de la
fsica podra entonces aportar valiosas pistas para comprender no slo la preconcepciones de los
estudiantes, al poner en evidencia sus semejanzas con teoras que alguna vez la ciencia acept como
vlidas, sino tambin la complejidad que implican los procesos de cambio de paradigma, tales como
los asociados a la transicin entre la ptica geomtrica y la ptica ondulatoria.
Con el objetivo de determinar si la dificultad que evidencian los estudiantes en el cambio de
paradigma durante el aprendizaje de la ptica ondulatoria en la enseanza formal se puede interpretar
desde la hiptesis fundamental de la epistemologa gentica, vamos a realizar en primer lugar una
resea histrica para analizar el papel del fenmeno de la difraccin en la evolucin de la teora
ondulatoria de la luz y en segundo lugar, una caracterizacin sobre el desarrollo de los conceptos de
la ptica ondulatoria en los principales libros didcticos o libros de texto de nivel universitario bsico.
El anlisis del fenmeno de la difraccin en la evolucin de la teora ondulatoria de la luz se
focalizar en los desarrollos correspondientes a los siglos XVII, XVIII y XIX. Por qu este perodo?
La difraccin de la luz se observ por primera vez en el siglo XVII y recin al cabo de dos siglos
caracterizados por disputas entre diferentes teoras, se logr encontrar una explicacin satisfactoria
al mismo mediante la teora ondulatoria en el siglo XIX. Aunque luego las teoras siguieron
evolucionando para dar cuenta de los fenmenos de emisin y absorcin y la interaccin de la luz con
la materia, el fenmeno de la difraccin an hoy se explica desde la teora ondulatoria de la luz.
Las preguntas principales que guan nuestro anlisis histrico al respecto son las siguientes:
- Por qu se tard dos siglos en reconocer la naturaleza ondulatoria de la luz desde la observacin
del fenmeno de la difraccin?
- Los obstculos en la construccin de un nuevo paradigma en la historia de las ciencias, tienen
alguna similitud con las dificultades que manifiestan los alumnos?
El segundo aspecto que vamos a considerar se refiere al lugar que ocupa la difraccin de la
luz en la secuencia de desarrollo de los conceptos en los principales libros didcticos sobre ptica en
nivel universitario. Nos parece un aspecto de relevancia por cuanto: a) los alumnos van a ir
construyendo paulatinamente sus modelos de ptica a partir de las caractersticas de las diferentes
propuestas didcticas en la enseanza formal y el manejo de materiales como el libro de texto, b) el
currculo que elabora el profesor en la institucin muchas veces est pautado por el desarrollo que
proponen los textos y c) la consulta a libros didcticos es una prctica usual en el nivel universitario
y exigida por los profesores en la mayora de los casos.
Reconocemos, sin embargo, que el punto de partida para el desarrollo conceptual de la ptica
ondulatoria en la instruccin formal no ha sido el mismo en la historia de la ciencia. En efecto, cuando

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el fenmeno de difraccin fue observado por primera vez, las teoras sobre la luz no pudieron dar una
explicacin satisfactoria al mismo hasta la aceptacin plena de la hiptesis ondulatoria (Gribin, 2003).
Hoy, en cambio, se conoce que la luz es una onda electromagntica que puede producir fenmenos
de diferente tipo en su interaccin con la materia (reflexin, refraccin, difraccin, polarizacin) y
desde este concepto se plantea el desarrollo de la ptica ondulatoria en la instruccin formal.
Las preguntas que van a guiar el anlisis de los libros didcticos son las siguientes:
- De qu manera proponen el desarrollo conceptual de la ptica ondulatoria los diferentes textos de
nivel universitario?
- Qu lugar ocupa el fenmeno de la difraccin en ese desarrollo?
- Algunos aspectos de las propuestas de los diferentes textos podran tener relacin con las
dificultades manifestadas por los alumnos en el cambio de paradigma entre la ptica geomtrica y la
ptica ondulatoria?

El fenmeno de la difraccin en la historia de la naturaleza de la luz


Desde la poca de los griegos se han elaborado diversas teoras en el intento de responder a la
incgnita sobre qu es la luz. Algunos consideraban que el objeto desprenda imgenes que eran
captadas por los ojos, otros, en tanto, sostenan que el ojo emita un rayo de luz que se propagaba en
lnea recta hasta alcanzar el objeto. Los avances en Occidente respecto a estas teoras surgieron recin
a partir del siglo XV, cuando la fsica comienza a desarrollarse como ciencia con Galileo y se
intensifica luego a finales del siglo XVI, con el uso de lentes e instrumentos pticos que permitieron
observar, analizar y experimentar los fenmenos luminosos. Los cientficos abandonaron la
especulacin escolstica y comenzaron a estudiar la naturaleza a travs del experimento, con notables
resultados. A partir del siglo XVII, las disputas sobre la concepcin de la naturaleza de la luz
estuvieron basadas en un mayor nmero de experimentos y predicciones y centradas en encontrar
aspectos que pudieran invalidar una u otra concepcin. En las primeras dcadas se destacan los
escritos de los franceses Descartes y Gassendi.
Ren Descartes (1596-1650) atribua el fenmeno de la visin a la presin ejercida por un
objeto luminoso sobre un fluido universal, de tal forma que el objeto luminoso empujaba al fluido y
este empuje se traduca instantneamente en una presin sobre los ojos de quien est mirando el
objeto luminoso. La luz se interpretaba como la accin de un cuerpo luminoso sobre una materia
muy sutil y muy fluida, que llenaba los poros de los cuerpos (Welti, 2013). Con estas hiptesis
brind explicaciones acerca de la reflexin de la luz, de la refraccin y del origen de los colores.
Consideraba que los distintos colores obedecen a una mayor o menor rotacin de la materia sutil que
se encuentra en una superficie, cuando la luz interacta con ella. Aunque esta teora solo se refera a
una presin constante sobre los ojos, estaba muy cerca de una teora de ondas de presin anlogas a
las ondas de presin sobre un lquido cuando se golpea su superficie. En este sentido, fue el holands
Christiaan Huygens quien avanz ms tarde con el desarrollo de una teora del tipo de ondas de
presin (Gribbin, 2003).
Thomas Hobbes (1588-1679) tambin haba elaborado una teora mecanicista acerca de la
propagacin de la luz. Segn l, la accin de la fuente luminosa se explica mediante un movimiento
de sstole-distole, anlogo al del corazn. La emisin de la luz surge en forma de pulsos que se
propagan en forma instantnea, y en este sentido, tambin fue un precursor de la teora ondulatoria.
Consideraba, adems, que la accin fsica de la luz era insuficiente para producir la visin y su teora
remite a un complejo sistema psquico-fisiolgico para explicar la visin (Leivas, 2007).
Gassendi (1592-1655) recuper la antigua teora del atomismo y consider que si todo estaba
formado por pequeas partculas, la luz no era una excepcin. En consecuencia, fue el primero en
postular la hiptesis corpuscular sobre la naturaleza de la luz. Segn Gassendi, la luz tena como
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causa unas corrientes de partculas muy diminutas que surgan de objetos brillantes, como el sol, y
que chocaban contra los ojos del observador. Ms tarde sera Isaac Newton quien retomara estas ideas
y reforzara sus argumentos para proponer tambin su teora corpuscular de la luz (Gribbin, 2003).
La segunda mitad del siglo XVII, entonces, se caracteriz por las constantes discusiones entre
los partidarios de ambas hiptesis a travs de la publicacin de libros, intercambio de correspondencia
y duros debates con opiniones encontradas. Los principales exponentes de ideas y/o resultados
experimentales referidos a la naturaleza y propagacin de la luz en este perodo fueron el italiano
Francesco Grimaldi, el holands Christiaan Huygens y los ingleses Robert Hooke e Isaac Newton.
Aqu se debe destacar que, aunque Grimaldi no lleg a formular una teora acerca de la naturaleza de
la luz, fue el primero que puso en evidencia a travs de experiencias muy cuidadosas el fenmeno de
la difraccin. La figura N 1 muestra, en una lnea de tiempo, la poca en que vivieron y las fechas
de las contribuciones ms importantes de cada uno de ellos.

Fig. N 1: Principales exponentes de las teoras sobre la naturaleza de la luz durante el siglo XVII
La palabra difraccin fue acuada por el fsico italiano Francesco Mara Grimaldi (1618-1663),
profesor de matemticas del colegio de los jesuitas de la Universidad de Bolonia, como producto de
una detallada investigacin sobre fenmenos luminosos en la dcada de 1660 (Zajonc, 1994; Gribbin,
2003). El trmino proviene del latn diffractum, y ste del verbo diffringere que significa quebrar o
romper en pedazos.
En sus experimentos dejaba pasar un rayo de luz solar a un cuarto oscuro a travs de un orificio lo
ms pequeo posible en una de sus paredes, para iluminar la pared opuesta encontrando que la mancha
de luz, sobre la segunda pared, era ms ancha que lo predicho por los clculos geomtricos y, adems,
estaba bordeada por bandas coloreadas (Seplveda, 2014). Encontr resultados similares cuando
observ en la pared opuesta la sombra de un delgado hilo colocado dentro de la trayectoria del haz
de luz. As observ por primera vez el fenmeno de la difraccin por un obstculo: franjas iluminadas
dentro de la sombra del objeto. Adems, las sombras eran ms anchas de lo que predeca el modelo
de rayos y estaban coloreadas, siempre azuladas del lado ms cercano a la sombra central, y rojizas
en el otro extremo (Pesic, 2007).
Tambin descubri que, cuando el haz de luz pasaba a travs de un segundo orificio pequeo y llegaba
a una pantalla, la imagen que formaba el punto de luz sobre dicha pantalla tena bordes coloreados y
era ligeramente ms ancha de lo que tena que ser si la luz hubiera viajado en lnea recta a travs del
agujero. Esta sencilla experiencia demuestra la imposibilidad experimental de aislar un rayo, debido
a la difraccin. La figura N 2 muestra un esquema elaborado por Grimaldi (1665) en el cual pone de
manifiesto con un diagrama de rayos el razonamiento que emplea, adems de describir con detalle

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los resultados obtenidos: [] no debe omitirse que la base iluminada IK aparece baada en el
medio con luz pura y, en cada extremidad, su luz es coloreada (Seplveda, 2012).

