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Walter Benjamin

-
"Sobre el concepto de historia" es el último escrito de
Walter Benjamín, compuesto entre fines de 1939 y co- u;:s1s SORRb LA llISTORIA
mienzos de 1940, a partir de notas escritas en un cua -
derno, en papeles de muy distintos formatos, inclusive
Y OT ROS tR AG Mt NTO S
en bordes de periódicos.
Bolívar Echeverría, traductor y editor de esta versión , · Introducción y traducción de Bolívar Echeverría
nos ex.plica en su estudio introductorio que Benjamín in-
tenta en estas notas construir el "armazón teórico " de
una historia crítica de la génesis de la sociedad moderna
en la que trabajaba desde hacía años - el proyecto mo-
numental que quedó inconcluso y cuyo manuscrito co-
nocemos bajo el nombre de " Los pasajes de París" - y
esbozar una crítica de los fundamentos teóricos del dis-
curso sustentado por la socialdemocracia y que luego
pasó a ser la teoría del socialismo "realmente existente".
Benjamín describe - continúa- lo que debería ser el
"materialismo histórico" como discurso teórico marxista
adecuado a un socialismo verdaderamente revoluciona -
rio, e intenta demostrar que una teoría de la revolución
adecuada a la crisis de la modernidad capitalista debe
combinar el utopismo con el mesianismo haciendo que
ambos se exijan mutuamente a dar más de sí mismos.
En este volumen se incluye la versión original de
"Sobre el concepto de historia" editada de acuerdo con
las notas que se encuentran en la versión del "ejemplar
de mano" del autor, descubierto con posterioridad a la
publicación del texto principal, y, como "Apuntes, notas
y variantes", los fragmentos que han quedado de los ma-
teriales producidos por Walter Benjamín durante suela-
boración de las "Tesis".

l 78-968-7943-95-4

UACM
Universidad Autónoma
de la Ciudad de México
ITACA Nodo humano me es a¡eno

1 89687 943954
Walter Benjamin

TESIS SOBRE LA HISTORIA
Y OTROS FRAGMENTOS

Edición, traducción e introducción
de Bolívar Echeverría

UACM
Universidad Autónomo
de lo Ciudad de México
Nodo h11mono me es o¡eno ITACA
,
INTRODUCCION
BENJAMIN,
Primera edición, 2008
Universidad Autónoma de la Ciudad de México
LA CONDICIÓN JUDÍA
Avenida División del Norte 906, Y LA POLÍTICA
Colonia N arvarte Poniente, delegación Benito
Juárez, C. P. 03020, México, D. F. Bolívar Echeverría
Editorial ltaca
Piraña 16, Colonia del Mar
C. P. 13270, México, D. F.
Tel. 5840 5452
Correo electrónico: itacaitaca@prodigy.net.mx
Página electrónica: http://www.itaca.com.mx/

Diseño de portada: Efraín Herrera
© 2008 de la traducción y de la introducción:
Bolívar Echeverría
© 2008 Editorial ltaca /David Moreno Soto
© 2008 Universidad Autónoma de la Ciudad de
México

ISBN 13: 978-968- 7943-95-4
Impreso y hecho en México
Me dicen que, adelantándote a los verdugos,
has levantado la mano contra ti mismo.
Ocho años desterrado,
observando el ascenso del enemigo,
empujado finalmente a una frontera incruzable,
has cruzado, me dicen, otra que sí es cruzable.
Imperios se derrumban. Los jefes de pandilla
se pasean como hombres de estado. Los pueblos
se han vuelto invisibles bajo sus armamentos.
Así el futuro está en tinieblas, y débiles
las fuerzas del bien. Tú veías todo esto
cuando destruiste el cuerpo destinado a la tortura.

Bertolt Brecht (1940)

9
INTRODUCCIÓN 11
10 BOLÍVAR ECHEVERRÍA

as reflexiones de Walter Benjamina ideas que envía por correo a su amiga Gretel
L las que su primer editor, Theodor W.
Adorno, intituló "Sobre el concepto de his-
Adorno "más como un manojo de hierbas
juntado en paseos pensativos", destinado a
toria", conocidas también como "Tesis sobre un intercambio de ideas íntimo, "que como
la historia", fueron publicadas por primera un conjunto de tesis" que estuviera maduro
vez en Los Ángeles, en 1942, a dos años de ya para la publicación y preparado así para
la muerte de su autor -del suicidio al que absorber el "entusiasta malentendido" que su
lo obligó la persecución nacionalsocialis- contenido iba a provocar necesariamente.
ta-, en una entrega especial, impresa en Miradas como un hecho de "biografía inte-
mimeógrafo, de la revista que el Institut für lectual", las reflexiones "Sobre el concepto de
Sozialforschung editaba en Fráncfort, antes historia" aparecieron en la obra de Benjamin
del exilio a Estados Unidos de su principal en relación con la necesidad de construir un
animador, Max Horkheimer. "armazón teórico" destinado a sustentar esa
No hay un texto acabado de éste que es el historia crítica de la génesis de la sociedad
último escrito de Benjamin. "Sobre el concep- moderna en la que intentaba trabajar de~de
to de historia" es un borrador compuesto en hacía años. Se trata de un proyecto mon u-
diferentes momentos, entre fines de 1939 y mental que quedó inconcluso y cuyo ma-
comienzos de 1940, a partir de notas escritas nuscrito conocemos bajo el nombre de "Los
en un cuaderno y en papeles de muy distintos pasajes de París". Con su texto, de factura
formatos, inclusive en bordes de periódicos. inusitada, Benjamin pensaba introducir un
Es el escrito de un hombre que huye, de un nuevo tipo de discurso reflexivo, hecho de
judío perseguido. Se trata de reflexiones que, una red de articulaciones entre fragmentos
en 1940, cuando las circunstancias en torno a del habla de "la cosa misma", cuyo tejedor se
la guerra le impelen a escribirlas, llevan a su jugaría por entero en el desempeño creativo
autor a percatarse de que "las había tenido de selección y combinación. París, la ciudad a
en resguardo consigo mismo, a salvo incluso la que él llamó "la capital del siglo x1x", abor-
de él mismo, durante unos veinte años". Son dada en su conjunto, pero desde el mirador
12 BOLÍVAR ECHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 13
de la cultura cotidiana, debía ser el primer cistas consecuentes después del Tratado de
sujeto-objeto de esta nueva manera de cons- Munich (1938) y el Pacto Germano-Soviético
truir un relato histórico materialista. (1939). Con el primero, los gobiernos occiden-
Miradas en una perspectiva más amplia, la tales -que debían defender la democracia
reflexiones de Benjamin sobre la historia per- frente al totalitarismo- habían claudicado
tenecen a ese género escaso de los escritos de ante el Tercer Reich; con el segundo, los in-
náufragos, borroneados para ser metidos en tereses del Imperio Ruso habían pasado a
una botella y entregados al correo aleatorio suplantar ya definitivamente a los de la re-
del mar. Ahí está, en efecto, inocultable, el volución socialista. El texto de Benjamín está
naufragio personal de Bejamin:· su incapaci- redactado dentro de esta atmósfera anímica
dad de montar una carrera intelectual que de impotencia y encono, y así lo delata en nu-
pudiera sustentarlo "con decencia" y aho- merosos pasaJes.
rrarle la necesidad de someterse a las incom- "Sobre el concepto de historia" esboza una crí-
prensiones teóricas de sus amigos mecenas; tica de los fundamentos teóricos del discurso
su torpeza catastrófica en el manejo de su comunista o socialista, teniendo en cuenta
situación de exiliado que terminó por llevarle como elemento de referencia la versión "ofi-
a la incruzable frontera de España y final- cial" del mismo, la que desde finales del siglo
mente al suicidio. Pero el verdadero naufragio XIX se conoció como "teoría o marxismo de la
que está también ahí, del cual el suyo propio socialdemocracia" y que, pasado el tiempo y
no es más que una alegoría, es para Benjamin sin alteraciones verdaderamente sustancia-
un fracaso colectivo: el de un mundo completo, les, pasó a ser "la teoría o el marxismo" del
dentro de él, de una época y, dentro de ésta, de socialismo "realmente existente". Benjamín
un proyecto.
parte del doloroso reconocimiento de que
Una cierta tendencia del ánimo público pare- todo el movimiento histórico conocido des- fV (\
ce dominar la redacción de estas reflexiones de mediados del siglo XIX como "revolución
'
la sensación coyuntural de derrota y de indig- comunista" o "socialista" ha terminado por . . •( 1

nación que prevalecía entre todos los antifas- ser un intento fracasado. Y en las pocas diez
14 BoLívAR EcHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 15
páginas de esta obra se imagina lo que po- es más que una configuración específica de
dría ser o lo que debería ser el núcleo de un un fenómeno ideológico que lo precede, esto
discurso socialista o comunista diferente es, del socialismo de la socialdemocracia
-¿del futuro?-, verdaderamente histórico y tal como se desarrolla -en desacuerdo más
verdaderamente materialista, el discurso re- o menos explícito con Marx- en el último
volucionario adecuado a la época del ocaso de cuarto del siglo XIX en Alemania; un socialis-
la modernidad capitalista. mo que marcará en definitiva la pauta de lo
que habrá de ser la cultura política revolucio-
En el texto de Benjamin habla un discurso
naria a lo largo del siglo xx. Las reflexiones o
extemporáneo, que se sostiene en la soledad,
"tesis" de Benjamin "sobre el concepto de his-
que no se sustenta en una praxis política
toria" se redactan en abierta polémica contra
real. Es un escrito de intenciones primordial-
esta cultura política, de la que el socialismo
mente políticas pero escrito, paradójicamen-
que "existió realmente" hasta 1989 fue la
te, por alguien que carece de interlocutores
muestra postrera y más disminuida.
políticos; un texto, además, que tiene clari-
dad sobre esto, que sabe que es una palabra Al tratar de Walter Benjamin resulta casi
perdida en el aire, dicha tal vez, en el mejor ineludible hacer referencia a la imagen que
de los casos, para unos hipotéticos "comunis- tenemos de él como persona: la imagen del
tas", "socialistas" o "anarquistas" del futuro. indefenso. Esta imagen -magistralmente
La crítica del autodenominado "socialismo delineada por Hanna Arendt en su retrato
marxista" que Benjamin plantea en él está del ''buckliger"- se impone por sí misma
formulada en un nivel tal, que atañe lo mis- ada vez que se trata de describir la ubica-
mo a la tradición occidental de la socialde- -ión de Benjamin en el mundo en que le tocó
mocracia que a su versión europeo-oriental o vivir. Es sin duda una imagen atinada, pero
stalinista. Para él, en efecto --como para tan- \s también una imagen incompleta, unilate-
tos otros marxistas heterodoxos, de Korsch r 1 y, en esa medida, engañosa. Las malas
y Brecht a Wittfogel, Bloch o Horkheimer-, r laciones con el padre -gemelo berlinés, po-
la doctrina del "comunismo" stalinista no dría decirse, de ese otro padre paradigmático
16 BoLívAR EcHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 17
que en esos mismos años, en Praga, le hacía por él mismo. Expresa una afectividad mi-
la vida imposible a Franz Kafka-, el mal- litante pero ambivalente ante una realidad
entendido cotidiano con la familia y con los global, sintetizadora de todas las realidades
amigos, la inadaptación a la vida académica particulares que pueblan el horizonte de su
de la universidad, todos estos son rasgos típi- experiencia; una realidad que él percibe a un
cos de la sociabilidad de alguien que no está tiempo como fascinante y amenazadora, como
en buenos términos con el mundo y que lleva deseable y repulsiva, y en la que no es posi-
sin duda las de perder. A esto es necesario ble distinguir con claridad dónde termina lo
añadir sus malas relaciones con el dinero, uno y dónde comienza lo otro; esta realidad a
que si bien no le impedían sistemáticamente la que, siguiendo precisamente a Baudelaire,
-como a su héroe, Baudelaire- "la disposi- hemos dado en llamar "modernidad" y que él
ción de las reservas", el acceso a los objetos intentará descifrar a lo largo de toda su obra,
de la "alta cultura", mantenían su vida en especialmente en esa tour de force de la escri-
una situación de precario bienestar, de inse- tura en torno a "Los pasajes de París".
guridad permanente. Pero esta inadecuación
Walter Benjamines uno de los grandes au-
con los usos de su tiempo, con las costumbres
tores con los que contó la cultura occidental
de su ciudad, que da a Benjamin la apa-
europea en los años veinte y treinta del siglo
riencia de alguien anacrónico o excéntrico,
xx uno de los más inquietos y agudos cultiva-
no puede verse solamente como un vuelco
dores y críticos de esa cultura y de la vida
autodestructivo de sus pulsiones. Se diría,
moderna que la ha sustentado. Es prototípico
más allá de esto, que es el resultado necesa-
del intelectual europeo moderno, pero lo es de
rio de una vida que para afirmarse como tal
un modo particular, propio de una condición
tiene que cumplirse contra la corriente, en
específica a la que suele llamarse la "condi-
medio de una propuesta difusa pero incon-
ción judía".
dicional de inadecuación con las condiciones
en las que debe desenvolverse. En este sen- Cuando hablamos de la cultura occidental
tido su indefensión es activa, no pasiva; no europea y la queremos ver como ella quisie-
es una indefensión sufrida sino provocada ra ser vista -como una cultura que estaría
18 BoLívAR EcHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 19

