lunes, 20 de mayo de 2002/ la voz de la escuela

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> LA NOTICIA

La vida al límite
Descubierto un ser vivo diez veces menor que la bacteria más pequeña
JENS MEYER

Las fuentes hidrotermales submarinas continúan sorprendiendo a los científicos. Son lugares de condiciones extremas, donde el agua de mar, que a menudo brota mezclada con azufre, puede llegar a alcanzar temperaturas cercanas a los 100 grados centígrados. Además, están situadas en zonas del fondo marino con una intensa actividad volcánica y sísmica. No cabría esperar encontrar organismos vivos en ellas. Pero, contra toda lógica, son un ecosistema rico en formas de vida; eso sí, vida de características muy inusuales. En las fuentes hidrotermales se han descubierto, por ejem- Examen de una muestra de bacterias en un laboratorio de Turingia plo, bacterias capaces de elaborar materia orgáMientras estudiaba los microorganica a partir del sulfuro de hidrógenismos que viven en las fuentes hino. La quimiosíntesis, que así se lladrotermales submarinas de Islandia, ma el proceso que las bacterias llevan el científico alemán Karl Stetter a cabo, es una alternativa insólita a descubrió minúsculos microbios de la fotosíntesis, el método que la matan sólo 0,4 micras de diámetro (una yoría de plantas y bacterias del planeta micra es la milésima parte de un milíutiliza para sintetizar alimento a parmetro) que viven pegados a otros de tir de la luz solar y el agua. mayor tamaño. Los ha incluido en El estudio de las fuentes hidroterun nuevo grupo de seres vivos al que males está resultando especialmenllama «nanoarqueas» porque son exte apasionante para los biólogos portraordinariamente pequeños y porque las condiciones que representan que se parecen a las arqueas, que son son semejantes a las que pudieron organismos semejantes a las bacterias existir en la Tierra primigenia, un pero adaptados a la vida en condiplaneta muy distinto al actual, muy ciones extremas (ver Nombre Común caliente, sin oxígeno, ni atmósfera. y Miscelánea). De hecho, el orgaSaber más cosas sobre los seres de nismo al que viven pegados es una la fuentes, podría significar el llearquea del género Igniococcus (bola gar a comprender cómo se originó de fuego). El nombre científico del la vida. Un nuevo descubrimiento nuevo organismo es Nanoarchaeum ha supuesto un paso adelante, y basequitans (lo de equitans, hace refetante largo, en esta dirección. rencia al hecho de que parece estar

NOMBRE COMUN

Arqueas
Las arqueas son seres vivos de una sola célula que se parecen mucho a las bacterias. De hecho, al principio se creyó que eran un tipo especial, muy primitivo, de bacteria. Pero, al estudiar su genética se descubrió que constituían un grupo diferente y nuevo de microbios. Desde el punto de vista evolutivo, las arqueas parecen constituir un paso intermedio entre las bacterias y las células eucariotas (las que, como las nuestras, tienen el material genético encerrado en un núcleo). Poseen genes en común con ambos grupos y otros completamente diferentes. Su origen se remonta miles de años atrás y muchas de ellas viven en lugares con condiciones ambientales muy duras, como las fuentes termales, el hielo de la Antártida, los volcanes, o los lagos salados.

cabalgando sobre su huésped). Todavía no esta muy claro porqué el Nanoarchaeum equitans vive pegado al Igniococcus. Puede que éste produzca una sustancia que necesita, o puede que ambos mantengan una relación de mutuo beneficio. Estos microbios enanos son esféricos y su genoma es tan pequeño, que se acerca al mínimo teórico que los genetistas habían establecido para un ser vivo: sólo tiene 500 kilobases, un tamaño ínfimo si lo comparamos con los 6 millones de kilobases del genoma humano, o con los 9 millones del genoma del maíz. Según parecen indicar los primeros análisis genéticos, estas 500 kilobases contienen 400 genes. ¿Es esta la cantidad mínima de información genética que necesita un ser vivo? > Francisco Franco del Amo

MISCELÁNEA

Tipos
ALBERTO ESTÉVEZ

NOMBRE PROPIO

Lynn Margulis
El nombre de la bióloga estadounidense Lynn Margulis está unido al de algunas de las teorías sobre biología más originales y controvertidas de las últimas décadas. Fue autora, junto con James Lovelock, de la llamada «teoría de Gaia», que mantiene que la Tierra funciona como un ecosistema único. Otra de sus teorías mantiene que entre los primeros organismos vivos se establecieron asociaciones permanentes de mutuo beneficio que a la postre originaron formas vivas de mayor complejidad. Estas asociaciones actuaron como un motor que impulsó los principales cambios morfológicos acaecidos durante las primeras fases de la historia evolutiva. Según esta teoría, las arqueas podrían ser ancestros de las células eucariotas.

La estadounidense Lynn Margulis es una de las máximas figuras de la biología contemporánea

—Crenarqueotas. Son arqueas adaptadas para resistir condiciones extremas de temperatura y acidez. —Euriarqueotas. Son productoras de metano y aguantan grandes concentraciones salinas —Corarqueotas. Un nuevo grupo acerca del cual se conoce muy poco.