Figura N 2: Diagrama de Grimaldi para describir la difraccin por un segundo orificio alineado
con el primero (Grimaldi, 1665)

Sus observaciones lo llevaron a la conclusin de los rayos de luz se desvan de su trayectoria


rectilnea al pasar cerca del borde de un objeto, ensanchando su proyeccin sobre una pantalla, sin
que medie reflexin o refraccin alguna. Concluye entonces, en la Propositio I de su obra titulada
Physicomathesis de lumine, coloribus et iride, publicada en 1665 en Bologna dos aos despus de su
muerte, que la luz se propaga no slo de manera directa, por refraccin o por reflexin, sino que
existe un cuarto modo, por difraccin.
Grimaldi se abstuvo de defender cualquier hiptesis sobre la naturaleza de la luz. Sin embargo,
elabora conjeturas en la bsqueda de explicaciones a sus resultados experimentales, por ejemplo:
radiacin secundaria que se genera una y otra vez durante la propagacin, dando lugar a las
franjas observadas para explicar las franjas coloreadas, obtener oscuridad sumando luz cuando
realiza un segundo orificio muy cerca del primero y observa los cambios que se producen en la pared
opuesta y refirindose a la propagacin de la luz a modo de conclusin en su Propositio I: a veces,
incluso ondula (Seplveda, 2012). Ciertamente, estas conjeturas tendran luego gran influencia en
las ideas de Huygens.
Desde el punto de vista experimental se debe destacar la importancia de sus cuidadosas
observaciones. En efecto, la difraccin de la luz por orificios u obstculos no es tan fcil de poner en
evidencia por medio de la experimentacin utilizando fuentes comunes o luz natural. Hoy sabemos
que si se quiere observar con la luz los mismos efectos de difraccin que las olas de mar cuando
rodean obstculos o pasan por aberturas, se necesita que las dimensiones del obstculo o abertura
sean comparables a la longitud de onda y que el sistema experimental formado por la fuente de luz,
orificios u obstculos y pantalla tenga un cierto grado de coherencia espacial y temporal. Para ello
son determinantes las dimensiones de la fuente y la distancia entre elementos del sistema
experimental, as como la monocromaticidad de la fuente. Por ejemplo, cuanto ms pequeo es el
orificio por el cual entra la luz y ms alejado se encuentra del obstculo, el sistema experimental se
acerca ms a esas condiciones de coherencia (Hecht, 2000). Pero tambin, cuanto ms pequeo es el
orificio por el cual entra la luz, menor es la intensidad de la luz que llegar al segundo orificio o al
obstculo y menor es el contraste entre la zona iluminada y la zona oscura en la pantalla.
La meticulosidad de las observaciones de Grimaldi se ponen de manifiesto en la notable
coincidencia entre el diagrama elaborado en su obra Physicomathesis de lumine para describir las
zonas oscuras e iluminadas que observ en sus experimentos y una fotografa actual de la difraccin
por el borde de una pantalla (figura N 3).
Conociendo hoy con fundamento terico las dificultades experimentales que surgen para
llevar a cabo la experiencia de Grimaldi con fuentes comunes o con luz natural, cabe preguntarnos:
Qu lo llev a realizar este cuidadoso experimento de la difraccin? Tena algn motivo o
suposicin para tratar de observar con tanto detalle la sombra de un obstculo? Por qu utiliz la luz
proveniente de un pequeo orificio para sus experiencias?

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Figura N 3: (a) reproduccin de un diagrama realizado por Grimaldi y (b) fotografa de un patrn
de difraccin en un borde
Aparentemente Christiaan Huygens (1629-1695) estaba al tanto de los fenmenos observados
por Grimaldi, dado que se haban replicado por otros cientficos en su presencia, pero no se
convenci de que se trataba de un nuevo fenmeno ptico y en consecuencia no intent elaborar una
explicacin al respecto (Shapiro, 1973, citado por Krapas et al., 2001). Huygens avanz con el
desarrollo de la teora de Descartes en la segunda mitad del siglo XVII. Manifest su desacuerdo con
la emisin corpuscular argumentando que el transporte de materia no poda explicar la extrema
velocidad de la luz ni el hecho experimental de que los rayos luminosos se atraviesan unos con otros
sin obstaculizarse (Welti, 2013; Krapas et al., 2011). Present un modelo para la transmisin de la
luz en forma de ondas longitudinales, por choques elsticos de los corpsculos que constituyen el
ter, semejante a cmo se propaga el sonido en el aire a travs de ondas esfricas. Si en el caso del
sonido el medio de sustentacin es el aire, la luz, en cambio, recorre una materia etrea. Su afirmacin
tena como evidencia las experiencias de Boyle y de Torricelli sobre la propagacin de la luz an en
espacios vacos.
En la dcada del sesenta pas mucho tiempo en Pars trabajando bajo el auspicio de la Real
Academia de las Ciencias de Francia, aunque en ese perodo ya formaba parte de la Royal Society de
Londres. Concluy sus trabajos sobre ptica en el ao 1678 pero fueron publicados recin en 1690
con el nombre de Trait de la Lumire. Esta obra contena la exposicin de su teora ondulatoria
basada en pulsos no peridicos, adems de un estudio sobre la birrefringencia de la luz en los cristales
de calcita y un ensayo acerca de la causa de la gravedad (Gribbin, 2003).
Si bien present sus hiptesis por medio de una analoga con el sonido, fue capaz de distinguir
diferencias entre la luz y el sonido en cuanto a los movimientos que la producen, la materia en la cual
se propagan y la forma en que se comunican estos movimientos. En el caso del sonido, se produce
por una sacudida repentina de un cuerpo entero o una gran parte de l, en cambio, en el caso de
la luz nace de cada punto del objeto luminoso (Krapas et. al., 2011). Adems, la agitacin de las
partculas que generan la luz debe ser mucho ms rpida y brusca que la que genera el sonido. Us
un diagrama de crculos concntricos que salen de varios puntos de la fuente para representar su
modelo sobre la propagacin de la luz (figura N 4), pero con un significado distinto al que tiene un
diagrama de ese tipo en los libros didcticos actuales.

Figura N 4: Diagrama elaborado para representar los pulsos (Huygens, 1690)


Adems, aunque emplea la palabra ondas en su presentacin, aclara que lo hace por el
parecido a las ondas producidas en la superficie del agua, que se propagan en crculos cuando es
perturbada. Para Huygens, los crculos representan el progreso de una misma onda en tiempos
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iguales y menciona en forma explcita que no necesariamente estn separados por distancias iguales
ya que las vibraciones de los centros que los producen no tienen una secuencia regular (Krapas et
al., 2011). Lo que indica entonces que estaba pensando en pulsos independientes.
En este punto cabe realizar algunas reflexiones que pueden ser de inters para el objetivo que
nos ocupa. Hoy en da, un diagrama como el de la figura N 4 aparece en la mayora de los libros
didcticos con una interpretacin distinta a la de Huygens: representan sucesivos frentes de onda de
una onda peridica en un instante determinado, con una distancia entre ellos igual a la longitud de
onda, como si fuera una instantnea de la propagacin. Adems, los diagramas actuales han
simplificado el esquema y generalmente no aparece la fuente que est emitiendo, con lo cual no queda
explcito que se trata de una fuente extensa donde cada punto es un emisor independiente. En el
mbito del laboratorio de fsica, cuando realizamos experiencias de difraccin con fuentes
convencionales, es necesario considerar las caractersticas de la fuente, tales como su extensin y su
mecanismo de emisin, para analizar la posibilidad de obtener un patrn estable de difraccin y/o
interferencia en la pantalla.
En cuanto a la forma de propagacin, a pesar de que presenta sus ideas a partir de una analoga
con el sonido, Huygens estaba convencido de que el modelo de propagacin del sonido a travs de
compresiones y expansiones del aire no lograra explicar la extrema velocidad de la luz. La misma
haba sido medida por Roemer en 1676 y el resultado arroj un valor cien mil veces mayor que la
velocidad del sonido. Concibe la propagacin luminosa como una transmisin de movimiento a travs
de esferas rgidas de igual tamao situadas en una lnea recta y en contacto entre s. Este dispositivo
se conoce hoy como pndulo de Newton: golpeando la primera esfera se observa que la ltima se
separa de la fila sin que se las dems se muevan. Con este modelo de propagacin luminosa a travs
del ter explica una serie de propiedades de la luz como la propagacin rectilnea, la reflexin y la
refraccin, imponiendo convenientemente al ter las propiedades necesarias para que ello suceda. El
ter de Huygens estaba entonces compuesto por esferas minsculas en contacto entre s y supone que
las partculas del ter [] estn dotadas de una dureza casi perfecta y de una elasticidad tan grande
como nos plazca para explicar la magnitud de la velocidad de la luz (Welti, 2013).
Para tratar de explicar con este modelo ondulatorio diversos fenmenos pticos tales como la
propagacin rectilnea, la reflexin y la refraccin, Huygens asocia a su modelo de propagacin una
construccin geomtrica que se conoce hoy como Principio de Huygens. La figura N 5 muestra la
construccin original de Huygens.

Fig. N 5: Diagrama de una onda que emerge de un punto luminoso A (Huygens, 1690)
Huygens considera una onda DCF que parte de un nico punto de un cuerpo luminoso (A)
que se encuentra en el interior de un cuerpo opaco BAG con abertura BG. Se puede interpretar la
llegada de la onda DCF como equivalente a la composicin de mltiples ondas particulares
originadas en partculas situadas dentro de la esfera DCF y que llegan juntas a los puntos del espacio
donde debera estar DCF, sumando sus contribuciones. Por ejemplo, la partcula B produce la onda
KCL, que contribuye en el punto C a componer la onda DCF.