más allá de los particularismos nacionales El sueño de una cultura europea en el que
del continente y los pueblos europeos, que vivió Walter Benjamin comenzó a adquirir
contendría el esbozo de una cultura universal perfil a finales del siglo XVIII, el Siglo de las
y con ello la prueba de que tal cosa es posi- Luces, y se desvaneció de repente, con la se-
ble- el contexto al que hacemos referencia gunda guerra mundial, en el siglo xx, que ha
es en verdad una construcción imaginaria pasado como un Siglo de Tinieblas. Era un
en la que sólo algunos de los europeos (o, si sueño que intentó contrarrestar los efectos
se quiere, todos ellos pero sólo parcialmente devastadores de la barbarie nacionalista por
o sólo de vez en cuando) habitan realmente. la que había decidido marchar la historia de
- Hablamos de algo que en verdad no existe, no la modernización capitalista, que pretendía
de una realidad sino de un sueño. El viajero continuar, pero en el registro laico, lo que la
que se acerca a Europa desde la periferia y ecclesia catholica había hecho bajo el regis-
busca en ella, como algo directamente percep- tro religioso en los tiempos preparatorios de
tible -más allá de la uniformidad impuesta la modernidad: afirmar, aunque fuera bajo
por el consumismo moderno-, una identidad el inseguro nombre de "Europa", la validez
universalista compartida se encuentra con de la socialidad abstracta y universal del in.:
que tal cosa no es más que una invención, se tercambio mercantil, de esa socialidad que
percata de que el acercamiento es siempre a resulta indispensable para la civilización mo-
realidades humanas de identidad excluyente: derna en la medida en que implica el modelo
a Alemania, a Francia, a Inglaterra, y de nin- de una cultura del ser. humano en general
guna manera efectivamente a "Europa". Por más allá de las determinaciones que provie-
lo general, y no obstante la vigencia de una nen de los sujetos trascendentes (las comuni-
moneda y de planes compartidos, las distin- dades convertidas en estados) y su concreción
tas "culturas nacionales" del continente euro- atávica excluyente.
peo se dan la espalda unas a otras; el diálogo
Es comprensible que los principales cons-
entre ellas, las raras veces que deciden enta-
tructores de la alta cultura europea se encon-
blarlo, les resulta extremamente difícil.
traran entre aquellos que debían querer que
20 BoLívAR EcHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 21

ese sueño se volviese una realidad porque fundirse o integrarse efectivamente en la so-
del hecho de que lo fuera dependía la justi- ciedad europea como sociedad cosmopolita.
ficación del carácter sui generis de su propia
Esta disposición que los intelectuales judíos
identidad. No es exagerado decir que la cul-
creyeron encontrar en el occidente europeo
tura de una Europa cosmopolita, universal,
moderno parecía empatar, por otro lado, con
ha sido un sueño cuya realización se em-
lo que podríamos llamar el carácter proteico
prendió en gran medida desde la condición
de la identidad cultural judía. La observa-
judía: si en algún lado prendió la ilusión de
ción de Steiner es sin duda correcta: donde
ser europeo fue justamente, y con fuerza ava-
se juega la identidad judía es en la estructu-
salladora, entre los que podríamos llamar
ración de los contenidos de un código cultu-
intelectuales judíos. Éstos eran, dentro de
ral más que en estos contenidos mismos. La
la comunidad judía de la diáspora, aquellos
identidad de la cultura judía en la diáspora
que reconocían --como lo dice bien George
no está enraizada en determinadas simboli-
Steiner- que el pueblo judío no puede ni ne-
zaciones elementales efectivas como lo está
cesita tener ya otro territorio que no sea el
la identidad cultural de los pueblos sedenta:
libro, la Escritura, y más aún: la quintaesen-
rios de Europa. Es una identidad que puede
cia de la Escritura; aquellos que creían ver la
ser nómada, que, en este sentido, puede ser
posibilidad de su integración, como judíos, en
abstracta, plasmarse en el nivel de los mo-
una sociedad de nuevo tipo, moderna, cuya
dos de uso, en las estrategias del "habla" de
cultura parecía estar en proceso de liberarse
cualquier código. Esta capacidad de moverse
de los excesos de concreción de su código, de
entre los distintos códigos que permanecen
desechar ciertas marcas de su identidad que
se~entarios, atados a sus propios contenidos,
se habían convertido en simples emblemas
de salvaguardar su identidad perdiéndola
superficiales o folclóricos, y de constituirse,
aparentemente al pasar a través de otros
por tanto, como una propuesta de cultura
códigos, es justamente la que parece tener
universal. Un sueño: el de los judíos que
su contraparte en el proceso de universali-
intentaron tomar distancia respecto de la
zación de la cultura europea que se anuncia
existencia tradicional en sus comunidades y
22 BOLÍVAR ECHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 23

en la modernidad. El integracionismo de tendencias contrapuestas del pensar europeo,
una buena parte de la población judía de la inseparables aunque sólo yuxtapuestas en su
Europa central y occidental en una cultura tradición y propias, la una, de la cultura judía
europea universal, más deseada que real, es y, la otra, de la cultura occidental: la tendencia
un movimiento histórico que se deja medir al mesianismo, por un lado, y la tendencia al
en la magnitud y la diversidad de esa gran utopismo, por otro. Tal vez lo más caracte-
constelación de profesionistas, intelectuales, rístico y lo más fascinante del discurso de
artistas y políticos judíos que se extiende fa- Benjamín en esta pequeña obra inconclusa
vorableme~te sobre todo el panorama de la sea precisamente este intento.
alta cultura europea a comienzos del siglo xx.
En la época en que Benjamín anota sus re-
Por esta razón, ante la perspectiva desolado-
flexiones sobre la historia, a las que Adorno,
ra que se esbozaba ya para la historia de la
de haber querido, bien pudo haber intitulado
modernidad después de la segunda guerra
"Tesis sobre el materialismo histórico", la
mundial, no dejaba de ser comprensible la ac-
relación afectiva más fuerte que mantiene,
titud de Adorno; una actitud que compensaba
aparte de la casi fraternal con Gerschom
la amargura y el desengaño por un sueño que
Scholem, es sin duda con comunistas como
se ha desvanecido -el proyecto fracasado de
Asja Lacis o Bertolt Brecht. Especialmente
levantar una cultura universal de corte eu-
con Brecht -poeta y hombre de teatro de
ropeo- con una fidelidad casi metafísica al
primer orden, hombre político, comunista
cultivo de la razón crítica.
militante, que pretende estar más allá del
Las reflexiones de Benjamin "Sobre el con- totalitarismo stalinista y que plantea una y
cepto de historia" ofrecen un aspecto que otra vez la necesidad de imaginar un socialis-
confirma lo anterior y que puede servir de mo y un marxismo diferentes-, se encuentra
entrada al núcleo de su preocupación filosó- en un diálogo intermitente y productivo; un
fico-política. En ellas se hace evidente un es- diálogo a veces tenso, dados los malentendi-
fuerzo de reflexión sumamente especial que dos provenientes de la incompatibilidad de
pretende reconectar premeditadamente dos sus personalidades, pero sustentado en una
24 BoLívAR EcHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 25

simpatía básica. Hasta cierto punto, las marcha de las cosas, unifica al género huma-
"Tesis sobre la historia" son una especie de no como realidad histórica. Es probable que
carta que Benjamin escribe a Bertolt Brecht en esta propuesta de transformar el utopismo
para exponerle algo que le había plantea- occidental mediante el mesianismo judeocris-
do ya verbalmente en sus discusiones en tiano, más allá de su apariencia escandalosa,
Dinamarca o de paso en la correspondencia, que "abre la puerta al malentendido", se en-
pero que nunca había podido formular ade- cuentre el punto más inquietante y sugerente
cuadamente: cómo cree él que podría ser el de este texto de Walter Benjamin. ¿Utopismo
"materialismo histórico", el discurso teórico occidental? ¿Mesianismo judío?
marxista adecuado a un socialismo verdade-
El utopismo occidental, en el sentido último
ramente revolucionario.
de la palabra, consiste en una determinada
Dicho en pocas palabras, lo que Benjamin manera de estar en el mundo en que vivi-
propone en estas reflexiones es lo siguiente: mos; de vivirlo como un mundo que normal
introducir una radical corrección mesiánica o efectivamente es imperfecto, incompleto,
al utopismo propio del socialismo revolucio- "inauténtico", pero que tiene en sí mismo, c~e­
nario, sacar de su escondite al "enano teoló- xistente con él, una versión suya, perfecta,
gico" que es el secreto de la eficiencia discur- acabada o "auténtica"; una versión, además,
siva del materialismo histórico. Ha llegado que debería estar siempre en el lugar o la di-
el momento, dice, de que el discurso histórico mensión de lo real, pero que no está allí, que
materialista, preparándose para una nueva no tiene lugar más que en aquellos momentos
-posible, deseable- época de actualidad de en que el ser humano merece su estatus on-
la revolución, dé un vuelco, de que reconozca tológico excepcional, es decir, está a la altura
y asuma que, en lo profundo, lo principal de de ·su destino. Este mundo perfecto que está
él es su momento teológico, es decir, la acción allí como posibilidad del mundo actual, y que
en él, implícita pero determinante, de una te- es coextensivo a él, constituye el fundamento
matización de algo así como "lo divino", de un de una crítica espontánea de lo establecido;
drama cuya tensión, al desenvolverse en la es en cierta medida una especie de exigencia
26 BoLívAR EcHEVERRíA INTRODUCCIÓN 27

objetiva que le pide transformarse radical- de que aparezca algún día el momento de la
mente o quitarse del lugar de lo realmente redención, del acto o el sacrificio mesiánico
existente para ponerse él allí. La percepción capaz de integrar al mal humano en el bien
del mundo como esencialmente perfectible es universal, revertir ese sentido desastroso de
propia del utopismo occidental. La percepción la historia y de (re)abrir las puertas del pa-
del mundo como una realidad que tiene en sí raíso para el ser humano. En el planteamien-
misma otra dimensión, virtual; una dimensión to de la posibilidad de un niomento mesiánico
mejor, que "quisiera" ser real pero que no lo de inflexión en el decurso del drama de la
puede ser porque el plano de lo efectivamente Creación encontramos también, aunque de
real está ocupado -aunque defectuosamente. otra manera que en la tradición occidental,
la percepción de que la realidad dada posee
Algo similar a esto, pero en un registro mí-
en sí misma la potencia de ser una realidad
tico completamente diferente, encontramos
diferente, radicalmente mejor que la efectiva
también en el espíritu mesiánico. De estirpe
o establecida.
oriental, capaz de percibir a una lucha per-
manente entre el bien y el mal como deter- Dos modos completamente distintos de vivi!
minante del ser de lo real, mira en la vida la evanescencia de lo dado, de estar en la rea-
humana, lo mismo en la pequeña de todos lidad, pero cuestionándola, trascendiéndola.
los días que en la vida grande de los pueblos, En ambos se vive la riqueza cualitativa del
una victoria parcial del mal sobre el bien. mundo como una metamorfosis, pero mien-
Culpable por haber roto el equilibrio perfec- tras en el primero, en el utópico u occidental,
to del ser, por el pecado original de existir a ella acontece como un cambio de apariencia
su manera, el ser humano tiene prohibido el por parte de las substancias, en el segundo,
acceso al disfrute del mundo en su plenitud en. el mesiánico o levantino, ella tiene lugar,
o autenticidad. Por ello, en principio, el sen- a la inversa, como un cambio de residencia
tido de la marcha histórica es desastroso. En por parte de las formas. El primero, el uto-
esta historia, que se muestra dominada por pista -que provendría tal vez de los pueblos
el mal, vislumbra sin embargo la posibilidad atados a un territorio- ve en lo que está allí,
28 BOLÍVAR ECHEVERRÍA INTRODUCCIÓN 29

en lo actual o establecido, una versión dismi- cultura política contemporánea, con aquello
nuida de otra cosa que, sin estar allí, podría que se ha concebido y se concibe como discu-
estarlo. El segundo, el mesiánico -que viene sión en torno a las alternativas de la gestión
seguramente de los pueblos nómadas- ve soberana del estado. Su discurso político es
en lo que está allí, en lo actual o efectivo, la inservible en la discusión que se desenvuel-
porción de pérdida que algún día o en alguna ve en el escenario formal de la política, en
otra parte habrá de recobrarse. la lucha ideológica, estratégica y táctica de
los frentes, los partidos, las fracciones y los
El núcleo reflexivo o el punto teórico central
individuos que han protagonizado las tomas
en torno al que giran los muy variados temas
de decisión colectivas y han pretendido "ha -
que Benjamín aborda en sus "tesis" está dado
cer la historia" durante todo el siglo XX. La
por el intento de mostrar que una teoría de
inactualidad evidente del "discurso político"
la revolución adecuada a la crisis de la mo-
de Benjamín se convierte sin embargo en una
dernidad capitalista sólo puede cumplir su
peculiar actualidad de otro orden cuando, en
tarea de reflexión si es capaz de construirse
los inicios de este nuevo siglo -¿milenio?-,
al combinar el utopismo con el mesianismo
en condicio:p.es en que la cultura política de la
haciendo que ambos se exijan mutuamente a
modernidad capitalista parece irremediable-
dar más de sí mismos.
mente fatigada, nos percatamos de lo mucho
La dimensión política no sólo de la obra de de ilusorio que tuvo toda esa actividad políti-
Walter Benjamín sino también de su vida ca, aparentemente tan realista, del siglo xx;
puede ser vista como uno de los ejemplos del alto grado de "inactualidad" respecto de
más claros de "disimultaneidad" o extempo- la vida política profunda de las sociedades
raneidad que se dieron en el siglo xx. Incluso modernas del que han adolecido las nociones
sus tomas de posición explícitas, que lo alían de "autoridad", de "legitimidad" y de "g~bier­
inconfundiblemente con los movimientos de no" lo mismo de los viejos estados nacionales
izquierda y las u to pías de una modernidad tradicionales que de sus reacomodos transna-
comunista, incluyen un sesgo de argumen- cionales "posmodernos".
tación que está en contraposición con la
30 BOLÍVAR ECHEVERRÍA

