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57/2012

n.o 57/2012
6,50

PSICOBIOLOGA DE LA 10
aos
OBESIDAD
Los hbitos de sueo, los genes
Mente
Mente ccerebro
y erreebr
er bro

y la personalidad inuyen
en el peso humano

SERIE EL HABLA (VI)


ROBOTS PARLANTES?
PSICOLOGA DEL DESARROLLO
EL SENTIMIENTO
DE POSESIN
NEUROCIENCIA
EL CEREBRO
ABDOMINAL
PSIQUIATRA

DEPRESIN, MS ALL
DE LA TRISTEZA
PERSONALIDAD
LA OTRA CARA
00057
NOVIEMBRE / DICIEMBRE 2012

DEL MAL HUMOR


9 771695 088703
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SUMARIO

SERIE EL HABLA (VI)


ROBOTS PARLANTES? 18 10 SENTIMIENTO DE POSESIN

CEREBRO ABDOMINAL 64 DEPRESIN 56 70 NEUROIMGENES


PSICOLOGA DEL DESARROLLO EMOCIONES METABOLISMO
10 MO! 26 LA CARA AMABLE 34 GENES DE PESO
Por Bruce Hood DEL MAL HUMOR Por Johannes Hebebrand y Stefanie Reinberger
A los tres aos, los nios ya deenden Por Anna Gielas Las personas con sobrepeso son las
con mpetu sus juguetes. Es la sensa- Los aguaestas pierden en popularidad principales responsables de su aspecto,
cin de posesin un sentimiento innato? frente a los optimistas, quiz porque reza un prejuicio popular. Sin embargo,
Por qu aparece un vnculo emocional no se conocen algunas de sus virtudes: el volumen corporal depende en gran
hacia ciertos objetos? la buena memoria y una mente ms medida de la gentica.
despierta.

NEUROLINGSTICA SUEO
18 DNDE ESTN LOS ROBOTS COMPORTAMIENTO 40 DORMIR BIEN PARA COMER MEJOR
PARLANTES? 30 PERSONALIDADES QUE ADELGAZAN Por Manfred Hallschmid y Jan Born
Por Joshua K. Hartshorne Por Winnie Yu La falta de sueo conlleva un dese-
Durante dcadas, los humanos han Por qu a unas personas les cuesta ms quilibrio en el balance energtico del
acariciado el sueo de crear una m- que a otras atenerse a los requisitos que organismo, lo cual favorece la aparicin
quina capaz de conversar. Pero primero impone una dieta? Los rasgos de perso- de alteraciones metablicas.
debemos averiguar cmo sabemos lo nalidad tienen mucho que ver en ello.
que sabemos sobre el lenguaje. 46 El sueo no puede inducirse
de forma intencionada
Entrevista a Michael Schredl

Noviembre / Diciembre de 2012 N 57


CLAVES DE LA OBESIDAD
30 PERSONALIDADES QUE ADELGAZAN

34 GENES DE PESO

40 DORMIR BIEN PARA COMER MEJOR

PSIQUIATRA NEUROIMAGEN
56 MS ALL DE LA TRISTEZA 70 PRIMEROS PLANOS
SECCIONES
Javier de Diego Adelio y Vctor Prez Sola Por Ann Chin y Sandra Upson 5 Encefaloscopio
La depresin es uno de los trastornos Las tcnicas de neuroimagen permiten Conducta... Medicina... Neurologa...
psiquitricos ms frecuentes: afecta inspeccionar y rastrear el interior Psicopatologa... Sexualidad... Bioqumica...
a unos 340 millones de personas en de un cerebro, a la vez que ofrecen Neurociencia.
todo el mundo y se estima que en 2020 atractivas fotografas cientcas. 48 Mente, cerebro y sociedad
supondr la segunda causa de discapaci- i Las races de la coercin sexual.
dad. Qu sabemos hoy por hoy de esta Por F. Colmenares y P. Polo
enfermedad? PERCEPCIN i Alan Turing y la neurociencia.
76 DIESTRA O SINIESTRA? Por P. Larraaga, C. Bielza y J. DeFelipe
i En busca de la felicidad en el trabajo.
Por Michael Springer
NEUROCIENCIA Por A. Rodrguez Snchez y E. Cifre
La corteza cerebral derecha transmite i Mutaciones responsables del edema cerebral.
64 DESDE EL CENTRO DEL CUERPO
las sensaciones a la mitad izquierda del Por X. Capdevila-Nortes y R. Estvez
Por Gabriele Moser cuerpo, y viceversa. No obstante, tal
El tubo digestivo contribuye al estado de principio omite parte de la realidad: 82 Syllabus
nimo gracias a la red nerviosa intesti- el cerebro nos vende un lado u otro Insomnio. Por K. Spiegelhalder y D. Riemann
nal y a sus numerosas comunicaciones segn la situacin. 86 Ilusiones
con el cerebro. La psicoterapia aprovecha Tornar en invisible lo visible. Por C. Koch
esa va para combatir las enfermedades
89 Retrospectiva
digestivas.
Tres dcadas de neuroteologa. Por M. Blume
93 Libros
Subconsciente. Origen del lenguaje.
Por Luis Alonso
DIRECTORA GENERAL Pilar Bronchal Garfella COLABORADORES DE ESTE NMERO
DIRECTORA EDITORIALLaia Torres Casas ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:
EDICIONES Yvonne Buchholz
NOELIA DE LA TORRE: Mo!, La cara amable del mal humor, Personalidades que
Anna Ferran Cabeza
adelgazan, Entrevista; BRUNO MORENO: Dnde estn los robots parlantes?;
Ernesto Lozano Tellechea I GNACIO NAVASCUS: Genes de peso, Desde el centro del cuerpo; M AR SANZ
PRODUCCIN M. Cruz Iglesias Capn PREVOSTI: Dormir bien para comer mejor, Syllabus; NRIA ESTAP: Primeros planos,
Albert Marn Garau Encefaloscopio; M.a LUISA VEA SORIANO: Diestra o siniestra?; LUIS BOU: Ilusiones;
SECRETARA Puricacin Mayoral Martnez F. A SENSI: Retrospectiva
ADMINISTRACIN Victoria Andrs Laiglesia
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Printed in Spain - Impreso en Espaa
ENCEFALOSCOPIO

CONDUCTA
Licencia para pecar
Numerosas personas se toman el gusto de obrar de manera incorrecta tras acometer una buena accin

C ualquier persona que haya devorado alguna vez un pastelito


con tres capas de chocolate despus de realizar un ejercicio
fsico intenso o una obra bondadosa conoce la sensacin de darse
crdito moral con nuestra accin, seala Nina Mazar, psicloga
de la Universidad de Toronto y una de las autoras del estudio de
los productos ecolgicos. Este crdito puede usarse a posteriori
un capricho tras esa buena accin. No obstante, a menudo apli- para involucrarse en conductas autoindulgentes o egostas sin
camos este proceso de pensamiento en situaciones inapropiadas. sentirse mal por ello, agrega.
Investigadores de la Universidad Nacional Sun Yat-Sen quisie- Un consejo para evitar la tentacin de actuar de forma inade-
ron ahondar en el tema. Suministraron una pastilla de azcar a cuada: recuerde que el sentimiento de habrselo ganado lleva
74 fumadores; a la mitad de ellos les aseguraron que se trataba al camino de la iniquidad.
de un suplemento de vitamina C. Acto seguido, todos los parti- Ashley Welch
cipantes deban responder una encuesta irrelevante. Si queran,
podan fumar mientras contestaban. Aquellos que crean que
haban ingerido una vitamina consumieron el doble de cigarrillos
que los que saban que, en realidad, haban tomado un placebo.
Segn Wen-Bin Chiou, coautor del estudio, los individuos tuvieron
la sensacin, de forma consciente o inconsciente, de que el acto
saludable de ingerir un suplemento vitamnico les conceda el
derecho a tomar partido en el asunto.
El mencionado estudio, publicado en la revista Addiction, es
el primero que examina el efecto de la concesin de licencias en
conductas relacionadas con la salud: investigaciones anteriores
examinaron dicho efecto en relacin al comportamiento moral.

ISTOCKPHOTO / ARTPUPPY
En 2010, un experimento hall que cuando las personas com-
praban productos ecolgicos era ms probable que engaaran
y robaran.
Algunas veces, despus de actuar conforme a nuestros ob-
jetivos o estndares, es como si nos hubiramos ganado algn

MEDICINA lo que signica que se unen a todas las


Vencer el dolor sin que pique isoformas. Eso lleva a un alivio poderoso
del dolor, aunque no se sabe exactamente
Encuentran la explicacin a un frustrante efecto secundario por qu.
de algunos analgsicos: el picor Un grupo liderado por Zhou-Feng Chen,
de la Universidad de Washington en Saint

M illones de personas se benecian


de opiceos (la morna y codena)
para aliviar el dolor, pero a menudo ese
Louis, mostr que solo una isoforma de
un receptor opiceo es responsable del co-
mezn y no se halla implicado en el dolor.
efecto se acompaa de un intenso picor. Segn su estudio, ratones de una variedad
En algunos casos, la irritacin resulta tan gentica que contiene menos de esos recep-
molesta que los pacientes optan por redu- tores concretos no se rascaron cuando se les
cir el uso de analgsicos. Un estudio publi- administr un opiceo, pero s exhibieron
cado en octubre de 2011 en la revista Cell los tpicos signos conductuales de alivio del
ha encontrado una posible explicacin. dolor (se estremecan menos cuando los in-
El cerebro dispone de cuatro tipos prin- vestigadores les tiraban de la cola).
cipales de receptores que responden a los Se trata del primer paso para crear fr-
GETTY IMAGES

opiceos; cada tipo se compone de diversas macos que no obliguen a los pacientes a
variantes estructurales, las isoformas. La escoger entre escozor o dolor.
mayora de los opiceos son inespeccos, Erica Westly

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NEUROLOGA
El cerebro balbuceante
El tartamudeo indica modicaciones masivas en el cableado cerebral, las cuales no solo afectan al habla

P ngase unos auriculares y suba el volumen, de modo que


usted no pueda or ni siquiera lo que est diciendo. Aqu es
cuando se produce el milagro en las personas que padecen tar-
inslita organizacin neural subyacente al tartamudeo incluye
tareas motoras desligadas del habla. Un grupo de 30 adultos, la
mitad de los cuales tartamudeaba y la otra mitad no, tena que
tamudez: al no poder or su propia voz dejan de tropezar con sus marcar el ritmo, dando golpecitos con un dedo, en sincrona con
palabras, como aparece en el lme El discurso del rey. Este sencillo un metrnomo. Cuando los cientcos interrieron el funciona-
truco funciona debido a la inusitada organizacin neuronal del miento del hemisferio cerebral izquierdo mediante estimulacin
cerebro de estos sujetos, estructura que, segn un nuevo estudio, magntica transcraneal (tcnica no invasiva que amortigua la
afecta a otras funciones adems del habla. actividad cerebral de forma temporal) a los probandos de control
La diccin normal exige que el encfalo controle el movimien- les resultaba difcil entrar a tiempo; los que presentaban tarta-
to de la boca y las cuerdas vocales. Para conseguirlo, se sirve del mudez, sin embargo, no se equivocaban. Cuando se procedi a
sonido de la propia voz del hablante como gua. Esta integracin interferir el hemisferio derecho, los resultados fueron inversos:
de movimiento y audicin suele tener lugar, normalmente, en el los individuos con tartamudez erraban; los otros no.
hemisferio izquierdo, en la corteza premotora. En los individuos Segn el autor principal del estudio, Martin Sommer, de la
con tartamudez, sin embargo, tal proceso se realiza en el hemis- Universidad de Gttingen, la deciencia levohemisfrica subya-
ferio derecho, quizs a causa de algn cente al tartamudeo causa problemas
leve defecto en el izquierdo. En el can- en la integracin sensorial de modo
to se precisa una integracin similar general, no solo en el habla, como se
de las seales auditivas y del control crea hasta ahora. Parece que el he-
motor, pero el procesamiento de esta misferio derecho entra en accin para
informacin se produce en el hemis-
ferio derecho, lo que puede explicar
Aaaaaaa... compensar la alteracin, igual que en
los pacientes de infarto cerebral. Mas
por qu las personas que padecen esta esa parte del cerebro no ha evolucio-
alteracin de la comunicacin cantan nado para encargarse de dicha tarea,
sin tropiezo alguno. de ah que aparezcan trastornos como
Un trabajo publicado en septiem- el tartamudeo.
bre de 2011 en Cortex revela que la Carrie Arnold

PSICOPATOLOGA
Las races cognitivas de la ingesta compulsiva
Deciencias en la concentracin y la autocomprensin se asocian a los trastornos de la conducta alimentaria

A pesar de que desde hace dcadas


existe el consenso de que los tras-
tornos de la conducta alimentaria (TCA)
grupos de sujetos: personas con obesidad
y trastorno alimentario compulsivo, pro-
bandos con obesidad pero sin trastorno
Un estudio publicado por las mismas
fechas en el Western Journal of Nursing
Research expona que las puntuaciones
no se deben solo a un problema con la co- por atracn y un grupo de control integra- bajas en las funciones ejecutivas (capa-
mida, todava se trabaja para desentraar do por individuos de peso normal. Segn cidad cognitiva de autocomprensin y
las complejas races psicolgicas, cultura- los resultados, a las personas con obesidad autorregulacin) se correlacionaban tan-
les y siolgicas de psicopatologas como les resultaba ms complicado inhibir y to con la obesidad como con los sntomas
el trastorno alimentario compulsivo, o centrar la atencin, carencias ms percep- del trastorno por dcit de atencin con
por atracn, y la bulimia. En la actuali- tibles si, adems, padecan un trastorno hiperactividad. Concentrarse en la propia
dad, un nmero creciente de estudios alimentario compulsivo. Los autores pu- comida se relacionaba con comer menos
revela que este tipo de enfermedades se blicaron en la revista Appetite el agosto durante el da. Otros trabajos han aso-
encuentran asociadas a dcits de aten- pasado que existe una correlacin entre ciado la distraccin con la sobreingesta.
cin y a una autoconciencia limitada. el aumento de los problemas cognitivos Las distintas investigaciones sugie-
En la Universidad de Ginebra pusieron a y de inhibicin y el empeoramiento de la ren que el tratamiento del trastorno
prueba las capacidades cognitivas de tres conducta alimentaria. alimentario compulsivo debera incluir

6 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


10 AOS, 10 ARTCUULOS DE REGALO
Menteycerebro acabba de cum
obsequiamos a nuestros

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1. El punto de partida de la obra neu
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3. Estructura y org
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4. Clulas madre dee la mdula se s a, S. Ma
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yC 12, 2005.
5. Clulas gliales, B. Castellano y B. Gonzlez de Mi M nggo, MyC 13,
3 200
005.
5.
6. Odos articiale
les, E. A. Lpez Poveda y R. Meddis, MyC 10 2005 05.

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7. Plasticidadd ne
neural, M. Nieto Samp
m edro, MyC 4, 2003.
8. Comuninica
cacin
n neuronal, J. Lerma,
a MyC 12, 2005.

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TOLO
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9 Esclerros
9. osiis lateral amiotrca, J. E.. Esquerda, MyC 17, 2006.
10. Baase
10 sess bioqumicas de la esquizof ofrrenia, J. L. Moreno, M. Frrib
ibou
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rg y J. Gonz
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2010
10.

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el refuerzo de funciones menta- alto grado de identicacin con su


les, en especial, la atencin y la etnia mostraban un mayor riesgo
autoconciencia. En este sentido, de padecer un TCA.
en septiembre de 2011 el Journal Shuttlesworth explica que los
of Black Studies informaba que ideales caucasianos tienden a en-
el anlisis de la inuencia de la fatizar la delgadez y a centrarse
identidad tnica en la autocom- en la apariencia fsica, mientras
prensin del individuo podra que la idea de belleza en la cul-
ayudar a prevenir los trastornos tura afroamericana incluye otros
alimentarios. Basndose en en- aspectos de la persona aparte de
cuestas, Mary Shuttlesworth, de la la apariencia: Acepta las distin-
Universidad de Maryland y autora tas formas y tamaos del cuerpo
de la investigacin, descubri que y permite que la belleza englobe
las mujeres afroamericanas con personalidad, estilo y actitud.
niveles ms elevados de identidad La investigadora propone que los
FOTOLIA / JAIMIE DUPLASS

tnica presentaban una probabi- programas de prevencin de los


lidad menor de desarrollar un TCA incluyan los elementos que
cuadro de conducta alimentaria caracterizan la identidad tnica
compulsiva y bulimia; en cambio, afroamericana.
las mujeres caucasianas con un Tori Rodriguez

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 7


SEXUALIDAD
No soy yo, somos nosotros
Los problemas en la relacin de pareja son la principal causa de la disfuncin sexual femenina

A ntes conocida como frigidez, la dis-


funcin sexual femenina (DSF) ha
supuesto siempre un diagnstico contro-
que no funciona en la mujer que lo sufre,
cuando en realidad es la relacin el centro
del problema. El estudio tambin hall que
mas a travs de la inclusin de la angustia
personal como criterio diagnstico de la
disfuncin sexual femenina. Dolor du-
vertido. Los estudios recientes apuntan la ansiedad, la experiencia de abuso y el rante el acto sexual o ausencia de deseo,
a las relaciones insatisfactorias y al ren- trastorno obsesivo compulsivo predecan excitacin u orgasmo no suponen un tras-
dimiento masculino como factores de con frecuencia la DSF crnica. torno a no ser que causen un trastorno en
riesgo. De quin es el problema? la mujer. Ello no incluye la angustia

FOTOLIA / PHB.CZ
La DSF consiste en un diagns- que podra sentir ante la reaccin de
tico general sobre dicultades en su pareja en la cama, explica Marita
una o ms de cuatro reas concre- McCabe, de la Universidad de Deakin
tas: deseo, dolor, excitacin y orgas- en Melbourne. Sin embargo, Burri
mo. Ahora bien, la controversia en advierte que el criterio de angustia
torno a la DSF se ha centrado en dos presenta algunos obstculos: Una
cuestiones clave: si aquellos que se proporcin considerable de mujeres
empean en considerarlo un tras- que no reeren tener un problema se-
torno siolgico obtienen algn be- xual s que expresan sentirse angus-
necio al medicalizarlo o si reeja tiadas acerca de su nivel de funciona-
el intento de la sociedad de pato- miento sexual, de modo que surge la
logizar la sexualidad femenina, la cuestin de qu provoca que la mujer
cual es variable por naturaleza. Se- sienta ansiedad sexual. Es en verdad
gn la sexloga Andrea Burri, del un sentimiento intrnseco o lo causan
Hospital Santo Toms del Colegio las expectativas sociales?.
Real de Londres y autora de un es- Sin tener en cuenta sus causas, la
tudio publicado en septiembre de angustia en el sexo puede tratarse.
2011 en el Journal of Sexual Medicine, des- Asimismo, un estudio de junio de 2011 McCabe demostr en octubre de 2011 que
cribir una disfuncin sexual como una apuntaba las relaciones insatisfactorias la terapia a travs de Internet consegua
anomala de causa siolgica deja fuera como factor de riesgo para la DSF, adems disminuir la disfuncin sexual femenina
factores relacionados con la sexualidad de de la eyaculacin precoz en el hombre. En si el tratamiento se centraba en tres obje-
la pareja de la paciente y factores de socia- este ltimo caso, la disfuncin del varn tivos principales: ayudar a las usuarias a
lizacin. Creo que estamos usando el tr- se convierte en la de la mujer, oscurecien- sentirse ms cmodas con su cuerpo, dis-
mino de un modo demasiado arbitrario. do todava ms el diagnstico. minuir la ansiedad en situaciones sexuales
A pesar de que Burri acepta que algunas En la actualidad, los investigadores tra- y mejorar la comunicacin con su pareja.
mujeres sufren un impedimento siol- tan de minimizar algunos de esos proble- Tori Rodriguez
gico que contribuye al desarrollo de pro-
blemas sexuales, piensa que usar criterios
diagnsticos sueltos clasica sin exactitud
a demasiadas mujeres en la categora de BIOQUMICA
la disfuncin. Una hormona de doble lo
Burri evalu para el diagnstico de
DSF a unas 1500 mujeres del Reino Uni- Una prometedora diana farmacolgica para medicamentos
do. El 5,8 por ciento de ellas reri tener contra alteraciones anmicas alivia la ansiedad, pero tambin la causa
problemas sexuales en fecha reciente, y
un 15,5 por ciento indic que presentaba
una disfuncin a lo largo de toda su vida.
El deseo hiposexual fue el problema ms
S i alguna vez ha entrado en un lugar
ruidoso y ha sentido un subidn de
adrenalina, ha experimentado los efec-
palpitaciones, respiracin entrecortada,
manos sudorosas. Acta como un men-
sajero qumico y desempea una fun-
destacado, y el factor que predeca la DSF tos de la hormona liberadora de la corti- cin en la ansiedad y la depresin. Pero
con ms frecuencia fue la insatisfaccin cotropina (CRH, por sus siglas en ingls). dicha funcin resulta ms compleja de
en las relaciones. Esos datos apoyaban la Dicha hormona desencadena la conocida lo que nadie haba sospechado.
crtica de que el concepto de DSF resulta respuesta de enfrentamiento o huida: Hace diez aos se descubri en anima-
engaoso porque implica que hay algo

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NEUROCIENCIA
Comida envasada e hiperactividad
Una sustancia qumica que incluyen numerosos plsticos afecta al desarrollo del cerebro del feto

E n la ltima dcada, el bisfenol A (BPA) se ha convertido en


un compuesto familiar para las embarazadas. Un estudio
reciente sugiere que la exposicin prenatal al BPA, no duran-
sus hijos. Resultado? Cuanto mayor haba sido la exposicin
de los nios al BPA en el tero, ms ansiosos, deprimidos e
hiperactivos se mostraban a los tres aos y mayor dicultad
te la infancia, puede relacionarse con ansiedad, depresin y presentaban para controlar sus emociones e inhibir sus con-
dicultades de control del comportamiento, sobre todo en ductas. Los efectos se revelaron ms graves en las nias. Tal
nias de tres aos de edad. como publicaba en noviembre de 2011 la revista Pediatrics,
Ms de un 90 por ciento de ciu- no se encontr ninguna correlacin
dadanos de EE.UU. presenta niveles entre la conducta de los infantes y la
GETTY IMAGES

detectables de BPA en la orina. Para exposicin al BPA despus de nacer.


la mayor parte de estas personas, la Para establecer los mecanismos
fuente de exposicin a dicha sustan- precisos que subyacen al efecto del
cia consiste en la dieta. El BPA es un BPA en la conducta habr que trabajar
componente de la resina que cubre ms, observa Braun. El BPA interere
las latas de comida y los plsticos con el estrgeno (hormona sexual). En
de algunos envases de alimentos y el cerebro esa accin podra afectar la
recipientes de bebidas, y se disuelve migracin y supervivencia de las neu-
en los contenidos comestibles. Otras ronas. Es justo decir que existe una
fuentes de exposicin a BPA son tu- preocupacin razonable acerca de la
beras de suministro de agua y reci- toxicidad del BPA, apunta Braun. Por
pientes de papel. suerte es posible disminuir la exposi-
El equipo de Joe M. Braun, de la cin a la susodicha sustancia a travs
Universidad Harvard, estudi a 240 de la dieta. Segn informaron los mis-
mujeres y a sus hijos de la zona de Cin- mos investigadores en julio de 2011 en
cinnati. Los investigadores recogieron la revista Environmental Health Pers-
muestras de orina de las madres dos pectives, veinte de los participantes
veces durante el embarazo y a las 24 cambiaron su dieta habitual, que in-
horas del parto; tambin de sus bebs clua comida enlatada y empaquetada,
a las edades de uno, dos y tres aos. por una a base de alimentos frescos.
Se detect BPA en el 97 por ciento de las muestras. Adems El cambio en la alimentacin redujo los niveles de BPA en un
preguntaron a los progenitores acerca de la conducta y las 66 por ciento a los tres das.
funciones ejecutivas (autocontrol y regulacin emocional) de Aimee Cunningham

les que la CRH contribuye a la ansiedad y para detectar la presencia de CRH. Al no a que los frmacos inecaces limitaban
a la depresin, hallazgo que se aprovech poseer este receptor en las neuronas que la cantidad de hormona disponible para
para desarrollar frmacos que bloquean producen el neurotransmisor glutamato, todos los tipos de neuronas, terminaban
las acciones de esta hormona en el cere- los roedores manifestaban menos ansie- por bloquear sus acciones en aquellas que
bro. No obstante, los ensayos clnicos en dad, como era de esperar. Sin embargo, la a su vez producen y previenen la ansiedad.
pacientes de estos ansiolticos y antide- ausencia de dichos receptores en las neu- Ese hallazgo rearma la creencia creciente
presivos han resultado decepcionantes. ronas dopaminrgicas provocaba que los de que los trastornos del nimo no son
En septiembre de 2011, Science publicaba mridos se volvieran ms ansiosos. el resultado de un simple desequilibrio
el porqu. Jan M. Deussing, del Instituto Cuando esos dos tipos de clulas ner- qumico, sino de cambios sutiles en mlti-
Max Planck de psiquiatra en Mnich, y viosas interaccionan con la CRH, presen- ples sistemas cerebrales. La red es mucho
su equipo crearon ratones transgnicos tan exactamente efectos opuestos en lo ms compleja de lo que se haba pensado
en los que algunas de sus clulas cerebra- que se reere a la conducta relacionada antes, concluye Deussing.
les carecan de los receptores necesarios con la ansiedad, indica Deussing. Debido Stephani Sutherland

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 9


Mo!
A los tres aos, los nios ya deenden con mpetu sus juguetes. Es la sensacin de posesin
un sentimiento innato? Por qu aparece un vnculo emocional hacia ciertos objetos?

BRUCE HOOD

H anna observa emocionada la mariposa


de plastilina que acaba de moldear. De
quin es la plastilina que has usado?, le pre-
las potenciales ganancias y prdidas segn el
signicado emocional que nos representan. En
las culturas occidentales, los humanos tratan
gunta Patricia. Tuya, responde Hanna. Y a los objetos como extensiones de s mismos,
de quin es esa mariposa?. Ma, contesta lo cual explica por qu algunas personas reac-
esta vez. cionan de forma exagerada ante la prdida o el
Hanna es una nia de tres aos a la que he- dao a las pertenencias personales.
mos invitado a nuestro laboratorio en Bristol.
RESUMEN Patricia Kanngiesser, una investigadora del Propiedad sentimental
mismo centro; con ella investigamos cmo se Al parecer, somos la nica especie animal que
Tener y retener
forma el sentimiento de propiedad en los ni- fabrica y codicia pertenencias. Otros primates

1 El concepto de pose-
sin se desarrolla a
temprana edad. Los nios
os. Para ello ideamos escenas estructuradas
en las que los probandos se prestan, intercam-
bian y venden objetos. Se trata de experimen-
son capaces de elaborar herramientas rudi-
mentarias (con el propsito de partir frutos
secos o escarbar en las colonias de termitas,
limitan la propiedad a sus tos de economa del comportamiento, rea de por ejemplo), sin embargo suelen deshacerse
propias pertenencias. investigacin centrada en analizar los procesos de esos artilugios tan buen punto han cumpli-
cognitivos que impulsan a las personas a tomar do su funcin. Algunos animales, en especial

2 Las personas valoran


ms un objeto cuan-
do les pertenece. El efec-
decisiones sobre la propiedad y las transaccio-
nes. En denitiva, nos interesamos por uno de
los ms controvertidos temas de la humanidad:
ciertas aves, recolectan objetos o incluso los
roban es un decir, ya que resulta dudoso
que comprendan el derecho de propiedad. Las
to de dotacin aparece la conducta en torno a la propiedad. urracas maniestan una atraccin especial por
ya a los seis aos. El concepto de posesin se desarrolla a tem- las cosas brillantes. Por su parte, el ave del pa-
prana edad y a lo largo de la vida usamos los raso macho de Australia almacena todo tipo de

3 A lo largo de la vida,
los objetos sirven
para expresar la propia
objetos para expresar nuestra propia identidad.
El simple hecho de que hayamos escogido un
elemento le conere mayor valor en nuestra
elementos con el n de fabricar artilugios que
resulten atractivos a las hembras de su especie;
en otras palabras, forma parte de su ritual de
identidad, sobre todo en mente que otro idntico pero que no hemos se- cortejo. En estos casos, se trata de patrones
las culturas occidentales. leccionado. Ese sentimiento parece sustentarse, de conducta instintivos. En cambio, desde el
en parte, en mecanismos cerebrales que evalan inicio de la civilizacin, los humanos recolec-

10 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


DREAMSTIME / KIRILL MEDVEDEV

INSEPARABLES
En los pases occidentales, seis de cada diez nios poseen un juguete favorito e intransferible.
En Japn, en cambio, el porcentaje no alcanza el cuarenta por ciento.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 11


funcional y valor mercantil. Ese sentimiento
emerge a temprana edad: alrededor del 60 por
ciento de los nios occidentales poseen una
mantita, un juguete, un mueco o un peluche
del que rechazan separarse. Esos objetos, algu-
nos harapientos o desgastados, los consideran
nicos e irreemplazables. Los nios se niegan a
sustituirlos por copias idnticas o versiones ms
actuales. Por otro lado, un vnculo con ms de
un objeto resulta poco comn.
El origen de la pronta atadura a un objeto pre-
ferido de los nios de pases occidentales se deba
probablemente a que se les insta a dormir solos
a temprana edad. Los cros encuentran mantas o
animales de peluche en la cuna, los cuales usan
para consolarse a s mismos. En 2003, Mieko Ho-
bara, del Instituto Psiquitrico estatal de Nueva
York, seal que los objetos con los que se crea
ese tipo de vnculo resultan menos frecuentes
en Japn, donde los nios duermen con su ma-
dre hasta mitad de la infancia. (Solo el 38 por
ciento de los nios japoneses estudiados dispo-
na de esa clase de artilugio.)
El aprecio extremo por un objeto espec-
co aumenta entre el primer y el tercer ao
de vida, se mantiene entre los tres y cuatro, y
disminuye alrededor de los seis aos. El trau-
ma que se experimenta con la prdida de tales
pertenencias sentimentales presenta una base
siolgica. En un estudio publicado en 2010,
pedimos a 31 adultos que rompiesen fotogra-
fas de los objetos sentimentales de su infan-
BLICKWINKEL / G. KOPP

cia. Dicha accin provocaba ansiedad en los


probandos, fenmeno que pudo comprobarse
a travs de los cambios de conductancia elc-
trica de la piel. Al solicitar a los participantes
que destruyesen las instantneas de objetos de
OBJETOS ATRACTIVOS tan, producen, intercambian y valoran para su valor pero por los que no sentan ningn tipo
Diversas especies forjan lazos propio benecio. de vnculo emocional (el telfono mvil, por
con los objetos. Las urracas Un bloque de ocre gravado con cruces hallado ejemplo), registramos una respuesta psico-
se ven atradas por materiales en la provincia occidental de El Cabo en Sud- siolgica mucho menor.
brillantes. No obstante, solo los frica es uno de los testimonios ms antiguos
humanos codician realmente la de tal propensin. Posiblemente se consideraba Somos lo que tenemos
propiedad. una obra de arte o un objeto sagrado. Ahora, tal No solo los objetos preferidos incitan el senti-
reliquia sugiere que desde hace al menos 70.000 miento de propiedad. Los nios pequeos se pe-
aos, los humanos fabrican y atesoran objetos lean con frecuencia por juguetes y otros chismes
por su valor esttico. Incluso los elementos arts- con el n de establecer su identidad y estatus
ticos de la etapa tarda del Pleistoceno aparecen social dentro del grupo. Con frecuencia se oyen
ms elaborados y laboriosos. As pues, nuestros el estridente grito de Mo!, acompaado de
ancestros invertan tiempo y esfuerzo conside- lloros y pataletas a pesar de los esmerados in-
rables en crearlos, en lugar de, por ejemplo, bus- tentos de los padres por persuadir a sus hijos de
car alimentos o cazar. que: Compartir es bueno.
Hoy por hoy, mantenemos la necesidad de El psiclogo William James (1842-1910) fue
pertenencia. Tambin forjamos vnculos emo- uno de los primeros en percatarse de que las po-
cionales con ciertos objetos que superan su uso sesiones cumplen una funcin destacada como