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Actualmente, los distintos enunciados de los libros didcticos expresan esta idea de Huygens
con otros trminos, como onda primaria y onda secundaria, y con conceptos que se desarrollaron
con posterioridad, tales como rapidez, frecuencia, envolvente, etc. Por ejemplo: cada punto en un
frente de onda primario sirve como fuente de onditas esfricas secundarias tales que el frente de
onda primario un momento ms tarde es la envolvente de estas onditas. Adems, las onditas avanzan
con una rapidez y frecuencia igual a la onda primaria en cada punto del espacio (Hecht, 2000).
Aunque con un modelo de propagacin esencialmente distinto, ondas electromagnticas que se
propagan en el vaco y en distintos medios, esta idea es muy til hoy como tcnica para tratar la
teora de la difraccin. Con el aporte posterior de Fresnel, se puede usar la representacin matemtica
de las onditas para evidenciar el progreso de una onda primaria pasando por todo tipo de aberturas y
obstculos, al sumar matemticamente todas las contribuciones de las onditas.
En su afn de explicar la propagacin rectilnea de la luz, lo cual era una evidencia
experimental fuera de toda duda en esa poca, aadi que estas ondas secundarias solo eran efectivas
en los puntos de contacto con su envolvente: las partes de las ondas particulares que se propagan
fuera del espacio BAG son demasiado dbiles para producir luz (fig. N 5). Estas consideraciones
no le permitieron reconocer que siendo una onda, la luz debera comportarse como el sonido dando
vuelta a un obstculo, aunque en ese tiempo ya exista evidencia experimental de tal
comportamiento. El italiano Francesco Grimaldi y el escocs Gregory fueron los primeros en
observar el fenmeno de la difraccin en sus experiencias en esa poca. Huygens tampoco pudo lograr
una explicacin para los colores al no considerar que sus ondas de luz eran peridicas, hecho que
admite explcitamente en el prefacio de su Tratado de la Luz (Welti, 2011).
En la dcada de 1660 el escocs James Gregory (1638-1675) tambin realizaba experimentos
sobre ptica, tales como la descomposicin de la luz en sus colores individuales. Usaba tcnicas
experimentales similares a las de Grimaldi y Newton, a saber, una habitacin oscurecida y un pequeo
orificio por donde entraba un fino haz de luz. En una de estas experiencias, consigui difractar la
luz utilizando una pluma, observando un crculo blanco central y otros de diversos colores en la pared
blanca que utilizaba de pantalla. Este sencillo dispositivo experimental se considera hoy la primera
rejilla de difraccin. Gregory no saba cmo explicar esos resultados y se los comunic a Newton,
de quien era admirador y con quien mantena correspondencia, pero Newton estaba convencido de su
hiptesis corpuscular y trat de explicarlos agregando algunas consideraciones sobre el tamao de las
partculas del ter a su teora. Adems, haba obtenido poco antes la descomposicin de la luz por un
prisma y tal vez, abocado en el estudio de sus resultados, no concibi el hallazgo de Gregory como
un fenmeno distinto. El respeto por Newton no le permiti a Gregory avanzar con estas
investigaciones.
En la misma poca, Robert Hooke (1635-1703), en Londres, describa la luz como una onda
y hablaba de pulsos que se propagan por el espacio de un modo similar a las ondas creadas por una
piedra sobre la superficie de un estanque. Conceba la luz como un movimiento vibratorio rpido del
medio, que se propagaba a gran velocidad. Sostuvo adems, que cada pulso o vibracin del cuerpo
luminoso generaba una esfera, esbozando as una teora ondulatoria de la luz en la misma lnea de
Huygens y en contra de la teora corpuscular de Newton (Hecht, 2000; Moledo, 2003). Todas estas
observaciones estn plasmadas en su obra ms importante, Micrographia, publicada en 1665, el
mismo ao en que se public la obra de Grimaldi. Como indica su ttulo, la obra se trataba en gran
medida sobre sus importantes contribuciones a la microscopa, pero contena adems sus numerosas
investigaciones sobre fenmenos luminosos.
En particular, se refiri al fenmeno de difraccin por un obstculo, al describir uno de sus
resultados experimentales de la siguiente manera: la luz del Sol se reflejaba en lo profundo de la
sombra de una navaja (Pesic, 2007). Fue el primero en estudiar las zonas coloreadas que se
producan en finas capas de materiales como las alas de un insecto, pompas de jabn o pelculas
aceitosas en agua, atribuyendo los mismos, en forma correcta, a algn tipo de interferencia entre la

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luz reflejada de las superficies frontal y posterior. Tambin observ que cuando se comprima una
lente curva contra un vidrio plano apareca una configuracin de crculos concntricos que hoy se
conoce como anillos de Newton. La configuracin de anillos se ensanchaba y se contraa usando luces
monocromticas de distintos colores y cada anillo presentaba un espectro semejante a un arco iris,
azul en el interior y rojo en el exterior, si se usaba luz blanca (Pesic, 2007).
Isaac Newton (1642-1727) comenz sus experimentos pticos en 1666, tal vez motivado por
la lectura de la obra de Hooke, Micrographia, presentando en 1672 una extensa ponencia sobre la luz
y los colores a la Royal Society. Algunos historiadores sostienen que su rechazo a las explicaciones
de Hooke sobre los colores le sirvi de estmulo para desarrollar una teora alternativa (Wetsfall,
2006). A diferencia de Hooke, prefiri la hiptesis corpuscular de Gassendi para explicar sus
resultados y postul que la luz es un flujo de pequesimas partculas o corpsculos emitidos por las
fuentes luminosas, que se movan en lnea recta con gran rapidez. El tamao de estos corpsculos de
luz estara asociado con el color. As, las partculas ms pequeas produciran sensacin de azul y
violeta y las ms grandes seran responsables del verde, amarillo, naranja y rojo (Zajonc, 2003).
El argumento principal para adherir a una teora corpuscular tal vez tenga su origen en la
evidencia experimental recogida a lo largo de sus numerosos experimentos, de que la luz produce
sombras bien definidas y en consecuencia no poda ser una onda. Aunque estaba en conocimiento de
los resultados de Gregory y reprodujo cuidadosamente las experiencias de Grimaldi y de Hooke
referidos a la difraccin de la luz por obstculos, Newton no abandon su hiptesis corpuscular. Al
contrario, consider estos fenmenos como otra forma de refraccin y modific sus ideas para
explicar fenmenos de este tipo y otros tales como los colores que se observan en las pompas de jabn
o en pelculas aceitosas sobre una capa de agua (Pesic, 2007). El razonamiento que us Newton para
explicar la difraccin por una pequea abertura considera que en las cercanas de la misma el ter
cambia de densidad, y puesto que la velocidad de la luz depende de la densidad del ter, los
corpsculos luminosos se refractan. Esta propuesta reduce as la difraccin a refraccin (Arons,
1970).
Despus de la primera presentacin sobre la luz y los colores en 1972, Newton fue dando a
conocer en diversos trabajos los resultados de sus experiencias y sus hiptesis a la Royal Society,
realizando tambin algunas demostraciones. Hooke siempre estuvo al tanto de estas investigaciones
y replic los experimentos de Newton referidos al uso de prismas para explicar los colores. Ambos
mantuvieron una serie de discusiones que se iniciaron luego de la primera presentacin de Newton
en 1972 y que se prolong hasta 1678. Durante ese tiempo, Hooke avanz con el desarrollo de su
propia teora de la vibracin de la luz y el color, citando nuevos experimentos sobre la difraccin para
demostrar que se pueden conseguir colores sin que medie refraccin alguna (Scheffer, 2011).
Las numerosas investigaciones de Newton sobre la ptica y la luz culminaron con la
publicacin de su libro, Opticks, en 1704. Como l mismo expres: [] mi intencin en este libro
no es explicar las propiedades de la luz mediante hiptesis, sino que quiero proponerlas y probarlas
mediante la razn y experimentos. En efecto, al igual que Grimaldi y otros, Newton tambin mont
un laboratorio de ptica de caractersticas similares. Hizo entrar luz a una habitacin oscura a travs
de un pequeo orificio en la ventana para estudiar la descomposicin de la luz por un prisma y realizar
numerosas observaciones sobre el color.
Las ideas de Newton haban ido madurando paso a paso en su pensamiento hasta alcanzar su
forma definitiva, recibiendo en muchas ocasiones aportes de Hooke en sus conversaciones
epistolares, los que no fueron debidamente reconocidos en sus publicaciones posteriores y dieron
origen a una feroz confrontacin entre ambos (Gribbin, 2003). Hecht (2000) seala que se observa a
lo largo de los trabajos de Newton una ambivalencia, una propensin a abarcar simultneamente
ambas teoras, aunque se inclin en su vejez cada vez ms hacia la teora corpuscular. Aunque trabaj
en ptica, termodinmica y acstica, Newton debe su lugar en la historia de la ciencia principalmente

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a su refundacin de la mecnica. Su obra ms importante, Principios matemticos de la filosofa
natural (1687), formula rigurosamente las tres leyes fundamentales del movimiento.
En resumen, a fines del siglo XVII haba tres hiptesis sobre la luz: se tratara de un flujo de
partculas proyectadas por el cuerpo luminoso (Newton), ondas longitudinales que se propagaban a
travs de un ter sutil que llenaba el espacio (Huygens) u ondas transversales a travs de este ter
(Hooke). Las tres hiptesis describan el fenmeno en trminos de materia y movimiento, de acuerdo
al espritu mecanicista del siglo, y cada una tena sus ventajas y sus inconvenientes. Sin embargo,
compartan una importante caracterstica, en cuanto todas las hiptesis recurran a una analoga con
fenmenos mejor comprendidos. As, la luz era algo parecido a otra cosa: una clase de materia, o las
ondas en la superficie de un estanque, o el sonido (Hull, 2011).
Hasta el final del siglo XVII no hubo nuevos avances en las teoras sobre la naturaleza de la
luz. Se puede interpretar que la influencia de Newton fren el progreso en este aspecto, dado que a
fines del siglo XVIII ya haba suficiente evidencia experimental favorable al modelo ondulatorio que
no se consider con suficiente entusiasmo. Se pueden mencionar, por ejemplo, los resultados
experimentales de Grimaldi y de Hooke (Gribbin, 2003). De esta manera, el natural respeto por
Newton en esta poca tendi a hacer olvidar los mritos de la teora ondulatoria, que volvi a resurgir
en el siglo XIX gracias a la obra de Thomas Young (1773-1829) y Agustn Fresnel (1788-1827).
La figura N 6 muestra en una lnea de tiempo las contribuciones ms importantes sobre la
naturaleza de la luz que se sucedieron luego de la influencia de Newton, continuando con la
descripcin de la figura N 1.

Figura N 6: Principales contribuciones en los siglos XVIII y XIX


Solamente Leonhar Euler (1707-1783), matemtico y fsico suizo, realiz contribuciones
sobre la naturaleza de la luz en el siglo XVIII. Los argumentos de Euler tenan solidez, ya que
examin minuciosamente todas las dificultades del modelo corpuscular, incluso la dificultad de
explicar de esta manera la difraccin, y tambin detall las pruebas que apoyaban el modelo
ondulatorio. Al igual que algunos antecesores, plante concretamente una analoga entre las ondas
luminosas y las ondas sonoras, expresando que la luz solar es con respecto al ter lo que el sonido es
con respecto al aire (Gribbin, 2003). En una carta de 1760 sostiene que la causa de la visibilidad de
los objetos es un movimiento vibratorio extremadamente rpido, mediante el cual se agitan las
partculas minsculas de sus superficies y que la frecuencia de esas vibraciones determina el color
(Pesic, 2007). Lleg a realizar estimaciones explcitas de las propiedades fsicas del ter, comparando
las velocidades de propagacin del sonido y de la luz. Argument que la densidad del ter deba ser
por lo menos cien millones de veces menor que la del aire, y su elasticidad mil veces mayor.