Apenas ahora, cuando este nuevo siglo co-
mienza, parece llegado el tiempo de con-
siderar el incómodo atractivo que siempre
tuvieron las esporádicas intervenciones de
Benjamin -a un tiempo lejanas y apasiona-
das- en el campo del discurso político, de
tomarlas en serio como tales y no solamente
SOBRE EL CONCEPTO
como extravíos políticos de un hombre de le- DE HISTORIA
tras. Esta preocupación extemporánea por lo
político, esta falta de conexión con el ajetreo
de la realpolitik que se da sin embargo den-
tro de un compromiso profundo con el aconte-
cer de la vida pública, esta especie de nostal-
gia por el presente que ilumina al discurso de
Benjamin cuando habla de lo político hacen
del suyo un discurso especialmente fasci-
nante. En medio de una situación de crisis
generalizada de la cultura política y del dis-
curso político en cuanto tal, la aproximación
de Benjamin a ellos, tan excéntrica, tan ex-
temporánea, tan "fuera de la realidad" como
parece estar, se enciende con una capacidad
desbordada de irradiar sugerencias, y adquie-
re una capacidad de seducción inigualable.
NOTA EDITORIAL

l texto original ~e "Sobre el concepto
E de historia" -"Uber den Begriff der
Geschichte"- se encuentra en Walter Ben- ·
jamin, Gesammelte Werke, edición de Rolf
Tiedemann y Hermann Schweppenhauser,
Suhrkamp, Fránkfort, tomo I, pp. 693-703 y
1223-1266, así como tomo VII, pp. 783- 784.
De acuerdo a los suplementos publicados en
este último tomo (1989), la tesis que llevaba
el número XVIII en la edición del tomo 1 de
1974 lleva ahora el número XIX pues antes
de ella entra la "tesis XVIII" (conocida como
"xvna" en las notas del tomo I, p. 1231) que
se encuentra en la versión del "ejemplar

33
34 NOTA EDITORIAL SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 35
de mano" de Benjamin -descubierto por 1
Giorgio Agamben con posterioridad a esa edi-
ción-, que los editores alemanes denominan Según se cuenta, hubo un autómata construi-
"Typoskript 4" (T4).
do de manera tal, que a cada movimiento de
El texto original de "Tesis sobre la historia: un jugador de ajedrez respondía con otro que
apuntes, notas y variantes" contiene los frag- le aseguraba el triunfo en la partida. Un mu-
mentos que han quedado de los materiales ñeco vestido de turco, con la boquilla del nar-
producidos por Walter Benjamin durante su guile en la boca, estaba sentado ante el table-
elaboración de las "Tesis". Se encuentra en el ro que descansaba sobre una amplia mesa.
tomo r, pp. 1228-1252, de la misma publica- Un sistema de espejos producía la ilusión de
ción. La anotación al pie de cada fragmento que todos los lados de la mesa eran transpa-
indica la ubicación de su manuscrito en el rentes. En realidad, dentro de ella había un
Benjamin-Archiv. enano jorobado que era un maestro en ajedrez
y que movía la mano del muñeco mediante
Las observaciones entre corchetes recogen ano-
cordeles. En la filosofía, uno puede imaginar
taciones de los editores del texto en alemán.
un equivalente de ese mecanismo; está hecho
para que venza siempre el muñeco que cono-
cemos como "materialismo histórico". Puede
competir sin más con cualquiera siempre que
ponga a su servicio a la teología, la misma que
hoy, como se sabe, además de ser pequeña y
fea, no debe dejarse ver por nadie.
36 wALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 37

II hermanas que ellas ya no llegaron a conocer?
Si es así, un secreto compromiso de encuen-
"A las peculiaridades más notorias del espí- tro [Verabredung] está entonces vigente en-
ritu humano, dice Lotze, pertenece [... ] junto tre las generaciones del pasado y la nuestra.
a tanto egoísmo en lo particular, una falta de Es decir: éramos esperados sobre la tierra.
envidia general de todo presente respecto de También a nosotros, entonces, como a toda
su futuro." Esta reflexión apunta hacia el otra generación, nos ha sido conferida una
hecho de que la imagen de felicidad que culti- débil fuerza mesiánica a la que el pasado tie-
vamos se encuentra teñida por completo por ne derecho de dirigir sus reclamos. Reclamos
el tiempo al que el curso de nuestra propia que no se satisfacen fácilmente, como bien lo
existencia nos ha confinado. U na felicidad sabe el materialista histórico.
capaz de despertar envidia en nosotros sólo
la hay en el aire que hemos respirado junto
con otros humanos, a los que hubiéramos III
podido dirigirnos; junto con las mujeres que
se nos hubiesen podido entregar. Con otras El cronista. que hace la relación de los acon-
palabras, en la idea que nos hacemos de la fe- tecimientos sin distinguir entre los grandes
licidad late inseparablemente la de la reden- y los pequeños responde con ello a la verdad
ción. Lo mismo sucede con la idea del pasado, de que nada de lo que tuvo lugar alguna
de la que la historia hace asunto suyo. El vez debe darse por perdido para la historia.
pasado lleva un índice oculto que no deja de Aunque, por supuesto, sólo a la humanidad
remitirlo a la redención. ¿Acaso no nos roza, redimida le concierne enteramente su pasa-
a nosotros también, una ráfaga del aire que do: Lo que quiere decir: sólo a la humanidad
envolvía a los de antes? ¿Acaso en las voces a redimida se le ha vuelto citable su pasado en
las que prestamos oído no resuena el eco de cada uno de sus momentos. Cada uno de sus
otras voces que dejaron de sonar? ¿Acaso las instantes vividos se convierte en un punto en
mujeres a las que hoy cortejamos no tienen la orden del día [citation a l'ordre du jour],
38 WALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 39

día éste que es precisamente el día del Juicio así también todo lo que ha sido, en virtud de
final. un heliotropismo de estirpe secreta, tiende a
dirigirse hacia ese sol que está por salir en el
cielo de la historia. Con ésta, la más inapa-
IV rente de todas las transformaciones, debe sa-
ber entenderse el materialista histórico.
Procuraos primero alimento y vestido,
que así el Reino de Dios
os llegará por sí mismo. V
Hegel, 1807
La imagen verdadera del pasado pasa de
La lucha de clases que tiene siempre ante largo velozmente [huscht] . El pasado sólo es
los ojos el materialista histórico educado en atrapable como la imagen que refulge, para
Marx es la lucha por las cosas toscas y ma- nunca más volver, en el instante en que se
teriales, sin las cuales no hay cosas finas y vuelve reconocible. "La verdad nó se nos es-
espirituales. Estas últimas, sin embargo, capará": esta frase que proviene de Gottfried
están presentes en la lucha de clases de una Keller indica el punto exacto, dentro de la
manera diferente de la que tienen en la re- imagen de la historia del historicismo, donde
presentación que hay de ellas como un botín le atina el golpe del materialismo histórico.
que cae en manos del vencedor. Están vivas Porque la imagen verdadera del pasado es
en esta lucha en forma de confianza en sí una imagen que amenaza con desaparecer
mismo, de valentía, de humor, de astucia, de con todo presente que no se reconozca aludi-
incondicionalidad, y su eficacia se remonta do en ella. 1
en la lejanía del tiempo. Van a poner en cues-
tión, siempre de nuevo, todos los triunfos que
1 T4 (véase la nota editorial) continúa: "La buena
alguna vez favorecieron a los dominadores. nueva que el historiador del pasado trae, con pulso
Como las flores vuelven su corola hacia el sol acelerado, sale de una boca que tal vez, ya en el ins-
' tante en que se abre, habla al vacío."
SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 41
40 WALTER BENJAMIN

VI VII

Articular históricamente el pasado no signifi- Considerad lo oscuro y el gran frío
ca conocerlo "tal como verdaderamente fue". de este valle que resuena de lamentos.
Significa apoderarse de un recuerdo tal como Brecht, La ópera de tres centavos.
éste relumbra en un instante de peligro. De
lo que se trata para el materialismo históri- Fustel de Coulanges le recomienda al histo-
co es de atrapar una imagen del pasado tal riador que quiera revivir una época que se
como ésta se le enfoca de repente al sujeto quite de la cabeza todo lo que sabe del curso
histórico en el instante del peligro. El peli- ulterior de la historia. Mejor no se podría
gro amenaza tanto a la permanencia de la identificar al procedimiento con el que ha
tradición como a los receptores de la misma. roto el materialismo histórico. Es un procedi-
Para ambos es uno y el mismo: el peligro de miento de empatía. Su origen está en la apa-
entregarse como instrumentos de la clase do- tía del corazón, la acedía que no se atreve a
minante. En cada época es preciso hacer nue- adueñarse de la imagen histórica auténtica,
vamente el intento de arrancar la tradición que relumbra fugazmente. Los teólogos me-
de manos del conformismo, que está siempre dievales vieron en ella el origen profundo de
a punto de someterla. Pues el Mesías no sólo la tristeza. Flaubert, que algo sabía de ella,
viene como Redentor sino también como ven- escribió: "Peu de gens devineront cambien il a
cedor del Anticristo. Encender en el pasado fallu étre triste pour ressusciter Carthague."
la chispa de la esperanza es un don que sólo ["Pocos adivinarán cuán triste se ha necesi-
se encuentra en aquel historiador que está tado ser para resucitar a Cartago."] La natu-
compenetrado con esto: tampoco los muertos raleza de esta tristeza se esclarece cuando se
estarán a salvo del enemigo si éste vence. Y pregunta con quién empatiza el historiador
este enemigo no ha cesado de vencer. historicista. La respuesta resulta inevitable:
con el vencedor. Y quienes dominan en cada
caso son los herederos de todos aquellos que
SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 43
42 WALTER BENJAMIN

vencieron alguna vez. Por consiguiente, la Mira como tarea suya la de cepillar la histo-
em pa tía con el vencedor resulta en cada caso ria a contrapelo.
favorable para el dominador del momento.
El materialista histórico tiene suficiente con
esto. Todos aquellos que se hicieron de la VIII
victoria hasta nuestros días marchan en el
cortejo triunfal de los dominadores de hoy, La tradición de los oprimido"s nos enseña que
que avanza por encima de aquellos que hoy el "estado de excepción" en que ahora vivimos
yacen en el suelo. Y como ha sido siempre la es en verdad la regla. El concepto de historia
costumbre, el botín de guerra es conducido al que lleguemos debe resultar coherente con
también en el cortejo triunfal. El nombre que ello. Promover el verdadero estado de excep-
recibe habla de bienes culturales, los mis- ción se nos presentará entonces como tarea
mos que van a encontrar en el materialista nuestra, lo que mejorará nuestra posición en
histórico un observador que toma distancia. la lucha contra el fascismo. La oportunidad
Porque todos los bienes culturales que abarca que éste tiene está, en parte no insignifican-
su mirada, sin excepción, tienen para él una te, en que sus adversarios lo enfrentan en
procedencia en la que no puede pensar sin nombre del progreso como norma histórica.
horror. Todos deben su existencia no sólo a la El asombro ante el hecho de que las cosas
fatiga de los grandes genios que los crearon, que vivimos sean "aún" posibles en el siglo
sino también a la servidumbre anónima de veinte no tiene nada de filosófico. No está al
sus contemporáneos. No hay documento de comienzo de ningún conocimiento, a no ser el
cultura que no sea a la vez un documento de de que la idea de la historia de la cual provie-
barbarie. Y así como éste no está libre de bar- ne ya no puede sostenerse.
barie, tampoco lo está el proceso de la trans-
misión a través del cual los unos lo heredan
de los otros. Por eso el materialista histórico
se aparta de ella en la medida de lo posible.
44 wALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 45

IX hasta el cielo. Este huracán es lo que noso-
tros llamamos progreso.
Mi ala está pronta al vuelo.
Retornar, lo haría con gusto,
pues, aun fuera yo tiempo vivo, X
mi suerte sería escasa.
Gerhard Scholem, Saludo del Angelus. Los temas de meditación que la regla con-
ventual proponía a los hermanos novicios
Hay un cuadro de Klee que se titula Angelus . .tenían la tarea de alejarlos del mundo y sus
Novus. Se ve en él un ángel, al parecer en el afanes. La reflexión que desarrollamos aquí
momento de alejarse de algo sobre lo cual cla- procede de una determinación parecida. En
va la mirada. Tiene los ojos desorbitados, la un momento en que los políticos, en quienes
boca abierta y las alas tendidas. El ángel de los adversarios del fascismo habían puesto
la historia debe tener ese aspecto. Su rostro su esperanza, yacen por tierra y refuerzan su
está vuelto hacia el pasado. En lo que para · derrota con la traición a su propia ca usa, esta
nosotros aparece como una cadena de acon- reflexión se .propone desatar al que vive en el
tecimientos, él ve una catástrofe~, que mundo de la política de las redes en que ellos
arroja a sus pies ruina sobre ruina, amonto- lo han envuelto. Ella parte de la considera-
nándolas sin cesar. El ángel quisiera dete- ción de que la fe ciega de esos políticos en el
nerse, despertar a los muertos y recomponer progreso, la confianza en su "base de masas"
lo destruido. Pero un huracán sopla desde el y, por último, su servil inserción en un apara-
paraíso y se arremolina en sus alas, y es tan . to incontrolable no han sido más que tres as-
fuerte que el ángel ya no puede plegarlas. pectos de la misma cosa. Es una reflexión que
Este huracán lo arrastra irresistiblemente procura dar una idea respecto de lo caro que le
hacia el futuro, al cual vuelve las espaldas, cuesta a nuestro pensamiento habitual una
mientras el cúmulo de ruinas crece ante él representación de la historia que evite toda
46 wALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 47