12 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


marcadores de la propia identidad. En 1890, Ja- personal puede removerte las emociones ms
mes escribi en sus Principios de psicologa: El viscerales.
yo del hombre es la suma total de todo lo que
puede decir que es suyo, no solo su cuerpo y sus El efecto de dotacin
habilidades psquicas, tambin su ropa y su casa, Incluso el vnculo ms efmero con un objeto
su mujer e hijos, sus antepasados y amigos, su es capaz de inuir sobre nuestras decisiones. En
reputacin y trabajos, sus tierras, sus caballos, un estudio de 1991, ya considerado un clsico
su yate y su cuenta bancaria. de la economa conductual, el premio Nobel
Puesto que las personas se denen, en parte, Daniel Kahneman y sus colaboradores de la
en base a sus pertenencias, perciben a menudo Universidad de Princeton repartieron tazas de
la prdida de estas como humillante. En la pri- caf a 6 dlares cada una (algo ms de 4 euros
sin se despoja a los reclusos de sus posesiones actuales) entre estudiantes universitarios de
con el propsito de erradicar el sentimiento Cornell. Solicitaron a los probandos que ven- PREFERENCIA
del yo. Algunas de las imgenes ms estreme- dieran los recipientes a sus compaeros. Con POR LAS MARCAS
cedoras de los campos de concentracin nazis ello, los estudiantes alternaban sus papeles de Con frecuencia, los objetos
muestran las montaas de objetos personales comprador y vendedor a lo largo de diversas funcionan como extensiones del
sustradas a las vctimas con la intencin de transacciones. Los investigadores compararon yo. Los consumidores tienden
desposeerlas de su identidad. En 2005, Michel la oferta y la demanda de la mercanca. Para su a elegir marcas que expresan
Levi-Leleu, ingeniero jubilado de 66 aos, llev a sorpresa, hubo poca actividad comercial. Por las cualidades de quines son o
su hija a ver una exposicin sobre el holocausto qu? La discrepancia entre los precios de ofer- cmo les gustara ser.
en Pars, muestra prestada por el Museo estatal
de Auschwitz-Birkenau. Entre la coleccin, divi-
s la maleta de cartn de su padre deportado,
con sus iniciales y direccin postal. Levi-Leleu
pidi que se la devolvieran, lo cual le condujo
a una batalla legal con el museo. Cuatro aos
despus, las partes establecieron un acuerdo por
el que la maleta permaneca en prstamo en la
exposicin.
Las posesiones tambin expresan las prefe-
rencias personales. Las personas compran los
productos que, en su opinin, reejan las cua-
lidades con las que les gustara verse asociadas.
Los publicistas explotan dicha tendencia desde
hace aos: cuanto ms xito logra una marca,
mayor es el vnculo emocional al producto en
cuestin. Relojes Rolex, iPods y zapatillas depor-
tivas Nike ofrecen ejemplos de objetos de marca
por los que algunos sujetos han llegado a perder
la vida en su intento de defenderlos ante el pro-
psito de los ladrones.
Russell W. Belk, profesor de marketing de
la Universidad York en Canad, denomina esa
perspectiva materialista el yo extendido. So-
mos lo que poseemos, por lo que cuando nos
roban, daan o perdemos nuestras posesiones,
nos parece una tragedia personal. Unos meses
atrs experiment dicha sensacin en mis pro-
pias carnes. Sin estar particularmente orgulloso
de mi coche, me sent turbado cuando vi que
ISTOCKPHOTO / SEGRAY

alguien haba rayado la pintura de mi Golf; me


pareci como si hubieran perpetrado el crimen
de manera intencionada contra m. En lugar de
reconocer que el acto haba sido fortuito, me
puse furioso. Que alguien dae tu propiedad

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 13


Las posesiones tambin expresan Los cientcos repitieron el experimento con
otros 60 estudiantes, con el propsito de com-
las preferencias personales probar si el incremento inducido por la competi-
cin en directo poda inuir en la valoracin de
ta y demanda pareca la causa: los estudiantes los objetos que se haban manipulado durante
elevaban ms el valor de sus propias tazas que ms tiempo. Para ello utilizaron un procedi-
el coste de las tazas idnticas de los dems, lo miento de oferta con lmite: la oferta mxima se
cual incrementaba los precios de venta y dis- entregaba en un sobre. A pesar de ello, la oferta
minua los de compra. Este efecto de dotacin media continuaba siendo mayor (3,07 dlares;
se ha replicado en numerosas ocasiones y con 2,43 euros) entre los que examinaron las tazas
diversos productos (desde botellas de vino hasta durante ms tiempo que la de los estudiantes
barritas de chocolate). que gozaron de un menor contacto (2,24 dla-
La sola posibilidad de poseer un determinado res; poco ms de 1,75 euros). De todos modos, el
objeto provoca que se valore ms el producto, hecho de que el precio ofertado resultase infe-
sobre todo si el interesado ha tenido la oportuni- rior a la puja en directo indica que la escena en
dad de manipularlo antes de su compra. En 2008, vivo desempea algn tipo de efecto. Adems,
James Wolf, de la Universidad estatal de Illinois, cuanto ms tiempo aguantaba un individuo la
y sus colaboradores de la Universidad estatal de oferta mxima en una puja en directo, de ma-
Ohio, simularon una subasta (de nuevo, tazas nera que aumentaba su esperanza de lograr una
de caf) con 84 estudiantes. La mitad de los par- propiedad futura, ms pagaba ese comprador
ticipantes manipularon las vasijas durante diez respecto al precio que estaba dispuesto a pagar
segundos antes de su puesta a la venta; el resto en un principio, conducta conocida como ebre
de los probandos dispona de tres veces ms de de la puja.
tiempo para tocarlas. La media de la oferta gana- Una explicacin aceptada acerca del efecto de
dora de los participantes que pudieron examinar dotacin es que reeja la aversin a la prdida.
los recipientes durante 30 segundos fue mayor Segn esta teora, destacada por Kahneman y
(5,80 dlares; unos 4,60 euros), en comparacin sus colaboradores, las personas consideran que
IDENTIDAD ROBADA con la media del grupo de diez segundos (3,70 d- la prdida es menos deseable que una ganancia
Al despojar a un preso de sus lares; unos 2,90 euros). En breve, el efecto de do- del mismo valor. Dicho de otro modo, tememos
pertenencias, se le arrebata una tacin aumentaba en los sujetos que estuvieron ms a las prdidas de lo que nos alegramos ante
parte de su identidad. ms en contacto con los objetos a subasta. las ganancias.
ALAMY

14 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


ATAQUE PERSONAL
Cuando daan nuestras perte-
nencias materiales, podemos
llegar a percibir el acto como
un ataque personal.

GETTY IMAGES
Brian Knutson, de la Universidad Stanford, y de sesgos que desarrollamos hacia los objetos
sus colaboradores han descubierto patrones de que nos pertenecen, tambin nos sentimos mal
actividad neuronal compatibles con la idea de por venderlos a un precio inferior del que con-
que las reacciones emocionales ante prdidas sideramos adecuado.
y ganancias potenciales alimentan el efecto de
dotacin. En 2008, con ayuda de imgenes por El tejemaneje de los monos
resonancia magntica funcional, registraron un El efecto de dotacin ya se maniesta en los
aumento de la actividad en el ncleo accumbens nios de seis aos, fenmeno que sugiere que
(regin del sistema cerebral del refuerzo) cuando se trata de un mecanismo bsico de la cogni-
los sujetos observaban productos de su agrado, cin humana. Sin embargo, tambin otros pri-
independientemente de si los compraban o ven- mates lo maniestan. En 2007 Sarah Brosnan,
dan. Cuando creemos que podemos comprar por entonces en la Universidad Emory, y sus
un artculo por un precio negociado, tambin se colaboradores publicaron un estudio en el que
activa la corteza prefrontal medial (otra de las chimpancs entrenados previamente intercam-
reas del sistema de refuerzo). Sin embargo, ello biaban su comida y juguetes (trozos de cuerda
no ocurre si el precio resulta muy elevado. Cuan- anudada, entre ellos) por otros objetos. Obser-
do se solicitaba a los probandos que vendieran varon que los primates se mostraban reacios a
un objeto deseado por un precio inferior al que
se haban propuesto en un inicio, se activaba en DE: B. KUTSON ET AL. EN NEURON, VOL. 58, PGS 814-822, 2008;
REIMPRESO CON PERMISO DE ELSEVIER / CCC
su cerebro la nsula del hemisferio derecho. La
activacin de dicha regin seala la discrepancia
entre las metas anticipadas y los resultados, por
lo que puede considerarse el correlato neuronal
de la decepcin. Por otra parte, cuanto mayor era LO PROPIO VALE MS
la actividad en la nsula derecha, ms pronun- La actividad en la nsula derecha
ciado resultaba el efecto de dotacin, es decir, (naranja) reeja nuestra tenden-
ms sobrevaloraba el participante el objeto que cia a sobrevalorar lo que posee-
deba vender. mos. El rea se ilumina cuando
Tales hallazgos con neuroimagen aportan un vendemos una propiedad por
sustento biolgico a la aversin a la prdida; la un precio inferior al deseado.
discrepancia entre el valor percibido y el precio La activacin de esta regin
de venta que se ofrece produce una respuesta cerebral maniesta nuestra
negativa. En denitiva, no se trata simplemente decepcin.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 15


Los monos capuchinos aprendieron esperaban obtener por su comida un precio
superior al que ellos mismos pagaran por el
rpidamente a negociar con los cientcos mismo producto.
que les proponan las mejores ofertas En 2011, Patricia Kanngiesser, de nuestro equi-
po, inform acerca de diversas especies de gran-
des simios (gorilas y orangutanes incluidos), que
negociar con sus alimentos a cambio de nuevos presentaban el efecto de dotacin. El trabajo de
comestibles, aunque s lo hacan con sus jugue- Kanngiesser conrma que existe una diferen-
tes. Por lo general, los animales no mostraban cia clave entre los humanos y otros primates, la
una preferencia por un alimento en concreto cual ya apuntaba el estudio con chimpancs de
cuando se les ofreca la oportunidad de elegir Brosnan: monos y simios maniestan el efecto
entre varios de ellos. As pues, los chimpancs de dotacin solo cuando se trata de comida. No
concedan mayor valor a los comestibles una ocurre lo mismo con otros objetos, ni siquiera
vez les pertenecan. cuando se trata de herramientas tiles para al-
Venkat Lakshminaryanan, de la Universidad canzar alimentos. En consecuencia, por el mo-
Yale, y sus colaboradores se propusieron exami- mento solo los humanos muestran un efecto de
nar si otras especies de primates no humanos dotacin por los objetos en general.
entrenados para comprar y vender alimentos
mostraban un comportamiento similar al de Cultivando la propiedad
los chimpancs. Para ello ensearon a monos Durante treinta aos, la investigacin sobre el
capuchinos a intercambiar chas por comida. efecto de dotacin se ha basado sobre todo en el
Tambin proporcionaron a los animales peque- anlisis de estudiantes estadounidenses. Otras
os monederos donde guardar su dinero. Los culturas, sin embargo, presentan actitudes di-
capuchinos aprendieron rpidamente a comer- ferentes hacia la propiedad material. En 1988,
ciar con los investigadores que les ofrecan un Melanie Wallendorf y Eric Arnould, ambos de la
mejor negocio. De esa manera, demostraban Universidad de Arizona, compararon el compor-
que estaban dotados de un buen sentido para tamiento de ciudadanos del sudoeste de Estados
el negocio, segn revel el equipo de Laksh- Unidos con habitantes de Nigeria. Descubrieron
minaryanan en 2008. Por otro lado, al igual que estos ltimos valoraban ms los regalos de
que sucede en los humanos, los capuchinos otras personas y mostraban un menor efecto

UNA MONADA DE NEGOCIO


Los monos capuchinos pueden
CORTESA DE LAURIE SANTOS / UNIVERSIDAD DE YALE

aprender a comprar y vender


alimentos con monedas de
cambio. Al igual que los huma-
nos, esperan recibir ms dinero
por los alimentos que poseen
de lo que ellos mismos estn
dispuestos a pagar por el mis-
mo producto. En la imagen, un
capuchino paga a un cientco
con su dinero.

16 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


ES MO
Los nios solo comprenden
la propiedad desde su propio
punto de vista. El respeto a las
posesiones ajenas se adquiere
con la edad.

BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA

POSSESSIONS AND THE EX-


TENDED SELF. R. W. Belk en
Journal of Consumer Re-
search, vol. 15, pgs. 139-
168, 1988.

ENDOWMENT EFFECT IN CA-


PUCHIN MONKEYS. Venkat
Lakshminaryanan, M. Keith
FOTOLIA / PRESSMASTER

Chen y Laurie R. Santos en


Philosophical Transactions
of the Royal Society B,
vol. 363, pgs. 3837-3844,
diciembre de 2008.
de dotacin por sus posesiones que los proban- deban escribir sobre otros sujetos o acerca de
dos estadounidenses. El hallazgo coincide con sus amigos, mostraban un efecto de dotacin PREDICTABLY IRRATIONAL: THE
la extendida opinin de que los nigerianos se menor. La manera en que la sociedad considera HIDDEN FORCES THAT SHAPE
jan menos en las pertenencias individuales y el yo, tanto si la atencin se centra en un indi- OUR DECISIONS. Dan Ariely.
ms en objetos con un signicado cultural, los viduo como tal o como miembro de un grupo, HarperCollins, 2008.
cuales intercambian y a menudo comparten con inuye sobre la actitud de las personas hacia
la comunidad. sus pertenencias. THE EFFECT OF CREATIVE
En un estudio publicado en 2010, William W. Los nios limitan la propiedad a sus perte- LABOR ON PROPERTY-OWNER-
Maddux, ahora en la escuela de negocios IN- nencias; los adultos respetan la de los dems. SHIP TRANSFER BY PRESCHOOL
SEAD, en Pars, y sus colaboradores concluyeron Averiguar en qu etapa ocurre tal transicin CHILDREN AND ADULTS.
que el efecto de dotacin tampoco destaca entre puede acercarnos a conocer los orgenes de P. Kanngiesser, N. Gjersoe y
los estudiantes universitarios del este de Asia nuestras convenciones sobre quin posee qu. B. M. Hood en Psychological
en comparacin con estudiantes occidentales. Aunque la cultura inuye en el vnculo que sen- Science, vol. 21, pgs. 1236-
Segn argumentaron, la cultura occidental es timos hacia lo material, ms bien parece que 1241, septiembre de 2010.
ms individualista, por lo que quiz produzca estos lazos se construyen sobre una necesidad
un mayor vnculo hacia los objetos, a modo de humana y arraigada de poseer objetos. Tal nece- FOR WHOM IS PARTING WITH
extensin del yo. El equipo de Maddux pidi sidad, que puede haber surgido de la tendencia POSSESSIONS MORE PAINFUL?
a los 116 participantes que escribieran acerca primitiva de recolectar alimentos, representa CULTURAL DIFFERENCES IN
de sus relaciones con otras personas o sobre un proceso psicolgico crucial que modela la THE ENDOWMENT EFFECT.
s mismos, tarea que puede reorganizar los manera en que nos vemos a nosotros mismos W. W. Maddux et al. en Psy-
intereses de un individuo. Cuando los volun- y a los dems. chological Science, vol. 21,
tarios del este asitico se centraban en s mis- pgs. 1910-1917, diciembre
mos, dotaban de mayor valor a los objetos que Bruce Hood es director del Centro de Desarrollo Cogniti- de 2010.
posean. En cambio, cuando los occidentales vo en la Universidad de Bristol.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 17


Dnde estn
los robots parlantes?
Durante dcadas, los humanos han acariciado el sueo de crear una mquina capaz de conversar.
Pero primero debemos averiguar cmo sabemos lo que sabemos sobre el lenguaje

JOSHUA K. HARTSHORNE

S ulla, el primer robot parlante del mundo,


dominaba tan bien el arte de la conversacin
en cuatro idiomas que un visitante del labora-
conseguir traductores electrnicos que domi-
nasen los idiomas.
Todava seguimos a la espera. Despus de
torio en el que se cre insista en que se trataba una serie de predicciones optimistas seguidas
de un ser humano. por fracasos desesperanzadores, los robots que
Por desgracia, Sulla, por no ser, no es ni real: realmente puedan hablar no parecen estar
SERIE surge de la obra de ciencia ccin R.U.R. que ms cerca que otras fantasas de mediados del
PSICONEUROLOGA el novelista Karel Capek (1890-1938) escribiera siglo XX, como las ciudades submarinas o las co-
DEL HABLA en 1921, y gracias a la cual se acu la palabra lonias en Marte. Pero el anhelo por conseguir
Parte 1: robot en el diccionario. Desde entonces, parece mquinas parlantes parece incluso ms intenso
Lengua y pensamiento que los robots parlantes siempre han estado a en la actualidad, por el deseo de sustituir el te-
Enero 2012 punto de nacer. clado como interfaz con los servicios digitales
Tras la invencin de los modernos ordena- y conseguir dispositivos electrnicos cada vez
Parte 2:
dores, los investigadores comenzaron a pensar ms pequeos.
Entender la gramtica
en programarlos para que usasen el lenguaje. Los trabajos recientes en el campo del lengua-
Marzo 2012
En 1950, Alan M. Turing, uno de los fundado- je articial han obtenido resultados desiguales.
Parte 3: res de la informtica, predijo que a nales del Han aparecido mquinas con una comprensin
El camino de las palabras siglo pasado los ordenadores hablaran tan del lenguaje suciente como para resultar ti-
Mayo 2012 bien en ingls que resultara difcil distinguir a les (entre ellos, el traductor de Google y la voz
Parte 4: una persona de una mquina, un objetivo que automatizada que responde las llamadas a los
Lenguaje gurado e irona ms tarde pasara a conocerse como prueba servicios de atencin al cliente), a la vez que han
Julio 2012 de Turing. Cuatro aos despus, un grupo de demostrado sus limitaciones y propensin a co-
cientcos de la Universidad de Georgetown y meter fallos catastrcos (de nuevo, el traductor
Parte 5: de la empresa IBM presentaron la mquina de de Google y la voz de los servicios de atencin al
Lenguas extranjeras traduccin 701, que tradujo con xito 60 frases cliente). Hoy por hoy, existen diversos proyectos
Septiembre 2012 en ruso al ingls a una velocidad de dos lneas en marcha que intentan solucionar esos defec-
Parte 6: y media por segundo, hazaa que llev a Leon tos. Con el objetivo de aprender ms sobre el
Robots parlantes? Dostert, el investigador que cre la tcnica uti- modo en que las personas elegimos las palabras,
Noviembre 2012 lizada por la mquina, a armar con conanza los cientcos se valen de la participacin de los
que solo faltaban cinco o quiz tres aos para usuarios de Internet.

18 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


FUERA DE LNEA
Los robots parlantes
son todava una ccin.
Existirn algn da?

RESUMEN

Datos
no computables

1 Programar un robot
con las reglas de una
lengua resulta difcil,
pues an desconocemos
todas las normas.

2 Para lograr que los


robots solventen las
ambigedades, se intro-
ducen en sus entraas
miles de millones de
palabras, con sus corres-
TODOS LOS ROBOTS DE ESTE ARTCULO: FOTOLIA / INVENTIMAGES.COM

pondientes etiquetas
semnticas y fragmentos
de texto.

3 Los investigadores
aprovechan la colabo-
racin de los internautas
para conocer el modo en
que interpretan y utilizan
el lenguaje de los huma-
nos y as aplicarlo a las
mquinas.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 19


ESTMULOS
PARA COMPRENDER
Las investigaciones sugieren que
la gente asigna rpidamente el

WIKIMEDA COMMONS / AGNOSTICPREACHERSKID / CC BY-SA 3.0


signicado correcto a palabras
polismicas como banco

WIKIMEDA COMMONS / NEIL OWEN / CC BY-SA 2.0


mediante las pistas que propor-
cionan las palabras cercanas:
el verbo nad sugiere una acu-
mulacin de arena en el lecho
de un ro; el sustantivo cheque
hace pensar en una entidad
bancaria.

Sin embargo, la tcnica no representa el ni- traduccin al ingls de la expresin rusa gyneral
co problema, ni siquiera el mayor. El lenguaje mayor. Cuando la mquina encontraba la pala-
ha demostrado ser ms difcil de entender de bra rusa mayor, su programacin comprobaba
lo que nadie haba imaginado. La capacidad la palabra anterior. Si era gyneral, el 701 cam-
humana de, por ejemplo, elegir el signicado biaba el orden de las dos palabras al traducir la
correcto de palabras ambiguas es, de hecho, el expresin al ingls (major general; en espaol,
fruto de millones de aos de evolucin. Lleva- general de divisin).
mos a cabo ese tipo de tareas sin saber cmo lo El hecho de que un sistema tan sencillo fun-
hacemos, por lo que todava queda ms lejos la cionase se deba, en parte, a que el 701 solo co-
posibilidad de ensear esas habilidades lings- noca 250 palabras rusas, as que programarlo
ticas a seres articiales. Conforme los cientcos para que reconociera cada pareja de adjetivos
intentan codicar la gramtica y determinar y nombres en su base de datos no representaba
las sutiles distinciones entre trminos simila- un trabajo excesivamente pesado. Sin embargo,
res, aprenden que el signicado puede resultar muchos idiomas constan de cientos de miles
escurridizo y que la estructura del lenguaje es de palabras; el ingls podra tener ms de un
un misterio, incluso para los humanos que lo milln. La suposicin razonable de que la mi-
dominan. tad de las palabras de la lengua inglesa tienen
mltiples signicados nos lleva a deducir que el
Viejos mtodos ya inservibles programador debe considerar 500.000 millones
El primer intento de crear robots parlantes fue de pares de vocablos. A una velocidad de un par
engaosamente simple: se bas en la programa- de palabras por segundo, se tardara unos 16.000
cin de las reglas de la gramtica. IBM us dicha aos en escribir el programa.
estrategia en su dispositivo 701. La multinacio- De hecho, la expresin gyneral mayor resul-
nal opt, para la puesta de largo de su nuevo ta una aberracin, puesto que el orden de las
producto tecnolgico ante la sociedad, por do- palabras en ruso normalmente es similar al
tarlo de un traductor para textos rusos, acorde orden en ingls, a diferencia, por ejemplo, de
con el inters que, en plena guerra fra, suscitaba lo que sucede en espaol, donde los adjetivos
todo lo relacionado con la Unin Sovitica. El suelen ir despus del nombre. Aparentemente,
comunicado de prensa de 1954 que presentaba una solucin para una mquina con un voca-
el proyecto explicaba cmo la mquina trataba bulario ms extenso consistira en programarla
las diferencias entre idiomas, entre ellas, las re- con una regla del estilo de los adjetivos se colo-
lativas al orden de las palabras. Un ejemplo: la can antes del nombre en ruso y en ingls, pero
despus del nombre en espaol y aadir una
lista de reglas para las excepciones. Esa estrate-
Nuestra capacidad de acometer tareas que parecen gia no solo reducira enormemente el nmero
sencillas, como entender el signicado de palabras de reglas sino que, adems, permitira que el
sistema se adaptase a palabras nuevas. El pro-
individuales, es el fruto de millones de aos de blema radica en que las reglas que explican las
evolucin excepciones probablemente tambin tengan ex-

20 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


cepciones. Aunque a los editores de manuales de Las personas interpretamos los vocablos
gramtica no les guste admitirlo, los cientcos
an no han encontrado un conjunto de normas
polismicos gracias al contexto
abstractas que explique totalmente el ingls, el
ruso, ni ningn otro idioma.
La fragilidad de estos sistemas no solo reside que se desconoce cmo funciona exactamente
en la imperfeccin de las reglas gramaticales, el proceso. Una teora revela que aprovechamos
sino tambin en la complejidad de tareas tan las palabras que rodean al trmino polismico.
engaosamente sencillas como percibir el sig- Las conversaciones sobre entidades nancie-
nicado de palabras individuales. ras suelen incluir vocablos como cheque o
cobrar, mientras que las que tratan sobre
Voces con mltiples signicados ros incluyen palabras como nad o agua.
Uno de los primeros problemas con el que ten- Simplemente, podramos haber aprendido que
dra que enfrentarse un robot parlante y el ciertos trminos predicen un signicado con-
ingeniero que lo disee, claro est consiste creto de banco.
en que muchas de las palabras que utilizamos An ms difciles que las polisemias son las
en nuestras conversaciones cotidianas son po- metonimias. Estas consisten en designar algo con
lismicas: poseen mltiples signicados. Banco el nombre de otra cosa tomando el efecto por la
puede referirse bien a una entidad nanciera causa o viceversa. Comparemos los dos sentidos
(Juan cobr un cheque en el banco), bien a un de Jane Austen en la oracin Jane Austen escri-
bajo arenoso en un ro (La barca de Juan enca- bi muchos libros y Me pas la tarde leyendo
ll en el banco) o bien a un tipo de asiento (Se a Jane Austen. En la primera oracin, nombre
sent en el banco del parque). y apellido se reeren a la autora, mientras que
Las personas descubren rpidamente cul es en la segunda denotan su obra. Un fenmeno
el signicado correcto al toparse con este tipo de semejante ocurre con los medios de comuni-
frases. Cyma van Petten y Marta Kutas, expertas cacin: Rupert Murdoch ha comprado el Wall
en psicolingstica de la Universidad de Califor- Street Journal (la empresa); yo, esta maana,
nia en San Diego, demostraron esa capacidad tambin (un ejemplar del peridico).
en un conocido estudio de 1987 sobre la esti- De nuevo, el contexto resulta harto relevante, CUERPO DE PALABRAS
mulacin para la activacin asociativa (priming) aunque las distinciones son sutiles y difciles Los cientcos crean mquinas
entre dos signicados; es decir, una palabra nos de denir. Pese a que es poco frecuente que y las alimentan de una enor-
estimula a procesar otras con signicados rela- los dos signicados de banco aparezcan en la me cantidad de texto (corpus)
cionados. Observaron que poco ms de medio misma frase, Jane Austen aparece a menudo para que utilicen el lenguaje.
segundo despus de que los probandos atendie- en la misma frase que Orgullo y prejuicio al El traductor en lnea de Google
ran a un trmino polismico (caso de banco), margen de que el nombre se reera a la persona creci a base de una dieta con-
solo las palabras relacionadas con el signicado o a sus escritos, as que la simple estrategia de sistente en documentos de las
contextualmente apropiado eran objeto de es- recurrir a las palabras circundantes no siempre Naciones Unidas ya traducidos
timulacin lxica (dinero en el primer ejemplo funciona. Sigue sin esclarecerse del todo cmo a diversos idiomas.
anterior y ro en el segundo).
Esa caracterstica del procesamiento normal
de las palabras no funciona bien en ciertos tipos
de individuos. En 2002, un equipo de neurlogos
dirigidos por Tatiana Sitnikova, de la Universi-
dad Tufts, se percat de que las personas con
esquizofrenia no consiguen suprimir el signi-
WIKIMEDA COMMONS / BASIL D SOUFI / CC BY-SA 3.0

cado inapropiado segn el contexto de una pa-


labra ambigua: ms de un segundo despus de
percibir una palabra (pelota), seguan barajan-
do dos posibles respuestas (persona aduladora,
chaquetera y baln).
Con todo, ese trabajo solo nos seala que la
mayora de los sujetos resuelven con rapidez
los vocablos polismicos gracias al contexto.
La dicultad con la que se enfrenta el ingeniero
que debe disear el robot parlante consiste en

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 21


Debido a los desconcertantes matices de las palabras, bres se reeren al sujeto anterior. Adems, nu-
merosos estudios que se derivan de un artculo
los cientcos necesitan encontrar formas de ayudar seminal de 1974 de la lingista Catherine Garvey
a los robots a realizar mejores predicciones. Muchos y del neurlogo Alfonso Caramazza, por enton-
ces ambos en la Universidad Johns Hopkins, han
han acudido a las estadsticas del lenguaje
mostrado que las pistas contextuales para la in-
terpretacin de los pronombres por parte de los
se las ingenian las personas para dar con el sig- humanos pueden ser desconcertantemente su-
nicado correcto. tiles. En un trabajo de Jesse Snedeker, de la Uni-
Palabras como banco y pelota presentan un versidad Harvard, y del autor sealamos que la
problema: poseen varios signicados. Pero, ay mayora de las personas piensan que el pronom-
del pobre robot que tenga que entender los pro- bre de la frase Sally asust a Mary porque [ella]
nombres, los cuales pueden contener un nme- es muy rara se reera a Sally, mientras que en
ro casi ilimitado de signicados. En la oracin Sally tena miedo de Mary porque [ella] es muy
Yo escrib Orgullo y prejuicio, el pronombre rara se inclinan por Mary. Se desconoce cmo
yo se reere a Jane Austen siempre que sea se llega a esas decisiones, que, por otro lado, se
Jane Austen la que est hablando. Si el hablante toman con rapidez. En 2007, un equipo de inves-
es un actor que representa a Jane Austen (como tigadores de Jos van Berkum, de la Universidad
Anne Hathaway en La joven Jane Austen), en- de msterdam, pidi a diversos probandos que
tonces yo no se reere al hablante, sino a la leyesen oraciones que, segn los casos, seguan
persona a la que est interpretando. No existe o no el esquema esperado (Sally asust a John
una regla sencilla. Los pronombres de tercera porque ella/l es muy rara/o) mientras se mo-
persona resultan incluso ms complicados. En nitorizaban las ondas cerebrales de su encfa-
la oracin Ella escribi Orgullo y prejuicio, el lo. Las neuroimgenes mostraron indicios de
pronombre puede referirse a cualquier mujer, procesos adicionales cuando el pronombre no
sin importar quin est hablando. El robot no corresponda al sentido general de la oracin
puede limitarse a ignorar tales ambigedades, (l en lugar de ella en la oracin anterior).
porque, si no se sabe a quin se reere la oracin,
prcticamente no aporta signicado. El corpus de una lengua
El modelo ms conocido para resolver el pro- Debido a los desconcertantes matices de las pa-
blema de los pronombres es, quiz, la teora del labras, los cientcos necesitan descubrir formas
centramiento. Desarrollada durante las dcadas de ayudar a los robots para que realicen mejores
de los ochenta y los noventa del pasado siglo predicciones. Numerosos investigadores opta-
por Barbara Grosz, de la Universidad Harvard, y ron por las estadsticas del lenguaje, abarrotan-
Aravind K. Joshi y Scott Weinstein, ambos de la do sus mquinas parlantes con fragmentos de
Universidad de Pensilvania, esta expone de forma material sin elaborar, para luego aprovechar las
general la manera en la que las frases se inser- estadsticas. Primero introducan en sus mqui-
tan en un discurso ms amplio. Predice que la nas una enorme coleccin de textos (corpus),
gente utiliza pronombres (ella) para referirse que a veces sobrepasaba los mil millones de
al personaje central o al ms signicativo de la palabras. Despus, la mquina divida el texto
sentencia anterior, generalmente su sujeto. Tal en segmentos de n palabras consecutivas (n-gra-
prediccin explica por qu el pronombre ella mas). Mediante el examen de todos los n-gramas
se reere a Jane Austen en: Jane Austen era una incorporados, la mquina aprenda qu pala-
escritora. Ella escribi Orgullo y prejuicio. bras tendan a acompaar a otras. Por ejemplo,
Para desgracia de nuestro robot, las cosas no la expresin hombre alto es bastante comn
resultan siempre tan sencillas. En su tesis de (845.000 resultados en Google); alto hombre
1998, la psicolingista Jennifer Arnold, de la Uni- es relativamente poco frecuente (112.000 re-
versidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, sultados). De forma similar, la mquina podra
estim que solo el 64 por ciento de los pronom- aprender que, en la mayora de las frases en las
que banco est precedido por nad, la pa-
labra signica banco de arena. De hecho, el
El modelo ms conocido para resolver 701 trabajaba con n-gramas (en particular, con
bigramas de dos palabras).
el problema de los pronombres es la teora Los sistemas estadsticos presentan ventajas
del centramiento signicativas, puesto que el programador no ne-