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Dcadas ms tarde, Thomas Young, en su condicin de mdico, estudi la fisiologa del ojo
y del odo. El estudio conjunto de la visin y del odo, y la profunda influencia de Euler, lo llevaron
a pensar que la teora ondulatoria poda abarcar ambos sentidos, adhiriendo as a una teora vibratoria
de la luz en un ter universal (Hecht, 2000). Pero adems, postul en 1801 un principio que permitira
comprender los fenmenos de la difraccin. Segn Young, as como las olas de agua pueden crecer
o cancelarse entre s cuando se intersectan, las ondulaciones del ter se pueden fortalecer o debilitar
hasta extinguirse mediante una interferencia del mismo tipo (Zajonc, 2003). Anadi entonces a la
teora ondulatoria un nuevo concepto fundamental llamado principio de interferencia.
El concepto de interferencia luminosa surgi entonces como una hiptesis que trataba de
explicar el fenmeno denominado difraccin. Young repiti las observaciones de Grimaldi, buscando
la prueba de que la luz interfiere consigo misma. En su investigacin ilumin ambos bordes de un
trozo delgado de cartulina observado en la pared una configuracin de franjas claras y oscuras que
llam interferencia. Sostena la tesis de que estas franjas se deban al efecto conjunto de las porciones
de luz que pasan a cada lado de la papeleta y se desvan, o mejor dicho, se difractan en la sombra.
Para probar su tesis, impidi con una pequea pantalla que llegue luz a uno de los bordes del
obstculo, de tal forma que qued solo un extremo iluminado. Como resultado de su experimento,
todas las franjas desaparecieron, probando as que hacan falta los dos mrgenes y que la luz deba
iluminar a ambos al mismo tiempo (Pesic, 2007).
Estos detalles acerca de sus trabajos experimentales son sumamente interesantes, dado que no
se explicita suficientemente en los textos actuales de enseanza universitaria la necesidad de iluminar
ambos bordes del obstculo o de la rendija para obtener la caracterstica configuracin de zonas claras
y oscuras del patrn de difraccin de una rendija. Adems, en ocasiones se reproducen fotografas
parciales, donde se muestra un detalle del patrn de difraccin slo en una porcin del obstculo, sin
la debida contextualizacin dentro del sistema fsico real con el cual se realiza el experimento que
lleva a ese resultado.
Young present primero la forma en que se podan explicar mediante la interferencia de la
luz, fenmenos que ya haban sido observados por Newton y por Hooke, tal como los anillos
concntricos que se observan cuando se coloca una lente plano-convexa sobre una superficie plana
de vidrio. Utilizando los datos experimentales de Newton y aplicando su teora de la interferencia,
calcul la longitud de onda de la luz roja, obteniendo 6,5 10-7 m, y de la luz violeta, resultando 4,4
10-7 m, valores que concuerdan con las mediciones actuales (Gribbin, 2003). Luego puso en prctica
el experimento de la doble rendija (fig. N 7). En este arreglo experimental la luz pasa a travs de una
estrecha rendija, de dimensiones similares a la longitud de onda de la luz. La luz que sale de la
rendija se difracta, es decir, se esparce, e incide en un segundo trozo de cartulina en el que hay dos
rendijas similares paralelas. Cuando la luz sale de estas dos rendijas tambin se esparce, interfiere
entre s e incide sobre una pantalla donde se observa una imagen formada por zonas de luz y sombras,
conocida hoy como patrn de interferencia.

Figura N 7: Experiencia de la doble ranura de Young (de libre disponibilidad en la web)


Su hermoso y sencillo experimento arroj tres resultados importantes a la vez: a) puso en
evidencia la difraccin de la luz, b) produjo el fenmeno llamado interferencia, que era previsto por
la teora ondulatoria y no por la teora corpuscular y c) posibilit adems a Young medir la longitud
y la frecuencia de las ondas (Hull, 2011).
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Se debe destacar aqu que, al igual que sus antecesores, las condiciones experimentales en que
realizaba sus observaciones eran sumamente cuidadosas. El laboratorio que permita observar estos
fenmenos consista en una habitacin totalmente oscurecida y luz natural que penetra primero por
una pequea ranura y luego por otras dos, de manera tal que se pueda observar el patrn de
interferencia en la pantalla con el contraste suficiente. Sin embargo, los trabajos de Young sobre la
luz no fueron reconocidos por los dems fsicos de Gran Bretaa, a los cuales les desagradaba
profundamente la pretensin de desautorizar la obra de Newton. Les pareca irrisorio, adems, la idea
de que la superposicin de dos haces de luz produzca oscuridad.
Casi al mismo tiempo estaban surgiendo nuevas pruebas a favor del modelo ondulatorio. Sin
conocer los trabajos de Thomas Young, el francs Agustn Fresnel realiz ingeniosos experimentos
sobre la difraccin y desarroll las bases matemticas de una teora ondulatoria de la luz que pudiera
explicar sus observaciones (Zajonc, p. 114). Siendo ingeniero civil, desarroll gran inters por la
ptica y resulta sorprendente que desarrollara su propio modelo ondulatorio de la luz, una sntesis de
los conceptos de la teora ondulatoria de Huygens y el principio de interferencia, sin conocer los
trabajos de Young ni tampoco la obra de Huygens y Euler, dado que viva fuera de los crculos de los
cientficos acadmicos de Pars (Gribbin, 2003).
Fresnel conceba el modo de propagacin de una onda primaria como una sucesin de
onditas secundarias esfricas estimuladas, que en su avance se superponen e interfieren para
reformar la onda primaria en su avance, tal como aparecera un instante ms tarde (Hecht, 2000).
Extendi el principio de interferencia de Young a un nmero arbitrario de ondas para calcular la
superposicin en un punto cualquiera del espacio. Gracias al nfasis matemtico que logr su teora,
pudo calcular los patrones de difraccin generados en obstculos y aberturas y tambin pudo explicar
satisfactoriamente la propagacin rectilnea en medios isotrpicos homogneos. Como este aspecto
era la objecin principal de Newton para aceptar una teora ondulatoria, este ltimo logro de Fresnel
fue el primer paso para derribar la supremaca de Newton. La figura N 8 muestra el diagrama
elaborado por Fresnel para explicar por medio de su teora, la difraccin por un obstculo.

Fig. N 8: (a) Diagrama elaborado por Fresnel para explicar la difraccin por un obstculo, de la luz
que proviene de una fuente puntual S (Pesic, 2007)
(b) Detalle de la interferencia de los frentes de onda en el diagrama de Fresnel
En 1817 la Academia Francesa ofreci un premio para quien aportara el mejor trabajo
experimental sobre el fenmeno de la difraccin y lo fundamentara con un modelo terico que

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explicara los resultados. Evidentemente, el trabajo de Young (del cual ya tenan conocimiento) no se
haba valorado lo suficiente. En el marco de esta convocatoria, Fresnel presenta un informe de su
trabajo a la Academia. Los jueces del concurso, Simen Poisson, Jean Biot y Pierre Laplace, eran
todos newtonianos y en consecuencia, trataron de todas formas de buscar fallas en la teora. Poisson
estudi concienzudamente los desarrollos matemticos de Fresnel, realiz cuidadosos clculos y
crey encontrar una objecin: la teora de Fresnel implicaba que debera haber una pequea mancha
de luz en el centro de la sombra proyectada por una pantalla opaca. Esta idea les pareci absurda,
por lo que decidieron recurrir al fallo de la experiencia.
El experimentalista Arago, amigo y simpatizante de Fresnel, realiz el experimento y encontr
que el punto luminoso que se haba pronosticado apareci exactamente donde Poisson haba dicho
que debera estar. Los resultados del experimento fueron comunicados al Consejo de la Academia
de Ciencias en marzo de 1819, con lo cual se otorg el premio a Fresnel (Gribbin, 2003). A partir de
este momento qued demostrado que Newton estaba en un error y ya no hubo dudas de que la luz
tena naturaleza ondulatoria. La figura N 9 muestra los resultados de esta experiencia, a partir de la
cual el punto blanco que aparece en el centro se llam punto o mancha de Poisson.

Figura N 9: Resultado de la experiencia de Arago (libre disponibilidad en la web)


Young y Fresnel trabajaron luego en colaboracin para explicar otros resultados
experimentales, tales como los referentes a la polarizacin de la luz (Hecht, 2000). Ya en 1816, Arago
y Fresnel haban encontrado que dos haces de luz polarizados perpendicularmente entre s no
mostraban interferencias. Young explic este resultado suponiendo que las vibraciones de las ondas
luminosas no se realizaban en la direccin de propagacin, como es el caso del sonido en el aire, sino
perpendicularmente a ella. Fresnel acogi la hiptesis de Young del carcter transversal de las
oscilaciones luminosas y analiz matemticamente las supuestas propiedades dinmicas del ter.
Desde este supuesto, hasta 1822, la teora ondulatoria desarrollada por Fresnel poda dar
cuenta de los diferentes fenmenos de la ptica: reflexin, refraccin, birrefringencia, interferencia y
difraccin. La teora corpuscular ya no tena muchos adeptos y termin de caer cuando Focault logr
comprobar experimentalmente en 1858 que la velocidad de la luz en el agua era menor que en el aire,
contrariamente a los que predeca la teora corpuscular (Sols y Sells, 2005).
Paralelamente al desarrollo de la ptica, en el siglo XIX tambin hubo grandes avances en el
estudio de la electricidad y magnetismo. Maxwell estableci en forma terica, mediante un simple
conjunto de ecuaciones matemticas, que el medio electromagntico se poda propagar como una
onda transversal en el ter. El aspecto ms destacado del trabajo de Maxwell fue la identificacin de
la luz como un fenmeno electromagntico y la unificacin de los teres ptico y electromagntico,
que hasta entonces se haban considerado separadamente.
De acuerdo al anlisis de Fresnel, el ter deba tener una gran rigidez y comportarse como un
slido elstico y a la vez tena que dejar pasar los cuerpos a travs de l. Estas propiedades mecnicas
algo extraas se precisaron an ms con el planteo de Maxwell: deba ser muy tenue para permitir el
movimiento de los cuerpos celestes y deba soportar oscilaciones de alta frecuencia. As, en las
dcadas siguientes se dedic gran esfuerzo a determinar la naturaleza fsica del ter (Hecht, 2000).

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A fines del siglo XIX las experiencias de Michelson y luego la de Michelson y Morley,
mostraban que la velocidad de la luz no era afectada por el movimiento del planeta y en consecuencia
el ter no era estacionario. Ms tarde, Poincar puso en duda la existencia del ter y en 1905 Einstein,
con su teora de la relatividad, rechaz la hiptesis del ter. A partir de all, la luz se consider una
onda electromagntica que implica fluctuaciones peridicas de campos elctricos y magnticos. Un
poco ms tarde, durante el siglo XX comenz la formulacin de la fsica cuntica, que llev a
reconocer que aunque la luz es una onda tambin se puede comportar como un corpsculo portador
de energa y momento.

La epistemologa gentica y las dificultades que manifiestan los alumnos.