complicidad con aquella a la que esos políti- otra propiedad aparte de su fuerza de trabajo
cos siguen aferrados. "está forzado a ser esclavo de otros hombres,
de aquellos que se han convertido [... ] en
propietarios". A pesar de ello, la confusión
XI continúa difundiéndose y poco después Josef
Dietzgen proclama: "Trabajo es el nombre del
El conformismo, que desde el principio se Mesías del tiempo nuevo. En el[ ... ] mejora-
encontró a gusto en la socialdemocracia, no miento [... ] del trabajo [... ] estriba la riqueza,
afecta sólo a sus tácticas políticas sino tam- que podrá hacer ahora lo que ningún reden-
bién a sus ideas económicas. Esta es una de tor pudo lograr." Esta concepción del mar-
las razones de su colapso ulterior. No hay xismo vulgar sobre lo que es el trabajo no se
otra cosa que haya corrompido más a la clase detiene demasiado en la cuestión acerca del
trabajadora alemana que la idea de que ella efecto que el producto del trabajo ejerce so-
nada con la corriente. El desarrollo técnico bre los trabajadores cuando éstos no pueden
era para ella el declive de la corriente con disponer de él. Sólo está dispuesta a percibir
la que creía estar nadando. De allí no había los progres9s del dominio sobre la naturale-·
más que un paso a la ilusión de que el tra- za, no los retrocesos de la sociedad. Muestra
bajo en las fábricas, que sería propio de la ya los rasgos tecnocráticos con los que nos
marcha del progreso técnico, constituye de toparemos más tarde en el fascismo. Entre
por sí una acción política. Bajo una figura ellos se encuentra un concepto de naturale-
secularizada, la antigua moral protestante za que se aleja con aciagos presagios del que
del trabajo celebraba su resurrección entre tenían las utopías socialistas anteriores a la
los obreros alemanes. El programa de Gotha revolución de 1848. El trabajo, tal como se lo
muestra ya señales de esta confusión. Define entiende de ahí en adelante, se resuelve en la
al trabajo como "la fuente de toda riqueza explotación de la naturaleza, explotación a la
y de toda cultura". Presintiendo algo malo, que se le contrapone con ingenua satisfacción
Marx respondió que el hombre que no posee la explotación del proletariado. Comparados
con esta concepción positivista, los fantaseas
48 WALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 49

que tanto material han dado para escarnecer Marx aparece como la última clase esclaviza-
a un Fourier revelan un sentido sorprenden- da, como la clase vengadora que lleva a su fin
temente sano. Para Fourier, el trabajo social la obra de la liberación en nombre de tantas
bien ordenado debería tener como consecuen- generaciones de vencidos. Esta conciencia,
cia que cuatro lunas iluminen la noche te- que por corto tiempo volvió a tener vigencia
rrestre, que el hielo se retire de los polos, que con el movimiento Spartacus, ha sido siem-
el agua del mar no sea más salada y que los pre desagradable para la socialdemocracia.
animales fe roces se pongan al servicio de los En el curso de treinta años ha logrado borrar
hombres. Todo esto habla de un trabajo que, casi por completo el nombre de un Blanqui,
lejos de explotar a la naturaleza, es capaz de cuyo timbre metálico hizo temblar al siglo pa-
ayudarle a parir las creaciones que dormitan sado. Se ha contentado con asignar a la clase
como posibles en su seno. Al concepto corrup- trabajadora el papel de redentora de las ge-
to de trabajo le corresponde como comple- neraciones futuras, cortando así el nervio de
mento esa naturaleza que, según la expresión su mejor fuerza. En esta escuela, la clase des-
de Dietzgen, "está gratis ahí". aprendió lo mismo el odio que la voluntad de
sacrificio. Pues ambos se nutren de la imag~n
de los antepasados esclavizados y no del ideal
XII de los descendientes liberados. 2

Necesitamos de la historia,
pero de otra manera de como la necesita
el ocioso exquisito en los jardines del saber. 2
T4 continúa: "Si hay una generación que debe saber-
Nietzsche, Beneficios y perjuicios lo, ~sa es la nuestra: lo que podemos esperar de los
que vendrán no es que nos agradezcan por nuestras
de la historia para la vida. grandes acciones sino que se acuerden de nosotros,
que fuimos abatidos. La revolución rusa sabía de
esto. La consigna '¡Sin gloria para el vencedor, sin
El sujeto del conocimiento histórico es la
compasión con el vencido!' es radical porque expre-
clase oprimida misma, cuando combate. En sa una solidaridad que es mayor con los hermanos
muertos que con los herederos."

j¡ llh1U11w111111umuu111u1111111m11uumm1uuuu11 _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ __
50 WALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 51

XIII del género humano en la historia es insepa-
rable de la representación de su movimiento
Puesto que nuestra causa como un avanzar por un tiempo homogéneo
se vuelve más clara cada día y vacío. La crítica de esta representación del
y el pueblo cada día más sabio. movimiento histórico debe constituir el fun-
Wilhelm Dietzgen, damento de la crítica de la idea de progreso
La filosoff,a socialdemócrata en general.

La teoría socialdemócrata, y aún más su
práctica, estuvo determinada por un concep- XIV
to de progreso que no se atenía a la realidad
sino que poseía una pretensión dogmática. El origen es la meta.
Tal como se pintaba en las cabezas de los Karl Kraus, Palabras en versos I
socialdemócratas, el progreso era, prime-
ro, un progreso de la humanidad misma (y La historia es objeto de una construcción
no sólo de sus destrezas y conocimientos). cuyo lugar no es el tiempo homogéneo y vacío
Segundo, era un progreso sin término (en sino el que está lleno de "tiempo del ahora"
correspondencia con una perfectibilidad in- Uetztzeit]. Así, para Robespierre la antigua
finita de la humanidad). Tercero, pasaba Roma era un pasado cargado de "tiempo del
por esencialmente indetenible (recorriendo ahora" que él hacía saltar del continuum de
automáticamente un curso sea recto o en la historia. La Revolución Francesa se en-
espiral). Cada uno de estos predicados es tendía a sí misma como un retorno de Roma.
controvertible y en cada uno ellos la crítica Citaba a la antigua Roma tal como la moda
podría iniciar su trabajo. Pero la crítica -si a veces cita a un atuendo de otros tiempos.
ha de ser inclemente- debe ir más allá de La moda tiene un olfato para lo actual don-
estos predicados y dirigirse a algo que les sea de quiera que lo actual dé señas de estar en
común a todos ellos. La idea de un progreso la espesura de lo de antaño. La moda es un
52 WALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 53

salto de tigre al pasado. Sólo que tiene lugar tiempo, hubo disparos contra los relojes de
en una arena en donde manda la clase domi- las torres. Un testigo ocular, cuyo acierto re-
nan te. El mismo salto, bajo el cielo libre de la sultó tal vez de la rima, escribió entonces:
historia, es ese salto dialéctico que es la revo- Qui le croirait! On dit qu 'irrités contre l 'heure
lución como la comprendía Marx. De nouveaux Josués, au pied de chaque tour,
Tiraient sur les cadrans pour .arreter le jour. 3

XV
XVI
La conciencia de hacer saltar el continuum
de la historia es propia de las clases re~o- El materialista histórico no puede renunciar
1ucionarias en el instante de su acción. La al concepto de un presente que no es tránsito,
Gran Revolución introdujo un nuevo calenda- en el cual el tiempo se equilibra y entra en
rio. El día con el que comienza un calendario un estado de detención. Pues este concepto
actúa como un acelerador histórico. Y es en define justo ese presente en el cual él escrib~
el fondo el mismo día que vuelve siempre en historia por cuenta propia. El historicismo
la figura de los días festivos, que son días levanta la imagen "eterna" del pasado, el ma-
de rememoración. Los calendarios miden el terialista histórico una experiencia única del
tiempo, pero no como relojes. Son monumen- mismo que se mantiene en su singularidad.
tos de una conciencia histórica de la cual en Deja que los otros se agoten con la puta del
Europa, desde hace cien años, parece haber- "hubo una vez", en el burdel del historicismo.
se perdido todo rastro. Todavía durante la Él permanece dueño de sus fuerzas: lo sufi-
Revolución de Julio se registró un episodio
que mostraba a esa conciencia saliendo por
sus fueros. Cuando cayó la noche del primer
día de combate ocurrió que en muchos luga- 3 ·Quién lo creería! Se dice que, irritados con-
t~a la hora/ Nuevos Josués, al pie de cada torre,/
res de París, independientemente y al mismo Disparaban sobre los cuadrantes, para detener el
tiempo.
54 WALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 55
cientemente hombre como para hacer saltar oportunidad revolucionaria en la lucha por el
el continuum de la historia. pasado oprimido. Y la aprovecha para hacer
saltar a una determinada época del curso
homogéneo de la historia, de igual modo que
XVII hacer saltar de su época a una determinada
vida o del conjunto de una obra a una obra
El historicismo culmina con todo derecho en determinada. El beneficio de este procedi-
la historia universal. Es de ella tal vez de la miento reside en que en la obra se halla con-
que la historiografía materialista se diferen- servado y superado el conjunto de la obra,
cia más netamente que de ninguna otra en en ésta toda la época y en la época el curso
cuestiones de método. La historia universal entero de la historia. El fruto sustancioso de
carece de una armazón teórica. Su proce- lo comprendido históricamente tiene en su
dimiento es aditivo: suministra la masa de interior al tiempo como semilla preciosa pero
hechos que se necesita para llenar el tiempo insípida.
homogéneo y vacío. En el fundamento de la
historiografía materialista hay en cambio un
principio constructivo. Propio del pensar no XVJil4
es sólo el movimiento de las ideas sino igual-
mente su detención. Cuando el pensar se En la idea de la sociedad sin clases, Marx
para de golpe en medio de una constelación secularizó la idea del tiempo mesiánico. Y es
saturada de tensiones, provoca en ella un bueno que haya sido así. La desgracia em pie-
schock que la hace cristalizar como mónada. za cuando la socialdemocracia eleva esta idea
El materialista histórico aborda un objeto a "iüeal". El ideal fue definido en la doctrina
histórico única y solamente allí donde éste se neokantiana como una "tarea infinita". Y
le presenta como mónada. En esta estructura esta doctrina fue la filosofía escolar del par-
reconoce el signo de una detención mesiánica tido socialdemócrata -de Schmidt y Stadler
del acaecer o, dicho de otra manera, de una
4
Véase la "Nota editorial" del presente volumen.
56 wALTER BENJAMIN SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA 57

a Natorp y Vorlander-. Una vez definida XIX
la sociedad sin clases como tarea infinita,
el tiempo vacío y homogéneo se transformó, "Los escasos cinco milenios del horno sapiens
por decirlo así, en una antesala en la que se -dice uno de los biólogos más recientes- re-
podía esperar con más o menos serenidad el presentan, en relación con la historia de la vida
advenimiento de la situación revolucionaria. orgánica sobre la tierra, unos dos segundos
En realidad no hay un instante que no traiga al final de una jornada de veinticuatro horas.
consigo su oportunidad revolucionaria -sólo Llevada a esta escala, la historia de la humani-
que ésta tiene que ser definida en su singu- dad civilizada ocuparía la quinta parte del últi-
laridad específica, esto es, como la oportuni- mo segundo de la última hora." El "tiempo del
dad de una solución completamente nueva ahora", que como modelo del tiempo mesiánico
ante una tarea completamente nueva-. Al resume en una prodigiosa abreviatura la his-
pensador revolucionario la oportunidad re- toria·entera de la humanidad, coincide exacta-
volucionaria peculiar de cada instante histó- mente con esa figura que representa la historia
rico se le confirma a partir de una situación de la humanidad dentro del universo.
política dada. Pero se le confirma también, y
no en menor medida, por la clave que dota a
ese instante del poder para abrir un deter-
minado recinto del pasado completamente
clausurado hasta entonces. El ingreso en este
recinto coincide estrictamente con la acción
política; y es a través de él que ésta, por ani-
quiladora que sea, se da a conocer como me-
siánica. 5

5
El manuscrito 1098 v continúa: "(La sociedad sin
clases no es la meta final del progreso en la historia
sino su interrupción, tantas veces fallida y por fin lle-
vada a efecto.)".
58 W ALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 59

[APÉNDICE] rememoración, es decir, precisamente como
tal. Se sabe que a los judíos les estaba prohi-
A bido investigar el futuro. La Thorá y la plega-
ria los instruyen, en cambio, en la rememora-
El historicismo se contenta con establecer ción. Esto los liberaba del encantamiento del
un nexo causal entre distintos momentos futuro al que sucumben aquellos que buscan
de la historia. Pero ningún hecho es ya un información en los adivinos: A pesar de esto,
hecho histórico solamente por ser una causa. el futuro no se convirtió para los judíos en un
Habrá de serlo, póstumamente, en virtud de tiempo homogéneo y vacío. Porque en él cada
acaecimientos que pueden estar separados de segundo era la pequeña puerta por la que po-
él por milenios. El historiador que parte de día pasar el Mesías.
esta comprobación no permite ya que la suce-
sión de acaecimientos le corra entre los dedos
como un rosario. Aprehende la constelación
en la que ha entrado su propia época con una
muy determinada época anterior. Funda de
esta manera un concepto del presente como
ese "tiempo de ahora" en el que están incrus-
tadas astillas del tiempo mesiánico.