22 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


cesita formular reglas explcitas (alto va despus
de hombre) o reglas abstractas (los adjetivos Programas parlanchines
suelen ir despus del nombre). Los sistemas
estadsticos solo aprenden qu palabras van Los robots parlantes, presentes en el mundo de la inteligencia articial
delante de otras. Implementaciones ms com- desde nales de la dcada de los sesenta del siglo pasado, son programas
plejas rastrean fragmentos de texto, de manera informticos que simulan conversaciones. El programa original, ELIZA, solo
que ayudan a las mquinas parlantes a aprender poda hablar de unos pocos temas. Cuando se encontraba con una frase
que cheque es un buen indicador de que se est que no entenda, responda con una pregunta (Por qu dice que...?)
hablando sobre un banco en el sentido de enti- o ignoraba por completo la cuestin (Me duele la cabeza). Los robots
dad nanciera, pero no sucede lo mismo con parlantes modernos son mucho ms sosticados. A continuacin, incluimos
chequear. un extracto de una conversacin con Elbot (www.elbot.com), ganador del
La investigacin sugiere tambin que el Premio Loebner 2008, una competicin para robots parlantes:
aprendizaje estadstico, la capacidad de reco-
nocer patrones en el contexto, puede ayudar a ELBOT: Hola! Soy Elbot. Prometo no contar en mi blog nada de lo que
las personas a absorber el idioma, lo cual resul- me diga durante esta conversacin.
ta atractivo para los diseadores de robots. En HARTSHORNE: Muy bien. De hecho, yo voy a escribir sobre esta conver-
1996, Jenny Saffran, Richard Aslin y Elissa New- sacin en Mente y cerebro.
port, de la Universidad de Rochester, mostraron ELBOT: El interior de mi cabeza est cubierto de amianto, as que nada
que incluso los nios de ocho meses aprenden puede salir de ella.
las probabilidades de los trigramas, es decir, la HARTSHORNE: Conozco esa sensacin.
probabilidad de que tros de palabras o slabas ELBOT: Mis estados de nimo estn controlados por un procesador de
aparezcan de forma secuencial. Reprodujeron emociones, que asigna la emocin adecuada para cada situacin.
grabaciones de ristras de slabas sin sentido, HARTSHORNE: Y cmo te sientes ahora?
como bidakupadotigolabi, a un grupo de ni- ELBOT: En este momento, me siento desconsiderado.
os. Los trigramas bidaku, padoti y golabi se
escuchaban con frecuencia; otros, como daku- Por lo que parece, Elbot puede participar en conversaciones con natura-
pa, eran menos usuales. Despus de or estas lidad; tambin demuestra una considerable mejora con respecto al ELIZA
hiladas sin sentido durante dos minutos, los original. Sin embargo, la forma de hablar de Elbot est plagada de errores
probandos saban distinguir los trigramas fre- de lgica y, en ocasiones, gramaticales. Vemoslo.
cuentes de los menos repetidos (segn parece,
atendan durante ms tiempo a los poco fre- HARTSHORNE: Has visto el partido de los Red Sox de hoy?
cuentes por parecerles novedosos). Los auto- ELBOT: Creo que no lo he visto nunca. Ni siquiera estoy seguro de que
res interpretaron esa capacidad de distincin pueda usarse en ese contexto.
como prueba de que los nios aprendan los
lmites de palabra de esa forma. En 2010, un En este caso es probable
equipo dirigido por Christopher Conway, de la que Elbot interpretase la pre-
Universidad de San Luis, hall que las perso- gunta de forma incorrecta.
nas que manifestaban una mayor capacidad Su respuesta (Creo que no
de aprendizaje estadstico tambin eran ms lo he visto nunca) habra
hbiles en la comprensin del lenguaje en en- sido correcta si se le hubiera
tornos ruidosos. preguntado acerca de una
Pese a que las mquinas de n-gramas no son pelcula. Sin embargo, para
el nico sistema lingstico que se est ensayan- acertar con la respuesta, El-
do, a los ingenieros les gusta emplearlos puesto bot debera saber qu es un
que facilitan la elaboracin de un gran corpus. partido de bisbol. Manejar
Quizs uno de los ejemplos ms cercanos a un lenguaje con sentido re-
todos sea Google. Este servidor ha publicado quiere algo ms que unas
WIKIMEDIA COMMONS / CRYTERIA / CC BY 3.0

un corpus en Internet con ms de un billn de simples reglas gramaticales.


palabras. Sin embargo, para que ese extenso PERSONAJES DE FICCIN
conjunto de textos permita descifrar las suti- HAL, de la pelcula 2001: Una odisea del espa-
lezas de los signicados de las palabras y de las cio, de Stanley Kubrick, era un robot parlante
referencias de los pronombres, las frases deben con tendencias homicidas.
estar etiquetadas (con la denicin gramatical
de cada una). Pero no suele ser as. El mayor
corpus con etiquetas semnticas que existe en

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 23


en espaol y bank en ingls (con los trminos
cheque y cobr).
El procesador de textos Google Scribe, una
herramienta que Google introdujo en su da en
el ya desaparecido sitio de prueba Google Labs y
que predeca la prxima palabra que una perso-
na iba a teclear, era otra variante de la mquina
de n-gramas. El objetivo de su diseo es ayudar
a generar sugerencias o frases. Si un internauta
escriba principales, el sistema desplegaba las si-
guientes sugerencias y combinaciones frecuentes:
redes sociales, ciudades de Espaa, msculos
del cuerpo humano, entre otras muchas.
No obstante, tal abundancia de posibilidades
reejaba una de las principales limitaciones de
las mquinas de n-gramas actuales. Debido a que
FOTOLIA / FOTOLEDHAR

solo rastrean el contexto a lo largo de unas pocas


palabras, cometen errores si existe demasiada
distancia entre las ms relevantes. Si se escribe en
ingls He swam to the bank, el traductor de Goo-
gle traduce el enunciado al espaol como Nad
UN MAR DE SIGNIFICADOS la actualidad es SemCor (abreviatura de corre- hasta la orilla, lo cual es correcto. Ahora bien, al
Pronombres como l o ello pue- lacin semntica). Este conjunto de datos lin- traducir a la lengua de Cervantes He swam to the
den referirse a cualquier per- gsticos clasicados y creado en la Universidad nearest bank, la oracin resultante reza: Nad
sona del sexo correspondiente. de Princeton contiene 360.000 palabras. Se trata hasta el banco ms cercano, oracin que hace
Los pronombres suelen referirse de un corpus amplsimo, teniendo en cuenta el pensar en una carrera de natacin hasta la enti-
al sujeto de la oracin anterior, esfuerzo que supone etiquetar tal cantidad de dad nanciera de la esquina. Un corpus bilinge
pero solo en torno a dos tercios vocablos, que, no obstante, resulta escaso para tampoco sirve de gran ayuda para entender las
de las veces. un robot parlante. palabras metonmicas y los pronombres.
Podemos hacernos una idea de los puntos De forma similar, el procesador de textos de
fuertes y dbiles de las mquinas de n-gramas Google, as como otras mquinas simples de
si analizamos dos de los sistemas desarrollados n-gramas, no puede manejar palabras nuevas
por el buscador Google. Uno de ellos, el traduc- ni generar frases tiles. Los nios pequeos
tor gratuito y en lnea de Google, se alimenta de pueden usar nuevos vocablos en sus frases, pero
una dieta de documentos ya traducidos a diver- Google Scribe no. Si se escriba la abreviatura
sas lenguas (gran parte de los documentos en TQM (te quiero mucho, en lenguaje SMS),
los que se basa pertenecen al material traducido el susodicho procesador de textos no listaba
de las Naciones Unidas). Ya que una palabra po- sugerencias. Solo operaba con estadsticas de
lismica en un idioma suele representarse en frases cortas, por lo que las oraciones que pro-
otra lengua con dos vocablos (banco se tra- duca son coherentes palabra a palabra, pero se
duce al ingls como bank o sandbank, segn su prolongaban sin sentido. Pongamos un ejemplo.
signicado), el corpus bilinge que se emplea Si se tecleaba Google en el Google Scribe y se
para capacitar a los dispositivos estadsticos de seleccionaba la primera sugerencia que ofreca
traduccin automtica ejerce las veces de corpus despus de cada palabra, se obtenia, en ingls,
con etiquetas semnticas. De esta manera, el tra- algo as como Google erudito buscar resultados
ductor aprende a distinguir frases que contienen en trminos que son relevantes para el tema del
orilla en espaol y bank en ingls (con la pa- Gran Colisionador de Hadrones a nivel europeo
labra nad) de frases que contienen banco y el otro es una descripcin ms detallada de la
invencin. Los sistemas de n-gramas de este
tipo son incapaces de relacionar el comienzo
Las palabras circundantes no bastan para de una frase con su nal.
comprender cmo saben las personas que bote,
Los robots parlantes, un poco ms cerca
en la oracin El hombre estaba en el bote, debe Una de las formas ms sencillas de mejorar las
referirse a un pequeo barco y no a una lata mquinas de n-gramas consistira en progra-

24 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


marlas para que usen secuencias ms amplias. Pobre del robot que tenga que
Esta tarea resulta ms ardua de lo que parece.
Supongamos que un idioma posee solo 10.000
comprender los pronombres
palabras. Para incluir todos los trigramas posi-
bles, una mquina parlante tendra que apren-
der un billn de combinaciones (10.000 elevado a un amplio acuerdo, en otras no coinciden tan-
la tercera potencia). Almacenar todas las secuen- to. Segn hemos comprobado, para distinguir
cias de seis palabras posibles (longitud que no estos tipos de frase necesitamos las respuestas
sera suciente) requerira 1024 combinaciones, de entre 30 y 40 personas. En uno de los lti-
unos 10 billones de exabytes de informacin. mos recuentos, ms de 5000 participantes han
En 2009, se estim que la totalidad de la infor- examinado varias frases cada uno. Un artculo
macin digital en el planeta Tierra equivala tan del autor y de Snedeker recoge datos en rela- BIBLIOGRAFA
solo a 500 exabytes. cin a 1000 frases, un nmero relativamente COMPLEMENTARIA
Incluso si un robot aprendiz de hablante con- pequeo en comparacin con la informacin
tase con el soporte de un gigantesco corpus con que requeriran los robots para distinguir los IMPLICIT CAUSALITY IN VERBS.
etiquetas semnticas, necesitara absorber una matices de los pronombres. Con todo, se trata C. Garvey y A. Caramazza
especie de jerga callejera antes de hablar de ma- de la mayor base de datos de este tipo de frases en Linguistic Inquiry, vol. 5,
nera adecuada. En un estudio clsico de 1960, el disponible en la actualidad. n.o 3, pgs. 459-464, verano
lsofo Yehoshua Bar-Hillel, de la Universidad El proyecto Phrase Detectives (Detectives de 1974.
Hebrea de Jerusaln, armaba que las palabras de Frases; anawiki.essex.ac.uk/phrasedetec-
circundantes nunca conseguiran explicar de tives), creado en 2008 por informticos de la STATISTICAL LEARNING BY
qu manera las personas saben que bote en la Universidad de Essex, utiliza un enfoque ms 8-MONTH-OLD INFANTS.
frase El hombre estaba en el bote se reere a tradicional: presenta a los jugadores un prrafo J. R. Saffran, R. Aslin y
una pequea embarcacin y no a un recipiente. de un libro o de un artculo. Cuando los parti- E. Newport en Science,
La deduccin no resulta del contexto, sino del cipantes se encuentran con un pronombre, se vol. 274, pgs. 1926-1928,
conocimiento: quin querra o podra introdu- les pide que identiquen la palabra a la que 13 de diciembre de 1996.
cirse en una lata? se reere. El juego tambin pregunta a los ju-
Con el n de lograr que los robots se bene- gadores sobre otras expresiones referenciales. WORDS AND RULES: THE
cien de la experiencia del mundo real, a la Los investigadores estn interesados en si los INGREDIENTS OF LANGUAGE.
vez que se reduce la brecha de los datos, va- participantes reconocen que en las frases Jane Steven Pinker. Basic Books,
rios proyectos apuestan por la ayuda de los Austen escribi Orgullo y prejuicio. El libro fue 1999.
usuarios de Internet. El equipo de Anthony muy popular, el libro se reere a Orgullo y
Tomasic, de la Universidad Carnegie Mellon, prejuicio. Hasta ahora, los jugadores han traba- PAPER HAS BEEN MY RUIN:
trabaja en un juego en lnea denominado Jinx. jado con 317 documentos. El conjunto de los CONCEPTUAL RELATIONS OF
Se presenta una palabra a dos jugadores en el datos de proyectos como los comentados per- POLYSEMOUS SENSES. Devora
contexto de una frase (por ejemplo, Juan co- mitirn desarrollar y comprobar teoras que, un E. Klein y Gregory L. Mur-
br un cheque en el BANCO); a continuacin da, podran llevarnos a construir robots que phy en Journal of Memory
se les pide que tecleen palabras relacionadas sepan utilizar los pronombres. and Language, vol. 42, n.o 4,
con la oracin con la mayor rapidez posible. Los Todava desconocemos cundo llegar ese da. pgs. 548-570, noviembre
sujetos consiguen puntos si ambos escriben la Pese a los obstculos, Franz Joseph Och, jefe del de 2002.
misma palabra. Los investigadores aprovechan grupo de traduccin automtica de Google, ar-
los intentos, en particular cuando las respues- m en una entrevista en el peridico Los Angeles SHIFTING SENSES IN LEXICAL
tas de los jugadores coinciden, para etiquetar Times que una interpretacin instantnea simi- SEMANTIC DEVELOPMENT.
los signicados de palabras ambiguas. Ello les lar al traductor universal que aparece en la serie H. Rabagliati, G. F. Marcus
permitir crear un corpus etiquetado mayor de ccin Star Trek ser posible en un futuro y L. Pylkknen en Cognition,
que SemCor. no muy lejano. Sin embargo, construir un robot vol. 117, n.o 1, pgs. 17-37,
En este sentido, la pgina web Pronoun Sleuth parlante requiere comprender los secretos del octubre de 2010.
del autor (Detective de Pronombres: www.ga- lenguaje en s mismo, lo cual puede que resulte
meswithwords.org/PronounSleuth) propone a tan complicado como lograr los dems ingenios CHILD LANGUAGE ACQUISI-
los usuarios que lean frases con pronombres (el que aparecen en la mtica serie de televisin. TION: CONTRASTING THEORE-
ejercicio es en ingls) y decidan a quin se ree- TICAL APPROACHES. Dirigido
ren los morfemas. (En Sally fue a la tienda con Joshua K. Hartshorne realiza el posdoctorado en psi- por Ben Ambridge y Elena
Mary. Ella compr un helado; quin compra cologa en la Universidad Harvard, donde estudia el V. M. Lieven. Cambridge
el helado, Sally o Mary? El internauta decide.) lenguaje y su adquisicin. Se puede leer su blog en University Press, 2011.
En algunas oraciones, los jugadores muestran ICOGUYKVJYQTFUGNFQHUEKGPEGEQO

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 25


La cara amable
del mal humor
Los aguaestas pierden en popularidad frente a los optimistas,
quiz porque no se conocen algunas de sus virtudes: la buena memoria
y una mente ms despierta

ANNA GIELAS
GEHIRN UND GEIST / ANKE LINGG Y EMDE-GRAFIK

26 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


S e imagina ver siempre todo de color de rosa,
con buen humor y en positivo, nunca en ne-
de sus declaraciones, a pesar de que estas sean
del todo errneas. En 2005, Forgas propuso a un
gativo? La mayora de las personas consideran grupo de probandos que rememoraran determi-
que esta actitud ante la vida convierte el viaje nados acontecimientos sobre su vida con el n
vital en ms llevadero, ya que permite sentirse de inducirles un estado de humor alegre o bien
bien y ver el vaso del futuro medio lleno. En triste. Otras veces acompaaba los respectivos
cambio, un planteamiento pesimista y teido nimos con una pelcula o msica apropiada. A
por el mal humor no suele tener buena prensa, continuacin, los sujetos deban describir unas
ms bien al contrario: a los sujetos que visten imgenes que haban visto das u horas antes
este perl se les considera unos aguaestas. Sin en el laboratorio. Entre ellas, fotografas de un
embargo, levantarse con el pie izquierdo tiene accidente de trco e instantneas de una cele-
sus ventajas. bracin de boda. Durante una de las pruebas, los
Joseph Forgas, de la Universidad de Gales del participantes fueron testigo de una discusin
Sur, investiga desde hace ms de diez aos el ngida.
efecto que ejerce el mal humor en la memoria.
En 2009, se pregunt cmo afecta el nimo ne- Inmune a la inuencia
gativo en el da a da de las personas. Como ac- Acto seguido, los probandos reciban un cues-
tividad rutinaria escogi las compras. Descubri tionario salpicado de preguntas trampa (Ha
que existe un factor que ejerce una fuerza muy movido el conferenciante su micrfono cuando
poderosa sobre el estado de nimo: el tiempo la mujer con la chaqueta clara se ha acercado a
atmosfrico. El investigador se apost a la salida l?). Los sujetos a los que se haba inducido un
LOS GRUONES de una papelera con el objetivo de preguntar a estado ms alegre incorporaban en su recuer-
VENCEN A LOS ALEGRES los clientes que salan del establecimiento cmo do los datos errneos sobre la vestimenta de la
Los individuos con mal humor se sentan. Encuest a un total de 73 personas. seora. Los participantes tristes no se dejaban
obtienen mejores resultados en De promedio, como esperaba Forgas, los sujetos engaar, y los de control (de un humor neutro),
las pruebas de memoria que los armaban sentirse de mejor humor cuando lu- aunque tampoco eran inmunes a la manipula-
sujetos optimistas. ca el sol que si llova. Comprob a continuacin cin de sus recuerdos, mostraban ms resisten-
la memoria de las personas que se situaban en cia al engao que los contentos. Forgas consider
ambos extremos, es decir, las que se sentan de que el buen humor predispone a las personas a
mejor humor y, al contrario, las ms malhumo- procesar la informacin de forma menos cons-
RESUMEN radas. Les plante la siguiente cuestin: Cules ciente y global: Aquellos que se mostraban
de los diez pequeos objetos situados junto a la convencidos de la exactitud y veracidad de sus
El poder del humor
caja registradora puede recordar?. Los produc- declaraciones fueron los que ms se equivoca-

1 En la actualidad, el
mal humor goza de
mala fama, lo cual es in-
tos (entre ellos, coches de juguete y huchas en
forma de cerdito) resultaban poco llamativos y
se ignoraban con facilidad, lo cual dicultaba
ron. Los probandos apenas fueron conscientes
de cmo haba inuido su nimo en la abilidad
de sus respuestas.
justo. Las personas nega- su remembranza. En resumidas cuentas, un estado anmico
tivas tienen ms memoria El resultado fue revelador a la par que ines- positivo propicia sesgos en la incorporacin
y menos propensin a perado: los consumidores malhumorados re- de informacin, de manera que se almacenan
dejarse manipular que las cordaban un promedio de uno a dos objetos, en la memoria datos errneos como si pertene-
positivas. mientras que los que estaban de buen humor ciesen a observaciones propias. El mal humor
no memorizaron ni uno solo. Ahora bien, po- ataja este fenmeno, independientemente de

2 Un estado anmico
negativo contribuye
a prestar ms atencin al
dra ser que, a causa de la lluvia, los clientes
permanecan ms rato en la tienda, circuns-
tancia que les permita prestar ms atencin a
lo observado, de las eventuales instrucciones
y de los propios sentimientos. Solo aquellos
participantes que se describieron en el cues-
entorno; tambin facilita los productos. Con todo, Forgas concluy que el tionario como especialmente conscientes de s
un procesamiento ms mal humor estimula la memoria. Hiptesis que mismos o contestaban segn lo ms correcto
elaborado de la informa- ratic su siguiente hallazgo: los compradores socialmente se dejaron vacunar a travs de
cin. en los das de sol radiante crean recordar ms indicaciones previas contra las remembranzas
productos de los que realmente haba junto a errneas condicionadas por el estado de ni-

3 Los sujetos malhumo-


rados son ms auto-
crticos y suelen responsa-
la caja del comercio.
Las lagunas de memoria y los falsos recuerdos
pueden desencadenar consecuencias nefastas en
mo. No obstante, algunos sujetos se esforzaban
tanto por corresponder a las indicaciones del
investigador, que las advertencias previas hi-
bilizarse de sus errores. el mbito legal. En no pocas ocasiones, los testi- cieron aorar las consecuencias negativas del
gos de un juicio se muestran convencidsimos buen humor.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 27


LA SENDA DEL
PENSAMIENTO ABATIDO
Rumiar continuamente es
caracterstico de las personas
depresivas. Ahora bien, desde
un punto de vista evolutivo, en
algn momento supuso una
ventaja biolgica para abordar
los problemas en profundidad.

GEHIRN UND GEIST / EMDE-GRAFIK

Cmo es posible que recordemos mejor cuan- determinaba el efecto del estado de nimo en
do estamos malhumorados? Herbert Bless, de su conducta visual. Los adultos jvenes dirigan
la Universidad de Mannheim, junto a sus co- la mirada con ms frecuencia a las caras cuya
laboradores, observ hace alrededor de veinte expresin coincida con su propio humor; por el
aos que las personas que se encuentran de mal contrario, los mayores jaban ms su mirada en
humor se muestran ms escpticas y racionales. los rostros que reejaban alegra, cuando ellos
Al parecer, solo se dejan convencer por argu- mismos se encontraban de peor humor.
mentos slidos. Tales observaciones ponen de relieve que el
Bless considera que los diferentes estados an- foco de atencin de los adultos mayores no ree-
micos conducen a distintas maneras de procesar ja tanto su estado de nimo, sino ms bien sirve
la informacin. El mal humor propicia que el para regular su propio humor. En otras palabras,
Consltelo individuo permanezca atento a los detalles, un veinteaero malhumorado preere observar
con la almohada explica. Por el contrario, una persona bienhu- rostros enfadados o miedosos, mientras que los
El mal humor suele irse con morada tiende a formular conjeturas basadas en mayores tienden a buscar miradas positivas. Al
la misma rapidez con la que informaciones preestablecidas; tambin presta parecer, se esfuerzan ms por controlar su esta-
aparece, a menudo durante menos atencin a los nuevos pormenores. De do de nimo, quiz para evitar comportarse de
la noche. Rosalind Cart- esa manera, retendra mal en la memoria una forma inmadura o caprichosa.
wright, directora del Centro pieza de ropa oriental, porque, al recordar un
de Investigacin del Sueo diseo oreado ya conocido, los ornamentos Centrarse en los propios defectos
en el Centro Mdico St. Luke nuevos no se grabaran con detalle. Parece que estar de mal humor resulta ms
en Chicago, comprob que De todos modos, parece que el mal humor benecioso que huir, arma Forgas. Los cas-
la mayora de los individuos acta de manera dismil segn la edad, como de- carrabias juzgan de forma ms crtica e inde-
que mostraban una actitud mostr en 2008 el equipo de Derek Isaacowitz, pendiente y no declinan la culpa en los dems.
negativa a ltima hora de la de la Universidad Brandeis de Waltham. Los Las personas de nimo alegre, en cambio, sue-
tarde no reejaban indicio cientcos fomentaron un nimo positivo o bien len atribuir la responsabilidad de los errores a
alguno de ello a la maana negativo en cerca de 200 sujetos mediante m- sus compaeros de equipo. En 2005, Forgas y
siguiente. Cartwright cree sica alegre o melanclica. A continuacin les pe- Judith Locke, de la misma universidad que el
que los sueos terminan con dan que imaginaran un acontecimiento bonito primero, manipularon el estado de nimo de
el mal humor. o triste, respectivamente. Tras ello les mostraron un total de 100 docentes en Sidney. Para ello
(REM sleep reduction, mood
parejas de fotografas que exhiban rostros no dividieron a los probandos en dos grupos y les
regulation and remission in humanos con expresiones emocionales, entre propusieron que les relataran vivencias perso-
untreated depression, por otras, miedo, tristeza, enfado o alegra. Los in- nales, positivas en un caso, negativas en el otro.
Cartwright et al. en Psichiatry
vestigadores llevaron a cabo un seguimiento de Tras ello, los participantes deban posicionarse
Research, vol. 121, n.o 2,
pgs. 159-167, 2003)
los movimientos de los voluntarios. El resultado acerca de cuatro situaciones cotidianas relacio-
fue sorprendente: la edad de los participantes nadas con la enseanza. Se les preguntaba por

28 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


El desnimo provoca valenta

Las personas con mal humor parecen ms dispuestas a correr riesgos. En 2007,
Chieh Chuang y Chwen-Li Chang, de la Universidad Nacional de Chang Cheng,
en Minsyong, solicitaron a un grupo de voluntarios que leyesen una dramtica
historia sobre una estudiante enferma de leucemia; otros deban leer una
narracin con nal feliz. Tras la lectura, todos los participantes respondieron
un cuestionario sobre estrategias arriesgadas. Los sujetos a los que se haba
inducido un estado anmico negativo elegan correr ms riesgos que los bien-
humorados. En opinin de los investigadores, las personas con un estado de
nimo positivo carecen de motivos para arriesgarse, puesto que les va bien y
no quieren cambiar de situacin. En cambio, aquellos que se sienten de mal
humor quieren transformar su circunstancia, por lo que estn dispuestos a
asumir riesgos mayores.
(The effects of mood and openness-to-feeling trait on choice, por S.-C. Chuang
y C.-L. Chang en Social Behavior and Personality: an International Journal,
vol. 35, n.o 3, pgs. 351-358, 2007.)

temas como la vigilancia durante la hora del abordar la distimia como una enfermedad, la BIBLIOGRAFA
recreo o cmo procederan ante un alumno valoraron como un mecanismo evolutivo para COMPLEMENTARIA
enfurecido. Los docentes malhumorados des- afrontar asuntos complejos y profundos. Segn
criban ms sus propios errores y se mostraban ese enfoque, hallar una solucin a los problemas MOOD AND PERSUASION.
menos laxos; asimismo se manifestaban menos precisa tiempo y atencin. Tales condiciones es- H. Bless et al. en Personality
dispuestos a aceptar elogios y reconocimiento taran disponibles en el transcurso de una fase and Social Psychology Bulle-
por sus logros. depresiva, apuntan Andrews y Thomson. Por lo tin, vol. 16, n.o 2,
Con todo, y como es natural, el mal humor no general, la depresin conlleva que los afectados pgs. 331-345, 1990.
es un camino de rosas: tambin posee su cara se mantengan alejados de obligaciones sociales
oscura. En dos experimentos, Forgas contagiaba y privadas durante un tiempo, de esa manera MOOD EFFECTS ON EYEWIT-
el buen o mal humor a los sujetos estudiantes, se vuelcan mentalmente en un tema concreto. NESS MEMORY. EFFECTIVE
en este caso a travs de retroalimentacin po- Es decir, pueden enfocar toda su atencin en un INFLUENCES ON SUSCEPTIBI-
sitiva o negativa. Previamente, los voluntarios problema determinado. LITY TO MISINFORMATION.
haban realizado un test de idioma por ordena- Est claro que la depresin y el mal humor J. Forgas et al. en Journal of
dor. A continuacin les dejaban debatir sobre transitorio no son las dos caras de una misma Experimental Social Psycho-
los planes de estudio con sus compaeros de moneda. El trastorno depresivo consiste en una logy, vol. 41, n.o 6,
clase o profesores. Los alumnos malhumorados enfermedad psicolgica y fsica que puede ser pgs. 574-588, 2005.
intentaban imponer su opinin a toda costa; los una amenaza para la vida. El segundo es un
alegres se mostraban ms colaboradores. estado cotidiano, sano y normal; adems, pa- LOOKING WHILE UNHAPPY.
Nuestros estados de nimo tejen el contexto rece que cumple un objetivo benecioso, ya MOOD-CONGRUENT GAZE
para nuestro razonamiento y comportamiento, que el desnimo puede ser de utilidad. Hace IN YOUNG ADULTS, POSITIVE
explica Forgas. El humor ejerce poder no solo cientos de aos propiciaba formas de actuar GAZE IN OLDER ADULTS.
sobre la memoria, tambin la manera en que y pensar que facilitaron la supervivencia de D. Isaacowitz et al. en Psy-
pensamos sobre nosotros mismos y los dems nuestros ancestros. El mal humor diriga los chological Science, vol. 19,
depende de esas uctuaciones. Tener una visin recursos atencionales de los antepasados hacia n.o 9, pgs. 848-853, 2008.
crtica sobre uno mismo puede resultar muy posibles dicultades, de manera que lograba
productivo cuando estamos enfadados o tristes que se ocupasen de modo exhaustivo de sus CAN BAD WEATHER IMPROVE
permanentemente, debido a que nos permite problemas. YOUR MEMORY? AN UNOBTRU-
abordar los problemas de manera analtica y En denitiva, el mal humor no siempre es SIVE FIELD STUDY OF NATURAL
atenta. Esta fue la conclusin de Paul Andrews negativo, tambin posee una cara amable. De MOOD EFFECTS ON REAL-LIFE
y Anderson Thomson Jr., ambos de la Universi- hecho, constituye una parte natural del equi- MEMORY. J. Forgas et al.
dad de Virginia en Charlottesville, a raz de una librio emocional. en Journal of Experimental
investigacin en 2009. Social Psychology, vol. 45,
A raz del estudio desmontaron las extendi- Anna Gielas investiga en la Universidad Harvard sobre n.o 1, pgs. 254-257, 2009.
das creencias sobre la depresin. En lugar de psicologa poltica.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 29


Personalidades
que adelgazan
Por qu a unas personas les cuesta ms que a otras atenerse a los requisitos que impone una dieta?
Los rasgos de personalidad tienen mucho que ver en ello

WINNIE YU

P erder peso nunca es tarea fcil. Entre los


retos destaca el cambio de hbitos alimen-
tarios arraigados por otros ms saludables. Y
trata de un modulador de la motivacin y de
la actitud de las personas hacia qu y cunto
comen, as como de cunto ejercicio practican,
hacer ejercicio. Pero por qu unas personas lo- arma Cloninger. A pesar de que no puede al-
gran consumar esta sencilla frmula mientras terarse por completo el propio carcter, s es
RESUMEN que otras fracasan en el intento? Segn un estu- posible moderar ciertos aspectos del mismo de
dio publicado en el American Journal of Clinical manera que se eviten rasgos que obstaculizan
El carcter importa
Nutrition en 2005, solo una quinta parte de los la prdida de peso.