Despus de analizar el papel que tuvo la experiencia de la difraccin de la luz en la
formulacin de las distintas teoras sobre la naturaleza de la misma, resulta comprensible que an hoy
los alumnos evidencien serias dificultades para el cambio de paradigma entre la ptica geomtrica y
la ptica ondulatoria cuando tienen que abordar situaciones experimentales que involucran los
fenmenos de difraccin e interferencia. Desde las cuidadosas y detalladas experiencias de Grimaldi
y de Hooke, siguiendo por los intentos de Huygens y Newton de explicar el fenmeno sin abandonar
la verdad experimental de que la luz se propaga en forma rectilnea, hasta llegar a las hiptesis de
Young y Fresnel de la propagacin ondulatoria, se observa que el escollo ms duro para un cambio
de paradigma pareca estar centrado en la necesidad de encontrar hiptesis y explicaciones que no
contradigan la propagacin rectilnea de la luz.
Qu paralelismo encontramos entre el desarrollo de las teoras sobre la naturaleza de la luz y
la construccin de los conceptos durante el aprendizaje de la ptica ondulatoria? Al igual que sucede
en la historia de construccin de los modelos en la ptica, en su desempeo los alumnos se aferran a
la propagacin rectilnea de la luz en sus predicciones, interpretaciones y explicaciones. Los
resultados de la investigacin educativa (Maurines, 2010; Colin y Viennot, 2001; Wosilait et.al, 1999;
Bravo y Pesa, 2012) muestran que la mayora de los alumnos abordan las situaciones experimentales
desde la ptica geomtrica, o construyen modelos hbridos entre la ptica geomtrica y la ptica
ondulatoria donde el ncleo del razonamiento sigue siendo la propagacin rectilnea de la luz. A modo
de ejemplo, podemos mencionar las predicciones realizadas por los alumnos acerca de lo que se
observar en la pantalla si se ilumina una rendija de 0,1 mm aproximadamente, primero con luz lser
y luego con una fuente comn de filamento (Bravo y Pesa, 2012). Un alumno refiere: Con luz lser
se observa un punto en la pantalla y con luz natural se observa una franja. Sus diagramas
explicativos muestran un haz lser muy fino que cubre el ancho de la rendija pero no alcanza a cubrir
el largo de la misma y un haz de luz que diverge de la lmpara comn y que llega a toda la rendija.
Otro alumno refiere: con el lser se ver el haz con una menor dispersin, ya que tiene menor
espacio por el cual puede pasar la luz. Con el foco se puede ver el filamento en la pantalla. Aunque
no realiza diagramas, se puede inferir que est clasificando a las fuentes segn su forma de emisin
(haz direccionado en el lser y emisin en todas direcciones para el foco comn) e identificando la
rendija pequea con el orificio de una cmara oscura.
Sin embargo, debemos reconocer una diferencia entre la gnesis del conocimiento en la
historia de la ciencia y la gnesis del conocimiento en la estructura cognitiva del alumno. En la
actualidad, en la mayora de los currculos de ciencia la enseanza de la ptica comienza con la
definicin de luz como una onda electromagntica y desde este modelo se interpretan luego los
fenmenos pticos. Es decir, el punto de partida en la transposicin didctica est en el modelo que
tard tanto tiempo en imponerse. Por qu entonces los alumnos parecen tener las mismas dificultades
que en la historia de la ciencia para delimitar el alcance de la propagacin rectilnea de la luz? Cules
son las razones de la preeminencia de las ideas acerca de la propagacin rectilnea de la luz?
Consideramos que su arraigo es grande porque son el producto de construcciones personales

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elaboradas a lo largo de la vida. Son el resultado de la actividad cognoscitiva del sujeto, que se ha ido
construyendo progresivamente con las propias observaciones y experiencias cotidianas, tales como
la formacin de sombras y penumbras, la formacin de imgenes en espejos, etc. Pero cabe tambin
considerar la influencia de la instruccin formal y de los libros didcticos en esta construccin
progresiva de los conceptos por alumnos de nivel universitario. La consideracin de estos aspectos
nos permitira entender e interpretar con ms elementos y mayor fundamento el arraigo de sus ideas
y las dificultades que se manifiestan en el aprendizaje.
A continuacin, vamos a realizar una caracterizacin de la construccin progresiva de los
conceptos de difraccin e interferencia en diversos textos utilizados en la educacin formal en el ciclo
bsico universitario, con el objetivo de interpretar con mayor profundidad y fundamento qu conoce
el alumno sobre los modelos de la ptica y cmo ha llegado a conocerlos, tanto desde su experiencia
cotidiana como de la enseanza formal, cuando aborda los fenmenos de difraccin. La gnesis de
este conocimiento previo de los alumnos podra ayudarnos a interpretar las dificultades inherentes al
cambio de paradigma y se constituye, a la vez, en un punto de partida para el diseo de propuestas
didcticas tendientes a un aprendizaje significativo de la temtica.

El tratamiento didctico de los fenmenos de interferencia y difraccin en textos de nivel


universitario
Se plantea en esta instancia un anlisis de contenido de los principales libros de texto de fsica
bsica utilizados en el nivel universitario. Con el trmino libro de texto se designa aquellos libros que
utilizan habitualmente profesores y alumnos a lo largo de un curso. El anlisis de contenido es una
tcnica de investigacin para formular inferencias identificando de manera sistemtica y objetiva
ciertas caractersticas especficas dentro de un texto. Se constituye en un instrumento de respuesta
para descubrir la estructura interna de la informacin, en su composicin, en su forma de organizacin
o estructura, o en su dinmica.
En este trabajo se realizar un anlisis de contenido de tipo cualitativo, que permite verificar
la presencia de temas o de conceptos en un contenido. El objeto o tema de anlisis consiste en el
desarrollo conceptual de la ptica en los principales libros de texto de nivel universitario bsico, los
que se constituyen as en las unidades de anlisis. La constitucin de las unidades de anlisis implica
a menudo selecciones y reglas como las de exhaustividad, representatividad, homogeneidad y
pertinencia (Porta y Silva, 2013). Tratando de respetar estos criterios se ha realizado una revisin
sobre la disponibilidad de libros de Fsica en la biblioteca de la institucin y en libreras locales de
venta y se ha revisado la bibliografa que indican los programas de la asignatura Fsica III para
ingenieras y Fsica IV para Licenciatura en Fsica. De esta primera seleccin, se han escogido cuatro
textos que han sido identificados como los ms consultados por los estudiantes de carreras de
ingeniera y de licenciatura en fsica. A estos cuatro textos se agregan otros tres, seleccionados con el
mismo criterio, que desarrollan con un mayor grado de profundidad las temticas consideradas y son
utilizados por estudiantes de la carrera licenciatura en fsica. Los textos que se han seleccionado para
el anlisis son los siguientes:
- Young, H. y Freedman, R. Fsica Universitaria. Vol 2. Editorial Pearson. 2013.
- Serway R. y Jewett J. Fsica. Volumen II. Ed. Thomson. 2005.
- Halliday, D., Resnick, R., Krane, K. Fsica, Vol. 2. Editorial CECSA. Mxico. 1998.
- Tipler, P. Fsica. Edit. Revert S. A. Espaa. 1996.
- Hecht, E. y Zajac, A. ptica. Edit. Addison-Wesley Iberoamericana S.A. 2000.
- Alonso, M. y Finn, E. Fsica. Volumen II: Campos y Ondas. Fondo Educ. Interam. Mexico. 1976.

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- Landsberg, G. S. ptica. Primer Tomo. Traduccin al espaol. Editorial Mir. 1983.
De acuerdo a nuestro inters por caracterizar la influencia de la instruccin formal y de los
libros didcticos en la construccin progresiva de los conceptos de difraccin e interferencia por parte
de los alumnos, para el anlisis cualitativo del desarrollo del tema en los textos escogidos se han
definido las siguientes dimensiones de anlisis y las sub-dimensiones o aspectos que las caracterizan:
1- Presentacin de aspectos histricos: ubicacin y extensin de los mismos
2- Secuencia temtica en el desarrollo de la ptica: orden en que se presentan y exhaustividad de los
siguientes ncleos temticos: ondas electromagnticas, polarizacin, ptica geomtrica, interferencia
y difraccin.
3- Delimitacin de los lmites de validez de la ptica geomtrica y la ptica ondulatoria.
4- Desarrollo de los conceptos de interferencia y difraccin. Caractersticas principales.
4.1- introduccin cualitativa del concepto de difraccin
4.2- uso de analogas
4.3- condiciones de coherencia
4.4- definicin de interferencia luminosa
4.5-definicin de difraccin de la luz

Anlisis de contenido: la secuencia temtica en el desarrollo de la ptica


Con el objetivo de identificar en qu contexto se aborda especficamente la temtica referida
a interferencia y difraccin de la luz y las principales caractersticas de su tratamiento, se han
elaborado tablas comparativas de los textos seleccionados.
En la tabla N 1 se consigna la secuencia en que se desarrollan los distintos ncleos temticos
hasta abordar los fenmenos de interferencia y difraccin. En dicha secuencia se resaltan con letra
cursiva y un smbolo (*) los aspectos sealados en las dimensiones de anlisis, tales como la
introduccin histrica, la definicin de frente de onda y rayo, la introduccin de una primera
definicin de difraccin y la delimitacin entre la ptica ondulatoria y la ptica geomtrica.
La tabla N 2 representa una continuacin de la tabla N1 y muestra la secuencia en que se
abordan los conceptos de interferencia y difraccin dentro del desarrollo de la ptica. Tambin aqu
se resaltan con cursiva y con el smbolo (*) los aspectos contemplados en las dimensiones de anlisis,
tales como: definicin de interferencia, definicin de coherencia, la difraccin en la experiencia de
Young, el uso de analogas y la definicin de difraccin.
Tanto en la tabla N 1 como en la tabla N 2 aquellos aspectos resaltados con cursiva y que
corresponden a las distintas dimensiones de anlisis, tambin van a ser objeto de un anlisis ms
detallado.