B

Es seguro que los adivinos que inquirían al
tiempo por los secretos que él guarda dentro
de sí no lo experimentaban como homogéneo
ni como vacío. Quien tiene esto a la vista
puede llegar tal vez a hacerse una idea de la
forma en que el pasado era aprehendido en la

11111111 ...... ,,,,,,,,,,,,,, .... ,.............................._ _ _ _ _
TESIS .
SOBRE LA HISTORIA
APUNTES, NOTAS
Y VARIANTES
APUNTES SOBRE EL TEMA

P ara la detención mesiánica del acontecer
se podría a provechar la definición del es-
tilo "clásico", según Focillon: "Breve minuto ·
de plena posesión de las formas, se presenta
[...] como una felicidad fugaz , como la aKµc de
los griegos: el fiel de la balanza no oscila sino
débilmente. Lo que espero no es verla pronto
inclinarse nuevamente, menos aún el momen-
to de la fijación absoluta, sino, en el milagro
de esta inmovilidad dubitativa, el temblor li-
gero, imperceptible, que me indica que vive." 1

1
"Breve minute de pleine possession des formes, il se
présente [.. .] comme un bonheur rapide, comme l'aKµE
des Grecs: le fieau de la balance n 'oscille plus que fai-
blement. Ce que j 'attends, ce n 'est pas de la voir bien-
63
64 w ALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 65

Henri Focillon: Vie des formes, París, 1934, [... ] Lo que resulta es que el hecho permanece
p. 18. entero, intacto [... ] todo su arte se reduce a
Ms-BA 1095 no tocar nada en el asunto, a observar lo que
Fustel de Coulanges a denominado atinada-
mente 'la castidad de la historia' [... ]" 3
Focillon sobre la obra de arte: "En el instante
en que nace, ella es un fenómeno de ruptura. -Hay que señalar que en el trasfondo de
Una expresión corriente nos lo hace sentir este credo se encuentra en Dimier el recuer-
vivamente: 'hacer época' no es intervenir pa- do de los testimonios en el viejo y el nuevo
sivamente en la cronología, es interrumpir el Testamentos, incluidos los milagros atesti-
momento." 2 !bid., pp. 94. guados, a los que defiende en este capítulo
Ms-BA 1096 con un gran despliegue de minucias. El burdo
positivismo de esta confesión de fe es así una
El credo del historicismo según Louis Dimier apariencia (cfr. p. 183).
(L'évolution contre l'esprit, París 1939, p. 46- Dimier (pp. 76-84) contra la idea de los pro-
4 7): "Es la curiosidad por el hecho lo que im- gresos del género humano: "En la naturaleza
pulsa al historiador a la investigación; es la física, la evolución no es indefinida: tiene
curiosidad por el hecho lo que atrae y cautiva un plazo. La bellota se vuelve un roble, y no
a su lector [... ] Los testimonios [... ] hacen que otra cosa [... ] La especie, lejos de sobrevivir
uno no pueda dudar del asunto, es su concate- al individuo, comienza por morir con él, [... ]
nación natural lo que completa la persuasión sin ser así el sujeto de continuidad alguna,

t6t de nouveau pencher, encore moins le moment de la 3
"C'est la curiosité du fait qui pousse a la recherche
fixité absolue, mais, dans le miracle de cette immobi- l 'historien; c 'est la curiosité du fait qui attire et char-
lité hésitante, le tremblement leger, imperceptible, qui me son lecteur [...] Les témoignages [. .. ] font qu 'on ne
m 'indique qu 'elle vit." peut douter de la chose, c'est leur enchainement natu-
2 "A l'instant oil elle naft, elle est phénomene de rup- rel qui en consomme la persuasion [. ..] Le résultat est
ture. Une expression courante nous le fait vivement que le fait demeure entier, intact [. ..] Tout son art se
sentir: '{aire date', ce n 'est pas intervenir passivement résume a n y point toucher, a observer ce que Fustel de
dans la chronologie, c'est brusquer le moment." Coulanges a si bien nommé 'la chasteté de l'histoire'."
66 w ALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 67

ella no puede serlo de ningún desarrollo, me- La em pa tía con lo que ha sido está final-
nos aún de un desarrollo cuyo individuo no mente al servicio de su reactualización. La
genere ninguna idea [... ] La quimera de una tendencia a esta última no va en vano junto
evolución, que [... ] Comte [... ] lleva a la his- a una idea positivista de la historia (como
toria de los espíritus, no sólo carece de todo se muestra en Eduard Meyer). La proyec-
fundamento sino de toda apariencia, si se to- ción de lo pasado en el presente es análoga,
man ejemplos de la naturaleza física. Es pues en el campo de la historia, a la sustitución
gratuito que se tenga a la evolución por una de configuraciones idénticas dentro de las
ley revelada por la historia; ni siquiera esbo- transformaciones del mundo material. Dicha
zada se encuentra allí. Esta lenta formación sustitución fue planteada por Meyerson como
de la moral y de la razón, con la que se nos el fundamento de la ciencias naturales (De
quiere pagar, no resulta de ningún testimo- l 'explication dans les sciences [París, 1921].
nio [... ] Nada es pues más parecido, bajo di- La proyección, por su parte, es la quintaesen-
versas figuras, que la humanidad de todos los cia del carácter propiamente "científico" de
tiempos. El mismo genio creador en acción, la la historia como lo concibe el positivismo.
misma impotencia[ ... ] para recoger sólo los Un carácter que se adquiere a cambio de la ·
buenos frutos de ella. Uno no puede menos
que quedar atónito cuando profesionales del ment tout fondement, mais toute apparence manque,
pensamiento no se cansan de descubrir en en prenant des exemples dans la nature physique, a la
chimere d'évolution portée dans l'histoire des esprits
este progreso limitado [... ] y precario, un mo- [...][par] Comte [.. .] C'est done gratis qu'on donne
vimiento de la 'razón universal' ." 4 l'évolution pour une loi révélée par l'histoire; elle n y
est meme pas ébauchée. Cette lente formation de la
Ms-BA 1097 morale et de la raison, dont on nous paye, ne ressort
d'aucun témoignage [.. .]Ríen n 'est done si semblable
4
"Dans la nature physique, l'évolution n'est pas indé- sous des figures diverses, que l'humanité de tous les
finie; elle a un terme. Le gland devient chene et ríen temps. Le meme génie créateur a l'reuvre, la meme im-
davantage [.. .] L'espece, loin de survivre a l'individu, puissance [.. .] a n 'en recueillir que les bons fruits. On
commence par mourir avec lui, [.. .] ainsi n 'étant le su- ne peut done que tomber des nues quand [. ..] des pro-
jet d'aucune continuité, elle ne peut etre celui d'aucun fessionnels de la pensée ne laissent pas de découvrir
développement, encore moins d'un développement dans ce progres borné [. ..] et précaire, un mouvement
dont l'individu ne forme aucune idée [.. .]Non seule- de la 'raison universelle'."
68 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 69
extirpación de todo lo que recuerde a lo que neokantiana como una "tarea infinita". Y
en ella hay de rememoración, según su deter- esta doctrina fue la filosofía escolar del par-
minación original. La vitalidad falsa de las tido socialdemócrata -de Schmidt y Stadler
reactualizaciones, la eliminación en ellas de a Natorp y Vorlander. Una vez definida la
todo eco del "lamento" que viene de la histo- sociedad sin clases como tarea infinita, el
ria, indican una sumisión definitiva de la em- tiempo vacío y homogéneo se transformó,
patía al concepto moderno de ciencia. por decirlo así, en una antesala en la que se
podía esperar con más o menos serenidad el
Con otras palabras: el propósito de encontrar
advenimiento de la situación revolucionaria.
"leyes" para el transcurso de los aconteci-
En realidad no hay un instante que no traiga
mientos en la historia no es la única manera,
consigo su oportunidad revolucionaria -sólo
y menos aún la más sutil, de equiparar la
que ésta tiene que ser definida en su singula-
historiografía a las ciencias naturales. La
ridad específica, esto es, como la oportunidad
idea de que la tarea del historiador es la de
de una solución completamente nueva ante
"reactualizar" lo pasado es culpable de la
una tarea completamente nueva. Al pensador
misma asimilación, pero no se deja detectar
revolucionario la oportunidad revolucionaria
tan fácilmente.
peculiar de cada instante histórico se le con-
Ms-BA 1098 r
firma a partir de la situación política. Pero se
le confirma también, y no en menor medida,
por la clave que da a ese instante el poder
XVII A
para abrir un determinado recinto del pasa-
do, completamente clausurado hasta enton-
En la representación de la sociedad sin cla-
ces. El ingreso en este recinto coincide estric-
ses, Marx secularizó la representación del
tamente con la acción política; y es a través
tiempo mesiánico. Y es bueno que haya sido
de él que ésta, por aniquiladora que sea, se
así. La desgracia empieza cuando la so-
da a conocer como mesiánica. (La sociedad
cialdemocracia eleva esta representación a
sin clases no es la meta final del progreso en
"ideal". El ideal fue definido en la doctrina

111 1111 .. ,,.,.,.,.,., ........................................... .
70 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 71

la historia, sino su interrupción, tantas veces En la obra de Marx pueden mencionarse tres
fallida y por fin llevada a efecto.) conceptos fundamentales; el conjunto de su
Ms-BA 1098 v armazón teórico puede verse como el inten-
to de soldar estos tres conceptos entre sí. Se
El materialista histórico que va en busca de trata de la lucha de clases del proletariado,
la estructura de la historia pone en práctica, la marcha del desarrollo histórico (el pro-
a su manera, una especie de análisis ·e spec- greso) y la sociedad sin clases. La estructura
tral. Así como el físico reconoce al ultravio- del concepto central se presenta en Marx de
leta en el espectro solar, así él reconoce una la siguiente manera: en el transcurso del de-
fuerza mesiánica en la historia. El que quiera sarrollo histórico, a través de una serie de
saber en qué estado se encuentra la "huma- luchas de clase, la humanidad arriba a la
nidad redimida", a qué condiciones está so- sociedad sin clases. -Pero la sociedad sin cla-
metida la entrada en ese estado y cuándo se ses no debe concebirse como el punto final de
podrá contar con ella hará preguntas que no un desarrollo histórico. -De esta concepción
tienen respuesta. Es como si preguntara por errónea surgió, entre otras cosas, entre los
el color de los rayos ultravioleta. epígonos, la idea de una "situación revolucio-·
Ms-BA 1099 naria" que, como ha resultado evidente, no se
presenta nunca. -Al concepto de la sociedad
sin clases le debe ser devuelto su rostro autén-
Marx dice que las revoluciones son la locomo- ticamente mesiánico, y esto en interés de la
tora de la historia mundial. Pero tal vez se propia política revolucionaria del proletariado.
trata de algo por completo diferente. Tal vez Ms-BA 1103
las revoluciones son el manotazo hacia el fre-
no de emergencia que da el género humano
que viaja en ese tren. "La revolución es la locomotora de la histo-
Ms-BA 1100 ria." (Los viajeros en el vagón.)

La confianza en la acumulación cuantitativa
está en la base lo mismo de la fe testaruda en
72 WALTER BENJAMIN T ESIS SOBRE LA HISTORIA 73
el progreso que de la confianza en la "base de "NUEVAS TESIS"
masas. "
Nuevas tesis B
Alcance filosófico-histórico y político del con-
cepto de retorno. El Día del juicio es el pre- La historia tiene que ver con interrelaciones
sente volteado hacia atrás. y también con encadenamientos causales te-
jidos fortuitamente. Al dar ella una idea de lo
Importancia metódica de la confrontación de
constitutivamente citable de su objeto, éste,
la época de que se trata en cada caso con la
en su versión más elevada, debe ofrecerse
historia previa, tal como está lo mismo en el
como un instante de la humanidad. El tiempo
trabajo sobre el cine [(La obra de arte en la
debe estar en él en estado de detenimiento.
época de su reproductibilidad técnica)] (en
la característica del valor ritual) que en el La imagen dialéctica es un relámpago que va
que versa sobre Baudelaire (en la caracte- por sobre todo el horizonte del pasado.
rística del aura) [("Sobre algunos motivos en
Articular históricamente algo pasado signi-
Baudelaire")]. En virtud de esta confronta-
fica: reconocer en el pasado aquello que se .
ción, la época de la que se trata en cada caso
conjunta en la constelación de uno y un mis-
se vuelve solidaria con el presente actual del
mo instante. El conocimiento histórico sólo es
que escribe la historia.
posible únicamente en el instante histórico.
Ms-BA 1105 Pero el conocimiento en el instante histórico
es siempre el conocimiento de un instante.
Al replegarse como un instante --como una
im~gen dialéctica-, el pasado entra en el re-
cuerdo obligado de la humanidad.
Hay que definir la imagen dialéctica como el
recuerdo obligado de la humanidad redimida.
74 WALTER BENJAMIN T ESIS SOBRE LA HISTORIA 75

La noción de una historia universal está ata- La eternidad del castigo infernal le ha que-
da a la del progreso y a la de la cultura. Para brado a la idea antigua del eterno retorno
que todos los instantes en la historia de la tal vez la más terrible de sus puntas. Pone la
humanidad puedan ser alineados en la cade- eternidad del sufrimiento en el lugar en que
na del progreso tienen que ser puestos sobre estaba la eternidad del ciclo.
el común denominador de la cultura, de la Al pensar una vez más, en el siglo XIX, la idea
Ilustración, del Espírtu objetivo o como se lo del eterno retorno, Nietzsche hace él mismo
quiera llamar. la figura de aquel en quien se cumple esa
Ms-BA 491 condena mítica. Puesto que la esencia del
acontecer mítico es el retorno. (Sísifo, las
Nuevas Tesis C
Danaides.)
Ms-BA 489
Sólo cuando el transcurso histórico se desliza
fácilmente para el historiador, como un hilo,
se puede hablar de progreso. Si es en cambio Nuevas Tesis H
una cuerda de muchos hilos deshilvanados, Disolverse en historia pragmática no es algo
que cuelga en cabos destejidos, ninguno de que pueda ir en provecho de la historia de la
éstos tendrá un lugar determinado mientras cultura. Por lo demás, la concepción pragmá-
no sean todos recogidos y entretejidos como tica de la historia no fracasa ante las posibles
una red para el cabello. exigencias que levante la "ciencia estricta" en
La concepción fundamental del mito es el nombre de la ley de la causalidad. Fracasa
mundo como castigo -un castigo que genera en un desfasamiento de la perspectiva histó-
sus castigados. El eterno retorno es la tarea rica. Una época que ya no está en capacidad
del castigo escolar proyectada hacia lo cós- de transfigurar sus posiciones de dominio de
mico: la humanidad tiene que copiar su texto manera originaria ya no está en relación con
en innumerables repeticiones. (Paul Eluard: la transfiguración que aprovechaba a las po-
Répétitions, 1922.) siciones de dominio del pasado.
77
76 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA

El sujeto que escribe la historia es por de- lateral e integral. ("Surrealismo" [(véase el
recho propio aquella parte de la humanidad ensayo de Benjamín)]).
cuya solidaridad abarca a todos los oprimi- La redención es el limes [frontera] del progreso.
dos. Aquella parte que puede correr el más
grande de los riesgos teóricos porque en la El mundo mesiánico es el mundo de la actua-
práctica es la que menos tiene que perder. lidad omnilateral e integral. Sólo en ésta hay
una historia universal. Pero no como escrita
No toda historia universal tiene que ser reac- sino como cumplida en la festividad. En una
cionaria. Lo es la historia universal carente fiesta depurada de toda solemnidad. Que no
de un principio constructivo. Es el principio conoce ningún cántico festivo. Su lenguaje es
constructivo de la historia universal lo que la prosa liberada, la que ha hecho saltar los
permite que ella sea representada en la his- grilletes de la escritura. (La idea de la prosa
toria de lo parcial. Se trata, en otras palabras coincide con la idea mesiánica de la historia
de un principio monadológico. Existe en la universal. Cfr., en "El narrador": las clases
historia de la redención. de prosa poética como espectro de la prosa
La idea de la prosa coincide con la idea me- histórica.)
siánica de la historia universal (Lesskov). La multiplicidad de las "historias" está em-
Ms-BA 484 parentada, si no es que es idéntica, con la
multiplicidad de las lenguas. En el sentido
Nuevas Tesis K actual, la historia universal es siempre una
especie de esperanto. (Da expresión a la espe-
"Organizar el pesimismo quiere decir [... ] en
.ranza del género humano del mismo modo
el espacio de la acción política [...] descubrir el
en que lo hace el nombre de esta lengua
espacio de la imagen. Pero este espacio de la
universal.)
imagen ya no es abarcable de manera con-
Ms-BA 490
templativa [... ] Este espacio de la imagen
buscado[ ... ], el mundo de actualidad omni-
78 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 79

TEMAS VARIOS época le está presente de manera más clara
que a aquellos que "mantienen" el paso con
Nota preliminar su época.
Ms-BA 472
En la rememoración tenemos una experien -
cia que nos prohíbe comprender la historia de Cuestiones de método m
manera fundamentalmente ateológica en la
misma medida en no debemos intentar escri- Con el ritmo acelerado de la técnica, al que
birla en conceptos teológicos. corresponde una decadencia igualmente
acelerada de la tradición, la parte del in-
Mi pensamiento se comporta con la teología
consciente colectivo, el rostro arcaico de una
como el papel secante con la tinta. Está com-
época, sale a la luz mucho más rápidamente
pletamente absorbido por ella. Pero si fuera
que antes, incluso ya para la época que le
por el papel secante, nada de lo que está es-
sigue. De ahí la mirada surrealista sobre la
crito quedaría.
historia.
Hay un concepto de lo presente según el cual
A la forma del nuevo medio de producción, ·
éste constituye el objeto (intencional) de una
que al pincipio está dominada todavía por
profecía. Este concepto es el (complemento)
la del anterior (Marx) corresponde, en la su-
correlato del concepto de esa historia que sólo
praestructura, una conciencia onírica en la
hace su aparición como en un relámpago. Es
que lo nuevo se expresa de manera ejemplar
un concepto político desde sus bases y Turgot
a través de una configuración fantástica.
así lo define, en efecto. Es el sentido esotérico
Michelet: "Chaque époque reve la suivante"
de la frase que dice que el historiador es un
["Cada época sueña a la siguiente."] 5 Sin esta
profeta volteado hacia atrás. Da la espalda
pre-forma fantástica en la conciencia onírica
a su propia época; su mirada de vidente se
no surge nada nuevo. Sus manifestaciones
enciende ante las cumbres de los aconte-
no se encuentran, sin embargo, sólo en el
cimientos de antes, que se acumulan en el
pasado. A esta mirada de vidente, su propia 5
80 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 81
arte. Para el siglo XIX es decisivo el que la de las clases revolucionarias en el instante
fantasía desborde sus límites por todas par- de su acción. Por otro lado, sin embargo, la
tes. más estrecha de las conexiones prevalece
Ms-BA 467 entre la acción revolucionaria de una clase y
el concepto que esta clase tiene no sólo de la
El problema de la tradición historia por venir sino también de la historia
que ha sido. Esto es sólo en apariencia una
La dialéctica en estado de detenimiento
contradicción: la Revolución Francesa se re-
(Aporía fundamental: "La tradición como el montó hasta la República Romana por sobre
discontinuum de lo que ha sido en oposición a el abismo de dos milenios.
la historia como el continuum de los aconteci- Ms-BA 469
mientos." "Puede ser que la continuidad de la
tradición sea una apariencia. Pero entonces El problema de la tradición n
precisamente la constancia de esta aparien-
En el proletariado, la conciencia del nuevo co-
cia de constancia instituye en ella la conti-
mienzo no entró en correspondencia con nin- .
nuidad.")
gún precedente histórico. No tuvo lugar ningún
(Aporía fundamental: "La historia de los recuerdo. (Se quiso instituirlo artificialmente
oprimidos es un discontinuum." "Tarea de la en obras como la Historia de las guerras cam-
historia es adueñarse de la tradición de los pesinas de Zimmermann. Pero sin ningún
oprimidos.") éxito.)

Más sobre estas aporías: "El continuum de la . Es la tradición de los oprimidos en la cual la
historia es el de los opresores. Mientras que clase trabajadora se presenta como la últi-
la idea de un continuum iguala todo al nivel ma clase avasallada, como la clase vengado-
del suelo, la idea de un discontinuum es la ra, la clase liberadora. De esta conciencia se
base de la tradición auténtica." La conciencia deshizo la socialdemocracia desde un princi-
de una discontinuidad histórica es lo propio pio. Le atribuyó a la clase trabajadora el pa-
82 w ALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 83

pel de redentora de generaciones venideras. pasado. Esta visión se corresponde de la ma-
Con ello le cercenó el tendón de su fuerza. En nera más precisa con la teoría de la em pa tía
esta escuela, la clase desaprendió lo mismo el histórica que Fustel de Coulanges revistió
odio que la capacidad de sacrificio. Ya que és- en la forma de un consejo: "Si vous voulez
tos se nutren más de la imagen verdadera de revivre une époque, oubliez que vous savez ce
los antecesores sometidos que de la imagen qui s'est passé apres elle" ["Si queréis revivir
ideal de los descendientes liberados. En los una época, olvidad que sabéis lo que sucedió
inicios de la Revolución Rusa estaba viva una después de ella."]- Pero la afirmación puede
conciencia de esto. Si la consigna "ni gloria interpretarse de una manera completamente
para el vencedor ni piedad para el vencido" distinta, y entenderse así: el historiador le
es tan conmovedora lo es porque expresa an- vuelve las espaldas a su propia época, y su
tes una solidaridad con los hermanos muer- mirada de vidente se enciende en las cum-
tos que con los hermanos por venir. "Amo las bres de las generaciones humanas anterio-
generaciones de los siglos venideros", escribe res, que se hunden cada vez más hondo en el
el joven Holderlin. ¿Pero no es esto, al mismo pasado. Es precisamente para esta mirada
tiempo, una confesión de la debilidad congé- de vidente p,ara la cual la propia época se en ~
nita de la burguesía alemana? cuentra presente de manera más clara que
Ms-BA 466 r para aquellos contemporáneos que "avanzan
al paso" de ella. No en vano define Turgot el
El ahora de la cognoscibilidad concepto de un presente que fuera la meta
intencional de una profecía como un concepto
La afirmación de que el historiador es un esencial y fundamentalmente político. "Antes
profeta volteado hacia atrás puede ser en- de que hayamos podido informarnos de un
tendida de dos maneras. La manera tradicio- determinado estado de cosas, dice Turgot, ya
nal dice que el historiador, transportándose éste se ha alterado muchas veces. Es así que
a un pasado remoto, profetiza lo que para siempre nos enteramos demasiado tarde de
éste tenía que ser todavía un futuro pero lo que ha sucedido. Y por eso puede decirse
que entre tanto se ha convertido también en de la política que ella está llamada, por de-
84 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 85
cirlo así, a prever el presente." Precisamente lector al que se refiere es el historiador ver-
este concepto del presente es el que está en dadero.)
la base de la actualidad de una historiografía
La pluralidad de historias se parece a la plu-
auténtica. Quien anda en el pasado como en
ralidad de las lenguas. En el sentido de hoy,
un desván de trastos, hurgando entre ejem-
la historia universal no puede ser otra cosa
plos y analogías, no tiene ni la menor idea de
que una especie de esperanto. La idea de una
cuánto, en un instante dado, depende de la
historia universal es mesiánica.
actualización del pasado.
Ms-BA 471 El mundo mesiánico es un mundo de actua-
lidad omnilateral e integral. Sólo a partir de
La imagen dialéctica él hay una historia universal. Pero no como
escrita sino como celebrada festivamente. En
(Si se quiere considerar la historia como un un festejo depurado de toda solemnidad. Que
texto vale para ella lo que un autor reciente no conoce cantos festivos. Su lengua es prosa
dice acerca de los textos literarios: el pasado integral, que ha hecho saltar los grilletes de
ha consignado en ellos imágenes que se po- la escritura y es entendida por todos los hom-
drían comparar a las que son fija das por una bres (como lo es el idioma de los pájaros por
placa fotosensible. "Sólo el futuro tiene a su los nacidos con buena estrella). La idea de la
disposición reveladores lo bastante fuertes prosa coincide con la idea mesiánica de una
como para hacer que la imagen salga a relu- historia universal (las especies de la prosa
cir con todos sus detalles. Ciertas páginas de artística como el espectro de las especies his-
Marivaux o de Rousseau dejan ver un sentido tórico-universales) en [mi ensayo] "El narra-
secreto que los lectores de su época no pudie- dor-[Consideraciones sobre la obra de Nikolai
ron descifrar completamente." (Monglond). El Lesskov]").
método histórico es un método filológico cuyo Ms-BA 470
motivo es el libro de la vida. "Leer lo que
nunca fue escrito", está en Hofmannsthal. El
86 W ALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 87

Críticas to de las fuerzas productivas. Pero a ellas
pertenece el ser humano, en su caso el prole-
Crítica del progreso -sobre la alegoría. tariado. Con ello sólo se deja para después la
pregunta por el criterium.
Crítica de la historia de la cultura y de la his-
Ms-BA 475
toria de la literatura.

Crítica de la historia universal.

Crítica de la empatía. Crítica histórica. Cita.
Inculpación. Introducción.

Crítica de la apreciación.

Crítica de la historia en compartimentos.

Crítica de la teoría del progreso infinito.

Crítica de la teoría del progreso automático.

Crítica de la teoría de un progreso posible en
todos los campos. Ningún progreso en el arte
según su elemento profético. Diferencia entre
progresos de los usos y costumbres -¿pero
dónde está el criterio común?- y progresos
morales, para los que se ofrecen como objeto
el criterio de la voluntad pura, del carácter
inteligible.

Crítica de la teoría del progreso en Marx. El
progreso, definido allí por el desenvolvimien-
88 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 89

FRAGMENTOS SUELTOS humanidad redimida, de la llama que se en-
ciende el Día del Juicio Final y que encuen-
B 14 tra su alimento en todo lo que alguna vez
sucedió entre los hombres.
El mundo mesiánico es un mundo de ac-
tualidad omnilateral e integral. Sólo con él La Gran Revolución citaba a la Roma antigua.
hay una historia universal. Lo que ahora se Conexión entre la terca fe en el progreso y la
designa así no puede ser otra cosa que una confianza en la base de masas: la acumula-
especie de esperanto. Nada podrá expresar- ción cuantitativa es suficiente.
la si no se desenreda antes la confusión que
proviene de la construcción de la Torre de "La revolución es la locomotora de la historia
Babel. Presupone una lengua a la que todo mundial", los viajeros en el vagón
texto se pudiera traducir sin pérdida, sea de Los momentos destructivos: desconstrucción
una lengua viva o muerta. O, mejor dicho, de la historia universal, se deja de lado el
ella misma, esta lengua, es esa historia. Pero elemento épico, ninguna empatía con el ven-
no como escrita sino como cumplida festiva- cedor. A la historia hay que ce pillarla a con ~
mente. En un festejo que está depurado de trapelo. Se elimina la historia de la cultura
toda solemnidad y que no conoce cantos festi- como tal: tiene que ser integrada a la historia
vos. Su lengua es la idea misma de la prosa, de las 1u chas de clases.
que es entendida por todos los hombres como
Ejemplo de representación histórica auténti-
el lenguaje de los pájaros por los nacidos con
ca: "A los que vendrán" [(véase el poema de
buena estrella.
B. Brecht)]. De los que vendrán no preten-
Ms-BA 441
dernos gratitud por nuestros triunfos, sino
rememoración de nuestras derrotas. Eso es
A
consuelo: el consuelo que sólo puede haber
La lámpara eterna es una imagen de la exis- para quienes ya no tienen esperanza de con-
tencia histórica auténtica. Es la imagen de la suelo.
90 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 91