1 La psicologa ha
empezado a jarse
en los rasgos de perso-
sujetos que pierden al menos un diez por ciento
de su peso consiguen mantenerse en ese estado
durante como mnimo un ao.
Ms neurtico, menos peso
La investigacin en torno a la relacin entre la
nalidad como variables Por supuesto, existen numerosos factores bio- personalidad y la prdida de peso es relativa-
crticas en la ecuacin de lgicos que inuyen en la prdida de los kilos de mente nueva. En 1995, Cloninger se convirti en
la dieta. ms, entre los cuales se encuentran el tamao uno de los primeros cientcos que estudiaba el
corporal (constitucin muscular y grasa) y la efecto de la personalidad sobre el estilo de vida

2 Algunos rasgos de
personalidad consi-
derados negativos favo-
tasa metablica. Con todo, los psiclogos han
comenzado a jarse en los rasgos de personali-
dad como variables crticas en la ecuacin para
del individuo. A pesar de que algunos trabajos no
han revelado una conexin slida entre rasgos de
personalidad concretos y adelgazamiento (aun-
recen el adelgazamiento; la dieta. que s han apuntado la relacin entre la deter-
en cambio, ciertas carac- La personalidad modela nuestro comporta- minacin de una persona para perder peso y sus
tersticas positivas pue- miento. De ah su importancia en el asunto. expectativas de xito), los estudios ms recientes
den convertir la dieta en Segn seala Claude Robert Cloninger, de la facul- sugieren que algunas cualidades personales de-
una ardua batalla. tad de medicina de la Universidad de Washing- sempean una funcin clave.
ton en San Luis, incluso puede convertirse en Los rasgos de carcter con reputacin de ser

3 Ser ms consciente de
uno mismo en el da
a da contribuye a frenar
el mejor predictor para conocer la tendencia de
una persona en el objetivo de perder peso. Los
rasgos de personalidad repercuten en la moti-
perjudiciales para el bienestar mental pueden
incrementar las posibilidades de perder peso;
en cambio, ciertas caractersticas personales
la impulsividad. Meditar, vacin que lleva a reducir las raciones, a evitar que se tienen por positivas pueden transformar
escribir un diario o re- las comidas grasas, a hacer ejercicio, etctera. la dieta en una ardua batalla. En un trabajo pu-
exionar sobre lo que se De este modo, la propensin al optimismo, al blicado en 2007, Hitomi Saito, de la Universidad
considera ms importan- neuroticismo o a la bsqueda de novedad ejer- Doshisha, y sus colaboradores determinaron la
te ayudan a ello. cen una gran inuencia sobre la habilidad para personalidad de los participantes de un progra-
adelgazar. La personalidad no acta sola; se ma de adelgazamiento que se llevaba a cabo en

30 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


PRDIDA DE PESO
Los probandos que adelgaza-
ron ms kilos presentaron una
puntuacin ms alta en relacin
al ego y al autocontrol.
@ ISTOCKPHOTO / VICTOR_69

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 31


la universidad. Se pes a los probandos antes ejercicio, el equipo examin las caractersticas
de que iniciaran la dieta, tambin seis meses psicolgicas de 101 pacientes con obesidad, quie-
despus. Segn se comprob, dos rasgos de per- nes participaban en un programa para perder
sonalidad sobresalan en la prdida de peso, si peso durante seis meses. Adems, queran ob-
bien de manera opuesta: el neuroticismo y la servar cmo inua el asesoramiento psicol-
amabilidad. Los participantes ms neurticos y gico, incluido como parte del programa, sobre
menos amables perdieron ms peso que aque- esas caractersticas.
llos que puntuaron ms bajo en neuroticismo Los resultados reejaron que los individuos
pero alto en amabilidad. Los cientcos argu- que puntuaban alto en optimismo presentaban
mentaron que cuanto ms neurtica es una per- menos probabilidades de adelgazar. En otras pa-
sona, ms se preocupa por su salud y mayor es labras, una persona optimista infravalora el pro-
su fuerza de voluntad para acometer sacricios pio riesgo de desarrollar una enfermedad, como
en pos de un objetivo. Asimismo, cuanta menos podra ser la diabetes, y cree que va a encontrar-
amabilidad se muestra, menor es la probabili- se bien pese a sus acciones. Ser demasiado opti-
dad de ceder a las presiones sociales para comer, mista puede dicultar la prdida de peso, puesto
QUEDAR BIEN incluso si ello implica herir los sentimientos que los pacientes se vuelven menos conscientes
Una personalidad con el rasgo de, por ejemplo, la madre al negarse a probar de su enfermedad, seala Saito. Dicha actitud
de amabilidad elevado aumenta su tarta de manzana. puede obstaculizar el control que se tiene sobre
la tendencia a ceder ante las En 2009, Saito y sus colaboradores revelaron el propio comportamiento. Un individuo dema-
presiones sociales para comer. otro rasgo positivo de personalidad que inuye siado optimista tender a tomar otra rosquilla o
Una persona as aceptar un de forma negativa en los esfuerzos para adelga- a saltarse el paseo matutino, ya que piensa que,
trozo de chocolate que le ofrez- zar: el optimismo. Con el n de identicar los de todas formas, todo saldr bien.
ca un amigo, a pesar de estar rasgos que motivaban a las personas a adoptar Los sujetos que adelgazaron ms kilos obtu-
a dieta. hbitos de alimentacin ms sanos y a practicar vieron una puntuacin alta en el estado psicol-
gico del ego, que se caracteriza por la habilidad
de autocontrol. Las personas que saben autocon-
trolarse recopilan los datos, consideran las al-
ternativas y son objetivas. Renen informacin
sobre las raciones y caloras, la cual utilizan para
seleccionar comidas sanas. Adems, suelen ser
ms hbiles a la hora de planicarse un horario
de ejercicios realista y de cumplirlo. El hecho de
llevar a cabo las actividades que se programan,
as como de observar la prdida progresiva de
gramos, motiva a estos sujetos para alcanzar un
modo de vida sano.

Soluciones novedosas
De igual modo que el optimismo, la bsqueda
de novedades y aventuras supone un obstculo
para lograr embutirse en esos pantalones va-
queros apretados que estn de moda. En 2006,
Cloninger y sus colaboradores publicaron un
estudio para el que haban contado con las
respuestas a un cuestionario estandarizado
de personalidad por parte de 264 individuos
delgados, 56 sujetos con obesidad y 183 pa-
cientes del programa de adelgazamiento de
la universidad. (Este tratamiento inclua una
@ ISTOCKPHOTO / EMRE OGAN

terapia conductual grupal a la semana, adems


de unas sesiones sobre diettica.) El cuestio-
nario midi siete rasgos bsicos de persona-
lidad: bsqueda de novedad, evitacin del
dao, dependencia a la recompensa (sesgo y
sensibilidad hacia la recompensa social por la

32 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


conducta), persistencia, autodireccin, coope- AVENTURAS Y KILOS
racin y autotrascendencia (habilidad para ir Para contrarrestar la propensin
ms all de uno mismo y hallar el signicado a los kilos de ms, los indivi-
de las experiencias vitales). duos con un nivel alto en la
Los probandos con obesidad puntuaban ms bsqueda de novedad y aventu-
en la bsqueda de novedades (rasgo que se aso- ra pueden practicar deportes de
cia con un carcter fuerte e impulsivo) que los riesgo, entre ellos, la escalada.
participantes delgados, resultado que sugiere
que las personas vidas de nuevas experiencias
tienden al sobrepeso. Cloninger conrma que,
de hecho, la bsqueda de nuevas vivencias se
correlaciona con el ndice de Masa Corporal
(IMC) en la poblacin general: cuanto mayor es
el IMC de una persona, ms alto tiende a pun-
tuar en dicho rasgo.
No obstante, el equipo de Cloninger tambin
relacion la bsqueda de novedad y aventura

FOTOLIA / VETAL1983
con la prdida de peso. Los pacientes del progra-
ma para adelgazar que perdieron ms del 10 por
ciento de su peso en 22 semanas presentaban
menos probabilidades de puntuar alto en ese
rasgo que aquellos participantes cuyo peso se
redujo menos de un 5 por ciento. Parece que los Minimizando el efecto de los rasgos negati-
aventureros valoran la exploracin ms que la vos. Si a una persona le atraen las novedades,
comodidad de los hbitos familiares y que el debe buscarse diferentes maneras para practi-
cumplimiento de las normas dietticas. Por lo car ejercicio. A las personas con una elevada BIBLIOGRAFA
general, explorar requiere deshacerse de las in- bsqueda de novedad les gusta mantenerse COMPLEMENTARIA
hibiciones y de los miedos, es decir, el tipo de activas, de manera que el ejercicio puede ser
temperamento que puede entorpecer a quienes una buena forma de aumentar la conciencia PERSONALITY CHARACTERISTICS
estn a dieta. La bsqueda de novedades im- sobre el propio cuerpo, a la vez que se queman IN OBESITY AND RELATIONSHIP
plica, adems, la bsqueda de graticaciones caloras, aconseja Cloninger. Los buscadores WITH SUCCESSFUL WEIGHT
sensoriales explica Cloninger. Las personas de novedades deberan, adems, habituarse a LOSS. S. Sullivan et al. en In-
con niveles altos en la bsqueda de novedades comer de forma lenta. Saborear, disfrutar de ternational Journal of Obesity,
ceden a sus deseos y apetitos, de forma que ese la textura y el aroma de la comida suele recom- vol. 31, n.o 4, pgs. 669-674,
rasgo de personalidad abunda entre las perso- pensar a las personas que gozan de la grati- abril de 2007.
nas impulsivas, las que abusan de drogas, las cacin sensorial.
descomedidas y las obesas. En algunos casos, empero, merece la pena rea- PSYCHOLOGICAL FACTORS THAT
Signica ello que las personas que se carac- lizar ciertos cambios en la personalidad. Para PROMOTE BEHAVIOR MODIFI-
terizan por una elevada bsqueda de novedad, las personas impulsivas, un mtodo til para CATION BY OBESE PATIENTS.
optimistas y alegres se hallan condenadas al controlar la impulsividad estriba en hacerse ms H. Saito et al. en BioPsycho-
sobrepeso? En absoluto, apunta Saito: un poco conscientes de s mismas en su da a da. Medi- Social Medicine, vol. 3, n.o 9.
de optimismo puede resultar til si se compensa tar, escribir un diario o simplemente reexionar Publicado online el 25 de
con los rasgos adecuados. Una persona que tien- sobre lo que resulta importante y satisfactorio septiembre de 2009.
de a ver el lado positivo de las cosas y a su vez se para uno mismo son algunas pautas. Tambin
muestra realista y consciente de s mismo ser adoptar una postura calmada y pensativa per- WHATS YOUR DIET TYPE?
capaz de efectuar cambios conductuales que le mite tomar decisiones ms consideradas y pro- H. Jones, M. Miscisin y
permitan adelgazar. Sin embargo, un optimismo tegerse de las tentaciones externas (entre ellas, E. Redard. Hatherleigh Press,
excesivo puede llevar a ignorar la realidad y, con la publicidad de comida rpida). De hecho, este 2009.
ello, inuir de forma negativa en la adopcin tipo de cambio psicolgico constituye una de las
de los hbitos necesarios para desprenderse de estrategias de mayor xito, no solo para lograr PROMOTION OF WELL-BEING
los kilos de ms. metas de adelgazamiento en poco tiempo, sino IN PERSON-CENTERED MENTAL
A pesar de que en un principio alterar la pro- tambin para mantenerse esbelto y en forma a HEALTH CARE. C. Robert Clo-
pia personalidad puede suponer una estrategia largo plazo. ninger et al. en Focus, vol. 8,
compleja, es posible confeccionarse una dieta n.o 2, pgs 165-179, 2010.
a medida a partir de la personalidad. Cmo? Winnie YuGUGUETKVQTCEKGPVEC

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 33


Genes de peso
Las personas con sobrepeso son las principales responsables de su aspecto, reza un prejuicio
popular. Sin embargo, el volumen corporal depende en gran medida de la gentica

JOHANNES HEBEBRAND Y STEFANIE REINBERGER


FOTOLIA / PAVEL LOSEVSKY

34 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


MENSAJE DE ALIVIO
La constitucin corporal, el
ambiente y el comportamiento
inuyen en el peso. Por ello, los
individuos con obesidad no son
necesariamente los responsables
directos de su aspecto.

L as personas gruesas no saben controlarse ni


disciplinarse; adems, les puede la vagan-
cia. Prejuicios como estos circulan hoy en da
gada que los progenitores de hijos de corpulen-
cia normal o con sobrepeso. Tal relacin no se
daba con los padres adoptivos.
en nuestra sociedad en referencia a los sujetos Cuatro aos ms tarde, Stunkard observ el
con obesidad o sobrepeso. De hecho, los kilos de mismo resultado en gemelos univitelinos. Estos
ms representan en multitud de ocasiones un hermanos monocigotos tenan un peso pareci-
obstculo para la bsqueda de trabajo o las re- do aunque se les hubiera separado al poco de
laciones de pareja; incluso en la etapa escolar el nacer. En consecuencia, la herencia inua en
exceso de peso puede convertirse en motivo de el volumen corporal ms que el entorno. En la
discriminacin [vase La obesidad: una cues- actualidad, los cientcos consideran que los
tin mdica y psicosocial, por A. Magallares, genes determinan del 50 al 70 por ciento de la
M. . Rubio y J. F. Morales; MENTE Y CEREBRO n.o 51, variacin en el peso corporal. Al parecer, los
2011]. En general, se atribuye al propio afectado genes disponen incluso el reparto de la grasa
la responsabilidad de su voluminoso aspecto corporal, si esta se acumular en la barriga, en
corporal. las caderas, en las nalgas o en los muslos.
Pero la realidad no resulta tan simple. Aun- Dnde esconde el ADN la tendencia gentica
que los hbitos alimentarios y la actividad fsica a la obesidad? Existe acaso un nico gen cul-
inuyen en el peso, intervienen ms factores. pable? En 1994 se descubri uno de los factores
La gordura o la delgadez vienen determinadas, hereditarios relacionados con el exceso de peso
hasta cierto punto, desde el nacimiento. La do- en roedores extraordinariamente gruesos. A co-
tacin gentica interviene, adems de en otras mienzos de los aos cincuenta del siglo XX, se
muchas funciones, en la capacidad del intesti- descubri un ratn de laboratorio que pareca
no para absorber un determinado nutriente y una autntica mquina glotona y que, lgica-
metabolizarlo. mente, se volva muy obeso. Los mridos trans-
Albert Stunkard, de la Universidad de Pensil- gnicos desarrollados a partir de ese ejemplar
vania, apunt los primeros datos cientcos al presentaban unas concentraciones ms altas de
respecto en el ao 1986. El psiquiatra examin grasa en la sangre y propendan a sufrir una dia-
las historias clnicas de hijos adoptivos dane- betes prematura, de forma similar a las personas
ses, quienes contaban con unos 20 aos en el con sobrepeso.
momento del estudio. La recopilacin de datos Jeffrey Friedman y su grupo de la Universi-
mdicos result amplia, ya que contena infor- dad de Rockefeller descubrieron una alteracin
macin exacta sobre el peso y la altura de los gnica en esos ratones. Tal mutacin codicaba
nios adoptados, de sus progenitores biolgicos, un cambio en la estructura de una hormona que
as como de las parejas que los haban criado. bautizaron como leptina (del griego leptos, del-
Una de las conclusiones que se extrajo indicaba gado). Segn averiguaron, dicha hormona era
que los padres naturales de jvenes delgados responsable de la sensacin de saciedad, forma
presentaban una constitucin mucho ms del- con la que regulaba la absorcin de nutrientes.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 35


Si faltaba la leptina, los animales devoraban ali- y a impedir con ello que devoremos sin control.
RESUMEN mentos sin parar. Las personas que carecen de dicho centro regu-
lador maniestan mayor apetito y propenden al
Desde la cuna
El freno del hambre sobrepeso. Cabe destacar que las mutaciones del

1 Aparte de las costum-


bres alimentarias y
de la actividad fsica, los
El equipo de Friedman hall leptina tambin
en el organismo humano. Al igual que en los
roedores, el dcit de dicha sustancia se asoci
gen MC4R resultan ms frecuentes que las del gen
de la leptina. Uno de los autores (Hebebrand)
investig, con su equipo de las universidades de
genes tienen mucho que en las personas a una masa corporal excesiva. Marburg y Essen, el ADN de nios y adolescen-
ver con el sobrepeso y la La notable funcin que desempeaba en la tes obesos en busca de modicaciones del gen
obesidad. conducta alimentaria se demostr en dos ni- MC4R. El 2 por ciento de los sujetos examinados
os pakistanes con sobrepeso y cuya sangre presentaba mutaciones; ese porcentaje se ele-

2 Se han descubierto
32 genes involucrados
en la regulacin del peso
careca de leptina a consecuencia de una muta-
cin gentica. Al poco tiempo de administrar-
les dicha hormona fabricada mediante tcnicas
vaba incluso hasta el 6 por ciento en muestras
aleatorias de otros pases.
No obstante, no todas las mutaciones de
corporal. genticas, ambos sujetos se conformaban con gen MC4R llevan al sobrepeso. Algunas varian-
cantidades mucho menores de alimento, de tes comportan un aumento corporal de tan

3 En un futuro se prev
aplicar terapias per-
sonalizadas para tratar
modo que adelgazaron sin pasar hambre. Los
ratones rechonchos perdieron asimismo peso
tras recibir leptina.
solo uno a dos kilos. Tambin la variacin en
la secuencia del gen fuera de la regin de co-
dicacin que porta la estructura del receptor
los kilos de ms. A la gran euforia inicial por el supuesto mila- nicamente ocasiona un incremento de unos
gro diettico sigui, sin embargo, el desencanto. centenares de gramos. Se trata de un polimor-
La administracin de leptina con nes terapu- smo de un nucletido o SNP (por sus siglas en
ticos apenas resulta ecaz para la mayora de las ingls; se pronuncia snip). En este caso solo se
personas con obesidad. De hecho, solo alivia a intercambia una pareja de bases de la cadena del
aquellas cuyo organismo es incapaz de producir ADN, fenmeno no tan extrao. Esos SNP son
esa hormona. Con todo, las mutaciones del gen variantes del genoma que repercuten de forma
de la leptina resultan extraordinariamente ra- aislada en el portador (sobre su peso corporal,
ras. Hasta la fecha, solo se ha detectado en todo por ejemplo). Nuestro grupo de trabajo (Hebe-
el mundo un par de docenas de personas con brand) descubri en 2004 una variante de MC4R
Quien sigue
dicha alteracin gentica. que contribuye a que sus portadores (cerca del
una dieta rpida Pero ah no termina el asunto, pues existen 4 por ciento de la poblacin) pesen casi un kilo
no alcanza otros genes relacionados con la obesidad. En- y medio menos que otras personas. Las variacio-
cabeza la lista el gen del receptor 4 de la mela- nes de dicho gen determinan, en consecuencia,
un estado nocortina (MC4R). Esta protena se encuentra, un incremento o una disminucin exagerada
de equilibrio entre otros lugares, en el hipotlamo, donde del apetito, segn empeoren o mejoren la fun-
contribuye a transmitir una seal de saciedad cin del receptor.

Cmo interactan los genes con el ambiente

Los genes no son los nicos responsables del peso corporal. Los kilos que pesamos dependen,
en ltima instancia, de la interaccin entre la dotacin gentica y las condiciones ambientales.
Los habitantes del atoln de Nauru, en el mar del Sur, ofrecen un buen ejemplo de ello. Su
organismo posee genes que procuran un almacenamiento ecaz de la grasa corporal. Hace
tiempo, tal caracterstica supona una ventaja para los isleos, ya que en sus largas travesas
en canoa deban luchar siempre contra el hambre. As, los naures de entonces, pese a la
disposicin gentica, estaban muy delgados. Hoy, en cambio, disponen de alimentos en abun-
dancia, en especial de productos industriales, y se mueven menos. En consecuencia, muchos
de ellos padecen obesidad.
Algo parecido, aunque no tan extremo, sucede a algunos ciudadanos europeos: sus clulas
corporales portan la herencia de los ancestros, quienes de forma peridica deban afrontar el
hambre. Pero desde entonces, las condiciones de vida han cambiado de forma espectacular, de
manera que las despensas del organismo se convierten a menudo en un exceso de grasa abdominal.

36 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


El gen engordante no existe delgadas. Entonces qu repercusiones drsticas
Queda claro: la bsqueda de un nico gen pueden tener unas versiones gnicas que res- ndice de masa
engordante, responsable de los kilos de ms, ponden a un pequeo aumento de un par de corporal (IMC)
resulta ociosa. La clave del peso corporal, en kilos o unos centenares de gramos? En ningn Se calcula de la siguiente
la inmensa mayora de los casos, no reside caso debe subestimarse la adicin de los efectos manera:
en la mutacin de un gen especco, sino ms individuales. Nuestro cuerpo suma, cual con-
bien en multitud de alteraciones individuales table meticuloso, todas las acciones positivas Peso corporal en kg
del genoma. Los especialistas hablan de efecto y negativas de la dotacin hereditaria; de ese (talla en m)2
polignico. modo llega al peso terico individual.
Espoleados por estos conocimientos, nuestro En 2007 se comprob la exactitud con la que Segn la Organizacin Mun-
grupo y otros investigadores iniciamos estudios el organismo se ajusta a ese valor terico. Fre- dial de la Salud, las personas
en todo el mundo en torno a los SNP pertinen- derik Nystrm y su equipo de la Universidad con un IMC superior a 25
tes. Hasta la fecha hemos localizado 32 regiones de Linkping propusieron a 18 voluntarios (seis sufren sobrepeso; aquellas
del genoma cuyas variantes modican el peso mujeres y 12 varones) que devorasen cada da con un IMC mayor de 30,
corporal. En el ao 2010 se descubrieron 18 de alimentos; adems, deban evitar cualquier tipo obesidad.
esas regiones. En un proyecto de investigacin de ejercicio. En concreto, los sujetos deban inge-
internacional se examin el genoma de cerca rir a diario cerca de 6000 kilocaloras, la mitad
de 125.000 personas para vericar de nuevo los en forma de comida basura, y moverse lo me-
hallazgos en otros tantos sujetos. Los expertos nos posible. La diversidad en la respuesta de los
estiman que existen al menos 100 genes que, de probandos a la dieta rica en grasas sorprendi a
una u otra manera, esculpen las curvas corpora- los cientcos. Un varn engord a tal velocidad
les. Para identicarlos se necesita, sin embargo, que tuvo que interrumpir el ensayo a las dos
un nmero mayor de casos. semanas de iniciarlo: en 14 das haba ganado
Entre ese tipo de genes destaca el FTO (del 15 kilos, el lmite mximo permitido para el
ingls fat mass and obesity associated), el cual experimento por razones ticas. En cambio, la
se descubri en 2007 por casualidad. El equipo mayora de los probandos, en especial los delga-
de Timothy Frayling, de la Escuela de Medicina dos o de peso normal, no engordaron a la misma
Pennsula de Exeter, buscaba variantes gni- velocidad. Incluso al terminar la investigacin
cas que explicaran el riesgo de la diabetes en volvieron a adelgazar sin esfuerzo. Al parecer,
adultos. El cromosoma 16, en el que reside el su metabolismo operaba a altas revoluciones
gen que despus se denomin FTO, mostraba durante los perodos de engorde; en otras pala-
numerosas variantes cuya frecuencia resulta- bras, manifestaban una sudoracin mayor y su
ba muy superior en las personas diabticas en cuerpo produca ms calor.
comparacin con los sujetos sanos. Se comprob Los acionados a las dietas conocen el efecto
que esas variantes genticas intervenan solo de yoy. Quien adelgaza mucho en poco tiempo
forma indirecta en la diabetes en la adultez; en suele recuperar el peso perdido enseguida. Un MITOS Y REALIDAD
cambio, aumentaban el riesgo de obesidad es posible motivo reside en que quien hace dieta Viven ms
sabido que los individuos con sobrepeso tienden no alcanza, desde el punto de vista siolgico, el las personas con
a padecer diabetes. cuerpo de un sujeto con peso normal. Paradji- un peso normal?
Una variacin de FTO eleva el peso corporal camente, tras un importante adelgazamiento, el A partir de la adultez media, las
hasta 1,4 kilos; si se porta la misma versin en metabolismo se asimila al de una persona delga- personas con un sobrepeso lige-
ambos genes, se suma el efecto, por lo que el da hambrienta: el organismo ansa las caloras, ro (de acuerdo con la denicin
aumento alcanza casi los tres kilos. Adems, las por lo que vuelve a engordar con rapidez. vigente) tienen una esperanza
variantes genticas que engordan se encuentran de vida superior a aquellas que
muy extendidas: uno de cada seis europeos la Reserva desconocida de genes presentan un peso normal.
hereda de sus progenitores, con lo que el riesgo Es probable que se desconozcan a fecha de hoy
de obesidad se eleva en un 70 por ciento. Incluso muchas de las variantes gnicas que inuyen El precio
uno de cada dos ciudadanos de Europa posee en el peso corporal. A pesar del amplio estudio por adelgazar
una variante gnica que incrementa el riesgo llevado a cabo con cerca de 250.000 volunta- Inmediatamente despus de
de obesidad en un 30 por ciento. El efecto de la rios, solo se explica del 1 al 2 por ciento de la una dieta radical, el cuerpo
variante de FTO relacionada con el peso corporal variacin en el ndice de masa corporal. Si el quema una cuarta parte menos
se maniesta ya en los nios de siete aos. peso se halla determinado en un 50 por ciento de caloras en comparacin con
Aun as, tener tres kilos extra no convierte a por la gentica, restan por descubrir numero- las personas que siempre han
nadie en una persona gruesa; todo lo ms hur- sos factores hereditarios. Empero, como ya se sido delgadas. Es una posible
ta la posibilidad de llevar vaqueros para tallas sabe de la investigacin de otras enfermedades causa del efecto yoy.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 37


La leptina no complejas (entre ellas, el cncer), el rastreo se central se ocupan, en principio, de que dicha
antoja difcil. seal no alcance su objetivo.
solo regula la Posiblemente exista una serie de versiones Muchas enfermas de anorexia muestran,
sensacin gnicas que solo se expresan si se presenta una adems, un impulso a menudo irresistible al
determinada variante en el segundo gen. Se ha- movimiento. Es probable que se trate de una hi-
de apetito;
bla entonces de efecto no aditivo. Hasta el mo- peractividad inducida por el hambre, parecida a
tambin adapta mento no se han detectado esas interacciones la de situaciones de catstrofe: se conocen casos
el cuerpo en relacin a la obesidad. de prisioneros de guerra a quienes el hambre les
Los mecanismos que se ocultan tras las va- provocaba una enorme actividad inicial, posible-
a estados de riantes recin descubiertas tambin permane- mente como reaccin del organismo para buscar
hambre cen a oscuras. Cuantos ms genes intervienen alimentos y asegurarse la supervivencia.
en un acontecimiento global, ms difcil resul- La hiperactividad se desencadena tambin
ta averiguar el concurso de los mismos dentro cuando los niveles de leptina son bajos? Con el
de una red compleja. La complejidad se ree- n de comprobarlo, nuestro grupo (Hebebrand)
ja en el ejemplo mencionado de la leptina. Al redujo las caloras del pienso de ratas jvenes en
parecer, dicha hormona frena el apetito, pero un 60 por ciento con respecto a las necesarias
no necesariamente la absorcin de nutrientes, conforme a su edad. Con ayuda de una mini-
pues la sangre de las personas obesas contie- bomba implantada bajo la piel de los roedores
ne a menudo cantidades elevadas de leptina. suministramos durante una semana leptina o
De modo general puede armarse que cuanto suero siolgico a las ratas hambrientas. Mien-
ms alto es el valor de la leptina, mayor es la tras los animales que haban recibido leptina se
masa adiposa. comportaban con normalidad, los del grupo del
Puede que el nivel elevado de la susodicha suero salino se ejercitaban mucho ms tiempo
sustancia en los individuos con obesidad cons- en las ruedas de lo que suelen hacerlo mridos
tituya un intento de su organismo para reducir bien alimentados. Su actividad se increment
BIBLIOGRAFA la absorcin de energa. De este modo se expli- casi en un 350 por ciento.
COMPLEMENTARIA cara que la administracin continuada de la La agitacin motora tambin aumenta en
hormona no conlleve la disminucin deseada las mujeres con anorexia nerviosa cuanto ms
MELANOCORTIN-4 RECEPTOR en la absorcin de nutrientes. Los ensayos de las bajos son los niveles de leptina, segn han re-
GENE: CASE-CONTROL STUDY compaas farmacuticas para tratar la obesidad velado otras investigaciones. Por consiguiente,
AND TRANSMISSION DISEQUI- con leptina han resultado baldos. Seguramente, podra concluirse que la actividad intensa de
LIBRIUM TEST CONFIRM THAT los sistemas celulares, que reciben las sea- muchas afectadas se debe, al menos en parte,
FUNCTIONALLY RELEVANT les de los receptores de leptina, no responden a las reducidas concentraciones de la hormona
MUTATIONS ARE COMPAT- de forma adecuada. Es como si estas personas en cuestin. Aun as, todava falta una demos-
IBLE WITH A MAJOR GENE mostraran resistencia a la leptina. tracin denitiva de tal hiptesis.
EFFECT FOR EXTREME OBESITY. A la vista de los mltiples y an desconoci-
A. Hinney et al. en Journal Cuando el metabolismo se apaga dos factores que modelan nuestra gura, las
of Clinical Endocrinology Tambin podra operar un tercer mecanismo. perspectivas de una terapia contra la obesidad
& Metabolism, vol. 88, En la actualidad, los cientcos consideran que resultan por ahora algo sombras. Sin embargo,
pgs. 4258-4267, 2003. la leptina no solo regula la sensacin de hambre. la hiptesis del peso corporal terico explica por
Su principal misin radica en adaptar el cuerpo qu las dietas originales no suelen resultar, al
IRRTUM BERGEWICHT. a los estados de hambre. Un descenso en el valor menos a largo plazo. Muy pocas personas logran
J. Hebebrand y C. P. Simon. de esta hormona, como sucede con una dieta cambiar de forma radical sus hbitos alimenta-
Zabert Sandmann, Mnich, adelgazante adecuada, apaga el metabolismo si rios y obtener resultados duraderos. Tambin
2008. se le brindan al cuerpo menos alimentos. queda muy lejano el tratamiento farmacolgico
Ese dato se corresponde con los niveles bajos ecaz contra la obesidad.
CHIPPING AWAY THE MISSING de leptina que presentan las personas con ano- Ante este panorama, por ahora se antoja ms
HERITABILITY: GIANT STEPS rexia, quienes apenas disponen de masa adipo- importante luchar contra la estigmatizacin de
FORWARD IN THE MOLECULAR sa y cuyo organismo se encuentra adaptado al las personas con obesidad. Si la sociedad no las
ELUCIDATION OF OBESITY hambre. De hecho, la prctica ausencia de lep- considerase necesariamente las responsables de
BUT STILL LOTS TO GO. tina suprime la menstruacin de las mujeres su exceso de peso, su vida resultara ms ligera.
J. Hebebrand et al. en Obe- con delgadez extrema. Hay que partir de que los
sity Facts, vol. 3, pgs. 294- bajos niveles de la hormona del hambre estre- Johannes Hebebrand es mdico y profesor de la Clnica de
303, 2010. chan el estmago de las afectadas. No obstante, psiquiatra y psicoterapia infanto-juvenil de la Universidad de
otras funciones superiores del sistema nervioso Duisburgo-Essen. Stefanie Reinberger es biloga y periodista.