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Tabla N 1: Tabla comparativa de la secuencia en que desarrollan los contenidos de la ptica (1 parte)
Young Serway Resnick Tipler Hecht Landsberg Alonso

Introduccin Introduccin Introduccin Introduccin Introduccin Introduccin Introduccin


Ec. de Maxwell OE (Onda Ec. de Maxwell OE (Onda * Introduccin * Introduccin Movimiento
Radiacin electromagntica) OE (Onda electromagntica) histrica (11 histrica (12 ondulatorio
electromagntica Ec. de Maxwell electromagntica) Ec. de Maxwell pg.) pg.) Anlisis de
Espectro Espectro Espectro Diag. E-B clsico Matemtica de Ecuacin de la Fourier
electromagntico electromagntico electromagntico Energa ondas las ondas onda Tipos de ondas
Definicin de luz Definicin de luz Definicin de luz Espectro Ec. Maxwell Ec. Maxwell OE Plana
OE plana Naturaleza de la Ondas viajeras electromagntico Diagrama frentes OE (Onda Diagrama frentes
Diagrama frentes luz Onda plana Definicin de luz de onda plana electromagntica) de onda
de onda * Introduccin polarizada * Introduccin Diag. E-B clsico Ppio. de Diag. E-B
Diag. E-B clsico Histrica (1 pg.) linealmente Histrica (2 pg.) Dispersin superposicin Energa de ondas
Energa de ondas Velocidad de la Diag. E-B clsico Velocidad de la Espectro Anlisis de Produccin y
Naturaleza y luz Naturaleza y luz electromagntico Fourier propagacin de
propagacin de la propagacin de la Propagacin de la Definicin de luz Onda monocrom. OE
luz Optica luz luz Propagacin de la Energa de ondas Espectro
*Frentes de Geomtrica La velocidad de *Frentes de luz *Frentes de electromagntico
ondas y rayos *Definicin de la luz ondas y rayos Reflexin y ondas y rayos Definicin de luz
*Definicin de ptica Velocidad de la Ppio. de Huygens Refraccin: Polarizacin Ppio. de Huygens
ptica Geomtrica luz en materiales Reflexin Ppio. de Huygens Onda plana Teorema de
Geomtrica (1) *Frentes de Refraccin Ley de Snell polarizada Malus
Reflexin ondas y rayos Dispersin en *Definicin de Conceptos *Frentes de
Refraccin *Definicin de Optica prismas rayos de luz fotomtricos ondas y rayos
Dispersin difraccin Geomtrica Arco iris Tratamiento Reflexin y
(cualitativa) *Delimitacin de electromagntico Refraccin de
Polarizacin *Delimitacin de ptica geomtrica Interaccin de ondas planas y
Filtros ptica geomtrica y ondulatoria Polarizacin luz con la materia esfricas
Polarizadores y ptica *Frentes de Polarizacin Reflexin y
Polarizacin por ondulatoria (d/) ondas y rayos lineal Optica Refrac. de ondas
reflexin. Reflexin *Difraccin (def. Polarizacin Geomtrica electromagnticas
Polarizacin Refraccin cualitativa) circular *Concepto de
circular Ppio. de Huygens *Lmite entre Mecanismos de difraccin Polarizacin
Polarizacin Dispersin en modelos: a/ polarizacin: *Delimitacin de Polarizacin por
elptica prismas Reflexin absorcin, ptica geomtrica reflexin
Dispersin de luz Reflexin Refraccin dispersin y y ondulatoria Propagacin en
por partculas Refraccin Formacin de reflexin Lentes y Espejos medios
Ppio. de Huygens Formacin de imgenes Polarizacin por Formacin de anistropos
Reflexin y Ppio. imgenes Espejos planos, birefringencia imgenes Dicrosmo
de Huygens Espejos planos esfricos y lentes Prismas Doble refraccin
Refraccin y Espejos esfricos esfricas Sistemas pticos Actividad ptica
Ppio. de Huygens Lentes delgadas Instrumentos Optica El ojo
Aberraciones pticos Geomtrica Microscopio
ptica Cmara *Definicin de Lentes gruesas Geometra de las
Geomtrica fotogrfica ptica Aberraciones ondas
*Definicin de El ojo Geomtrica *Definicin de
ptica Lupa simple Espejos planos y Superposicin ptica
Geomtrica (2) Microscopio esfricos de ondas Geomtrica
Reflexin y Telescopio Lentes delgadas Anlisis de Reflexin y
Refraccin en Diagramas de Fourier Refraccin en
superficies planas rayos superficies
Formacin de Formacin de Polarizacin esfricas
imgenes imgenes Polariz. lineal, Formacin de
El ojo Instrumentos circular y elptica imgenes
Defectos de la pticos Polarizadores Lentes y trazado
visin El ojo Dicrosmo de rayos
Sistemas pticos Cmara Birrefringencia Instrumentos
fotogrfica Esparcimiento pticos
Microscopio Polarizacin por Dispersin por un
Anteojos y reflexin. prisma
telescopios Retardadores Aberracin
Actividad ptica cromtica

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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

Tabla N 2: Tabla comparativa de la secuencia en que desarrollan los contenidos de la ptica (2 parte).
Interferencia y difraccin.
Young Serway Resnick Tipler Hecht Landsberg Alonso

Interferencia Interferencia Interferencia Interferencia y Interferencia Interferencia Interferencia


*Definicin de Interferencia de *Definicin de Difraccin *Definicin de Ppio. de *Definicin de
interferencia ondas mecnicas interferencia *Definicin de interferencia superposicin interferencia
*Definicin de Interferencia *Ondas interferencia *Analoga: Interferencia de Interf. por dos
ptica fsica luminosa coherentes *Definicin de patrn de dos ondas fuentes punt. y
Principio de *Ondas Interferencia difraccin interferencia en * Definicin de sincrnicas
superposicin coherentes y por dos rendijas Ondas armnicas tanque de agua coherencia *Analoga:
*Fuentes monocromticas *Analoga: Diferencia de fase Condiciones para * El ojo como patrn de
coherentes y *Experiencia de patrn de *Ondas coherentes la interferencia detector interferencia
monocromticas Young (considera interferencia en Interferencia en *Definicin de Parmetro de tanque de agua
Interferencia difraccin) tanque de agua pelculas delgadas coherencia visibilidad Interferencia por
constructiva y *Analoga: *Experiencia de Anillos de Newton Mtodos de Obtencin de varias fuentes
destructiva patrn de Young Interferencia por obtencin de ondas coherentes Interferencia en
Posicin de interferencia en (considera dos rendijas ondas coherentes *Experiencia de lminas delgadas
mximos de tanque de agua difraccin) *Analoga con Interferencia con Young(considera *Definicin de
interferencia Posicin de Posicin de difraccin en un haces mltiples difraccin) coherencia
*Exp. de Young mximos de mximos de tanque de agua Interferometra Coherencia *Exp. de Young
(no menciona interferencia intensidad Posicin de espacial (no menciona
difraccin) Intensidad de Definicin de mximos de Difraccin El lser difraccin. Usa
*Analoga: patrones de coherencia intensidad con *Definicin de Interferencia de Ppio. Huygens)
patrn de interferencia Intensidad del fasores difraccin luz polarizada Interferencia
interferencia en Diagrama de patrn de Interferencia con *Analoga con Longitud de constructiva y
tanque de agua fasores interferencia tres o ms fuentes difraccin en un coherencia destructiva
Interferencia Interferencia en Interferencia en tanque de agua Luz parcialmente Intensidad de
constructiva y peliculas pelculas Difraccin de. coherente patrones de
destructiva delgadas delgadas Difraccin por una Fraunhofer Interferencia en interferencia
Intensidad de Anillos de rendija Difraccin por lminas delgadas Interferencia de
patrones de Newton Difraccin Posicin de una abertura Anillos de varias fuentes
interferencia *Breve sntesis mnimos Doble rendija Newton sincrnicas
Interferencia en Difraccin histrica(1pg.) Intensidad de la Rendijas Anillos de
pelculas *Definicin de Difraccin por difraccin mltiples Difraccin Newton
delgadas difraccin una rendija Interferencia y Aberturas Ppio. de Huygens
Anillos de Difraccin por Intensidad del difraccin por dos rectangular y *Delimitacin de
Newton una abertura patrn de rendijas circular ptica Difraccin
Ppio. de Huygens difraccin Difraccin de Red de difraccin geomtrica *Definicin de
Difraccin Posicin de Interferencia y Fraunhofer Difraccin de Ppio. de difraccin
*Defininicin de mnimos difraccin por Difraccin de Fresnel: Huygens-Fresnel: *Analoga con
difraccin Intensidad del dos rendijas Fresnell aberturas y ptica difraccin en un
Difraccin de patrn de una Rejillas de Resolucin de obstculos ondulatoria tanque de agua
Fresnel rendija difraccin redes de difraccin circulares *Definicin de Difraccin de
Difraccin de Difraccin en dos Poder de Placas zonales difraccin Fraunhofer por
Fraunhofer rendijas resolucin Difraccin por Difraccin de una rendija
*Difraccin y Intensidad del una rendija y por Fresnel Intensidad del
Ppio. de Huygens patrn difraccin un obstculo Difraccin de patrn de difrac.
Difraccin por de dos rendijas Difraccin de Fraunhofer Difraccin de
una ranura Resolucin de. bordes Intensidad de Fraunhofer
Posicin de Aberturas patrones de Abertura circular
mnimos Redes de Optica de difraccin Intensidad del
Intensidad de difraccin Fourier Redes difraccin patrn de
patrones Poder resolucin Transformada de difraccin
difraccin de redes Fourier Optica Redes de
Ranuras difraccin Aplicaciones Geomtrica difraccin
mltiples pticas *Definicin de. Difraccin de
Redes de Polarizacin Difraccin de ptica Fresnell
difraccin Polarizacin Fraunhofer Geomtrica Zonas Fresnell
Resolucin de lineal Reflexin y Difusin de
redes Polarizacin por Coherencia Refraccin en ondas
absorcin y Visibilidad superficies
reflexin Grado de esfricas
Polarizacin por coherencia Sistemas pticos
reflexin doble Aberraciones
Polarizacin por Difraccin en
dispersin instrumentos
Actividad ptica pticos

Polarizacin
Luz polarizada
Birrefringencia
*Interferencia de
rayos
polarizados:
Fresnel y Arago

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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

Anlisis de contenido: la delimitacin de la ptica geomtrica y la ptica ondulatoria
La tabla N 3 muestra cmo se delimita el mbito de la ptica Geomtrica en cada uno de los
textos seleccionados. Se distinguen dos categoras, segn sus caractersticas principales. En todos los
casos presentados, se ha realizado previamente una introduccin de los conceptos de frente de onda
y rayo, en distintos momentos del desarrollo de los conceptos.
Tabla N 3: Delimitacin del mbito de validez de la ptica Geomtrica en los diferentes textos

Texto Delimitacin del mbito de validez de la ptica Geomtrica Caractersticas de la


delimitacin

Introduce previamente los conceptos de frentes de onda y rayos, al abordar la


naturaleza y propagacin de la luz.
Young - Rama de la ptica en la cual resulta adecuada la descripcin con el modelo de Solo adecuacin del
rayos. La luz se representa mediante lneas rectas que se desvan en una superficie modelo de rayos
reflectante o refractante.
Define previamente frentes de onda y rayos, al abordar la ptica Geomtrica.
- Se ocupa de aquellos casos en que es vlida la suposicin d y la aproximacin
Serway por rayos o propagacin rectilnea de la luz.

Define previamente frentes de onda y rayos, al abordar la ptica Geomtrica.