Considerad lo oscuro y el gran frío tre sí, es hoy un evasiva de la simple pereza
de este valle que resuena de lamentos. del pensamiento. (La idea de una historia
[(Véanse los últimos versos de la Ópera de universal comparte su destino con la idea de
tres centavos, de B. Brecht)] una lengua universal. Mientras esta última
tuvo un fundamento, fuese éste teológico
como en la Edad Media, o lógico como, últi-
(Para la empatía con el vencedor.)
mamente, en Leibniz, la historia universal
La moda como cita de indumentarias del pa- no era un imposible para el pensamiento. En
sado (considerarlo también en la interpreta- cambio tal como ha sido practicada desde el
ción del pasaje de Blanqui sobre la crinolina). siglo pasado la historia universal sólo puede
Ms-BA 446 ser una especie de esperanto.) - La segun-
da posición fortificada del historicismo hay
U na idea de la historia que se liberara del es- que encontrarla en la idea de que la historia
quema de la progresión dentro de un tiempo es algo que se deja narrar. En el curso de la
vacío y homogéneo volvería, por fin, a poner construcción, ineludiblemente, una investiga-
en campaña las energías destructivas del ción materialista hará que salte el momentó
materialismo histórico, que han permanecido épico. Tiene que admitírsela tal como Marx
'
paralizadas por tanto tiempo. Ello pondría a en tanto que autor, lo hizo en El Capital, hay
tambalearse a las tres posiciones más impor- que asumir la eliminación del elemento épi-
tantes del historicismo. El primer golpe debe co. Marx reconoció que la historia del capital
dirigirse contra la idea de la historia uni- sólo puede construirse dentro de la armazón
versal. La idea de que la historia del género férrea, de tensiones amplias, de una teoría.
humano está compuesta por las historias de Los intereses de la humanidad están mejor
los pueblos es hoy, cuando la esencia de los recogidos en el esbozo teórico que Marx traza
pueblos se encuentra oscurecida tanto por en su obra de lo que es el trabajo sometido
su estructura actual como por sus actuales al dominio del capital que en las monumen-
relaciones que mantienen actualmente en- tales y complicadas obras del historicismo
'
que son, en el fondo, tranquilas. Más difí-
92 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA

cil es honrar la memoria de los sin nombre se de be sólo al esfuerzo de los grandes geni
que la de los famosos, de los festejados, sin que lo crearon sino también a la servidumbre
exceptuar la de los poetas y pensadores. La anónima de sus contemporáneos. Nunca un
construcción histórica está consagrada a la documento de la cultura es tal sin ser a la
memoria de los sin nombre. El tercer bastión vez un documento de la barbarie. El mate-
del historicismo es el más fuerte y el más rialista histórico guarda distancia ante ello.
difícil de atacar. Se presenta como la "empa- Tiene que cepillar la historia a contrapelo
tía con el vencedor". Los dominadores en un sirviéndose para ello de hasta el último de
determinado momento son los herederos de los recursos und [müf3te er die Feuerzange zu
todos los que alguna vez vencieron en la his- Hilfe nehmen].
toria. La empatía con el vencedor beneficia MS-BA 447 y 1094
siempre a los dominadores del momento. El
materialista histórico tiene en cuenta este es- Fuerza del odio en Marx. Disposición de la
tado de cosas. Y se da cuenta además de que clase trabajadora para la lucha. Juntar la
este estado de cosas está bien fundado. Quien destrucción revolucionaria con el pensamien-
quiera que haya alcanzado hasta el día de to de la redención. (Nechayev. Los demonios.)
hoy la victoria en las mil batallas de las que
está atravesada la historia tiene su parte en Existe la relación más estrecha entre la ac-
ción histórica de una clase y el concepto que
los triunfos de los que hoy dominan sobre los
esta clase tiene no sólo de la historia venide-
que hoy son dominados. No de otro modo sino
ra sino también de la pretérita. Esto no con-
muy críticamente, el materialista histórico
tradice más que en apariencia la afirmación
examinará el inventario del botín que los pri-
de que la conciencia de la discontinuidad his-
meros ponen a exhibición ante estos últimos.
A este inventario se le denomina cultura. Sin tórica es lo característico de las clases revolu-
ninguna excepción, todo lo que de bienes cul- cionarias en el instante de su acción. Pues no
faltan aquí las precedencias históricas: Roma
turales el materialista histórico alcanza con
su mirada tiene una procedencia que él no para la Revolución Francesa. La relación
puede observar sin espanto. Su existencia no mencionada se perturba en el proletariado: a
94 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 95
la conciencia de la nueva intervención no le gros. Es idéntica al objeto histórico; justifica
correspondió ninguna precedencia histórica, que se haga saltar el continuum.
no tuvo lugar ningún recuerdo. Al princi-
En la historiografía auténtica, el impulso de
pio se intentó instituirla (cfr. la Historia de
salvación es tan fuerte como el impulso des-
las guerras campesinas, de Zimmermann).
tructivo. ¿Pero de qué puede ser rescatado
Mientras la idea del continuum lo iguala todo
algo que ya ha sido? No tan~o del desprestigio
al nivel más bajo, la idea del discontinuum es
y el menosprecio en que ha caído sino de una
el fundamento de la tradición auténtica. Hay
determinada manera de ser transmitido. Una
que hacer evidente la relación entre el senti-
manera que, al dignificarlo como "herencia",
miento del nuevo comienzo y la tradición.
resulta más desastrosa que lo que podría ser
MS-BA 449
su desaparición.

El elemento destructivo o crítico en la histo- La manera corriente de exponer la historia
riografía se hace patente cuando hace saltar le da mucha importancia a la elaboración de
la continuidad histórica. La historiografía una continuidad. Atribuye valor a aquellos
auténtica no elige su objeto con ligereza. No elementos de lo que ha sido que ya han pa- ·
lo toma, lo extrae haciéndolo saltar del cur- sado a formar parte de su eficacia ulterior.
so histórico. Este elemento destructivo en Se le escapan aquellos pasajes en donde lo
la historiografía debe entenderse como una transmitido se interrumpe, y junto con ellos
reacción a una constelación de peligros que también sus asperezas y picos, que son los
amenaza tanto a lo transmitido en la tradi- que ofrecen un punto de apoyo a aquel que
ción como a su receptor. La historiografía se quiere llegar más allá de lo transmitido.
enfrenta a esta constelación de peligros; ante Ms-BA 473
ella tiene que mostrar su presencia de ánimo.
La imagen dialéctica destella como un relám- No se trata de que lo pasado arroje su luz so-
pago en medio de esta constelación de peli- bre lo presente o lo presente sobre lo pasado;
la imagen es aquello en donde el pasado Y el
96 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 97
presente se juntan para constituir una cons- ria. Al recuerdo involuntario no se le aparece
telación. Mientras que la relación del antes nunca -y esto lo diferencia del arbitrario-
con el ahora es puramente temporal (conti- un transcurso sino tan sólo una imagen. (De
nua), la del pasado con el presente es una re- ahí el "desorden" como espacio figurativo de
lación dialéctica, a saltos. la remembranza involuntaria.)
Determinada con mayor precisión, la imagen Ms-BA 474
del pasado que relampaguea en el ahora de
su cognoscibilidad es una imagen del recuer- Las curiosidades y la curiosité
do. Se asemeja a las imágenes del propio
Teología como enano jorobado, la mesa trans-
pasado que se le aparecen al hombre en un
parente del ajedrecista.
instante de peligro. Son imágenes que vie-
nen, como se sabe, de manera involuntaria. La más pequeña garantía, la brizna de paja a
La historia es, entonces, en sentido estric- la que trata de aferrarse el que se ahoga.
to, una imagen surgida de la remembranza Definición del presente como catástrofe; defi- ·
involuntaria; una imagen que se le enfoca nición desde el tiempo mesiánico.
súbitamente al sujeto de la historia en el ins-
tante de peligro. La capacidad del historia- El Mesías interrumpe la historia; el Mesías
dor depende de la agudeza de su conciencia no aparece al final de un desarrollo.
para percibir la crisis en que el sujeto de la Los niños como representantes del paraíso.
historia ha entrado en un momento
,,. dado.
Este sujeto no es de ninguna manera un su- La historia de los oprimidos, un disconti-
jeto trascendental sino la clase oprimida que nuum.
lucha en su situación de mayor riesgo. En el El proletariado como sucesor de los oprimi-
instante histórico, el conocimiento histórico dos; extinción de esta conciencia entre los
es para ella y únicamente para ella. Con esta marxistas.
determinación se confirma la eliminación del Ms-BA 477
momento épico en la exposición de la histo-
98 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 99

El progreso no está en ninguna relación con Presencia de ánimo como lo redentor; presen-
la interrupción de la historia. Esta interrup- cia de ánimo en el captar las imágenes fuga-
ción sufre bajo el prejuicio de la doctrina de ces; presencia de ánimo y detención.
la perfectibilidad infinita.
Definición de la presencia de ánimo, vincu-
La destrucción como el clima de auténtica larla con esto; qué quiere decir: el historiador
humanidad. (Proust sobre la bondad.) Es debe dejarse ir.
sugerente medir la afección destructiva de
Legitimación moral, justificación del interés
Baudelaire con la pasión destructiva deter-
en la historia.
minada por lo político. Desde ésta, su impul-
so destructivo parece tal vez débil. Exponer, El sujeto de la historia: los oprimidos, no la
por otro lado, su comportamiento con J eanne humanidad.
Duval como humanidad auténtica en el clima El continuum es el de los opresores.
de la destrucción.
Hacer saltar el presente fuera del continuum
Relación entre regresión y destrucción. del tiempo histórico: tarea del historiador.
Función de la utopía política: iluminar la Ms-BA 4Sl
zona de lo que merece ser destruido.
Mi psicología del carácter destructivo, y la Interpretación del Angelus Novus [de Paul
proletaria, para la crítica de Blanqui. Klee]: las alas son velas. El viento, que sopla
Ms-BA 480 desde el Paraíso, está en ellas.
La sociedad sin clases como parachoques.
La remembranza como la brizna de paja. Witiko y Salambó presentan sus épocas como
La catástrofe es el progreso, el progreso es la cerradas en sí mismas, "inmediatas a Dios".
catástrofe. Parecido a como estas novelas hacen saltar el
continuum temporal, también la exposición
La catástrofe como el continumn de la historia.
histórica debe poder hacerlo.
100 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 101

Flaubert tenía probablemente la más profun- La lámpara eterna es una imagen de la exis-
da desconfianza de todas las representacio- tencia histórica genuina. Ella cita lo que ha
nes de la historia que estaban en boga en el sido -la llama que una vez fue encendida-
siglo diecinueve. Como teórico de la historia in perpetuum al darle un alimento siempre
era seguramente más bien un nihilista. nuevo.
Las revoluciones hacen visible la ruptura La existencia de la sociedad ~ün clases no
del continuum, lo simbolizan con el acto de puede ser pensada en el mismo tiempo de la
comenzar un nuevo recuento de los años. lucha por ella. Pero el concepto del presente,
Cromwell. en un sentido capaz de comprometer al his-
toriador, está definido necesariamente por
Necesidad de una teoría de la historia desde
estos dos órdenes temporales. Sin algún tipo
la cual pueda ser examinado el fascismo.
de verificación por parte de la sociedad sin
La idea de sacrificio no puede imponerse sin clases sólo hay del pasado una historia hecha
la idea de redención. Intento de mover a los de retazos. En esa medida, todo concepto del
obreros al sacrificio. Pero no se fue capaz de presente forma parte del concepto del Día
darle al individuo la idea de que era insusti- del Juicio.
tuible. Durante el periodo heroico los bolche-
La palabra apócrifa de un evangelio: sobre
viques alcanzaron, según confesión propia,
aquello en que yo encuentre a cada quien,
grandes logros en lo contrario: sin' gloria para
sobre eso voy a juzgarlo -arroja una luz
el vencedor, sin piedad para el vencido.
peculiar sobre el Día del Juicio. Recuerda la
Ms-BA 482
anotación de Kafka: el Juicio Final es un es-
tado de sitio. Pero le añade algo más: según
Categorías entre las cuales hay que desarro- ella, el Día del Juicio no se diferenciaría de
llar el concepto del tiempo histórico. los demás. De todos modos esta palabra del
El concepto del tiempo histórico está en opo- evangelio entrega el canon del concepto de lo
sición a la idea de un continuum temporal. presente que el historiador hace suyo. Cada
102 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 103

instante es el instante del juicio sobre cier- Reconocer la eternidad de los acaecimientos
tos instantes que lo precedieron. históricos quiere decir propiamente: atenerse
a la eternidad de su transitoriedad.
Extractos del Fuchs [(ver el artículo de
Ms-BA 485
Benjamin, "Eduard Fuchs, el coleccionista y
el historiador")].
Ms-BA 483 Hay que insertar tres elementos entre los
fundamentos de la visión ~aterialista de la
historia: la discontinuidad del tiempo histó-
Incorporar el pasaje sobre la mirada de
rico, la fuerza destructiva de la clase trabaja-
vidente de Jochmann en los fundamen-
dora, la tradición de los oprimidos.
tos de los pasajes. [(Ver, de Benjamin, la
"Introducción" a Jochmann.)] La tradición de los oprimidos convierte a
la clase trabajadora en redentora. El error
La mirada del vidente se enciende ante el
fatal en la visión histórica de la socialdemo-
pasado, que se aleja rápidamente. Es decir,
cracia fue éste: la clase trabajadora debía
el vidente no está vuelto hacia el futuro: la fi-
presentarse como redentora ante las genera-
gura de éste la contempla él en la penumbra
ciones venideras. Pero decisivo es más bien
vespertina del pasado que se desvanece ante
que su fuerza redentora responda ante las
sus ojos en la noche de los tiempos. Esta re-
generaciones que existieron antes que ella.
lación de vidente con el futuro pertenece sin
(También su función de vengadora está refe-
falta a la actitud definida por Marx del his-
rida a las generaciones anteriores.)
toriador determinado por la situación social
Ms-BA 486
actual.
¿Crítica y profecía deberían ser las categorías
''Valoración" es em patía con la catástrofe.
que se juntan en la "salvación" del pasado?
La historia no sólo tiene la tarea de hacerse
¿Cómo se ha de conciliar la crítica al pasado
de la tradición de los oprimidos, sino tam-
(p. ej. Jochmann) con su salvación?
bién de fundarla.
104 wALTER BENJAMIN T ESIS SOBRE LA HISTORIA 105

Desatar las fuerzas destructivas que residen Quintaesencia del conocimiento histórico: la
en la idea de redención. más temprana de las miradas sobre los co-
mienzos.
El asombro ante el hecho de que "algo seme- Ms-BA 1063
jante" sea todavía posible en el siglo xx -este
asombro no es de ninguna manera filosófico.
No está al comienzo de ningún conocimiento,
a no ser el de que el concepto de historia del
que proviene no es un concepto válido (es in-
sostenible).
Tenemos que arribar a un concepto de histo-
ria de acuerdo al cual el estado de excepción
en que vivimos represente la regla. Entonces
estará ante nuestros ojos la tarea histórica
de promover el estado de excepción; lo que
hará que mejore mucho nuestra posición en
la lucha contra el fascismo. La superioridad
que éste tiene sobre la izquierda encuentra
su expresión, y no la menor, en que ésta se
le enfrenta en nombre de la norma histórica,
de una especie de constitución histórica pro-
medio.
Ms-BA 488
106 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 107