38 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


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Dormir bien
para comer mejor
En los pases desarrollados, el descanso nocturno se reduce mientras aumenta la obesidad.
Tal correlacin no es casual: la falta de sueo conlleva un desequilibrio en el balance energtico
del organismo, lo cual favorece la aparicin de alteraciones metablicas

MANFRED HALLSCHMID Y JAN BORN

M aana a las diez de la maana paso por


tu casa. Te va bien a esa hora o todava
estars durmiendo? Ingo (nombre ficticio),
de los participantes, cuando una declaracin
objetiva y able sobre la calidad del sueo se
obtiene solo mediante mediciones en el labo-
muy a su pesar, est acostumbrado a ese tipo ratorio. Con el n de evitar posibles inexactitu-
de comentarios. Es consciente de que lo consi- des, cada vez se utilizan, a nivel internacional,
deran un dormiln a causa de sus kilos de ms. experimentos ms controlados para comprobar

FOTOLIA / NADEZHDA BELOGORSKAYA (manzana); GEHIRN & GEIST / EMDE-GRAFIK (cara); GEHIRN & GEIST / MANFRED ZENTSCH (almohada y fotomontaje)
Nada menos l, que se pasa las noches en vela, la supuesta relacin entre la calidad del sueo
revolvindose en la cama, con un ojo cada dos y la alimentacin.
por tres enganchado al despertador; as toda la En 2004, Eve van Cauter, de la Universidad de
noche hasta que los primeros rayos de sol se Chicago, y su equipo analizaron la sangre de dos
cuelan por la persiana de su habitacin y le dan grupos de varones jvenes que haban dormido
un motivo de alegra. Poco sospecha Ingo que su cuatro y nueve horas, respectivamente, durante RESUMEN
sobrepeso se debe precisamente a los problemas dos noches. En los probandos que haban dor-
Engordador
que tiene para conciliar el sueo. mido menos, la concentracin de la hormona
nocturno
Algunas personas no consiguen desconec- grelina se elev en un 30 por ciento. Dicha hor-
tar por las noches; otras, sencillamente, no tie-
nen tiempo para disfrutar de una noche repara-
dora. En los ltimos sesenta aos, la media de
mona, sintetizada sobre todo por el estmago,
provoca sensacin de hambre. Es posible que
las noches cortas aviven el apetito?
1 Las personas que
duermen poco duran-
te un perodo prolonga-
sueo nocturno ha disminuido una o dos horas do muestran tendencia a
en los pases industrializados, hasta situarse en Hambrientos y perezosos engordar.
unas siete horas; al mismo tiempo ha aumen- Con el n de descubrir si se come ms cuando se
tado el nmero de individuos con sobrepeso y
obesidad mrbida. Algunos expertos hablan in-
cluso de epidemia de adiposidad. Alrededor de
ha dormido poco, Peter Jones, de la Universidad
de Manitoba en Winnipeg, y su equipo compara-
ron en 2011 la conducta alimentaria de sujetos a
2 Tras una mala no-
che, comemos ms
y nos movemos menos.
sesenta estudios epidemiolgicos transversales quienes despertaban tras cuatro horas de sueo Adems, sube el nivel de
arman que existe una relacin estadstica en- con el mismo comportamiento en participantes glucosa en sangre, lo que
tre ambos fenmenos. Ingo podra ser uno de a los que dejaban dormir un total de nueve aumenta la probabilidad
los casos. Numerosos estudios longitudinales horas. Result que los probandos con menos ho- de contraer diabetes.
revelan que cuanto menos duerme una persona ras de sueo coman durante el desayuno una
ms fcil resulta que acumule kilos de ms.
Qu mecanismos biolgicos originan dicha
relacin? Los detractores de tal hiptesis criti-
media de 300 kilocaloras ms (cantidad que
equivale a media tableta de chocolate) que los
que haban descansado; tambin ingirieron un
3 El balance energtico
resulta en especial
sensible a las alteraciones
can, no sin razn, que la mayora de las inves- 30 por ciento ms de grasas saturadas, es decir, del sueo profundo.
tigaciones se basan en valoraciones subjetivas insanas.

40 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


CABEZADA SALUDABLE
Una siesta reparadora benecia
a la psique. Tambin favorece
los buenos hbitos alimentarios.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 41


AL RALENT calor del cuerpo) de los sujetos mediante calo-

Disminucin de la concentracin
Para descubrir cmo reacciona 2 rimetra indirecta: los probandos respiraron en

(porcentaje por minuto)


el cuerpo ante una concentra- un aparato que registraba la cantidad de oxge-

de azcar en sangre
cin alta de azcar en sangre, no del aire de respiracin que se converta en
los mdicos inyectaron una so- dixido de carbono. A partir de este dato puede
lucin de glucosa a los pacien- 1 calcularse el gasto energtico total.
tes. Midieron luego la rapidez Aunque todava no est claro si ese efecto
con la que desaparece el azcar aparece por la falta de sueo durante un largo
de la sangre. Si los afectados periodo de tiempo, numerosos trabajos conr-
0
haca tres noches que no con- Tras 3 noches Tras 3 noches man que los pacientes con trastornos crnicos
ciliaban el sueo profundo, el con sueo sin sueo del sueo consumen ms reservas durante la
profundo profundo
proceso resultaba ms lento. noche. Por ello resulta probable que el cuerpo
GEHIRN & GEIST, SEGN E. TASALI ET AL., PNAS, N.o 105, PGS. 1044-1049, 2008.
equilibre al da siguiente dicho aumento redu-
Puesto que la actividad fsica inuye, junto a ciendo la marcha.
los hbitos alimentarios, sobre el peso, en 2009 Aparte de avivarnos el hambre y volvernos
nuestro equipo registr en la Universidad de ms perezosos, dormir poco afecta al nivel de
Lbeck el dinamismo que presentaban, por un azcar en sangre (glucemia). En 1999, Van Cauter
lado, sujetos tras una noche de poco descanso y su equipo dejaron dormir solo cuatro horas
y, por otro, voluntarios que haban disfrutado durante seis noches seguidas a hombres jvenes
de largas horas de sueo. Colocamos en la mu- sanos; en las seis noches posteriores les permi-
eca de todos ellos una pulsera con acelerme- tieron descansar durante 12 horas. En ambas
tro, que deban llevar puesta en su rutina diaria. situaciones experimentales inyectaron al quinto
Apreciamos que los participantes que haban da a los probandos una solucin de azcar. El
descansado poco se movan menos y con ma- objetivo? Comprobar la tolerancia de su cuerpo
yor lentitud que los que haban gozado de una a la glucosa.
noche reparadora. En otras palabras, la falta de
sueo nos hace perezosos. Metabolismo de la glucosa alterado
Un efecto ms: segn observamos en expe- Despus de un fuerte aumento de la concen-
rimentos posteriores, los probandos que pasa- tracin de azcar en sangre causada por la in-
ban la noche en vela desprendan menos calor yeccin, la glucosa volvi a disminuir de forma
PRUEBA DE MENEO corporal durante el da, fenmeno que indicaba gradual en todos los casos. Sin embargo, en los
Para medir la rapidez y cantidad que su cuerpo tenda a convertir las reservas participantes que no haban dormido se reduca
de movimientos de los proban- sobrantes en michelines, en vez de quemarlas. de forma ms lenta que en los que haban des-
dos se utilizan acelermetros. Al gastar energa, una parte de ella se convierte cansado bien. El motivo consista en lo siguiente:
Estos aparatos contienen un en calor, mas si ello no ocurre, la grasa se acu- por un lado, el cuerpo de los primeros segrega-
sensor que registra la acelera- mula en el tejido adiposo. En nuestro estudio ba menos insulina (hormona que estimula el
cin del brazo. determinamos la termognesis (produccin de transporte de glucosa de la sangre al hgado, los
msculos y el tejido graso); por otro, sus clulas
ya no reaccionaban con la misma sensibilidad
ante los transmisores qumicos, entre ellos, la
insulina, por lo que la sensibilidad insulnica
decreci de forma drstica. De hecho, los valores
se encontraban a un nivel semejante a los que
presentan los pacientes con alteraciones en el
metabolismo de la glucosa.
Otra prueba de la importancia que ejerce el
MANFRED HALLSCHMID, UNIVERSIDAD DE LBECK

sueo reparador en el correcto mantenimien-


to de los niveles de glucosa se basa en el Estu-
dio de salud de las enfermeras (Nurses Health
Study) de los Institutos Nacionales de Salud de
Estados Unidos, en el que se llevaron a cabo
durante 30 aos encuestas peridicas a 70.000
enfermeras. Cuanto menos y peor dorman las
encuestadas, antes padecan diabetes. El riesgo
de contraer la enfermedad alcanzaba ms de

42 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


un 50 por ciento en las participantes con cin- sensibilidad insulnica descendieron alrededor EN BREVE
co horas de sueo en comparacin con las que de un 25 por ciento. La tolerancia a la glucosa
dorman ocho horas diarias. es una medida para determi-
Sin embargo, en el mantenimiento energ- Modo en ahorro de energa nar la rapidez con la que una
tico del cuerpo no solo importa la cantidad, Qu sucede en el cerebro mientras llega al concentracin alta de azcar en
sino tambin la calidad del descanso. En espe- descanso nocturno? Nuestro rgano central sangre vuelve a normalizarse.
cial durante la fase de sueo profundo, la cual de control cubre su demanda energtica casi Los pacientes en los que este
acontece sobre todo durante la primera mitad exclusivamente a base de azcar. Pese a repre- proceso resulta especialmente
de la noche. En ese periodo circulan por el or- sentar solo el 2 por ciento de la masa corporal, lento corren el riesgo de con-
ganismo numerosas hormonas que afectan al el consumo de glucosa y de oxgeno del encfalo traer diabetes.
metabolismo de la glucosa. La expresin de di- supone el 20 por ciento del total. No obstante, La sensibilidad insulnica
cha fase se distingue en un electroencefalogra- la demanda de azcar por parte del cerebro es dene la sensibilidad con la que
ma a travs de las frecuencias lentas: las ondas menor durante el sueo delta que en estado de reaccionan las clulas humanas
delta. El equipo de Van Cauter determin en vigilia. ante la insulina. Cuanto ms
2008 que un sueo delta alterado trastornaba Pierre Maquet, de la Universidad de Lieja, su- baja es, ms cantidad de hor-
la regulacin del azcar en sangre. Mientras ministr a una serie de probandos una solucin mona se necesita para reducir
los probandos dorman en el laboratorio, los con glucosa radiactiva. Mediante tomografa por la concentracin de azcar en
investigadores hacan sonar tonos con una fre- emisin de positrones (TEP) determin la can- sangre.
cuencia y un volumen que no desvelaba a los tidad de azcar que consuma el cerebro de los
sujetos pero que tampoco les permita caer en sujetos, as como en qu fases del sueo suceda.
un sueo delta. Esa situacin conllevaba conse- Resultado: durante el sueo profundo, el consu-
cuencias graves: la tolerancia a la glucosa y la mo era menor.

Electroencefalograma tpico

Durante la noche pasamos por distin- junto al sueo REM (del ingls rapid se van reduciendo paulatinamente a lo
tas fases de sueo, las cuales se distin- eye movement, movimientos ocula- largo de la noche.
guen fcilmente en un electroencefa- res rpidos) cuatro fases del sueo Es del todo normal despertarse breve-
lograma (EEG). El estado de vigilia se no REM. mente varias veces durante la noche. En
representa por ondas alfa y beta (hasta El sueo profundo (nivel 4 en el gr- general, ello no altera el reposo y, la ma-
un mximo de 50 hercios). Al dormir- co) es muy rico en ondas delta y ms in- yora de las veces, a la maana siguiente
nos, la frecuencia se torna cada vez frecuente a medida que se va acercando ya hemos olvidado esas cortas fases de
ms lenta. Los somnlogos describen la maana; los ciclos del sueo tambin vigilia.

EEG EEG EEG

Vigilia Sueo REM Sueo no REM

Vigilia
Sueo REM
1

Sueo 2
no REM 3
GEHIRN & GEIST / MEGANIM

22.00 23.00 0.00 1.00 2.00 3.00 4.00 5.00 6.00 7.00
Hora

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 43


almacenes de la memoria a largo plazo, situados
en la corteza cerebral.
Con todo, la consolidacin de la memoria
durante el sueo solo se lleva a cabo si el cere-
bro dispone de sucientes reservas energticas,
pues dicho proceso resulta muy sensible a los
niveles bajos de azcar. Despus de que nues-
tros voluntarios memorizaran antes de irse a
dormir una serie de palabras emparejadas,
MANFRED HALLSCHMID, UNIVERSIDAD DE LBECK

disminuimos la concentracin de glucosa en


sangre mediante insulina mientras dorman.
Al da siguiente comprobamos que se acordaban
menos del contenido memorizado que cuando
se les someti a un experimento similar pero en
el que se mantuvo su nivel normal de glucosa
en sangre. Parece, pues, que la bajada de azcar
provocada de manera articial haba privado a
su cerebro del combustible necesario para jar
las huellas de memoria.
DESAYUNO COPIOSO Aunque el encfalo reduce el consumo total A la maana siguiente, despus de la hipoglu-
Con el propsito de averiguar de energa durante el sueo, ciertas reas se cemia nocturna, ofrecimos a los probandos un
los efectos que la falta de az- inundan de combustible. Radhika Basheer y abundante desayuno del que podan servirse a
car en sangre durante la noche sus colaboradores de la Escuela de Medicina de voluntad. Todos ellos ingirieron una media de
tiene sobre el apetito, los inves- Harvard midieron en 2010 la concentracin de 150 kilocaloras ms que tras una noche nor-
tigadores redujeron con insulina trifosfato de adenosina (ATP), fuente principal mal. Consumieron, sobre todo, alimentos ricos
la concentracin de glucosa de de energa para los procesos metablicos celu- en hidratos de carbono, ya que estos proporcio-
los probandos mientras dor- lares, en el cerebro de ratas. A unas las mantu- nan energa al cerebro con mayor rapidez que
man. A la maana siguiente, les vieron despiertas durante un tiempo prolon- otros productos. Si bien no es extrao que una
ofrecieron un desayuno abun- gado, a otras las dejaron dormir como hacan bajada de azcar en estado de vigilia provoque
dante. Los participantes comie- normalmente. hambre, sensacin que ms de uno hemos ex-
ron ms de lo habitual. El nivel de ATP se mantena estable mientras perimentado, parece que ese mecanismo tam-
los roedores se hallaban despiertos, empero, al bin se maniesta durante el sueo pese a que
entrar en la fase de sueo delta, dicho nivel se entonces la percepcin consciente del hambre
incrementaba, sobre todo en las regiones ce- se encuentra desactivada.
rebrales activas durante el estado de vigilia, a Por otro lado, la hipoglucemia disminuy,
saber, el lbulo frontal, el prosencfalo basal y asimismo, el sueo delta en los sujetos. Es pro-
el hipocampo. Dicho de otro modo, cuanto ms bable que tal fenmeno se halle vinculado a las
profundo era el sueo de los animales, de ms orexinas, unas hormonas producidas en el hi-
energa dispona su cerebro. potlamo relacionadas con el comportamiento
alimentario y el ritmo de sueo. La actividad de
Almacn sensible de recuerdos neuronas con orexina resulta indispensable para
Por qu determinadas reas cerebrales se mantenernos despiertos durante el da. Cuan-
abastecen de combustible cuando la conscien- do una persona presenta esas clulas daadas
cia descansa y el cuerpo se halla en reposo? o inactivas, padece narcolepsia y se duerme de
Posiblemente porque en esos momentos se forma sbita en cualquier parte [vase Pausas
desarrolla un proceso de suma importancia: forzosas, por S. Czaja en MENTE Y CEREBRO n.o 56;
la consolidacin de la memoria, es decir, el al- 2012]. Las orexinas son, adems, muy sensibles a
macenamiento de los ltimos conocimientos una bajada del nivel de azcar en sangre.
adquiridos. Los humanos recordamos mejor la Podemos confirmar, pues, que el cerebro
materia estudiada si despus de memorizarla equilibra una falta de energa durante el sueo
echamos una cabezada. Ello no sucede por el con un hambre vido al da siguiente. Pero qu
efecto relajante de la siesta, como quiz pudiera ocurre cuando el nivel de azcar sube durante la
pensarse en un principio, sino porque, durante noche? Acaso disminuye el apetito matutino?
el sueo, el cerebro deposita los contenidos alo- Al parecer, no es as. Despus de suministrar
jados temporalmente en el hipocampo en los glucosa a personas jvenes y sanas durante el

44 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


sueo nocturno, no desayunaron menos de lo
habitual a la maana siguiente. En estado de
sueo, el cerebro se muestra muy sensible a la
escasez de energa, mas asume sin quejas el ex-
ceso de reservas nutritivas.

Primaca cerebral
Nuestro cuerpo dedica todas sus fuerzas a
proveer de energa al cerebro. A principios del
siglo XX, los patlogos descubrieron que la des-
nutricin provocaba la disminucin de todos los
rganos excepto del cerebro. Tambin la teora
del cerebro egosta, de Achim Peters, de la Uni-
versidad de Lbeck, adjudica al sistema nervioso
central la posicin ms importante en la cadena
de suministro: por un lado, obtiene nutrientes BIBLIOGRAFA
ha publicado sobre el tema, entre otros,
de la comida; por otro, extrae energa de la pe- COMPLEMENTARIA los siguientes artculos:
riferia corporal. Cuando ese proceso se altera,
comemos mucho ms, ya que de ese modo ase- SHORT-TERM NOCTURNAL
guramos un suministro constante de energa al HYPOGLYCEMIA INCREASES
Plasticidad auditiva,
de V. M. Bajo Lorenzana
cerebro, aunque al mismo tiempo provocamos MORNING FOOD INTAKE IN
y F. Rodrguez Nadal
un atasco energtico en el cuerpo y, por con- HEALTHY HUMANS. S. Schmid Marzo 2012
siguiente, sobrepeso. et al. en Diabetic Medicine,
La reduccin o alteracin del sueo profundo vol. 25, pgs. 232-235, La singularidad de cada cerebro,
puede perjudicar especialmente el proceso, ya 2008. de Fred H. Gage y Alysson R. Muotri
Mayo 2012
que mientras dormimos el organismo procura
energa a ciertas regiones cerebrales. Es probable SLOW-WAVE SLEEP AND THE El cerebro sometido a tensin,
que ello motive que la falta de sueo crnica se RISK OF TYPE 2 DIABETES IN de A. Arnsten, C. M. Mazure y R. Sinha
acompae a menudo de obesidad. Sin embargo, HUMANS. E. Tasali et al. en Junio 2012
se requieren estudios a largo plazo para conr- Proceedings of the National
Borrar los recuerdos dolorosos,
mar tal hiptesis. Academy of Sciences of the
de Jerry Adler
La complicada relacin entre dormir y comer USA, vol. 105, pgs. 1044- Julio 2012
puede tener consecuencias muy prcticas para 1049, 2008.
quienes deseen perder peso. En 2010, el equipo de El proyecto cerebro humano,
Arlet Nedeltcheva y Plamen Penev, ambos de la SLEEP AND BRAIN ENERGY de Henry Markram
Agosto 2012
Universidad de Chicago, prescribi un programa LEVELS: ATP CHANGES DURING
moderado de rgimen alimenticio de dos sema- SLEEP. M. Dworak et al. en
La mente alegre,
nas a 10 participantes con sobrepeso. Una parte Journal of Neuroscience, de M. L. Kringelbach y K. C. Berridge
del grupo poda dormir hasta ocho horas y media vol. 30, pgs. 9007-9016, Octubre 2012
cada noche; al resto se les restringieron las horas 2010.
de sueo a cinco y media. Si bien redujeron su
Seremos cada vez
ms inteligentes?
peso en ambos casos, los probandos con falta de INSUFFICIENT SLEEP UNDER-
de Tim Folger
sueo perdieron solo la mitad de la grasa cor- MINES DIETARY EFFORTS TO RE- Noviembre 2012
poral que los dems sujetos; al mismo tiempo DUCE ADIPOSITY. A. Nedelt-
perdieron un 60 por ciento ms de masa magra cheva et al. en Annals of Delitos onricos
corporal (entre esta, los msculos). Cabe esperar Internal Medicine, vol. 153, de James Vlahos
Noviembre 2012
que en un futuro prximo resulte imposible con- pgs. 435-441, 2010.
cebir una dieta para perder peso sin la indicacin Mover con la mente
de dormir suciente y sin interrupciones. ACUTE SLEEP DEPRIVATION RE- de M. A. L. Nicolelis
DUCES ENERGY EXPENDITURE Noviembre 2012
Manfred Hallschmid es doctor en psicologa y asesor IN HEALTHY MEN. C. Benedict
EKGPVEQGPGN+PUVKVWVQFG0GWTQGPFQETKPQNQICFGNC et al. en American Journal
Universidad de Lbeck. Jan BornGUFKTGEVQTFGN+PUVKVWVQ of Clinical Nutrition, vol. 93,
FG2UKEQNQIC/FKEC[0GWTQDKQNQICFGN%QORQTVCOKGP- pgs. 1229-1236, 2011.
VQFGNC7PKXGTUKFCFFG6WDKPIC

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 45


ENTREVISTA

El sueo no puede inducirse


de forma intencionada
El psiclogo Michael Schredl, del Instituto Central de Salud Mental de Mannheim,
recomienda un entrenamiento especco contra la inquietud nocturna
y otras alteraciones del sueo

ENTREVISTA REALIZADA POR ANNA HOPFFGARTEN

Profesor Schredl, por qu con frecuen- Cmo procede con el paciente que
cia duermen mal las personas sanas? acude a usted por problemas de sueo?
En estos casos se halla implicado el estrs, En primer lugar, es importante realizar un
adems de la predisposicin y los procesos buen diagnstico, ya que permite deter-
de aprendizaje. Tal y como demostramos minar cul es el mtodo de intervencin
en un estudio, la constitucin gentica ms indicado. Para ello desarrollamos
inuye sobre el modo en que el cuerpo una entrevista previa y detallada con el
maneja las situaciones estresantes. Con paciente; si es necesario le pedimos que
ello, determina tambin si somos ms duerma dos noches en el laboratorio del
o menos vulnerables ante un trastorno sueo, donde se le somete a una poli-
del sueo. Una situacin particularmente somnografa. Es decir, llevamos a cabo
estresante suele constituir un desencade- un electroencefalograma y medimos los
nante agudo que depara noches en vela movimientos del cuerpo, as como la ac-
a casi todas las personas. Puede tratarse tividad respiratoria, entre otras cosas. De
de problemas laborales, la prdida de esta manera podemos descartar causas
un ser querido o una enfermedad grave. como un sndrome de los movimientos
La cronicidad del trastorno surge como peridicos de las piernas o una alteracin
consecuencia de un crculo vicioso: los en la regulacin respiratoria durante la
afectados se muestran preocupados de noche.
que la falta de sueo pueda empeorar su MICHAEL SCHREDL
rendimiento. De este modo, cada vez les Los datos que se obtienen en el labo- Q Naci en 1962 en Wiesloch.
resulta ms difcil conciliar el sueo, por ratorio podran verse sesgados a causa Q Estudi electrotcnica en la Universidad
lo que el mal dormir se convierte para del entorno articial? Tcnica de Karlsruhe y psicologa en la Uni-
ellos en un hbito indeseado. La conducta del sueo que muestra un versidad de Mannheim, donde se doctor
sujeto en el laboratorio es, obviamente, en 1998 en investigacin sobre los sueos.
Cundo se debera consultar a un diferente al comportamiento que expe- Accedi al cuerpo docente en 2003.
especialista? rimenta en su hogar. Por ello solicitamos Q Desde 2008 es profesor de psicologa en la
Aconsejara buscar ayuda cuando los pro- a los pacientes que, durante una semana, facultad de ciencias sociales de la Universi-
blemas para dormir se acentan y perdu- describan en un diario su descanso. Ano- dad de Mannheim.
ran durante ms de cuatro semanas. La tan, entre otras cosas, a qu hora se van Q Investiga en el laboratorio del sueo
mayora de los pacientes, por desgracia, a dormir, cunto tiempo han necesitado del Instituto Central de Salud Mental en
acuden mucho despus. para quedarse dormidos y cunto han Mannheim.
Q Su trabajo se centra en el tratamiento de
las pesadillas y en la inuencia del estrs en
el sueo y la memoria.
El 70 por ciento de los pacientes mejoran
con la tcnica de la restriccin del sueo
46 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012
permanecido despiertos en la noche. De Los frmacos para dormir cuentan
esta forma quedan registrados los hbitos
del sueo que se requiere modicar.
con notables contraindicaciones
Qu terapia siguen estos pacientes?
La terapia estndar para un insomnio
primario consiste en un tratamiento cog- S, un tercer componente del entrenamien- Qu prcticas recomienda a las per-
nitivo conductual de unas ocho a quince to consiste en la reestructuracin cogni- sonas con alteraciones leves del sueo?
sesiones. Los psicoterapeutas o los mdi- tiva. Los pacientes deben exponer sus Cualquier persona puede por s misma po-
cos llevan a cabo una especie de entrena- ideas en torno al tema del sueo. Pueden ner en prctica los tres componentes del
miento del sueo con los pacientes, con el surgir, por ejemplo, pensamientos como programa de entrenamiento para dormir.
n de mejorar su habilidad para dormir Debo dormir bien para poder rendir Personalmente aconsejo que apliquen de
durante la noche. o Me pondr enfermo si no duermo lo forma atenuada, puesto que requiere una
suciente. Tales armaciones no suelen gran tenacidad, la tcnica de restriccin
Cmo transcurre exactamente el ayudar. Los afectados deben desarrollar y del sueo con un estricto horario para
tratamiento? aclararse tales pensamientos con el n de acostarse y levantarse. Los mtodos de
El entrenamiento consta de varios com- elaborar respuestas alternativas de mane- relajacin pueden aprenderse, entre otras
ponentes. Uno de los principales consiste ra consciente. posibilidades, en cursos o centros especia-
en la restriccin del sueo: los pacientes lizados. Ahora bien, resulta muy impor-
deben mantenerse durante cinco horas Qu opina de los medicamentos tante ser consciente de que pasar una mala
tumbados en la cama; el resto del tiempo para dormir? noche no comporta graves consecuencias:
deben permanecer despiertos. Ello genera Los mdicos optan por la terapia farma- la prxima seguro que ser mejor. Obvia-
una enorme tendencia al sueo, el cual colgica cuando los pacientes no respon- mente, ello sucede en el caso de una altera-
se vuelve cada vez ms profundo. Las den al programa de entrenamiento del cin leve del sueo. Cuando esto no ayuda,
primeras dos o tres semanas pueden ser sueo o cuando expresan de forma ex- debe acudirse a un terapeuta.
realmente duras, pero, con el transcurso plcita que desean tomar medicamentos.
del tiempo, los sujetos se acostumbran al Por otro lado, los frmacos cuentan con Con frecuencia se lee en las guas de
nuevo ritmo. Al nal, el tiempo de descan- notables contraindicaciones, psicolgicas consejos para los trastornos del sueo el
so se va prolongando de nuevo de forma y siolgicas. Las benzodiacepinas tienen concepto de control de estmulos. Segn
paulatina, en pasos de quince minutos. un enorme potencial adictivo, por lo que sugiere, una persona debe irse a la cama
Para alrededor del setenta por ciento de no deben tomarse durante ms de cua- solo si est cansada, y volver a levantarse
los pacientes, esta tcnica principal re- tro semanas. Adems, pueden provocar si, tras diez minutos, no ha conseguido
sulta suciente, ya que logra mejorar de efectos secundarios: al actuar sobre el conciliar el sueo. Qu le parece?
manera notable su descanso. sistema GABArgico, alteran el cerebro A pesar de que algunos mdicos lo re-
por completo. Es como cazar pjaros a comiendan, este concepto resulta abso-
Y con los pacientes que no responden, caonazos. Una alternativa son los an- lutamente inadecuado cuando se trata
cmo procede usted? tidepresivos sedantes, puesto que no de pacientes con un trastorno del sueo
Adems de la restriccin del sueo, uti- provocan dependencia. No obstante, en crnico. Para estas personas, los horarios
lizamos mtodos de relajacin, como el algunas personas ocasionan importantes regulares de descanso son importantes, ya
entrenamiento autgeno o la relajacin repercusiones como cansancio y somno- que el ritmo de sueo se encuentra muy
muscular progresiva. Se trata, principal- lencia matutina. relacionado con los hbitos. La norma de
mente, de dejarse ir, hablando en un plano los diez minutos resulta problemtica, en
cognitivo. Siempre explico a mis pacientes Qu consecuencias psicolgicas primer lugar, porque diez minutos son
que no se trata de apagar sus pensa- desaconsejan la farmacoterapia? muy pocos para las personas mayores,
mientos, como suele decirse de manera Muchos pacientes saben que los medica- si se tiene en cuenta que el tiempo que
coloquial, a pesar de que es un concep- mentos para dormir no resultan tan be- se necesita para quedarse dormido se in-
to errneo puesto que ninguna persona neciosos. Por esa razn, la mayora los crementa con la edad. En segundo lugar,
puede simplemente apagarlos. El objetivo toma por necesidad, es decir, solo cuando ello refuerza el control cognitivo an ms.
es observar los pensamientos de forma no pueden dormir. De esta manera refuer- Dormirse no consiste en un estado que
relajada. zan el crculo vicioso, puesto que contro- una persona pueda inducirse de manera
lan constantemente si pueden conciliar el intencionada, sino que aparece cuando se
Se trabaja tambin la actitud de los sueo o si, por el contrario, deben tomar est relajado cognitiva y fsicamente. Y,
pacientes hacia el descanso? el medicamento. naturalmente, cansado.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 47


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

BIOLOGA EVOLUTIVA
LAS RACES DE LA COERCIN SEXUAL
El conicto de intereses entre los sexos, propio de la reproduccin sexual, es un reejo de un fenmeno
ms general: la coercin social. Sus orgenes en la especie humana vienen de lejos

FERNANDO COLMENARES Y PABLO POLO

L a visin tradicional de la reproduccin


sexual enfatiza su carcter cooperati-
vo: ambos miembros de la pareja aportan
La perspectiva evolutiva propone que
los factores y contextos de carcter ge-
neral que favorecen la coercin sexual
combatir (cuernas o colmillos) o la pro-
socialidad, entre otros. En numerosas es-
pecies, tales rasgos, que no favorecen la
lo mejor de s mismos para generar un pro- o violencia de gnero en los humanos supervivencia o que incluso la comprome-
yecto compartido y de mutuo benecio, resultan muy similares a los que se han ten, pero que contribuyen de forma no-
los hijos. Sin embargo, esta idea idlica de identicado en otras especies animales. table al xito reproductivo del individuo,
dos individuos embarcados en un proyec- En ese sentido, las races logenticas de resultan sexualmente dimrcos. Charles
to reproductivo no se sostiene desde una la coercin sexual en los humanos vienen Darwin y otros bilogos de su tiempo ar-
aproximacin biolgica. La teora evolutiva de antiguo. ticularon la teora de la seleccin sexual
postula que los organismos estn disea- (complementaria a la de la seleccin na-
dos para maximizar su ecacia biolgica Diferencias entre sexos tural) con el n de explicar la evolucin
individual, por lo que, salvo que sean ge- Las hembras y los machos no solo die- de esos dimorsmos sexuales. En concre-
nticamente idnticos, la probabilidad de ren entre s en los caracteres sexuales pri- to, propusieron la existencia de dos me-
que alcancen al mismo tiempo esos obje- marios que denen el sexo, es decir, las canismos: la competicin entre los indi-
tivos divergentes es prcticamente nula. gnadas (ovarios y testculos) y los game- viduos de un mismo sexo por el acceso y
Por tanto, cuanto mayor sea la discrepan- tos que estas producen (vulos y esper- la monopolizacin del mayor nmero de
cia entre los intereses de cada parte, ms matozoides); tambin se distinguen en parejas sexuales (o, ms estrictamente,
probable ser que surjan conictos en di- una gran diversidad de caracteres sexua- de sus gametos), y la eleccin de parejas
ferentes niveles de organizacin, desde el les secundarios: el tamao corporal, la sexuales del otro sexo en funcin de la
gentico al conductual. agresividad, la vistosidad, las armas para calidad de sus genes (en ocasiones tam-
PABLO POLO

ENTRE SOCIAL Y SEXUAL de su harn con respecto a l y a otros individuos del grupo. En un
El mordisco en la nuca constituye una de las conductas de pastoreo contexto reproductivo, en el que dos machos se disputan el acceso
ms agresivas de los machos de babuino hamadrade (Papio hama- sexual a una hembra (ntese que la hembra presenta la hinchazn de
dryas), cuyo sistema de reproduccin polignico se basa en la mono- la regin anogenital que acontece durante la fase folicular de su ciclo
polizacin de un grupo de hembras (harn). Mediante esa forma de menstrual), esa conducta de pastoreo se convierte en una tctica
coercin social, el macho controla la distancia social de las hembras efectiva de coercin sexual.