Tambin considera aqu la difraccin en forma cualitativa.
Resnick Trata los casos en que la luz interacciona con objetos cuyo tamao es mucho mayor
de la longitud de onda de la luz
Cuando el tamao de los
Define previamente frentes de onda y rayos, al abordar el Principio de Huygens objetos es mucho mayor
Estudio de los casos en que la longitud de onda de la luz es muy pequea comparada que la longitud de onda de
con el tamao de los obstculos o aberturas que se encuentran a su paso. Se pueden la luz
despreciar los efectos de la difraccin y en consecuencia es vlida la aproximacin
Tipler de rayos y la propagacin rectilnea de la luz.

Define previamente frentes de onda y rayos al abordar el Principio de Huygens Es vlida la aproximacin
La Geometra de las ondas estudia los fenmenos de reflexin y refraccin desde el por rayos
Alonso punto de vista geomtrico, usando el concepto de rayo como herramienta. Este Es vlida la propagacin
tratamiento es adecuado en tanto las superficies y otras discontinuidades que rectilnea
encuentre la onda en su propagacin sean muy grandes respecto a la longitud de Se desprecian los efectos
onda de difraccin.
Define previamente frentes de onda y rayos al abordar el Principio de Huygens.
Introduce concepto de difraccin al iniciar el desarrollo de la ptica Geomtrica.
Trata la manipulacin controlada de los frentes de onda por medio de la
interposicin de cuerpos reflectores y/o refractores, despreciando cualquier efecto de
Hecht difraccin. La difraccin es la desviacin aparente de la propagacin rectilnea que
se produce cuando el sistema acepta slo un segmento del frente de onda. Sus efectos
disminuyen cuando disminuye en comparacin a las dimensiones del sistema
ptico.
Introduce previamente los conceptos de frentes de onda y rayos, al considerar la
polarizacin de las ondas.
Landsberg La ptica geomtrica opera con el concepto de rayos luminosos aislados que se
subordinan a las conocidas leyes de refraccin y reflexin y que son independientes
entre s El proceso de obtencin de un haz infinitamente angosto es imposible a
consecuencia de la difraccin, por lo que el rayo luminoso es un concepto matemtico
abstracto y no un ente fsico.. la relacin /D muestra que la desviacin
angular que viola la propagacin rectilnea de la luz puede ser pequea cuando
mayor sea D en relacin a

Anlisis de contenido: el desarrollo de los conceptos de interferencia y difraccin


La tabla N 4 muestra en la segunda columna cmo se define el concepto de interferencia en
cada uno de los textos y en la tercera columna aquellos aspectos de la definicin que son comunes a
ms de un autor. Se distinguen dos categoras: una que resalta slo el aspecto operativo como
superposicin de ondas y otra que hace referencia a los resultados de la radiacin obtenida como
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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

superposicin. La tabla N 5 muestra en la segunda columna cmo se define el concepto de difraccin
y en la tercera columna se puede observar que los aspectos resaltados por cada autor permiten
distinguir tres categoras. La primera de ellas enfatiza el esparcimiento y el patrn de zonas claras y
oscuras, la segunda se focaliza en la interferencia de ondas que provienen de elementos de la abertura
y la tercera se refiere a la alteracin de los frentes de onda por obstculos.
Tabla N 4: Definicin del concepto de interferencia luminosa

Autor Definicin de interferencia Caractersticas de la


definicin
Tipler, Combinacin por superposicin de dos o ms ondas que se encuentran en un punto del
Young, espacio, donde la onda resultante en cualquier punto y cualquier instante est regida por
Serway el principio de superposicin. Considera solo el
aspecto operativo
Alonso Caracterstica del movimiento ondulatorio, ocurre cuando dos o ms movimientos como superposicin
ondulatorios coinciden en el espacio y en el tiempo. de ondas
Efecto que se produce cuando ondas idnticas que proceden de dos fuentes se traslapan Anlisis ms
en un punto en el espacio, dando como resultado una onda combinada cuya intensidad profundo, considera la
Resnick puede ser mayor o menor que la suma de las intensidades de las dos ondas intensidad de la
radiacin resultante,
Interaccin de dos o ms ondas de luz que producen una irradiancia resultante, la cual en cada punto del
se desva de la suma de las irradiancias componentes. espacio. Involucra
Hecht
implcitamente el
Se produce interferencia de ondas cuando al actuar conjuntamente, la intensidad de la concepto de
onda resultante no es un valor constante igual a la suma de intensidades de cada una de coherencia
Landsberg ellas, sino que puede ser mayor o menor, dependiendo de la diferencia de fases.

Tabla N 5: Definicin del concepto de difraccin

Autor Definicin de difraccin Caractersticas de la


definicin
Fenmeno que ocurre cuando la luz que atraviesa una rendija angosta, comparable a la
longitud de onda de la luz, se esparce en regiones que quedaran en la sombra si la luz se
Serway desplazara en lnea recta. Se observa un patrn de difraccin formado por zonas Esparcimiento de la
luz, formando un
iluminadas y zonas oscuras, similar a lo que ocurre con un patrn de interferencia.
patrn de zonas
Desviacin hacia una nueva direccin de las ondas que encuentran un objeto (barrera iluminadas y oscuras.
o abertura) en su camino, cuyo tamao es del mismo orden de magnitud que la longitud
Resnick de onda. En esa regin se observa un patrn de difraccin formado por zonas iluminadas
y zonas oscuras.
Efectos de la interferencia debidos a la combinacin de muchas ondas luminosas. Cada La difraccin es el
parte infinitesimal de una abertura acta como una fuente de ondas y el patrn resultante producto de la
Young
de luz y oscuridad es producto de la interferencia entre las ondas que proceden de estas interferencia de
fuente.. muchas ondas que
provienen de cada
Fenmeno que ocurre cuando se altera una regin del frente de onda, en amplitud o fase, parte infinitesimal de
al encontrarse con un obstculo transparente u opaco. Los segmentos del frente de onda una abertura, y
Hecht que se propagan ms all del obstculo interfieren produciendo una particular forman un patrn de
distribucin de densidad de energa conocida como patrn de difraccin. No hay zonas iluminadas y
distincin fsica significativa entre interferencia y difraccin. oscuras.
La difraccin se refiere a los fenmenos de contorneo de los impedimentos tales como
pantallas y bordes de diafragmas. Se producen cuando una parte del frente de onda
Landsberg viajera interrumpe su accin a consecuencia de que la luz se propaga entre obstculos Fenmenos de
que tapan parte del frente de onda. contorneo alrededor
de bordes. Hacen
Desviacin que sufren las ondas alrededor de los bordes o esquinas, que se produce referencia a la
cuando una porcin de un frente de ondas se ve cortado o interrumpido por una barrera alteracin del frente
Tipler u obstculo. de onda por la
presencia de
La difraccin se observa cuando se distorsiona una onda por un obstculo cuyas obstculos en la
dimensiones son comparables a la longitud de onda de aqulla. Se puede impedir el paso propagacin del
Alonso de una pequea porcin de la onda con un obstculo, o se puede dejar pasar una pequea mismo.
porcin de la onda a travs de pequeos orificios o ranuras.

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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

Sntesis del anlisis de contenido


Dos de los textos considerados (Hecht y Landsberg) presentan una introduccin histrica
exhaustiva, aproximadamente diez pginas, que permite al lector comprender la construccin de las
teoras sobre la luz y el papel de la experimentacin en el desarrollo de las mismas. Se trata de textos
especficos de ptica, utilizados generalmente en la carrera de Licenciatura en Fsica. Del resto,
solamente dos (Resnick y Tipler) presentan una breve sntesis de aspectos histricos, de una dos
pginas, cuando definen luz a partir del espectro electromagntico y se refieren a la naturaleza de la
misma.
El orden de presentacin y exposicin de los temas es similar en seis de textos analizados
(Young, Resnick, Tipler, Serway, Alonso y Hecht). Se inicia con la ptica de principios del siglo XX,
estableciendo la naturaleza de la luz como una onda electromagntica que puede propagarse en el
vaco y se estudian sus caractersticas desde este modelo. Se abordan en primer lugar los fenmenos
de la reflexin, refraccin, colores, arco iris, etc. que en el siglo XVII se haban interpretado desde
aquellas teoras pautadas por el principio de propagacin rectilnea de la luz. El desarrollo temtico
contina delimitando el mbito de la ptica geomtrica y de la ptica ondulatoria y abordando luego
la formacin de imgenes por lentes, espejos y sistemas pticos desde el modelo simplificado de
rayos. Por ltimo, se estudian aquellos fenmenos que violan la propagacin rectilnea de la luz y
que tuvieron que esperar dos siglos para ser reconocidos y explicados: los fenmenos de interferencia
y difraccin. En sntesis, con la teora ondulatoria del siglo XX se abordan y explican los fenmenos
pticos en un orden similar a la gnesis de su desarrollo en la historia de la ptica, pero se plantea
(con justificacin adecuada) un cambio de paradigma a mitad del desarrollo de los contenidos, en el
estudio de la ptica geomtrica, para retomar luego el modelo ondulatorio en el estudio de la
interferencia y difraccin. La nica diferencia observada entre los textos consiste en el momento de
la secuencia en el cual se abordan los fenmenos relacionados con la polarizacin de la luz, aunque
en todos los casos se realiza una introduccin a la misma al presentar el modelo ondulatorio y definir
onda plana polarizada.
Solamente uno de los textos analizados (Landsberg) aborda los fenmenos de interferencia y
difraccin inmediatamente despus de considerar luz como onda electromagntica y presentar el
modelo ondulatorio. Luego de un estudio exhaustivo de la interferencia y difraccin, fundamenta con
criterios experimentales la posibilidad de utilizar un modelo simplificado, ptica de rayos, para
abordar los fenmenos de reflexin y refraccin de la luz. En sntesis, con la teora ondulatoria del
siglo XX se abordan en primer lugar los fenmenos que son caractersticos de este paradigma y en
segundo lugar aqullos que se explicaban originalmente con la propagacin rectilnea de la luz y que
ahora se pueden interpretar desde un modelo simplificado de la teora ondulatoria.
Todos los textos delimitan el mbito de la ptica geomtrica y la ptica ondulatoria, aunque
uno de ellos (Young) solo menciona la adecuacin del modelo de rayos. El resto establece un criterio
experimental para delimitar el mbito de validez del modelo de rayos o de la propagacin rectilnea:
d. Tres de los textos (Serway, Resnick y Hecht) analizados presentan y explican este criterio
experimental con una definicin cualitativa de difraccin a partir de diagramas de frentes de onda y
rayos para aberturas del tamao de , antes de desarrollar el tema de ptica geomtrica.
En la muestra considerada, la definicin de interferencia se encuentra dividida en dos clases:
enunciados que consideran solo el aspecto operativo como superposicin de ondas (Tipler, Serway,
Sears, Alonso) y enunciados que implican un anlisis ms profundo sobre la intensidad de la radiacin
resultante e involucran implcitamente el concepto de coherencia (Hecht, Resnick, Landsberg). La
definicin de difraccin tambin se encuentra dividida en dos categoras: enunciados que describen
el fenmeno como desviacin de la propagacin rectilnea y formacin de patrones de intensidad
(Serway, Resnick, Tipler) y enunciados que describen el fenmeno considerando la alteracin del
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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

frente de onda por la presencia de obstculos en la propagacin del mismo (Hecht, Alonso, Young,
Landsberg).
Solamente dos de los textos analizados (Hecht y Landsberg), especficos en el tema ptica y
utilizados por alumnos de Licenciatura, presentan un estudio detallado acerca de la coherencia. Este
anlisis involucra las dimensiones del sistema experimental, las caractersticas de emisin de la fuente
y la respuesta del ojo como sensor a las distintas magnitudes fsicas involucradas.