VARIANTES materialismo. Puede enfrentar sin más a
cualquier adversario si tiene seguros los ser-
Nota preliminar vicios de la teología, que hoy, de todos modos,
es pequeña y fea y no debe dejarse ver en
Es sabido que durante un tiempo circuló la ningún lado.
leyenda de un autómata que estaba tan ma- Ms-BA 466 v
ravillosamente construido, que a cada movi-
da de un ajedrecista contestaba por sí mismo B3
con la jugada correcta. Un muñeco en atuen-
do turco, con la pipa del narguile en la boca, La imagen verdadera del pasado pasa de lar-
estaba sentado ante el tablero que descan- go velozmente. El pasado sólo es atrapable
saba sobre una mesa. Un sistema de espejos como la imagen que relumbra, para nunca
despertaba la ilusión de que se podía ver a más volver, en el instante en que se vuelve
través de esa mesa. En verdad, ahí aden- reconocible. Si es auténtica, ello se debe a
tro estaba sentado un enano jorobado, que su fugacidad. En ésta reside su oportunidad
era un maestro en el juego del ajedrez y que única. Precisamente porque esta verdad es .
guiaba la mano del muñeco mediante corde- pasajera y porque un soplo se la lleva es mu-
les una vez que había encontrado la jugada cho lo que depende de ella. La apariencia en
correcta. Cualquiera que se quisiera medir cambio espera en su sitio pues se aviene me-
con el muñeco podía ocupar el asiento vacío jor con la eternidad.
que estaba instalado frente a él. Me podría Ms-BA 440
imaginar un equivalente de esta instalación
en la filosofía, tanto más fácilmente cuanto A4
que la disputa por el concepto verdadero de
"La verdad no se nos escapará": esta frase
la historia puede pensarse muy bien bajo la
que proviene de Gottfried Keller indica el
forma de una partida entre los contrincan-
punto exacto, dentro de la imagen de la his-
tes. Si fuera por mí, el ganador debe ser el
toria del historicismo, donde le atina el golpe
muñeco turco, que entre los filósofos se llama
108 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 109

del materialismo histórico. Porque la imagen causa, es ya por ello histórico. Lo será, pós-
verdadera del pasado es una imagen que tumamente, en virtud de acaecimientos que
amenaza con desaparecer con todo presente pueden estar separados de él por milenios.
que no se reconozca aludido en ella. Para el historiador que parte de esto la suce-
sión de acaecimientos deja de correrle entre
La buena nueva que el historiador del pasado
los dedos como un rosario. Capta la conste-
trae, con pulso acelerado, sale de una boca
lación en que ha entrado sü propia época con
que tal vez ya en el instante en que se abre
otra, muy determinada, del pasado. Da así
habla al vacío. El salvamento que el historia-
fundamento a un concepto del presente como
dor realiza en lo pasado sólo puede realizarse
un tiempo del ahora en el que es tu vieran in-
como en algo que en el instante que sigue
crustadas astillas del tiempo mesiánico. Este
fuera a perderse insalvablemente.
concepto introduce una interconexión entre
Ms-BA 448
historiografía y política que es idéntica a la
interconexión teológica entre rememoración y
12
redención. Este presente se plasma en imáge-
Si se mira más de cerca, lo que está en la nes a las qqe se les puede llamar dialécticas.
base del historicismo y su cómoda narración Representan una "ocurrencia salvadora" de
es la empatía. Fustel de Coulanges la invo- la humanidad.
ca al recomendar a los historiadores que si Ms-BA 442
quieren vivir nuevamente una época deben
sacarse de la cabeza todo lo que puedan sa- [(Falta el inicio)] [... ] estado de hecho. Da
ber del transcurso ulterior de la historia. cuenta también de que este estado de hecho
No se puede caracterizar mejor el método al esta hondamente fundado. Quien sea que
que se enfrenta el materialismo histórico. hasta ahora haya obtenido la victoria en las
El historicismo se contenta con reconocer un mil batallas de las que está llena la historia
nexo causal entre los distintos momentos de tiene su parte en el triunfo de los dominado-
la historia. Pero ningún hecho, por ser una res de hoy sobre el conjunto de los oprimidos.
110 wALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 111

El inventario del botín que ponen en exhibi- Cualquier investigación más o menos exacta
ción ante los derrotados no será considerado confirma esto. "Es interés de la Comuna, dice
por el materialista histórico de otro modo que Dietzgen, suprimir la propiedad privada de
críticamente. A este inventario se le llama la tierra [... ] Dónde o cuándo ha empezarse
cultura. Todos los bienes culturales que el con ello, si mediante un pacto secreto con
materialista histórico alcanza a mirar, lo que Bismarck, [... ] si en las barricadas de París
ha llegado a él como arte y como ciencia, todo [... ], todas éstas son [... ] cuestiones [... ] ex-
eso, sin excepción, tiene una procedencia que temporáneas. Aguardamos nuestro momento
él no puede considerar sin espanto. No sólo [... ] Puesto que nuestra causa se vuelve más
debe su existencia al esfuerzo de quienes lo clara cada día y el pueblo cada día más sabio.
crearon sino también a la servidumbre anó- No hay otra cosa que haya corrompido más a
nima de sus contemporáneos. No hay jamás la clase trabajadora alemana que la idea de
un documento de cultura que no sea a la que ella nada a favor de la corriente. Puesto
vez un documento de barbarie. Allí donde el que la inclinación de esta corriente como [... ]"
historicismo celebra a genios y a héroes el [(Se interrumpe)].
materialista histórico mantiene su distancia, Ms-BA 1079 r
sirviéndose para ello de hasta el último de los
recursos. [(Falta el inicio)] [... ] sólo juzgada según esta
Ms-BA 1073 v concepción socialdemócrata, probablemente
todo su sentido. Ilustran que el trabajo de los
IXa harmoniens, muy lejos de explotar a la na-
El conformismo, que desde el comienzo se turaleza la volvería más bien fructífera y la
sintió como en casa en la socialdemocracia, completaría. Al concepto degenerado del tra-
no sólo afecta a los objetivos políticos de ésta bajo como explotación de la naturaleza per-
sino también a sus términos económicos. La tenece como su complemento la naturaleza,
conexión entre estas dos causas de la des-
gracia que sobrevino después es manifiesta.
112 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 113

aquélla que, como se expresa Dietzgen, "está El día en que empieza un calendario cumple,
ahí gratuitamente". sin embargo, la función de acelerar el tiempo
Ms-BA 1072 histórico. Este día es también, en el fondo, el
día que vuelve una y otra vez con la imagen
8 de los días festivos, que son días de conmemo-
ración. Los calendarios, en efecto, no miden
La historia es objeto de una construcción el tiempo como relojes. Dan testimonio de
cuyo lugar no es el tiempo homogéneo y vacío que en otras épocas el tiempo histórico fue
sino otro, lleno de tiempo del ahora. Donde el mejor entendido que a partir de mediados del
pasado está cargado de este material explo- siglo pasado. Todavía durante la Revolución
sivo la investigación materialista le pone la de Julio se registró un episodio en el que uno
mecha al "continuum de la historia". Con este puede hacerse esto presente.
procedimiento, lo que pretende es hacer que Ms-BA 1055 v
la época salte fuera de él (y así ella hace sal-
tar una vida humana fuera de su época y una 11
obra singular fuera de la obra de una vida).
El beneficio que resulta de este proceder con- Este concepto de un presente que no es trán-
siste en que la obra entera está conservada sito sino en el cual el tiempo está firme y ha
y superada en la obra singular, la época en entrado en un estado de detenimiento es algo
la obra y el curso entero de la historia en la a lo que la dialéctica materialista no puede
época. La ley (esquema) que está en la base renunciar. Puesto que este concepto define
de este método es la de una dialéctica en es- precisamente el presente en el cual, en cada
tado de detenimiento. El fruto sustancioso de cas?, se escribe la historia. Este presente es,
lo que ha sido comprendido históricamente por más que suene extraño, el objeto de una
tiene en su interior el tiempo como semilla profecía. Ésta no anuncia, pues, lo venidero.
(grano) preciosa (fértil), pero, eso sí, insípida Sólo delata aquello por lo que la campana
(sobria). ya dobló. Y es el político quien mejor sabe lo
Ms-BA 443 mucho que se necesita ser profeta para decir
114 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 115
eso. Este concepto del presente Se encuentra constructivo real. Es el principio monadoló-
formulado con precisión en Turgot. "Antes gico. El materialista histórico sólo aborda el
de que podamos habernos informado sobre pasado allí donde se le presenta con esta es-
un estado de cosas dado, escribe, éste se ha tructura, que es rigurosamente idéntica a la
transformado ya muchas veces. Es así que de la actualidad mesiánica. Es en virtud de ella
siempre nos enteramos demasiado tarde de que él hace saltar a una determinada época
lo que ha sucedido. Por ello es que puede fuera del transcurso homogéneo de la historia;
decirse de la política que está destinada, así hace saltar también a una determinada
en cierto modo, a prever el presente." De vida fuera de su época, y a una determinada
la historia puede decirse lo mismo. El his- obra fuera de la obra completa de una vida.
toriador es un profeta volteado hacia atrás. Con ello se separa de manera inconfundible
Contempla su propia época en el medium de de los historiadores universales. Su objeto es
las fatalidades ya sucedidas. Con eso, cier- monadológico. El beneficio de este procedi-
tamente, termina para él todo sosiego en el miento consiste en que la obra singular está
narrar. conservada y superada en la obra completa,
Ms-BA 444 lo mismo que en la obra completa la época y
en la época el curso entero de la historia. El
XV fruto sustancioso de lo comprendido históri-
camente tiene al tiempo en su interior, como
El historicismo culmina, con todo derecho, en
semilla fértil, aunque privada de su sabor.
la historia universal. La historiografía ma-
Ms-BA 450
terialista se distancia metodológicamente de
ella quizá con más claridad que de ninguna
XV
otra. No hay en ella un armazón teórica. Su
proceder es aditivo: moviliza a la masa de los El historicismo culmina, con todo derecho, en
hechos para llenar el tiempo homogéneo y la historia universal. La historiografía ma-
vacío. Bajo la historiografía materialista, en terialista se distancia metodológicamente de
cambio, hay el fundamento de un principio ella quizá con más claridad que de ninguna
116 WALTER BENJAMIN TESIS SOBRE LA HISTORIA 117

otra. No hay en ella una armazón teórica. Su XVa
proceder es aditivo: moviliza la masa de los
hechos para llenar el tiempo homogéneo y El historicismo se contenta con establecer un
vacío. Bajo la historiografía materialista, en nexo causal entre los sucesos que se siguen
cambio, hay el fundamento de un principio unos a otros en la historia. Pero no por ser
constructivo. Es el principio monadológico. El una causa un hecho es ya histórico. Lo será,
materialista histórico sólo aborda el pasado póstumamente, en virtud de. acaecimientos
allí donde éste se le presenta como una mó- que pueden estar separados de él por siglos.
nada. En esta estructura reconoce el signo Para el historiador que parte de esto la suce-
de una interrupción mesiánica del acontecer- sión de acaecimientos deja de correrle entre
' los dedos como un rosario. Deja de someterse
es decir, de una oportunidad revolucionaria
en la lucha por el pasado oprimido. La apro- a la idea de que la historia es algo que se deja
vecha y hace saltar a una muy determinada narrar. En una investigación materialista, la
época fuera del transcurrir homogéneo; asi- continuidad épica entra en quiebra en bene-
mismo, hace saltar a una determinada vida ficio de la coherencia constructiva. Marx re-
fuera de la época; así también a una determi- conoció que "la historia" del capital se expon~
nada obra fuera de la obra completa de una como la armazón de hierro, ampliamente ten-
vida. El beneficio de este procedimiento con- sada, de una teoría. Abarca la constelación
siste en que la obra completa está conservada en la que su propia época había entrado con
y superada en la obra singular, lo mismo que muy determinados momentos anteriores de
en la obra completa la época y en la época el la historia. Contiene un concepto del presen-
curso entero de la historia. El fruto sustan- te como un tiempo del ahora en el que están
cioso de lo comprendido históricamente tiene inc~ustadas astillas del tiempo mesiánico.

al tiempo en su interior, como semilla fértil, Ms-BA 1104
aunque carente de sabor.
Ms-BA 451 Debe estar permitido imaginar que, en las
prácticas mágicas que averiguan el futuro,
el tiempo, al que ellas indagan por lo que en-
118 WALTER BENJAMIN

cierra en su seno, no es imaginado ni como
homogéneo ni como vacío. Cuando se tiene
esto en cuenta se ve perfectamente cómo el
pasado está presente para la rememoración:
esto es, de ese modo. Se sabe que a los ju-
~
díos les estaba vedado consultar al futuro.
INDICE
La rememoración, en la que debemos ver la
quintaesencia de su representación teológica INTRODUCCIÓN: BENJAMIN,
de la historia, desencanta el futuro, al que la LA CONDICIÓN JUDÍA Y LA POLÍTICA .... ...... 7
magia oye y se somete. Pero no por ello hace SOBRE EL CONCEPTO DE HISTORIA..... ...... 31
del futuro un tiempo vacío. Pues para ella
TESIS SOBRE LA HISTORIA:
cada segundo es la pequeña puerta por donde
APUNTES, NOTAS YVARIANTES .................. 61
puede pasar el Mesías. El ángulo dentro del
cual se mueve es la rememoración.
Sobre la antigua práctica de la adivinación:
el tiempo al que allí se le inquiere por lo que
[... ] encierra no es pensado ni como homogé-
neo ni como vacío.
Ms-BA 1053 v