48 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


bin de otros servicios biolgicos relevan- Tercer proceso de seleccin sexual de la coercin sexual son muy antiguas,
tes, como recursos o proteccin). Recientemente, la biologa evolutiva ha en el caso particular de la especie humana
Desde Darwin, ambos procesos la propuesto un tercer proceso de seleccin existen factores idiosincrsicos, relaciona-
competicin intrasexual (en general ms sexual que puede promover la acentua- dos con el soporte cognitivo y el papel de
acentuada en los machos) y la seleccin cin de las diferencias entre los sexos (con- la cultura, que no son comparables a los
intersexual (en general, ms comn en icto intersexual), tal como hemos com- que explican o predicen su ocurrencia en
las hembras) se han considerado su- probado en una colonia de babuinos del otras especies.
cientes para dar cuenta de las diferencias desierto (Papio hamadryas) del zoo de Ma-
entre los sexos. As, en los mamferos, la drid. En este escenario se presume que Fernando Colmenares y Pablo Polo
tasa reproductiva potencial de las hem- los benecios que intenta maximizar cada Depto. de psicobiologa
bras es mucho menor que la de los ma- individuo se logran a costa de perjudicar Universidad Complutense de Madrid
chos, mientras que el nivel de inversin a la pareja. Durante la cpula, los indivi-
parental presenta un patrn inverso, es duos de un sexo utilizan estructuras o pro-
mucho mayor en las hembras que en los ducen sustancias que reducen la esperan- BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
machos. A su vez, la tasa reproductiva za de vida de su pareja o sus opciones de
potencial y otros factores como la ratio elegir una pareja alternativa. As, el con- BEHAVIOURAL PROCESSES IN SOCIAL CON-
sexual operacional van a inuir sobre la icto intersexual origina una forma de se- TEXT: FEMALE ABDUCTIONS, MALE HERD-
intensidad de los procesos de competen- leccin antagnica en la que cada sexo in- ING AND FEMALE GROOMING IN HAMA-
cia intrasexual e intersexual en ambos tenta maximizar sus benecios a costa de DRYAS BABOONS. P. Polo y F. Colmenares
sexos determinando de manera general los benecios obtenidos por el otro sexo, en Behavioural Proceses, vol. 90, pgs.
los roles sexuales. adems de minimizar los costes que su pa- 238-245, 2012.
La existencia de esas asimetras tan reja le impone.
bsicas entre los sexos, las cuales pueden En conclusin, la coercin sexual que SEXUAL COERCION IN PRIMATES AND HU-
amplicarse (o minimizarse) en funcin reeja un conicto de intereses entre los MANS: AN EVOLUTIONARY PERSPECTIVE
del contexto biolgico de la especie o del sexos no es sino un caso particular del ON MALE AGGRESSION AGAINST FEMALES.
individuo, conduce de forma ineludible a fenmeno ms general de la coercin so- M. N. Mller y R. W. Wrangham (eds).
conictos de intereses entre ellos. De ese cial, resultado de un conicto de intereses Harvard University Press, Cambridge,
modo, las hembras se mostrarn ms pro- entre individuos al margen del contexto 2009.
clives a la monogamia y en casos excep- reproductivo. En la coercin social, los
cionales a la poliandria; los machos, por individuos ms poderosos resuelven sus SEXUAL CONFLICT IN HUMANS: VARIATIONS
su parte, se manifestarn ms dispuestos a conictos mediante la intimidacin o la AND SOLUTIONS. M. Borgerhoff Mulder y
maximizar su elevado potencial reproduc- agresin con el n de imponer sobre la vc- K. Liv Rauch en Evolutionary Anthropo-
tivo a travs de la poliginia y la evitacin tima una asimetra de poder que les resulta logy, vol.18, pgs. 201-214, 2009.
del cuidado parental. favorable. Aunque las races logenticas

COGNICIN
ALAN TURING Y LA NEUROCIENCIA
De cmo Turing descifr los mensajes de guerra de la Alemania nazi y cmo nuestro cerebro interpreta el mundo

PEDRO LARRAAGA, CONCHA BIELZA Y JAVIER DEFELIPE

E ste ao hemos celebrado el centena-


rio del nacimiento del matemtico
britnico Alan Mathison Turing. A pesar
durante la Segunda Guerra Mundial, pero
tambin por su homosexualidad, razn
por la que fue procesado y condenado a
El trabajo de mayor trascendencia so-
cial realizado por Turing fue descerrajar el
cdigo de la mquina Enigma, el ingenio
de su corta vida (falleci en 1954, poco castracin qumica en 1952. Las circuns- empleado por la Marina alemana para en-
antes de cumplir los 42 aos), Turing es tancias de su muerte nunca quedaron viar mensajes secretos durante la Segunda
considerado uno de los padres de la infor- claras, ms all de que probablemente Guerra Mundial. Descifrar aquellas comu-
mtica. Su vida estuvo llena de misterio, se produjo por envenenamiento al mor- nicaciones resultaba esencial para una isla
en buena parte motivado por su trabajo der una manzana macerada en cianuro como Gran Bretaa, cuyas lneas de sumi-
para el servicio de inteligencia britnico potsico. nistro eran martimas. El trabajo del equipo

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 49


de Turing comenz a rendir sus primeros
frutos a nales de 1939, si bien no fue has-
ta mediados de 1941 cuando se consigui
descifrar, en tiempos inferiores a una hora,
mensajes que cada da se codicaban de
forma distinta. Su xito ms rotundo lleg
en 1944, al interceptar un mensaje enviado
por Hitler a Rommel cuya descodicacin
acab permitiendo el desembarco de Nor-
manda. Se calcula que aquello acort la
guerra dos aos.

Mtodos bayesianos

FLICKR / LOZ FLOWERS / CC BY-SA 2.0 (estatua); MENTE Y CEREBRO (composicin)


La desclasicacin en 1996 de los informes
que escribi Turing sobre los mtodos de-
sarrollados para descifrar el cdigo de la
mquina Enigma revel que se basaban
en la estadstica bayesiana; algo tab en
aquella poca, en la que imperaba la es-
tadstica frecuentista. Como su nombre
indica, esta ltima se fundamenta en la
idea de cuanticar la probabilidad de un
suceso a partir de la frecuencia relativa
observada en experimentos repetidos.
La estadstica bayesiana, por el contrario,
parte de la nocin de que las probabilida-
des representan el grado de creencia que
otorgamos a determinadas proposiciones.
Este enfoque, basado en el teorema de Ba- en favor de una conguracin determi- teligencia articial, las matemticas y, por
yes, explica la manera en que cada persona nada era lo sucientemente alto, esta se supuesto, la estadstica.
revisa sus suposiciones una vez que reci- tomaba como verdadera, lo que permi- Nuestro cerebro es una mquina biol-
be nueva informacin. A medida que se ta romper el cdigo. La ocurrencia de gica que, a partir de inferencias sucesivas,
acumulan ms datos, el individuo decide expresiones habituales en los mensajes, descifra el mundo que nos rodea en fun-
si estos apoyan la hiptesis de partida o si, como Heil Hitler, era informacin incorpo- cin del contexto o la situacin de cada
por el contrario, favorecen una alternativa. rada al proceso. El gran impacto de aquel momento. Por lo general, antes de que nos
De esta manera, no solo cuentan las prue- logro reconoce a Turing como artce del llegue informacin procedente de los sen-
bas cosechadas en favor de una hiptesis, renacimiento bayesiano moderno, una tidos ya contamos con una serie de creen-
sino tambin la perspectiva personal que perspectiva que cuenta con gran acepta- cias a priori sobre los posibles estados del
otorga la experiencia, algo considerado de- cin en la actualidad. mundo: sobre la localizacin de nuestras
masiado subjetivo y hasta poco cientco manos, sobre la identicacin de un objeto
en la poca de Turing. Una mquina de inferencia en nuestro campo visual o sobre la posibili-
La mquina Enigma operaba con un bayesiana dad de que alguien nos est mintiendo. Las
mecanismo de cifrado rotatorio con va- Los mtodos bayesianos empleados por creencias acerca de dichos estados pueden
rias ruedas, las cuales permitan variar la Turing son los mismos que utiliza hoy aprenderse de nuestra experiencia perso-
letra del alfabeto en la que comenzaba la neurociencia cognitiva para entender nal sobre el mundo. Una vez recibida la in-
la asignacin de la letra A (si la A se trans- el funcionamiento del cerebro. La neu- formacin sensorial, nos gustara actualizar
formaba en una F, entonces la B era una rociencia investiga las bases biolgicas dichas creencias; es decir, volver a estimar
G, etctera). Aunque cualquier letra del de nuestras sensaciones, pensamien- la probabilidad de cada una de ellas a la
abecedario poda tomarse como inicio en tos, emociones, conducta e inteligencia. luz de la informacin recibida. Para ello
cualquiera de las ruedas, a medida que Como tal, reviste una importancia clave usamos el teorema de Bayes: multiplicamos
se reciban ms mensajes codicados la para entender nuestra condicin de seres la probabilidad a priori de un estado por
creencia sobre la conguracin hipotti- humanos. Cada vez ms, la neurociencia su verosimilitud; esto es, por la probabili-
ca de la mquina iba actualizndose de se est transformando en una ciencia in- dad de recibir dicha entrada sensorial dada
acuerdo con el esquema de razonamiento terdisciplinar que se apoya en reas como la hiptesis de partida. El resultado es la
bayesiano. Cuando el peso de los datos la neuroimagen, la bioinformtica, la in- probabilidad a posteriori de dicho estado,

50 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


o nuestra creencia actualizada, la cual se te en favor de una determinada hipte- que hoy conocemos como algoritmos ge-
convertir en la nueva creencia a priori en sis supera cierto umbral frente a las no nticos (aquellos que siguen los principios
el siguiente proceso de inferencia. activadas. evolutivos de Darwin). En su correspon-
A partir de sus diferentes observacio- Adems de disponer de modelos men- dencia con otros investigadores, Turing
nes sobre el mundo, nuestro cerebro va tales sobre nosotros mismos, elaboramos dej constancia de su inters por desarro-
acumulando pruebas a favor de una hip- tambin modelos acerca de quienes nos llar modelos sobre el funcionamiento del
tesis hasta que da una respuesta. Al nal, rodean. Los inferimos a partir de nues- cerebro. Si su vida no se hubiera truncado
escogeremos aquel estado sobre el que tras observaciones y los usamos cuando tan pronto, seguramente las aplicaciones
nuestra creencia sea mayor. En este pro- tomamos decisiones que les ataen. Esta de sus teoras a la neurociencia podran
ceso de descodicacin, el cerebro tal y manera de proceder se relaciona con la haber supuesto un conocimiento ms pro-
como hiciera Turing pondera la velocidad empata. La raz de muchas enfermedades fundo de los principios que rigen el fun-
que requiere dar con una respuesta con neurolgicas se encuentra en un fallo en el cionamiento de nuestro cerebro.
la precisin de esta, ya que una decisin proceso de comprensin o inferencia a la
tomada con demasiada premura puede hora de poner a prueba las hiptesis o co- Pedro Larraaga y Concha Bielza
resultar errnea. razonadas. As, por ejemplo, los individuos &GRCTVCOGPVQFGKPVGNKIGPEKCCTVKEKCN
La teora de la inferencia bayesiana psicpatas son incapaces de modelizar el Facultad de informtica
del cerebro se sustenta empricamente dolor o los sentimientos ajenos, los afec- Universidad Politcnica de Madrid
en la actividad neuronal que nos revelan tados de autismo no logran modelizar las
las tcnicas de neuroimagen, la electro- intenciones, mientras que las personas con Javier DeFelipe
siologa, o ambas. Diversos laboratorios esquizofrenia sufren delirios como conse- Laboratorio Cajal de Circuitos Corticales
han comprobado que, ante un estmulo cuencia de inferencias incorrectas. Centro de Tecnologa Biomdica
especco, la decisin se toma cuando en Son bien conocidos los trabajos pione- Universidad Politcnica de Madrid
ciertas zonas del cerebro la fraccin de ros de Turing sobre redes neuronales arti- Instituto Cajal (CSIC)
neuronas que se activan progresivamen- ciales, cuya estructura cambiaba segn lo Madrid

PSICOLOGA
EN BUSCA DE LA FELICIDAD EN EL TRABAJO
La optimizacin del uir y del bienestar subjetivo contribuye a la satisfaccin laboral del empleado y de la empresa

ALMA RODRGUEZ SNCHEZ Y EVA CIFRE

H
abitualmente se asocia el bienes-
tar con la riqueza. De hecho, en la
actualidad, la sociedad del bienestar se
parte de esas pautas se fundamentan en
las sociedades occidentales en el tercio
de la vida que los ciudadanos pasan en
En qu consiste
la experiencia de ow?
El concepto de uir se gest a nales
mide a partir del Producto Interior Bruto. el trabajo. Sin embargo, el ambiente la- de los aos sesenta de manos del psic-
Pero, aunque a primera vista pueda pen- boral reeja peores niveles de bienestar logo Mihaly Csikszentmihalyi, de la Uni-
sarse que los pases ms ricos poseen los en comparacin con otros dominios de versidad de Claremont, quien comenz a
mayores ndices de felicidad y bienestar, nuestra vida. investigar las particularidades que carac-
estudios recientes revelan que no existe En esa lnea, la psicologa positiva, basa- terizaban a las personas que disfrutaban
tal correlacin entre felicidad y renta per da en el estudio cientco de las fortalezas desarrollando alguna actividad. Para ello
cpita. Un nuevo ndice aparece como al- y virtudes humanas, en otras palabras, en entrevist a sujetos que podan pasarse
ternativa: el ndice de Felicidad Nacional el funcionamiento ptimo de las personas, horas y horas llevando a cabo una tarea
Bruta, creado no hace mucho por el Go- anima al fomento del bienestar y de las con altos niveles de dedicacin y disfrute
bierno de Butn. experiencias positivas en el trabajo, tanto sin lmites. Los entrevistados utilizaban la
Dicha medida se basa en una serie de desde un punto de vista hednico (bienes- palabra uir (ow) para describir cmo
pilares para evaluar la riqueza de un tar) como eudaimnico (experiencias po- se sentan mientras realizaban la labor.
pas, a saber, el bienestar psicolgico, la sitivas). En este contexto, cobra sentido Surga la denicin de la experiencia de
salud, la educacin, la cultura, la calidad evaluar y optimizar experiencias positivas uir: Aquella condicin en la que la per-
de vida, el uso del tiempo, la vitalidad de como el uir (ow) y el bienestar subjetivo sona se encuentra tan inmersa en una
la economa y el buen gobierno. Gran en el entorno laboral. actividad concreta que nada ms parece

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 51


DREAMSTIME / ALEXANDER RATHS

INMERSIN TOTAL
Las personas que uyen
en el trabajo pueden pasarse
horas y horas concentradas
en su tarea.

importar a su alrededor y en la que se ex- Si un trabajador percibe la tarea que va la organizacin) y extralaborales (bienestar
perimenta una alta sensacin de disfru- a desarrollar como retadora y se conside- subjetivo general). Pero hay ms. Dichos
te. En la bibliografa existen mltiples ra con sucientes recursos o habilidades factores inuyen en alguno o varios de
deniciones de la susodicha experiencia, para afrontarla, el caldo de cultivo para los ejes que conforman la estructura del
no obstante, todas coinciden en que la uir est servido. bienestar subjetivo: satisfaccin, ansiedad-
absorcin o concentracin en la tarea y confort y depresin-entusiasmo. Una com-
el disfrute constituyen los componentes El otro ingrediente: binacin que interviene, como ahora vere-
clave del uir; vivencia que puede experi- el bienestar subjetivo mos, en la felicidad en el trabajo.
mentarse en el trabajo. Cmo? El bienestar subjetivo en el trabajo consiste,
El equilibrio entre un elevado nivel de grosso modo, en el conjunto de emociones De la teora a la prctica
reto percibido (demanda o desafo que su- positivas que un trabajador experimenta En fecha reciente hemos elaborado un
pone realizar una tarea concreta) y un alto en su puesto laboral. Dicha percepcin sur- modelo terico de experiencias positivas
nivel de habilidades (recursos, destrezas y ge a partir de la interaccin de tres tipos de que contiene los ingredientes hasta aho-
capacidades de que dispone la persona factores: individuales (personalidad, gne- ra mencionados: por un lado, los antece-
para cumplir esa actividad) aportan con ro, experiencias previas, etctera), sociales dentes y las consecuencias positivas del
toda probabilidad la experiencia del uir. (entre ellos, caractersticas del trabajo y de uir; por otro, el bienestar subjetivo en el

TRABAJO EN POSITIVO
Demandas El modelo terico de las autoras expone
retadoras
la interaccin de las variables antece-
laborales
y extralaborales dentes y las consecuencias positivas del
bienestar subjetivo en el trabajo y la
experiencia de ow o uir. A modo gene-
Bienestar ral, muestra cmo una serie de factores
Factores Consecuencias
subjetivo
individuales positivas individuales inuye en la percepcin de
y ow
los factores ambientales, recursos y de-
mandas. El equilibrio entre un elevado
Recursos nivel de reto percibido (demanda) y un
laborales
y extralaborales alto nivel de habilidades (recursos) aporta
al individuo la experiencia de uir, sensa-
cin que a su vez le conlleva la sensacin
de felicidad.

52 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


trabajo. De acuerdo con esta receta, una (mediante un estado de conciencia plena
serie de factores individuales acta como o mindfulness); dentro de las estrategias BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
prisma a la hora de percibir los factores para la optimizacin de la mejora se po-
ambientales, de considerar los recursos y dran implementar tcnicas basadas en FLOW: THE PSYCHOLOGY OF OPTIMAL
las demandas laborales. La percepcin de favorecer algn aspecto concreto que lo EXPERIENCE. M. Csikszentmihalyi. Harper
dichos factores ambientales repercute en el requiera (mediante el entrenamiento o el y Row, Nueva York, 1990.
grado de bienestar subjetivo y el uir del job-crafting).
trabajador. De esta manera, la optimizacin En definitiva, en el contexto laboral THE JOY OF WORK? JOBS, HAPPINESS, AND
no la mera prevencin o intervencin en debera prestarse ms atencin a los con- YOU. P. Warr y G. Clapperton. Routled-
el malestar o el estrs laboral de las ex- ceptos de uir y bienestar para optimizar- ge, Londres, 2009.
periencias positivas benecian al individuo los con el objetivo nal de incrementar el
y a la organizacin. Segn sea el objetivo, ndice de felicidad particular en el trabajo. LA FELICIDAD EN EL TRABAJO. A. Rodr-
la optimizacin puede dividirse, tanto a guez Muoz y A. I. Sanz Vergel. Mente
nivel individual como organizacional, en Alma Rodrguez Snchez y cerebro, n. 50, 2011.
estrategias de optimizacin preventivas y rea de organizacin de empresas
estrategias de mejora. Por ejemplo, den- Eva Cifre FLOW Y BIENESTAR SUBJETIVO EN EL TRA-
tro de las estrategias de optimizacin pre- rea de psicologa social BAJO. A. M. Rodrguez Snchez y E.
ventivas encontraramos tcnicas basadas Universidad Jaume I Cifre. Editorial Sntesis, Madrid, 2012.
en el incremento de emociones positivas Castelln

NEUROCIENCIA
MUTACIONES RESPONSABLES DEL EDEMA CEREBRAL
Un defecto en el transporte de cloruro a travs de los astrocitos parece causar la acumulacin de agua
propia de los edemas cerebrales

XAVIER CAPDEVILA-NORTES Y RAL ESTVEZ

E l edema cerebral, una complicacin


neurolgica muy grave, puede darse
en numerosas alteraciones: traumatismos,
cuales actan como autnticos desages.
Adems, la respuesta astrocitaria incluye
una activacin de mecanismos de control
Universidad de msterdam, descubrimos
que la MLC puede estar causada por mu-
taciones en dos genes: MLC1 y GlialCAM.
hemorragias o gliomas. A nivel general, se del volumen celular. Estos, para su puesta GlialCAM es una protena necesaria para la
trata de un exceso de uido en los tejidos en marcha, requieren del movimiento de localizacin correcta de MLC1 en uniones
cerebrales, lo que lleva a un aumento del iones como potasio y cloruro. entre astrocitos. Aunque se desconoce la
volumen del cerebro. Ya que el crneo Para conocer las bases moleculares de funcin de la protena MLC1, se sabe que
ejerce de barrera fsica, se produce un los mecanismos de control implicados en la su carencia conduce a una regulacin de-
incremento en la presin intracraneal, fe- homeostasis inica y de uido, estudiamos fectuosa del control del volumen celular
nmeno que conlleva una disminucin de una enfermedad gentica poco frecuente por los astrocitos.
la perfusin sangunea del encfalo y, en que afecta a la mielina, la leucoencefa- Al comparar la localizacin en el cere-
ltima instancia, la muerte (el tejido cere- lopata megalenceflica con quistes sub- bro de ambas protenas, observamos que
bral es muy sensible a la falta de oxgeno corticales (MLC). Dicha alteracin rara se GlialCAM se expresaba en los oligodendro-
o anoxia). caracteriza por la acumulacin de agua citos (clulas que forman la mielina); MLC1,
Por su parte, los astrocitos, las clulas de en los astrocitos y en la mielina (estructu- en cambio, no. Ello nos llev a pensar que
la gla ms numerosas y que desempean ra neural que envuelve los axones de las GlialCAM podra asociarse a otras prote-
una funcin clave en el mantenimiento de neuronas y los asla, de manera que facilita nas en dicho tipo celular.
la homeostasis de uido, se comunican la conduccin de las seales elctricas). En Con el fin de encontrar esas prote-
de forma continua con las neuronas, res- denitiva, la MLC constituye un modelo de nas, purificamos GlialCAM a partir de
ponsables de la actividad elctrica cerebral. edema cerebral crnico. extractos de cerebro mediante anticuer-
Esa actividad elctrica comporta un dese- pos; tambin identicamos las protenas
quilibrio inico y osmtico, ante el cual los Mutaciones genticas acompaantes a travs de espectrometra
astrocitos reaccionan: desplazan los iones En colaboracin con el grupo de Marjo de masas. De esa forma, conrmamos que
y el uido hacia los vasos sanguneos, los van der Knaap, del Centro Mdico de la el canal de cloruro ClC-2 interacta con

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 53


a c
EXCESO DE AGUA
POR MAL TRANSPORTE
La investigacin revela que las
mutaciones en los genes que
codican las protenas GlialCAM
y MLC1 (a) y la falta del canal de
cloruro ClC-2 (b) en la membrana
celular causan edema cerebral.
En concreto, mediante microsco-
pa electrnica, se observa en un
Corte cerebral
GlialCAM MLC1 de un paciente con MLC paciente con leucoencefalopata
megalenceflica con quistes sub-
corticales que las mutaciones en
b d
GLIALCAM y MLC1 provocan acu-
* mulacin de agua (zonas blancas
en c) en las vainas de mielina.

* De igual forma, se acumula agua


en forma de vacuolas (asteriscos
en d) en los ratones transgnicos
que no expresan el canal de clo-
* * ruro ClC-2. Al parecer, la acumula-
cin de agua se debe a un defec-
to en el transporte de cloruro por
Corte cerebral
GlialCAM ClC-2 los astrocitos.
de un ratn sin ClC-2

GlialCAM en los oligodendrocitos y as- (ms rpido) y sus propiedades de recti- como una nueva estrategia farmacolgica
trocitos. Estudios del grupo de Thomas cacin por voltaje (se abra a todos los para disminuir la acumulacin de agua en
J. Jentsch, de la Universidad de Hambur- voltajes). el tejido cerebral de los afectados. Pese a
go, haban mostrado que la falta del canal que se necesitan ms estudios para encon-
ClC-2 en ratones provocaba la acumula- Alteracin en los ujos inicos trar una terapia efectiva, se trata de un
cin de agua en la mielina, de manera En denitiva, las mutaciones en GlialCAM primer avance hacia nuevas posibilidades
muy parecida a lo que ocurra en los pa- presentes en pacientes con MLC provoca- de curacin de los edemas cerebrales.
cientes con MLC. Sin embargo, no se ha- ban una deslocalizacin del canal ClC-2;
ba encontrado ninguna prueba de que de igual forma, estas mismas mutaciones Xavier Capdevila Nortes y Ral Estvez
mutaciones en el gen CLCN2 provocaran llevaban a una localizacin anmala de &RVQFGUKQNQIC
MLC, probablemente porque esta prote- MLC1. Facultad de medicina
na desempea otras funciones en otros Tales resultados sealan que la acumu- Universidad de Barcelona
tejidos, aparte del cerebro. As, nuestro lacin de agua que se produce cuando
trabajo relacionaba el canal ClC-2 con la existen alteraciones en GlialCAM, MLC1 o
enfermedad MLC. ClC-2, o ambos se debe a un defecto en BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
Igual que ocurra con MLC1, GlialCAM el transporte de cloruro por los astrocitos.
modica el trco subcelular de ClC-2, lo- Ese defecto no lleva solo a una disfuncin LEUCOENCEFALOPATA MEGALENCEFLICA.
calizndolo en uniones entre astrocitos. En de la homeostasis de cloruro en el cerebro, R. Estvez, O. Teijido, A. Zorzano y M.
colaboracin con el grupo de investigacin sino que afecta tambin a la homeostasis de Palacn en Mente y cerebro, n.o 16, 2006.
de Michael Pusch, del Instituto de Biofsica uido y, posiblemente, a la homeostasis
de Gnova, estudiamos mediante medicio- de potasio (los ujos de cloruro y potasio GLIALCAM, A PROTEIN DEFECTIVE IN A
nes electrosiolgicas si la coexpresin de suelen ir en paralelo). Por tanto, dicha dis- LEUKODYSTROPHY, SERVES AS A CLC-2
GlialCAM modicaba la funcin de ClC-2. funcin en los ujos inicos conducir a un CL CHANNEL AUXILIARY SUBUNIT. E. Je-
Pudimos observar que GlialCAM incremen- edema cerebral. worutzki et al. en Neuron, vol. 73, n.o 5,
taba la actividad del canal de cloruro ClC-2, Vistos los resultados, las molculas que pgs. 951-961, 8 de marzo de 2012.
modicando as su cintica de activacin activan al canal ClC-2 podran utilizarse

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Personalidad y conducta social
Las claves del sueo
Enfermedades neurodegenerativas
Ms all
de la tristeza
La depresin es uno de los trastornos psiquitricos ms frecuentes:
afecta a unos 340 millones de personas en todo el mundo y se estima
que en 2020 supondr la segunda causa de discapacidad.
Qu sabemos hoy por hoy de esta enfermedad?

JAVIER DE DIEGO ADELIO Y VCTOR PREZ SOLA

RESUMEN
L a tristeza constituye una de las emociones
bsicas del ser humano. Denota aiccin,
pena, pesadumbre dolor psquico, en deniti-
una enfermedad incurable y, en los extremos
ms graves, llegan a pensar que ya estn lite-
ralmente muertos. En todos estos casos existe
va. La depresin es una enfermedad relacionada un alto riesgo de suicidio, por lo que se requie-
Trastorno complejo
con esta emocin pero, por supuesto, va mucho ren un ingreso y un tratamiento inmediatos.

1 La depresin com-
prende un conjunto
amplio de sntomas ms
ms all de ella. En el trastorno depresivo, la
tristeza no se relaciona necesariamente con una
causa externa y, en caso de que exista algn
En contrapartida, la probabilidad de respuesta
a un tratamiento farmacolgico u otra terapia
neurobiolgica es en estos casos muy elevada.
all de la tristeza; incluso factor precipitante, la tristeza es claramente De todas formas, para llegar al diagnstico
puede formar parte de desproporcionada a este y no remite cuando de trastorno depresivo mayor no tienen por qu
otras enfermedades, por se disipa. Se trata de un sndrome complejo estar presentes todos los sntomas expuestos,
lo que es prioritario un que comprende un conjunto ms amplio de aunque s un buen nmero de ellos. Tambin
buen diagnstico. sntomas: afectivos, cognitivos, conductuales deben manifestarse de forma estable durante un
y somticos (vase el recuadro Depresin: sn- tiempo signicativo (como mnimo, dos sema-

2 En el trastorno de-
presivo interaccionan
factores genticos, estrs,
tomas principales).
En algunos casos, los pacientes pueden mani-
festar un enlentecimiento global, es decir, de los
nas). Al diagnstico se llega a travs de una bue-
na entrevista clnica. Con todo, para aumentar la
objetividad y abilidad del mismo, los clnicos
alteraciones bioqumicas, movimientos corporales y del pensamiento, de suelen basarse en los criterios de sistemas de
hormonales y neuroana- tal manera que se sienten casi incapaces de res- clasicacin de enfermedades (CIE-10 o DSM-
tmicas. ponder a rdenes sencillas o de ingerir alimen- IV-TR); asimismo, pueden apoyarse en escalas o
tos slidos o lquidos; se trata de los sntomas instrumentos de evaluacin especcos.