Reflexiones finales
A partir del anlisis de la evolucin histrica de los conceptos de difraccin e interferencia y
algunas caractersticas de su transposicin didctica, como el lugar que ocupan dentro del desarrollo
lgico de contenidos que proponen diferentes textos didcticos y la exhaustividad y profundidad de
su tratamiento, surgen las siguientes reflexiones:
Si Huygens, no pudo ver el fenmeno de la difraccin como un nuevo fenmeno que poda
ser explicado desde una teora ondulatoria a causa de su particular inters en explicar la propagacin
rectilnea de la luz; si Newton impuso el peso de su autoridad contra toda teora ondulatoria a causa
de que con ella no vea explicacin posible a la verdad experimental de que la luz se propaga en lnea
recta, Cmo pretendemos que los alumnos experimenten en el transcurso de unas pocas clases ese
salto conceptual que en la historia de la naturaleza de la luz llev casi dos siglos? La similitud en la
evolucin de las ideas se puede interpretar desde el enfoque de Galili (2014), quien considera que a
cada momento de la historia, la teora dominante de la luz se puede representar con una estructura
tridica denominada disciplina-cultura (DC). Estara formada por un ncleo (fundamentos del
modelo paradigmtico), un cuerpo (fenmenos explicados, experimentos y desarrollos tecnolgicos)
y la periferia (elementos que contradicen y cambian el ncleo), unos dentro de otros. As, en una
estructura DC de la teora luminosa de rayos del siglo XVII, los fenmenos de interferencia y
difraccin se ubicaran en la periferia, mientras que la propagacin rectilnea y las leyes de reflexin
y refraccin estaran en el ncleo. Al igual que los cientficos en la historia de la ciencia, los alumnos
se resisten a cuestionar y cambiar los elementos que componen el ncleo de la estructura, para
construir otra distinta en la cual esos fenmenos de la periferia pasen a integrar el cuerpo (fenmenos
explicados)
Es frecuente que los fenmenos de interferencia y difraccin se estudien despus de haber
abordado los fenmenos de reflexin y refraccin de la luz y formacin de imgenes con un modelo
simplificado basado en el concepto de rayo luminoso (Young y Freedman, 2013; Serway y Jewett,
2005; Tipler, 1996). Cmo pretendemos que nuestros alumnos piensen desde la ptica ondulatoria
para dar respuesta a los fenmenos de interferencia y difraccin inmediatamente despus de
adiestrarlos en realizar marcha de rayos para explicar la formacin de imgenes en ptica
geomtrica? Tampoco podemos asombrarnos de que ms tarde confundan un patrn de interferencia
con una regin de sombra y penumbra, si han explicado satisfactoriamente este efecto considerando
que la fuente no es puntual sino extensa y que la luz se propaga en forma rectilnea. Efectivamente,
el alumno usa el modelo ms sencillo, el que ha resultado tan exitoso en la explicacin de fenmenos
de su vida cotidiana y del comportamiento de sistemas experimentales en su enseanza formal, tales
como fuente comn-orificio/obstculo-pantalla, o fuente comn-lente-pantalla (formacin de
sombras y penumbras y formacin de imgenes reales y virtuales).
Desde una teora cognitivista de aprendizaje diramos que los estudiantes han logrado
desarrollar un esquema de accin efectivo basado en la propagacin rectilnea de la luz para explicar
distintos fenmenos del mbito de la ptica geomtrica, Cmo abordaran ahora esos alumnos un
sistema experimental del mismo tipo (fuente-obstculo/orificio-pantalla) si las dimensiones del
obstculo u orificio son mucho ms pequeas y se consideran fuentes de caractersticas distintas?
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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

Por qu ahora se distingue entre fuente comn y fuente lser? Estos cambios planteados en el sistema
experimental, son suficientes para actuar como detonantes de un cambio de paradigma?
Consideramos que en esta instancia un cambio de paradigma por parte de los alumnos necesariamente
trae aparejado un anlisis mucho ms exhaustivo del sistema experimental, en cuanto a las
dimensiones involucradas, las caractersticas de la fuente que emite y la respuesta del ojo como
detector de intensidad luminosa. Si bien los textos analizados son claros en cuanto a las dimensiones
del sistema experimental para delimitar el mbito de la ptica geomtrica y de la ptica ondulatoria,
en general (a excepcin de Hecht y Landsberg) no relacionan lo suficiente las condiciones de
coherencia con las caractersticas de la fuente y las dimensiones del sistema experimental y no
analizan el rol del ojo como sensor de los patrones de interferencia y/o difraccin. Surge as la
necesidad de la referencia permanente a las situaciones experimentales.
La orientacin del docente es fundamental para la interpretacin correcta de las distintas
representaciones de los textos y de algunas debilidades en la transposicin didctica. Como ejemplo:
el principio de Huygens estaba en sus orgenes sustentado en oscilaciones mecnicas del ter,
concepto que estuvo presente en la historia de la naturaleza de la luz muchos siglos antes. El abandono
del ter fue un proceso muy lento que culmin en el siglo XX y signific tambin la separacin del
pensamiento cientfico del materialismo mecanicista. Cmo lograr entonces en el corto lapso
impuesto por el currculo, que el alumno abandone sus concepciones mecanicistas para pensar en
trminos de conceptos abstractos como los de campo elctrico y magntico? Justamente en este
aspecto se han detectado dificultades con la interpretacin del diagrama de onda electromagntica:
los alumnos atribuyen extensin espacial a la amplitud del campo elctrico (Ambrose et al., 1999;
Mc Dermott, 2001), lo cual sugiere una concepcin mecanicista Cmo lograr que no piense en
oscilaciones mecnicas de alguna sustancia en la abertura de la rendija si tiene que imaginarse el
espacio vaco de la ranura como mltiples emisores para considerar luego la interaccin de la
radiacin emitida por stos? Algunos textos no explicitan lo suficiente el sentido actual del Principio
de Huygens y presentan grficos que, al tratar de simplificar el tratamiento de para la comprensin
del alumno, obstaculizan de cierta manera ese salto conceptual. Como ejemplo, el grfico de la figura
N 10 utiliza explcitamente puntos para poner de manifiesto que cada parte de la rendija acta como
una fuente puntual de ondas luminosas. Es aqu donde resulta fundamental la mediacin del docente
para contextualizar las representaciones o grficos que se utilicen.

Figura N 10: trayectoria de los rayos luminosos en una rendija angosta (Serway, 2005)
En relacin a las posibilidades de experimentacin, hoy en da se dispone fcilmente de
fuentes con alto grado de coherencia, como los lseres, que permiten visualizar sin inconvenientes en
el laboratorio patrones de difraccin e interferencia, a diferencia de las enormes dificultades
experimentales existentes en el siglo XVI. Los alumnos disponen as de amplias posibilidades para
observar y distinguir patrones de difraccin e interferencia y poner a prueba en el laboratorio las
predicciones del modelo ondulatorio referidas a estos fenmenos. Se puede plantear una secuencia
didctica de tipo experimental, que se inicie con el uso de una fuente ideal como el lser y se vaya
complejizando al considerar distintas fuentes convencionales, sus caractersticas de emisin, las
caractersticas del sensor (el ojo o el fotmetro) y las dimensiones de todo el sistema experimental
involucrado.
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Investigaes em Ensino de Cincias V20(2), pp. 76-102, 2015

En una propuesta didctica como la mencionada anteriormente, que contempla la
progresividad en la construccin del conocimiento cientfico, se puede incorporar actividades basadas
en la historia y filosofa de la ciencia, que lleven a reflexionar sobre aquellos aspectos histricos que
guardan relacin con la actividad que estn realizando. Sera interesante, por ejemplo, que en esta
instancia pudieran analizar la descripcin de las experiencias de Grimaldi y Hooke en el siglo XVI y
justificar desde su conocimiento actual la necesidad de tantos cuidados experimentales, tales como el
oscurecimiento total de un cuarto, el aprovechamiento mximo de la luz solar, un orificio lo ms
pequeo posible para que entre luz, etc. Adems de constituirse en una actividad de aprendizaje para
el anlisis de las condiciones de coherencia de un sistema experimental, se pretende evitar un
planteamiento empirista que introduce los experimentos sin tener en cuenta el problema histrico que
los motiv y las sucesivas hiptesis que se plantearon en su interpretacin.
Para concluir, la hiptesis de una similitud entre las preconcepciones de los alumnos y las
concepciones vigentes a lo largo de la historia permite reconocer las dificultades de los estudiantes a
partir de las resistencias, de los obstculos que se manifiestan a lo largo de la historia de la ciencia.
Favorece la seleccin de contenidos fundamentales de la disciplina en funcin de los conceptos
estructurantes para introducir nuevos conocimientos y superar obstculos epistemolgicos (Solbes y
Traver, 1996) y permite identificar los problemas significativos que debera abordar el estudiante.
Desde este punto de vista y sin dejar de lado la influencia del pensamiento de sentido comn y de la
educacin formal, consideramos que sera factible superar las dificultades detectadas en el cambio de
paradigma entre el modelo de rayos y el modelo ondulatorio de la luz y en la conceptualizacin de
los fenmenos de interferencia y difraccin, a travs de propuestas didcticas que en su diseo tengan
en cuenta:
- la evolucin histrica de los conceptos como indicador de las dificultades que podran presentar los
alumnos en su propia construccin de los conceptos,
- los aciertos y las debilidades de la transposicin didctica que realizan los distintos libros de texto,
en cuanto a la lgica de su desarrollo conceptual, la profundidad del abordaje de los conceptos, etc.
- la potencialidad del mbito del laboratorio para la elaboracin de actividades destinadas a llamar la
atencin de los alumnos sobre los aspectos experimentales que condicionan el mbito de validez de
ambos modelos, sobre las condiciones de coherencia necesarias para visualizar los patrones de
intensidad y sobre el rol del ojo como detector de estos patrones.

Agradecimientos
Los autores agradecen a los rbitros sus valiosos aportes y sugerencias.

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Recebido em: 08.10.2015


Aceito em: 03.12.2015

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