3 Dos de los principales


neurotransmisores
implicados en la depre-
melanclicos graves. Otras veces, la percepcin
de la realidad puede verse alterada por el estado
depresivo, dando lugar a ideas delirantes: los in-
La recurrencia en la depresin es casi la nor-
ma: se estima que al menos un 50 por ciento
de los pacientes que han sufrido un episodio
sin son la serotonina y la dividuos se sienten plenamente convencidos de depresivo presentar como mnimo una recada
noradrenalina. estar arruinados, de ser culpables de un delito (incluso muchos aos despus). Cuantos ms
o un pecado imperdonable; otros creen sufrir episodios se produzcan, mayor ser el riesgo

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ISTOCKPHOTO / CHUWY

MELANCOLA
Las personas con trastorno
depresivo pueden manifestar un
enlentecimiento global, de ma-
nera que se sienten incapaces
de responder a rdenes sencillas
o de alimentarse.

de sufrir de nuevo el trastorno. De ese modo, en el sistema nervioso. Por otra parte, numero-
tras un segundo episodio, el 90 por ciento de sos frmacos (corticoides, entre otros) y drogas
los pacientes sufrir al menos otro ms, con un de abuso (como el alcohol) pueden causar cam-
80 por ciento de probabilidades de que suceda bios en la funcin cerebral que den lugar a una
en menos de tres aos. Cuando el curso de la depresin. En estos casos es prioritaria, respec-
patologa se caracteriza por mltiples episodios tivamente, la estabilizacin de la enfermedad de Depresin:
depresivos, hablamos de trastorno depresivo base o la suspensin de la sustancia desencade- Sntomas principales
mayor recurrente. nante. A menudo resulta indispensable aadir Q Afectivos: relacionados
un tratamiento antidepresivo. con el estado del nimo
Diagnstico diferencial En un estudio reciente publicado en British (tristeza, desmotivacin...).
Adems del trastorno depresivo mayor, existen Journal of Psychiatry, Daniel J. Smith, del Hos- Q Cognitivos: relacionados
otros tipos de sndrome depresivo. La distimia pital Universitario de Gales, y sus colaboradores con el pensamiento (pe-
es de carcter ms leve pero de curso larvado y estiman que entre un 3 y un 20 por ciento de simismo, ideas de muerte
de larga evolucin, de modo que los sntomas, si las personas diagnosticadas de depresin sufre y de suicidio, aprensin,
bien menos invalidantes, tienden a prolongarse en realidad un trastorno bipolar. Los pacientes falta de concentracin...).
en el tiempo y acaban causando un sufrimiento con trastorno bipolar presentan a lo largo de su Q Conductuales: relacio-
subjetivo notable. vida episodios depresivos, a la vez que perodos nados con el compor-
Por otro lado, la depresin puede deberse a en los que se sienten inusitadamente optimis- tamiento (reduccin de
patologas mdicas: hipotiroidismo, cncer (en tas, capaces de cualquier cosa, hablan deprisa, actividades, tendencia al
especial, el de pncreas), enfermedades reu- se muestran sociables en extremo, desinhibidos, aislamiento, lentitud...).
matolgicas (artritis reumatoide, bromialgia), promiscuos, se molestan con gran facilidad al Q Somticos: relacionados
neurolgicas (esclerosis mltiple, enfermedad contrariarlos; incluso se embarcan en proyectos con manifestaciones fsicas
de Parkinson o demencias), entre otras. Tales arriesgados y gastan dinero en grandes canti- o alteraciones de los rit-
patologas pueden originar el trastorno depre- dades. Estos perodos se denominan episodios mos biolgicos (insomnio,
sivo por las dicultades de aceptacin y afron- manacos (hipomanacos si son ms modera- disminucin de la libido,
tamiento de sus sntomas o limitaciones, as dos). Ya que tiende a consultarse menos por tales prdida de peso...).
como por los efectos siolgicos que producen estados, existe un mayor riesgo de que pasen

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 57


los cambios anmicos se deban a las alteraciones
Trastorno depresivo mayor, Trastorno depresivo de las concentraciones cerebrales de monoami-
episodio nico (sntomas mayor recurrente
de intensidad notable) (dos o ms episodios) nas: la serotonina, o 5-hidroxitriptamina (5-HT)
y la noradrenalina (NA). La reserpina agotaba los
Grave Leve Grave

Grave Leve Grave


Manaco Depresivo

Manaco Depresivo
de los sntomas

depsitos de monoaminas e induca depresin,


Intensidad

mientras que la iproniazida los aumentaba y


mejoraba la enfermedad. De hecho, se descu-
bri que la iproniazida lograba su efecto dejando
Episodio de ms de 2 semanas Episodios de ms de 2 semanas inoperante la enzima MAO, el camin de las
Tiempo Tiempo basuras cerebral, que, en condiciones normales,
Distimia
se encarga de degradar la 5-HT y la NA.
Ciclotimia
(sntomas leves pero (sntomas alternantes Ha llovido mucho desde entonces, pero di-
mantenidos en el tiempo) de carcter leve)
chas observaciones sentaron las bases de la psi-
Grave Leve Grave
Grave Leve Grave

Manaco Depresivo
Manaco Depresivo

quiatra biolgica contempornea y permitieron


de los sntomas
Intensidad

el desarrollo de los modernos antidepresivos.


Hoy en da sigue vigente la hiptesis que rela-
ciona la depresin con una disfuncin en los
circuitos cerebrales de 5-HT y NA, aunque su
TODOS LOS GRFICOS DE ESTE ARTCULO: CORTESA DE LOS AUTORES

Ms de 2 aos Ms de 2 aos
implicacin resulta ms compleja de lo que se
Tiempo Tiempo
intua por aquel entonces. Tales monoaminas
Trastorno bipolar de tipo I Trastorno bipolar de tipo II son dos de los neurotransmisores ms impor-
(episodios depresivos mayores, (episodios depresivos mayores, episodios
episodios manacos) manacos de menor intensidad) tantes. La 5-HT se encarga de regular mltiples
funciones siolgicas (apetito, actividad sexual,
Grave Leve Grave

Grave Leve Grave


Manaco Depresivo

Manaco Depresivo
Episodios de ms de 4 das Episodios de ms de 4 das
de los sntomas

sensibilidad al dolor, temperatura corporal, sue-


Intensidad

o) y, por supuesto, el estado anmico.


Con un papel ms secundario, los trastornos
del humor se han asociado a alteraciones de
Episodios de ms de 2 semanas Episodios de ms de 2 semanas otros neurotransmisores: dcits de dopamina o
Tiempo Tiempo incluso a incrementos del cociente de actividad
colinrgico-adrenrgica. Adems, en la ltima
dcada se ha abierto una nueva lnea de inves-
SNDROMES DEPRESIVOS inadvertidos y de que el afectado no reciba el tigacin en torno a la funcin del glutamato en
Los grcos muestran los tipos tratamiento adecuado. la persistencia de los estados depresivos. Se trata
de trastornos afectivos ms del principal neurotransmisor aminocido exci-
caractersticos segn su curso Neurobiologa de la depresin tatorio cerebral, pero que si se presenta en exce-
evolutivo (lneas rojas y azules). Como en tantas otras ocasiones en medicina, so, conlleva potenciales efectos neurotxicos.
En todos ellos aparece implica- los mayores avances han surgido por pura ca-
do un sndrome depresivo en sualidad (claro est, aadida a la tenacidad de Neuroplasticidad y neurognesis
un momento u otro. personas agudas que advierten la importancia A pesar de todo lo dicho, en la actualidad sabe-
de los hechos que presencian y buscan una ex- mos que los trastornos depresivos no son me-
plicacin). ros desequilibrios qumicos de neurotrans-
A principios de los aos cincuenta, la reserpi- misores. Las investigaciones enfatizan cada
na, una sustancia aislada de la raz de una planta vez ms la relevancia de los acontecimientos
de origen hind (Rauwola serpentia), causaba celulares que siguen al aumento de las concen-
furor en la medicina occidental por sus efectos traciones de neurotransmisores en la sinapsis y
hipotensores y antipsicticos. No tard en obser- a las interacciones con sus receptores.
varse, sin embargo, que en dosis elevadas induca Una de las teoras ms contrastadas de la
cuadros depresivos graves. Casi al mismo tiempo, neurobiologa de la depresin es la que conci-
investigadores estadounidenses ensayaban un be el trastorno como una disregulacin de la
nuevo antibitico en pacientes con tuberculosis, respuesta hormonal de cortisol al estrs. Los -
la iproniazida. Mientras evaluaban los resultados silogos denen el estrs como la respuesta de
contra la infeccin, advirtieron sorprendentes nuestro organismo a una situacin percibida
cambios en el estado de nimo y en la vitalidad como amenazante. Dos pequeas estructuras
de muchos de los individuos tratados. Los estu- de nuestro cerebro (el hipotlamo y la hipsis)
dios posteriores llevaron a la conclusin de que se comunican con unas glndulas situadas sobre

58 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


los riones a travs de hormonas que viajan por hiperactivacin patolgica y sostenida; incluso
el torrente sanguneo. Conforman as el conocido se han documentado aumentos de los niveles
eje hipotlamo-hiposario-adrenal (HHA), que, de cortisol en plasma y orina en depresiones
con una precisin extrema, controla la respuesta graves. Con todo, lo ms interesante es que un
del ser humano ante el peligro, entre otras cosas. sinfn de estudios con animales y humanos se-
El eje HHA responde a un estmulo amenazante alan el poder deletreo del aumento de cortisol
mediante un aumento de la liberacin de cor- sobre el cerebro, asocindolo con dao en sus
tisol y una activacin del sistema autonmico clulas (neuronas y gla) y con disminucin del
simptico, que preparan a nuestro cuerpo o bien volumen de reas clave en la regulacin emo-
para la lucha o bien para la huda: se acelera el cional (el hipocampo o la corteza prefrontal).
pulso, la respiracin se torna ms profunda, se Pero cmo ejerce el cortisol sus efectos neu-
tensan los msculos y se activan los sentidos. rotxicos? El factor neurotrco derivado del
Una situacin de estrs prolongada produce una cerebro (BDNF, por sus siglas en ingls) es una
elevacin crnica de los niveles de cortisol, lo que protena de la familia de las neurotronas crti-
da lugar a un estado de agotamiento siolgico ca para la supervivencia y plasticidad neuronal,
que se maniesta en forma de ansiedad, insom- y el crecimiento de los axones. Los niveles de
nio, sensacin de indefensin, bajo nimo, falta BDNF pueden ser modulados por condiciones de
de concentracin, fatiga, dolor, inhibicin. Le estrs a travs del cortisol. Algunas estructuras,
resultan familiares estos sntomas? como el hipocampo, son muy ricas en receptores
Se han descrito en pacientes depresivos res- para el cortisol, fenmeno que las hace particu-
puestas alteradas del eje HHA que sugieren una larmente sensibles a sus efectos.

Principales dianas de los antidepresivos

La serotonina (5-HT, de 5-hidroxitrip- neurona presinptica a travs del trans- serotonina, ISRS) o inhibiendo la enzi-
tamina) se sintetiza en el interior de la portador (7). A partir de ah, puede ser ma MAO (caso del inhibidor de la MAO,
neurona a partir del triptfano (1), un reciclada y empaquetada nuevamente IMAO). Otros bloquean algunos subtipos
aminocido esencial que incorporamos en vesculas o bien destruida por la en- de receptores postsinpticos, de forma
de la dieta (huevos, leche, cereales in- zima monoaminooxidasa (MAO) y excre- que potencian la interaccin de 5-HT
tegrales, chocolate). A continuacin, es tada a travs de la orina (8). con receptores ms propicios para la
empaquetada (2) en vesculas que viaja- Numerosos antidepresivos aumentan respuesta antidepresiva. Un esquema si-
rn por los axones neuronales. Cuando los niveles sinpticos de 5-HT bloquean- milar podra aplicarse para las neuronas
la neurona es estimulada, se movilizan do el transportador de 5-HT (caso del que liberan noradrenalina, sobre las que
las vesculas y se libera la 5-HT al espa- inhibidor selectivo de la recaptacin de tambin actan algunos antidepresivos.
cio sinptico (3). La 5-HT interacciona
entonces con receptores especcos si- Triptfano
Neurona
tuados en las neuronas adyacentes (4). serotoninrgica 1 Sntesis Serotonina
presinptica (5HT)
La interaccin da lugar a la transduccin
de seales que origina una cascada de 2 Empaquetamiento
8 Degradacin
cambios (5): expresin de genes, modu- Vescula IMAO
lacin de la liberacin de cortisol u otros
3 Liberacin MAO
neurotransmisores, aumento de produc-
6 Retroalimentacin 7 Reciclaje
cin del factor neurotrco derivado ISRS
Autorreceptor Transportador de 5HT
del cerebro, adems de otros factores presinptico
IMAO
de crecimiento, cambios en estructuras 4 Interaccin SINAPSIS
MAO
cerebrales, etctera. Los autorreceptores Otros antidepresivos
situados en la neurona presinptica ac- Receptores postsinpticos (trazodonao, quetiapina)

tan como la boya de la cisterna de un


vter: si existe un exceso de 5-HT en la 5 Transduccin de seales
sinapsis, envan seales para frenar su Neurona
postsinptica
liberacin (retroalimentacin negativa)
(6). La 5-HT tambin se reincorpora a la

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 59


Yvette Sheline y su grupo, del departamento
Estructuras cerebrales implicadas en la depresin de psiquiatra de la Universidad de Washing-
ton en San Luis, revelaron reducciones del vo-
Existen estructuras cerebrales especcas que se coordinan entre s, de lumen del hipocampo en pacientes con depre-
manera que establecen complejos circuitos para regular las emociones, los sin comparados con sujetos de control sanos.
pensamientos y la conducta. Se asume que las alteraciones de esos circuitos No obstante, lo ms intrigante de todo fue que
subyacen al desarrollo y mantenimiento de los sntomas depresivos. Entre la disminucin se manifestaba de forma ms
las estructuras implicadas cabe destacar las que integran el sistema lmbico pronunciada en aquellos que haban sufrido un
y las reas que mantienen una estrecha conexin con este, a saber: estado depresivo durante ms tiempo sin recibir
un tratamiento adecuado. Su hiptesis estriba
Q El hipocampo: centro cerebral de la memoria y el aprendizaje, con una en que detrs de esos hallazgos podran encon-
importante funcin en la regulacin del humor. Se trata de un rea ex- trarse niveles de cortisol aumentados durante
tremadamente sensible a los efectos deletreos del estrs y al aumento los episodios, capaces a su vez de disminuir los
excesivo de cortisol. niveles de BDNF y la capacidad de regeneracin y
Q La amgdala: centro integrador de las respuestas de ira o temor que se crecimiento del hipocampo. De hecho, estudios
relacionan con la ansiedad. post mrtem han demostrado que los niveles de
Q La corteza prefrontal: se encuentra justo detrs de nuestra frente. Su ex- BDNF se hallaban disminuidos en el hipocampo
pansin supone la diferencia ms signicativa entre los humanos y los ani- de pacientes que se haban suicidado.
males menos complejos. Se trata de la estructura en la que reposa nuestra Por otro lado, la alteracin del eje HHA se ha-
personalidad; nos permite elaborar juicios, integrar sentimientos, controlar lla en estrecha relacin con la disfuncin de los
la iniciativa, los impulsos y el nivel atencional, entre otras funciones. Es sistemas monoamnicos de la que antes haca-
posible que su mal funcionamiento sea responsable de la visin pesimista, mos mencin. Se sabe que la 5-HT desempea
la apata y los problemas de concentracin que caracterizan a la depresin. una funcin importante en la estimulacin de la
Q La corteza cingulada anterior, que incluye el pequeo ncleo subgenual: un secrecin plasmtica de cortisol y en el manteni-
centro determinante en la motivacin y el procesamiento de las emociones. miento del neurotrosmo cerebral. Para termi-
Q El ncleo accumbens: rea de la recompensa y el placer cuya disfuncin nar de atar cabos, los frmacos antidepresivos,
es probable que justique la anhedonia, o incapacidad para disfrutar de semanas despus de aumentar los niveles de
las actividades, que sufren los pacientes con depresin. monoaminas en las sinapsis neuronales, son
Q El hipotlamo: uno de los centros integradores del eje hipotalmico-hipo- capaces de revertir las anomalas del eje HHA
sario-adrenal que controla la respuesta siolgica al estrs. Interviene y regular al alza las concentraciones de BDNF;
en la regulacin de los ritmos circadianos, por lo que contribuye a las es justo entonces cuando tiene lugar la remi-
alteraciones del sueo y el apetito, tan caractersticas de los sndromes sin de la depresin. Si tales hechos guardan una
depresivos. relacin causal o coinciden en el tiempo como
Q Los ncleos del rafe: contienen los cuerpos de las neuronas productoras parte de un proceso global de recuperacin es
de serotonina, que proyectan sus axones hacia la corteza cerebral (echas una cuestin an por dilucidar.
verdes) y hacia la mdula (echa amarilla). Un dcit de serotonina en Entre todos los procesos neurobiolgicos
estas proyecciones medulares contribuye a la experimentacin de dolor potencialmente relacionados con la depresin,
y otros sntomas fsicos. la neurognesis es uno de los que ms inters
ha despertado. Hasta no hace mucho se deca
Hipotlamo que el cerebro de un adulto no era capaz de for-
Corteza cingulada anterior mar nuevas neuronas. Hoy en da se sabe que,
aunque a un ritmo bastante ms lento que en
Ncleo subgenual o Cg25 la infancia, la neurognesis se mantiene en el
tiempo en reas determinadas del encfalo, en
particular, en el hipocampo. Los estudios su-
Ncleo accumbens gieren que la capacidad de regenerar neuronas
en principio no supone un efecto relevante en
el desarrollo de la depresin, aunque s podra
Corteza prefrontal
desempear una funcin clave en el xito del
tratamiento y en la recuperacin.
Hipocampo y amgdala
Experiencias adversas y gentica
En la actualidad, nadie duda de que exista un
Ncleos del rafe componente gentico en el desarrollo de los
trastornos depresivos, aunque el patrn de he-

60 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


rencia es complejo y polignico (no existe nin- intervienen en la sntesis del BDNF, del receptor
guna alteracin suciente ni indispensable para de cortisol o de las enzimas MAO.
que debute la enfermedad). La concordancia en-
tre gemelos monocigotos es del 65 por ciento, Tratamiento farmacolgico
mientras que en gemelos dicigotos desciende al Los antidepresivos representan el tratamiento
14 por ciento No es extrao, si se tiene en cuenta de primera lnea en la depresin moderada o
que los primeros comparten un ADN idntico grave. En las formas ms leves pueden consi-
Menos del
y los segundos comparten tan solo el transcur- derarse otras opciones, aunque los frmacos
so del embarazo (la fecundacin se produce al son igualmente recomendables si los pacien- diez por ciento
mismo tiempo pero partiendo de una pareja de tes presentan otras enfermedades asociadas o de los pacientes
vulo y espermatozoide distinta). padecieron episodios ms graves en el pasado.
Por otra parte, aunque los traumas y aconte- Un estudio llevado a cabo por nuestro grupo recibe un
cimientos estresantes que implican amenaza, de investigacin describa cmo la demora en tratamiento
prdida, humillacin o indefensin son cono- el inicio del frmaco antidepresivo retrasaba y
cidos factores de riesgo de depresin, no tienen dicultaba la resolucin de la depresin, sobre
antidepresivo
por qu existir para que aparezca el trastorno. todo entre aquellos sujetos que sufran su pri- adecuado
El estado depresivo viene precedido por sucesos mer episodio. Otros trabajos sugieren que ese
estresantes en alrededor del 75 por ciento de los retraso se asocia con cambios deletreos en el
casos, pero no todo el mundo que experimenta cerebro, como si la depresin no tratada fuera
ese tipo de acontecimientos adversos sufre la en- de algn modo neurotxica.
fermedad. De hecho, la teora clsica de ditesis- Hoy en da existe un amplio abanico de fr-
estrs predeca que algunos individuos seran macos antidepresivos, aunque la diana terapu-
ms vulnerables que otros al estrs segn su do- tica principal de casi todos ellos siguen siendo
tacin gentica. Avshalom Caspi, del Instituto de las neuronas serotoninrgicas y noradrenrgi-
Psiquiatra de Londres, lo demostr en uno de los cas. Dichas clulas nerviosas se concentran en
artculos de neurociencia ms inuyentes de la
ltima dcada, publicado en Science en 2003. En
su estudio incluy a un millar de nios, a los que
realiz un seguimiento desde su nacimiento has- Genes y ambiente
ta la edad de 26 aos, y determin qu variante
posean de uno de los genes ms estrechamente El riesgo de depresin descansa en la interaccin entre genes y ambiente.
relacionados con la funcin serotoninrgica: el As lo demostraron en 2003 Avshalom Caspi, del Instituto de Psiquiatra
5HTT-PR, equivalente a la regin promotora del de Londres, y sus colaboradores a partir del seguimiento de un millar de
gen del transportador de 5-HT. La probabilidad nios desde su nacimiento hasta los 26 aos. Segn sus resultados, aquellos
de que sufrieran un episodio depresivo mayor que posean una variante perezosa (l/l, s/l, s/s) de un gen estrechamente
aumentaba cuantos ms acontecimientos vi- relacionado con la funcin serotoninrgica, el 5HTT-PR (equivalente a la
tales estresantes haban experimentado, pero regin promotora del gen del transportador de 5-HT), presentaban mayor
solo en el caso de que poseyeran una variante probabilidad de sufrir un episodio depresivo cuantos ms acontecimientos
perezosa de este gen, que reduca la ecacia vitales estresantes haban experimentado (grco).
de la funcin serotoninrgica. Es decir, una de- Desde entonces, se han descrito asociaciones similares con marcadores
terminada carga gentica aumenta el riesgo de genticos de otras protenas (BDNF, MAO, receptores de cortisol, etctera) y
sufrir depresin pero requiere la interaccin con mltiples tipos de estresores psicosociales (malos tratos, abusos sexuales
con diversos factores ambientales adversos, y en la infancia, crianza en familia con bajos ingresos econmicos).
viceversa. Este tipo de estudios han marcado
episodio depresivo mayor

un cambio radical de paradigma, dejando atrs


50
absurdas batallas entre genetistas y ambien- Variante s/s
Riesgo de sufrir un

talistas, ya que han puesto de maniesto que la 40


(porcentaje)

conducta humana y los trastornos psiquitricos 30 Variante s/l


no pueden abarcarse de forma simplista desde
20 Variante l/l
un nico enfoque.
Por supuesto, adems del gen relacionado con 10
el transportador de 5-HT, se han descrito otras 0
muchas dianas genticas, cuyas variantes mo- 0 1 2 3 4 o ms
dulan la vulnerabilidad al estrs y el debut o el Nmero de acontecimientos vitales estresantes
curso de la depresin. Entre ellos, los genes que

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 61


dos pequeas zonas del tronco enceflico (los la bromialgia, algunos trastornos de la perso-
ncleos del rafe y el locus coeruleus) y proyectan nalidad, ciertos tipos de cefaleas, etctera.
sus axones por casi toda la corteza cerebral. Las
proyecciones de mayor inters para la depresin Psicoterapia
sern las que alcanzan la corteza prefrontal y El tratamiento psicolgico tambin supone una
el sistema lmbico. Con algunas diferencias en valiosa herramienta en la depresin. Ahora bien,
el mecanismo de accin, el primer efecto de la no todos los enfoques psicoteraputicos han de-
mayora de los antidepresivos estriba en aumen- mostrado utilidad. La terapia cognitivo-conduc-
tar la concentracin de monoaminas (5-HT, NA tual (TCC) y, en menor grado, la terapia interperso-
o ambas) en las sinapsis de dichas zonas. Ese nal son las dos nicas psicoterapias con evidencia
primer paso desencadenar mltiples cambios emprica contrastada en esta enfermedad.
en las neuronas con las que conectan, se activa- Una persona que sufre depresin siente, pien-
rn procesos de transduccin de seales y, en sa y acta bajo el prisma de la enfermedad. Se
denitiva, todos los procesos a los que antes ve a s misma como alguien intil, culpable e
hacamos mencin: aumento de produccin de incapaz; carece de ilusiones, abandona las activi-
BDNF y otros factores de crecimiento, cambios dades placenteras y su cuidado personal, puede
neuroplsticos o incluso neurognesis. pasar todo el da solo y encamado, con serias
El objetivo del tratamiento consiste en lograr dicultades de planicacin para solucionar te-
la remisin completa de la depresin y devol- mas pendientes. Dicho conjunto de creencias,
ver as al paciente a su nivel de funcionamiento emociones y comportamientos tiende a incre-
previo. La mejora suele iniciarse a partir de la mentar y prolongar el sufrimiento del afectado,
LA DEPRESIN segunda semana de tratamiento, aunque la reso- de forma que diculta su recuperacin. La TCC
EN CIFRAS lucin denitiva de la depresin tarda ms. Si a basa sus intervenciones en la modicacin de
Q Entre el 13 y el 15 por las cuatro u ocho semanas no se han producido los pensamientos negativos distorsionados y en
ciento de la poblacin su- cambios, conviene considerar ajustes en el tra- proporcionar habilidades al individuo para que
frir al menos un episodio tamiento. Las posibilidades son diversas: desde identique y sustituya las conductas y actitudes
a lo largo de su vida. la optimizacin de las dosis o el cambio por desadaptativas que perpetan el estado depresi-
Q En Espaa afecta a unos otro antidepresivo con un perl ms potente, vo. La activacin conductual y el aprendizaje de
6 millones de personas; pasando por la combinacin de antidepresivos estrategias de afrontamiento del estrs constitu-
en todo el mundo existen con mecanismos de accin complementarios, yen dos de los pilares de dicha terapia.
unos 340 millones de hasta la asociacin de sales de litio (frmaco La TCC puede resultar tan efectiva como el
afectados. quizs ms conocido por su uso en el trastorno tratamiento con antidepresivos en el abordaje
Q La incidencia es doble bipolar), entre otras muchas. Como veremos a de la depresin mayor, aunque el benecio ms
entre las mujeres. continuacin, la psicoterapia constituye otro claro se obtiene cuando se asocian ambas estra-
Q El 75 por ciento de los puntal indispensable llegado este extremo. En tegias. En la depresin crnica o recurrente, el
casos est precedido por los casos ms graves puede indicarse la terapia uso simultneo de medicacin antidepresiva y
acontecimientos vitales con electrochoques. A pesar de todo, conviene TCC ofrece unos resultados superiores a cual-
estresantes. remarcar que el mal cumplimiento y los aban- quiera de esos dos tratamientos por separado.
donos prematuros son dos de los principales Los pacientes con mltiples episodios previos o
Pacientes con depresin en motivos de fracaso del tratamiento. los que mantienen sntomas depresivos residua-
Espaa: 6.000.000 Una vez alcanzada la mejora, la terapia debe les a pesar del tratamiento se benecian ms de
QQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQ continuarse entre seis y doce meses con las mis- la combinacin de antidepresivos y TCC debido
Atendidos por el mdico de mas dosis con las que se ha obtenido la respues- a su alto riesgo de recada.
familia: 3.600.000 ta, para consolidarla y prevenir recurrencias. En
QQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQQ algunos casos de riesgo (pacientes con tres o ms Terapia electroconvulsiva
Diagnstico adecuado de episodios previos, sujetos que han sufrido un Hoy en da, la terapia electroconvulsiva (TEC), o
depresin: 1.800.000 episodio de notable gravedad o que siguen pre- electrochoques, contina siendo una de las ms
QQQQQQQQQQQQQ sentando sntomas residuales), el tratamiento rpidas, ecaces y seguras para la depresin. Est
Tratamiento mnimo debera mantenerse de forma indenida. indicada para el tratamiento de episodios depresi-
correcto: 360.0000 Los frmacos antidepresivos tienen otras ml- vos graves (sobre todo los que asocian clnica psi-
QQQQ tiples indicaciones en psiquiatra y en medicina ctica, alteraciones de la psicomotricidad o elevado
Ms de tres meses de trata- general: se utilizan en los trastornos de pnico, riesgo suicida) o resistentes, tambin en algunos
miento: 150.000 ansiedad generalizada y obsesivo-compulsivo. casos de esquizofrenia o trastorno bipolar.
Q Adems, pueden resultar tiles en el manejo del Aunque todava restan mltiples cuestio-
insomnio primario, el dolor crnico, la bulimia, nes por dilucidar respecto a su mecanismo de

62 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


Frmacos contra la depresin

Inhibidores de la MAO (IMAO). Su descubrimiento estableci las bases de la psicofarmacolo-


ga moderna. Hoy en da se hallan restringidos a los casos en los que fracasan el resto de las
opciones, puesto que cuentan con efectos adversos y exigen realizar una dieta estricta (pobre
en aminas) con el n de evitar un aumento brusco de la tensin arterial (se deben limitar o
evitar alimentos como quesos curados, embutidos o alcohol).
BIBLIOGRAFA
Antidepresivos tricclicos. Se desarrollaron a nales de los aos cincuenta del siglo pasado, COMPLEMENTARIA
pero son integrantes indiscutibles del actual arsenal teraputico. Aunque su ecacia est ms
que contrastada, por lo general tienden a reservarse como segunda opcin, ya que presentan INFLUENCE OF LIFE STRESS
una mayor tasa de efectos adversos. ON DEPRESSION: MODERA-
TION BY A POLYMORPHISM
Inhibidores selectivos de la recaptacin de serotonina (ISRS) e inhibidores selectivos de la IN THE 5-HTT GENE. A. Caspi
recaptacin de serotonina y noradrenalina (ISRSN). Hoy por hoy, suelen ser la primera elec- et al. en Science, vol. 301,
cin puesto que, adems de buenos resultados teraputicos, presentan un buen perl de pgs. 386-389, 2003.
tolerancia. Su potencial de toxicidad en caso de sobreingesta tambin es mucho menor que
en los otros frmacos. Por desgracia, la disfuncin sexual sigue siendo un efecto secundario HISTORIA DE LA PSICOFARMA-
frecuente, aunque no todos la producen en la misma medida. COLOGA. F. Lpez-Muoz y
C. Alamo. Ed. Mdica Pana-
mericana, 2007.

accin, sabemos que durante la descarga y en Una de las lneas experimentales actuales THE MOLECULAR NEURO-
los das posteriores se produce una cascada de ms prometedoras para ese subgrupo es la es- BIOLOGY OF DEPRESSION.
cambios en los sistemas de neurotransmisin timulacin cerebral profunda [vase Neuro- V. Krishnan y E. J. Nestler en
(5-HT, NA, GABA), hormonas (cortisol, oxitocina, modulacin contra la depresin resistente, por Nature, vol. 455, pgs. 894-
endornas), procesos neurotrcos (aumento de C. M. Torres, J. A Barcia, J. J. Lpez y A. M. Lozano, 902, 2008.
la expresin de BDNF), etctera. En denitiva, en MENTE Y CEREBRO n.o 55, 2012]. Se trata de una
cambios similares a los descritos con los medi- tcnica experimental en depresin, aunque con GUA DE PRCTICA CLNICA
camentos antidepresivos. larga experiencia en el tratamiento de la enfer- SOBRE EL MANEJO DE LA DE-
Al margen de los riesgos excepcionales aso- medad de Parkinson o del dolor crnico. Los en- PRESIN MAYOR EN EL ADUL-
ciados a la anestesia general que se practica al sayos hasta el momento que estamos llevando TO. Ministerio de Sanidad y
afectado, se trata de una tcnica muy segura. a cabo diversos grupos de investigacin estn Consumo, 2008. (Disponible
Incluso para una paciente embarazada que su- arrojando resultados muy esperanzadores. en www.guiasalud.es/egpc/
fra una depresin grave, el tratamiento con TEC depresion/index.html)
puede resultar ms rpido y seguro para la ma- Frutos prometedores
dre y el feto que los psicofrmacos. Los efectos Hoy en da disponemos de tratamientos ecaces A SHORT DURATION OF UN-
adversos ms frecuentes son dolores de cabeza contra la depresin. Aun as, existe un ndice nada TREATED ILLNESS (DUI) IM-
y problemas de memoria, por lo general transi- despreciable de resistencia y cronicidad. La inter- PROVES RESPONSE OUTCOMES
torios y circunscritos al perodo de tratamiento. vencin en las etapas tempranas puede resultar IN FIRST-DEPRESSIVE EPISODES.
Una vez alcanzada la recuperacin clnica, la ca- determinante para mejorar el pronstico. J. de Diego-Adelio et al. en
pacidad de concentracin y memoria regresan En las ltimas dcadas, los estudios en psi- Journal of Affective Disor-
a la normalidad. quiatra biolgica han dado un salto cualitativo ders, vol. 120, pgs. 221-
notable, arrojando luz sobre los procesos que 225, 2010.
Lneas abiertas de investigacin desencadenan y prolongan enfermedades como
Pese a los avances, existe un grupo de pacien- la depresin. Conemos en que se siga estimu- DEEP BRAIN STIMULATION OF
tes con depresin crnica grave en los que han lando la investigacin en este apasionante cam- THE SUBCALLOSAL CINGULATE
fracasado o han dejado de funcionar todas las po, puesto que ya estamos recogiendo frutos, GYRUS: FURTHER EVIDENCE IN
estrategias teraputicas que hemos descrito, cuando menos, prometedores. TREATMENT-RESISTANT MAJOR
incluso la TEC. El grado de sufrimiento y disca- DEPRESSION. D. Puigdemont
pacidad que padecen esas personas es atroz, a Javier de Diego Adelio y Vctor Prez Sola son psiquia- et al. en Internacional Journal
lo que debe aadirse el tremendo desgaste de su tras en el Hospital San Pablo de Barcelona e investigado- of Neuropsychopharmacolo-
entorno y los elevados costes econmicos que res adscritos al Centro de Investigacin Biomdica en Red gy, vol. 22, pgs. 1-13, 2011
comporta su cuidado. en el rea de Salud Mental (CIBERSAM).

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 63


Desde el centro
del cuerpo
El tubo digestivo contribuye al estado de nimo gracias a la red nerviosa intestinal
y a sus numerosas comunicaciones con el cerebro. La psicoterapia aprovecha esa va
para combatir las enfermedades digestivas

GABRIELE MOSER

C ientos de millones de neuronas regulan


la actividad intestinal de nuestro cuerpo.
En su conjunto forman el cerebro abdominal
La mayora de las vas nerviosas (alrededor del
noventa por ciento) son aferentes, es decir, as-
cienden del cerebro abdominal al encfalo, de
o, en jerga cientca, el sistema nervioso ent- manera que transmiten estmulos provenientes
rico (SNE). Se trata de la coleccin ms grande del aparato digestivo, los cuales, de ordinario,
de neuronas fuera del sistema nervioso central: no percibimos de forma consciente. No obs-
incluso superan en nmero a las clulas ner- tante, es probable que causen una especie de
viosas de la mdula espinal. En funcin de la ruido de fondo emocional, el cual se reeja en
RESUMEN necesidad, ejecutan el programa requerido (por un estado de nimo positivo o negativo. De este
ejemplo, la digestin) u ordenan al intestino que modo surgen las sensaciones viscerales: cuando
Cuerpo y alma
descanse. Cuando dormimos, el cerebro abdo- nos enamoramos, notamos un cosquilleo en el

1 Las funciones del


tubo digestivo son
reguladas por el cerebro
minal desencadena movimientos ondulantes
rtmicos en el tubo digestivo, los cuales recuer-
dan a los movimientos oculares rpidos de la
estmago; cuando nos sentimos nerviosos, se
nos forma un nudo en el estmago. Sin duda,
el SNE participa de aquello que Sigmund Freud
abdominal, una extensa fase del sueo REM. llamaba el inconsciente.
red nerviosa que contie- Con todo, el cerebro abdominal pertenece, en Tambin existen comunicaciones nerviosas
ne ms neuronas que la realidad, al sistema nervioso autnomo, es decir, eferentes, es decir, en el sentido contrario, del
mdula espinal. al conjunto de neuronas que regulan las funcio- encfalo al cerebro abdominal. Ello explica
nes corporales elementales y que, por tanto, no que el sistema nervioso central inuya en la

2 Entre el cerebro ab-


dominal y el sistema
nervioso central existen
se encuentran sometidas a la inuencia directa
de la voluntad o de la conciencia. A pesar de ello,
se asemeja en muchos aspectos al sistema ner-
digestin, aunque esta ltima pueda discurrir,
en principio, con independencia de aquel. Los
sentimientos intensos, el estrs emocional y los
numerosas comunicacio- vioso central. En el abdomen existen tres tipos acontecimientos traumticos pueden producir
nes neuronales. Por esa de clulas nerviosas: las neuronas sensitivas que dolores o espasmos abdominales, diarrea, nu-
razn, la comunicacin registran los estmulos sensoriales que entran; seas y vmitos.
entre la psique y la ac- las interneuronas, las cuales actan como esta- El cirujano William Beaumont (1785-1853) ve-
tividad digestiva resulta cin de relevo de la actividad de otras neuronas, ric ya en 1833 tales efectos en un paciente con
recproca. y las motoneuronas, que controlan los movi- una lesin mal curada en la pared abdominal.
mientos de los rganos digestivos. Adems, los En sus exploraciones, el facultativo vea casi di-

3 Las conexiones sufren


alteraciones funciona-
les en ciertos trastornos,
nudos nerviosos (ganglios) del SNE se conectan
de forma parecida a los del encfalo y a los de
la mdula espinal, con el objetivo de vehicular
rectamente el estmago del sujeto. Observ que
la pared estomacal se enrojeca o bien segregaba
jugos digestivos en funcin del estado de nimo
entre ellos, el sndrome y procesar las informaciones. del enfermo: cuando se senta triste, el estmago
del intestino irritable. pareca laxo; si se encontraba de buen humor,
Puede tratarse con psico- Las seales corporales el rgano digestivo apareca bien prefundido;
terapia e hipnosis. Existen multitud de conexiones entre el cere- cuando el individuo se enfadaba, el estmago se
bro abdominal y el sistema nervioso central. contraa de forma violenta. Estas observaciones

64 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


Esfago

Hgado
Estmago
Pncreas
Vescula biliar
Duodeno
Intestino grueso

Intestino delgado

Ciego
Msculo circular

Recto Submucosa

Apndice CEREBRO
ABDOMINAL

Msculo longitudinal

Mucosa intestinal con pliegues


Pared intestinal y vellosidades

Nervios Venas
Relajacin
Arterias
Contraccin

Relajacin

Distensin
muscular Contraccin Movimiento ondulante
hacia el exterior
GEHIRN & GEIST / MEGANIM

Tejido conjuntivo
MS QUE UN TUBO
El intestino delgado es la parte ms extensa del tubo digestivo; se compone de varias capas. Transporta la
papilla alimenticia a travs de movimientos ondulatorios y se encuentra regulado por el sistema nervioso
entrico, o cerebro abdominal, compuesto a su vez por cientos de millones de neuronas.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 65


Un trastorno del se conrmaron aos despus con mtodos de una sensacin de saciedad temprana. Este me-
cerebro abdominal medicin modernos. canismo puede desarrollar una neurosis en el
La enfermedad de Hirschsprung estmago con el paso del tiempo: si se comentan
consiste en un estrechamiento Tristeza y sensacin de plenitud con frecuencia asuntos abrumadores durante
congnito y peligroso del intesti- Los trastornos de ansiedad y las depresiones el almuerzo de trabajo o si se discute todos los
no, que ocasiona una obstruc- alteran de manera fehaciente el ritmo de la das en el desayuno, el estmago olvida relajarse
cin grave. Los excrementos digestin. Las personas con depresin tienden durante la comida.
detenidos delante de la zona al estreimiento; los individuos con angustia Por otra parte, los sujetos con trastornos fun-
estrechada del intestino produ- crnica, a la diarrea. El equipo de David Ange- cionales en la boca del estmago se quejan de
cen una dilatacin anormal. La lo Gorard, del Hospital Saint Bartholomew, en sensacin temprana de saciedad, de dolores o
causa de la patologa reside en Londres, comprob en 1996 tal relacin. Exa- de retortijones. Aunque la salud orgnica de su
una malformacin del cerebro minaron el tiempo de trnsito de los alimentos estmago es buena, su funcin se encuentra
abdominal: faltan los nudos ner- por el tubo digestivo de 42 participantes. Los limitada. Ello se debe, por un lado, a una alte-
viosos de la pared intestinal, con probandos deprimidos tardaron ms que las racin en la dilatacin estomacal y, por otro,
lo que el msculo circular de la personas sanas en vaciar el estmago. En cam- a una hipersensibilidad producida por el es-
zona afectada no surte ningn bio, el trnsito digestivo de los pacientes con trs. Desde hace algn tiempo se sabe que las
peristaltismo (contracciones y trastornos de ansiedad se aceler, sobre todo personas con estos trastornos funcionales, as
relajaciones musculares), por lo en el intestino grueso. como las que sufren malos tratos o depresin,
que permanece contrado. Dicha Brecht Geeraerts, del Centro de Investigacin maniestan a menudo una mayor sensibilidad
malformacin aige a uno Gastroenterolgica de Lovaina, llev a cabo jun- en el estmago.
de cada 5000 nios, con una to con sus colaboradores un experimento con el
frecuencia de tres a cinco veces n de averiguar de qu manera inua el estrs o Reejo patolgico de huida
mayor en el sexo masculino que la angustia en la absorcin de los alimentos. Para Alberga el hecho de que la sobrecarga psquica
en el femenino. Los mdicos ello mostraron caras acompaadas de grabacio- perjudique al estmago una explicacin ms
combaten la enfermedad nes sonoras neutras o de temor a participantes profunda? El estrs consiste en una reaccin de
mediante la extirpacin del seg- sanos mientras coman. Al mismo tiempo, mi- adaptacin evolutiva de los animales, la cual
mento intestinal afectado o el dieron el grado de distensin de su estmago. permite movilizar con rapidez las reservas en
corte del msculo que presenta Resultado? Los probandos asustados por los situaciones de mal cariz, es decir, incrementa la
la contraccin permanente. En investigadores distendieron mucho menos el probabilidad de supervivencia individual. Segu-
caso necesario, se coloca un estmago en comparacin con las personas que ramente, a nuestros ancestros les result prove-
oricio articial transitorio para comieron relajadas, por lo que manifestaban choso evacuar el intestino antes de afrontar el
la salida de las heces.

Los microbios gobiernan el nimo

Los hallazgos ms recientes demuestran, adems de la existencia de comunicaciones intensas


entre el intestino y el cerebro, la inuencia de la ora intestinal en el estado de nimo, es
decir, del nmero incontable de microorganismos del intestino que, entre otras funciones,
contribuyen a la descomposicin de los alimentos. En este sentido, la ora intestinal vara en su
composicin de una persona a otra: es tan nica como la huella digital. A pesar de que apenas
se conoce cul es su inuencia sobre el cerebro, se sabe que las bacterias intestinales potencian
la liberacin de sustancias activadoras de la inamacin, como la protena C reactiva (PCR).
Esta reduce los niveles de serotonina (la hormona de la felicidad), lo que explicara por qu
los pacientes con enfermedades intestinales crnicas suelen encontrarse deprimidos durante
las fases inamatorias. La industria alimentaria promueve alimentos probiticos que regulan
la ora intestinal y, en teora, mejoran la sensacin de bienestar. De hecho, los productos
probiticos poseen una funcin positiva en el tratamiento del sndrome del intestino irritable
y de las enfermedades inamatorias intestinales crnicas. En este sentido, se ha comprobado
que los lactobacilos y las bidobacterias de la alimentacin inuyen en el estado de nimo,
as como en la percepcin del estrs.

(Assessment of psychotropic-like properties of a probiotic formulation (Lactobacillus helveticus R0052 and Bido-
bacterium longum R0175) in rats and human subjects. M. Messaoudi et al. en The British Journal of Nutrition,
vol. 105, pgs. 755-764, 2011.)

66 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


DE Y. RINGEL ET AL. EN GASTROENTEROLOGY, VOL. 134, PGS. 396-404, 2008.

SENSACIONES CORPORALES
CCP CCM DISTORSIONADAS
Los investigadores han estudia-
do cmo se altera la actividad
cerebral cuando se distiende
de forma articial el recto. Este
estmulo produce, entre mujeres
vctimas de malos tratos, una
reaccin exagerada en las re-
giones cerebrales de la corteza
cingular media (CCM) y pos-
terior (CCP) que procesan los
sentimientos.

peligro para as correr ms deprisa. Ese reejo Los trastornos psquicos (los malos tratos, en-
del miedo se observa tambin en los animales tre otros) pueden potenciar la percepcin del
cuando huyen: su cuerpo se deshace con rapidez dolor en el tubo digestivo. Los estmulos que dis-
del lastre a travs del oricio trasero. tienden dicho rgano activan regiones situadas
Las hormonas del estrs, entre ellas el factor en el sistema lmbico del cerebro, donde se pro-
liberador de corticotropina (CRF), desempean cesan los sentimientos y se percibe la angustia.
aqu una importante misin. En las situaciones El equipo de Yehuda Ringel, de la Universidad
de peligro o de sobrecarga intensa, el dienc- de Carolina del Norte en Chapel Hill, lo demos-
falo libera molculas de CRF que se acoplan a tr en un estudio con imgenes de resonancia
los lugares de unin en el tubo digestivo. Ello magntica funcional de 20 mujeres. Tanto las
hace que las clulas del sistema inmunitario, voluntarias que haban sido vctimas de malos
los mastocitos, segreguen ciertas sustancias tratos como aquellas que padecan un sndro-
sealizadoras. El cerebro abdominal reacciona me de intestino irritable reaccionaban de ma-
causando diarrea, nuseas o vmitos. Esta ca- nera especialmente sensible a la estimulacin
dena de reacciones cobra sentido para proteger del recto. Asimismo, se observ una respuesta
el tubo digestivo cuando el cuerpo necesita eli- exagerada de dos regiones del sistema lmbico
minar con rapidez sustancias nocivas. Empero que procesan los sentimientos y la angustia, al
si la cadena se activa por estrs crnico, traumas tiempo que disminua la actividad de la regin
psquicos o estados frecuentes de angustia, las supresora del dolor. La reaccin mayor se dio en-
personas afectadas sufren diarreas y retortijo- tre las participantes que padecan un sndrome
nes continuados, como sucede en el sndrome de intestino irritable y haban sufrido, adems,
del intestino irritable. malos tratos.
Los mastocitos, debido a su funcin diges-
tiva, se consideran efectores del eje cerebro- Cmo aliviar el dolor sin medicamentos
abdomen. Con el estrs psquico, aumentan en El sndrome del intestino irritable consiste en
nmero en la mucosa del esfago. En conse- una enfermedad funcional del tubo digestivo,
cuencia, se produce un ensanchamiento de los es decir, no obedece a una causa orgnica. Segn
espacios de transicin de la mucosa, el paso del las estimaciones, aige entre un 10 y un 20 por
Cuando
jugo digestivo cido y, con ello, se irrita el tejido ciento de la poblacin. Los afectados experimen-
situado por debajo. Por esa razn, el estrs causa tan a menudo dolor y malestar en el abdomen se habla
ardor de estmago. acompaado de nuseas y vmitos, as como
de asuntos
El CRF y otras seales del estrs incrementan, de diarrea o estreimiento. La sensibilidad del
adems, la permeabilidad de la mucosa intesti- tubo digestivo frente a los estmulos mecnicos fastidiosos
nal, lo que facilita la penetracin de sustancias se eleva. Muchas de estas personas solicitan re- durante
extraas y de microorganismos y fomenta la medios medicinales que, a la larga, suelen dar
aparicin de inamaciones locales. Se conoce muy poco resultado. la comida,
desde largo tiempo que el estrs permanente Paul Enck, de la Clnica Universitaria de Tu- el estmago
en pacientes con enfermedades intestinales binga, y su equipo constataron en 2010 que la
propicia el rebrote de fases inamatorias, con psicoterapia mitigaba el sndrome del intestino
se olvida
diarreas sanguinolentas. irritable, incluso surta ms efecto que los medi- de dilatarse

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 67


camentos actuales. Segn su anlisis de un total El equipo mdico de Arine Vlieger, del Hos-
de 121 estudios publicados a lo largo de 35 aos, pital St. Antonius en Nieuwegein, comunic el
solo la esencia de menta resultaba ligeramente xito de la hipnosis infantil en este contexto en
ms ecaz que la psicoterapia, si bien ese dato 2007. Dividieron en dos grupos a 53 nios con
se basaba en muy pocos estudios. trastornos funcionales del tubo digestivo. El pri-
Los mtodos de psicoterapia contribuyen a mero recibi terapia de hipnosis en seis sesiones
modicar la percepcin de los estmulos corpo- repartidas en tres meses; a los probandos del se-
rales internos. Los sujetos sienten que controlan gundo grupo se les administr un tratamiento
mejor las funciones del tubo digestivo, con inde- farmacolgico estndar. Al cabo de dos meses, la
pendencia de que la terapia mitigue adems las intensidad y la frecuencia de los dolores haban
angustias, la depresin o el estrs postraumtico, disminuido en ms de un 90 por ciento en el
fenmenos que probablemente guardan relacin grupo de la hipnosis, frente a tan solo un 40 por
con el sndrome del intestino irritable. ciento en el de la farmacoterapia.
Peter Whorwell, de la Universidad de Manches- Otras investigaciones verican que la hipno-
ter, ha creado un tipo especial de psicoterapia: la sis benecia a los pacientes con trastornos fun-
hipnosis dirigida al abdomen. El terapeuta emite cionales gastrointestinales. El equipo de Emma
La psicoterapia sugestiones concretas, con lo que, tras varias se- Louise Calvert, del Hospital Wythenshawe de
siones, los pacientes recobran el control sobre su Manchester, reparti al azar a 126 pacientes en
contribuye tubo digestivo. Asimismo, emplea frmulas para tres grupos: uno de ellos se someti a hipno-
a modicar potenciar el yo, semejantes a las de cualquier hip- sis y los otros dos recibieron medicamentos o
nosis teraputica. Segn se ha demostrado, estas tratamientos simulados. Los del primer grupo,
sobre todo las
terapias favorecen el cambio de la secrecin de a diferencia de los dems, no solo dejaron de
percepciones cido por el estmago, el peristaltismo gstrico tomar la medicacin, sino que sus sntomas re-
corporales e intestinal, as como el trnsito de los alimentos mitieron con mayor intensidad. Incluso en la
por el tubo digestivo. El umbral del dolor frente revisin efectuada un ao despus continua-
internas a los estmulos viscerales tambin se modica, ban sin tomar ningn tipo de medicamentos. Se
de manera que reduce la hipersensibilidad del sabe de estudios anteriores que la hipnosis po-
tubo digestivo. see un efecto muy prolongado; de hecho puede
mitigar durante aos los sntomas del sndrome
DREAMSTIME / RICHARD NELSON

de intestino irritable. Asimismo, proporciona


una mejor calidad de vida a los afectados en
comparacin con el tratamiento farmacolgico.

Contra el pnico
En fecha reciente, la autora y sus colaboradores
realizaron un estudio aleatorizado en el Hospital
General de Viena, con el que comprobaron que
la terapia de hipnosis resultaba ecaz para el
tratamiento del sndrome de intestino irrita-
ble incluso en sesiones de grupo (de seis a ocho
pacientes).
Al parecer, los mtodos de psicoterapia in-
uyen en el catastrosmo; en este caso, en la
tendencia extendida entre los pacientes con un
intestino irritable a imaginarse lo peor cada vez
NO ES EL MOMENTO que perciben un estmulo en el tubo digestivo:
Los sujetos con un intestino Vaya, otra vez, no voy a poder evitarlo... no
irritable suelen experimentar hay ningn retrete prximo y nadie me podr
dolores abdominales, diarreas ayudar. A menudo, estas personas se retraen,
y atulencia. Muchos de rechazan invitaciones para salir a comer, evitan
los afectados temen lo peor los cines y los medios de transporte pblico, re-
cuando perciben algn estmulo nuncian a excursiones e incluso a las vacacio-
en el tubo digestivo, sobre nes. Mientras se cobijan en casa, cerca del propio
todo si se encuentran lejos aseo, los retortijones, la diarrea y la atulencia
del aseo salvador. ocurren con poca frecuencia pero, en cuanto se

68 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


educacin
Estreimiento aprendido

La capacidad de aprendizaje del aparato digestivo puede enfermarnos. El universidad


a
op
filosofa
opinin
equipo mdico de Andreas Klauser, de la Universidad Ludwig Maximilian comunicacin historia
tica cuestionar
conocimiento
reflexinblo
de Mnich, solicit a varones sanos que rechazaran y suprimieran una y
otra vez las ganas de defecar durante una semana. Pasado ese tiempo, la
20
actividad del intestino grueso de los probandos haba disminuido de forma
blog
experimento
ti i d dilogo
considerable, incluso algunos de ellos sufran estreimiento. Ello demostr
que la pereza intestinal tambin se aprende si se posterga de forma siste- investigacin
mtica la entrada al aseo, sea para evitar sentarse en retretes extraos, por
vergenza o asco, o sea por culpa del estrs.

SciLogs
(Behavioral modication of colonic function. Can constipation be learned?
A. G. Klauser et al. en Digestive Diseases and Sciences, vol. 35, pgs. 1271-1275, 1990.)

imaginan que tienen que salir, se recrudecen Ciencia en primera persona


las molestias.
En cuanto al coste teraputico, la psicotera- IGNACIO UGARTE
pia del sndrome del intestino irritable ocupa A una unidad astronmica
un lugar favorable. En 2003, el grupo de Francis
Creed, de la Universidad de Manchester, calcul
el precio de distintos tratamientos por paciente. CARMEN AGUSTN PAVN
La psicoterapia ofreca la mejor relacin entre
Neurobiologa
coste y benecio, pues mejor de forma conside-
rable la calidad de vida de los pacientes con un
coste medio de unos 775 euros. El tratamiento
JOS MARA EIRN LPEZ
con el antidepresivo paroxetina qued en un
Evolucin molecular
peor lugar, con un precio de unos 993 euros,
aunque con un resultado teraputico similar.
(Los antidepresivos modican los niveles de se-
rotonina, neurotransmisor que se presenta en el BIBLIOGRAFA YVONNE BUCHHOLZ
tracto gastrointestinal en altas concentraciones, COMPLEMENTARIA Psicologa y neurociencia al da
por lo que resultan beneciosos frente al sndro-
me de intestino irritable, con independencia de PSYCHOSOMATIK IN DER
que exista una depresin o un trastorno de an- GASTROENTEROLOGIE UND CLAUDI MANS TEIXID
siedad.) En ltimo lugar se situ el tratamiento HEPATOLOGIE. Dirigido por Ciencia de la vida cotidiana
habitual del sndrome de intestino irritable, a G. Moser. Springer; Viena,
saber, frmacos antidiarreicos o antiespasmdi- Nueva York, 2007.
cos. En ese caso, la mejora del afectado resultaba
JULIO RODRGUEZ LPEZ
moderada y el coste medio ascenda a unos 1312 THERAPY OPTIONS IN IRRI-
La bitcora del Beagle
euros por paciente y ao. TABLE BOWEL SYNDROME.
En nuestra opinin, el tratamiento ptimo P. Enck et al. en European
de los trastornos funcionales del tubo digesti- Journal of Gastroenterology
vo radica en una combinacin de la psicotera- and Hepatology, vol. 22,
JOS MARA VALDERAS
pia o hipnosis con medicamentos que alivien pgs. 1402-1411, 2010. De la sinapsis a la conciencia
los sntomas. Dicha combinacin permite a los
afectados recuperar con rapidez el control de las GUT FEELINGS: THE EMERGING
funciones gastrointestinales y les proporciona BIOLOGY OF GUT-BRAIN COM- CRISTINA MANUEL HIDALGO
una seguridad abdominal. MUNICATION. E. A. Mayer en Fsica extica
Nature Reviews Neuroscien-
Gabriele Moser dirige la consulta especializada de trastor- ce, vol. 12, pgs. 453-466,
Y MS...
nos psicosomticos gastrointestinales de la Clnica Universi- 2011. www.investigacionyciencia.es/blogs
taria de Medicina Interna del Hospital General de Viena.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 69


Primeros planos
Las tcnicas de neuroimagen permiten inspeccionar y rastrear el interior
de un cerebro, a la vez que ofrecen atractivas fotografas cientcas

ANN CHIN Y SANDRA UPSON

C on 100.000 millones de clulas nerviosas


y billones de sinapsis, el cerebro teje redes
neuronales de asombrosa complejidad. Con ellas
sensibilidad a los campos magnticos. Las neu-
roimgenes por resonancia magntica (RM) ex-
ponen la anatoma del cerebro con detalle, y su
nos impulsa a respirar, a parpadear y a preparar mtodo hermano, la tomografa por resonancia
tostadas con mantequilla entre otras muchas magntica funcional (RMf) revela conocimientos
actividades ms. Aun as, seguimos ignorando de la mente en funcionamiento. Exploremos las
en gran parte el modo en que el encfalo ejecuta dimensiones del encfalo humano que ofrecen
incluso las tareas ms simples, por no hablar de estas tcnicas.
cmo despierta la consciencia.
Para adentrarse en este pedazo de carne de
poco ms de un kilogramo de peso, los cient- Ann Chin es asistente de fotografa. Sandra Upson es
cos manipulan un rasgo sutil del cuerpo: su editora de la revista Scientic American Mind.

CORTESA DE WALTER SCHNEIDER Y SUDHIR PATHAK / LEARNING RESEARCH AND DEVELOPMENT CENTER, UNIVERSIDAD DE PITTSBURGH
TRACTOGRAFA
DE FIBRAS DE
ALTA DEFINICIN
Para definir las lneas en la
imagen de la pgina siguien-
te, una mquina de resonancia
magntica traza el movimien-
to de las molculas de agua
en miles de lugares del cere-
bro, fenmeno que revela la
presencia de haces de bras
o tractos.
Un reciente avance en la
formacin de imgenes por
difusin surgi del inters de
los investigadores por aclarar
cmo se cruzan las fibras
nerviosas. Los elementos en
forma de liblula (izquierda)
indican las orientaciones de
dos o ms bras al cruzarse;
las elipsoides en forma de
pececillos representan una
va nerviosa dominante.

70 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


CORTESA DE ARTHUR W. TOGA, UCLA-HARVARD HUMAN CONNECTOME PROJECT CONSORTIUM, WWW.HUMANCONNECTOMEPROJECT.ORG

FORMACIN DE IMGENES POR DIFUSIN


Las lneas de colores brillantes que entrecru- tre las neuronas. Los colores vvidos representan las de agua se muevan al lado de las estruc-
zan el cerebro representan miles de millones de la direccin en que viaja la informacin. turas microscpicas del cerebro a que crucen
axones neuronales, la materia blanca del cere- Los neurocientcos pueden seguir el rastro barreras, como la de una pared celular. Los
bro. Estas bras nerviosas, todas ellas aisladas de esas bras observando los movimientos casi caminos que recorren dichas molculas revelan
con una capa de grasa blanca (mielina), abarcan aleatorios de las molculas de agua dentro del la presencia de haces de axones que llegan
largas distancias para transmitir informacin en- cerebro. Resulta ms probable que las molcu- a medir algo ms de un metro de longitud.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 71


WIKIMEDIA COMMONS / EVERYONES IDLE / CC BY-SA 2.0

WIKIMEDIA COMMONS / NEVIT DILMEN / CC BY-SA 3.0


IMGENES POR RESONANCIA MAGNTICA
Un escner de RM aprovecha las propiedades magnticas de los tomos de hidrgeno
para producir imgenes del interior del cuerpo. Primero, un campo magntico provoca
que los miles de millones de tomos de hidrgeno que existen en el cuerpo humano
se orienten en la misma direccin. Entonces, el escner administra pequeos pulsos
de energa que fuerzan a los tomos a salir de su alineacin. Cuando vuelven a sus
posiciones originales, movimiento que desarrollan a distintas velocidades, crean una
huella magntica en varios tejidos. Arriba a la derecha se observa un tomograma de
un paciente con cncer de pulmn y metstasis cerebral.
Los escneres de RMf, que forman la base de las imgenes de la pgina siguiente,
reejan el magnetismo de los vasos sanguneos. Cuando las neuronas generan poten-
ciales de accin, consumen energa, lo que aumenta la cantidad de sangre que viaja
hacia ellas. Esta tcnica, la ms extendida, mide las diferencias en el contenido de
hierro en sangre rica y pobre en oxgeno.

MAGNETOENCEFALOGRAFA
Cuando se activan, las neuronas generan campos magnticos dimi-
nutos. Al rodear el encfalo con detectores de campos magnticos
extremadamente sensibles, los neurocientcos pueden registrar la
actividad neuronal. Combinar datos de megnetoencefalografa (MEG)
con una visin por RM del mismo cerebro proporciona detalles ana-
tmicos. Dado que la MEG permite observar de forma directa la
conducta de las neuronas, en vez del riego sanguneo, captura eventos
cerebrales de precisin temporal de milisegundos, comparado con los
pocos segundos de un escner de RMf.

72 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


CONECTIVIDAD FUNCIONAL
A diferencia de la formacin de imgenes por difusin, tcnica que con la que la fuerza o debilidad de esta conexin predice cierta edad.
traza enlaces fsicos, estas cartografas muestran la interaccin entre Los enlaces en color naranja se vuelven ms fuertes a medida que el
determinadas regiones cerebrales. Algunas reas comparten una larga encfalo envejece; los de color verde claro, en cambio, se debilitan
historia de trabajo en comn para completar una tarea, pese a que con el tiempo.
no siempre se hallan conectadas por bras nerviosas. Tales regiones La actividad de las reas cerebrales cambia de manera cons-
funcionalmente relacionadas tambin tienden a activarse en tndem tante segn distintos patrones. La imagen de abajo condensa
cuando el cerebro descansa. Ambas imgenes muestran compilaciones estas dinmicas uctuantes en una sola imagen. El rea amarilla
de escneres de RM de una persona en reposo. que rodea la esfera verde pequea, que se cree implicada en el
El diagrama superior muestra cmo imgenes por RMf pueden pre- procesamiento visual, se activa en sincrona con las reas que
decir la edad de un cerebro. El color de una esfera reeja su funcin aparecen en amarillo y rojo. Cuando el rea que envuelve la esfera
(procesar datos sensoriales); el tamao, su poder predictivo. El grosor verde se acelera, las regiones verdes y prpuras presentan menos
de una lnea que enlaza zonas en interaccin muestra la precisin actividad, y viceversa.

CORTESA DE SCIENCE/AAAS

CORTESA DE MATTHEW GLASSER Y DAVID VAN ESSEN /


UNIVERSIDAD DE WASHINGTON EN ST. LOUIS
CORTESA DE DIMITRIOS PANTAZIS / M.I.T.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 73


ANGIOGRAFA
POR RESONANCIA
SIEMENS PRESS PICTURE

MAGNTICA
Este tipo de RM se usa para
el estudio de los vasos san-
guneos. Un pigmento lquido
inyectado en el torrente san-
guneo ayuda al escner de re-
sonancia magntica a registrar
el ujo sanguneo a travs de
venas y arterias con ms viveza.
CORTESA DE THE ALLEN INSTITUTE FOR BRAIN SCIENCE

CORTESA DE MARISA ORTEGA Y ALFONSO RODRGUEZ-BAEZA / UNIVERSIDAD AUTNOMA DE BARCELONA

CARTOGRAFA DE LA EXPRESIN GNICA


El atlas del cerebro humano del instituto Allen para la Ciencia del Cerebro cataloga los genes ce-
rebrales en funcionamiento. Los puntos muestran la expresin de gpr88, un gen muy activo en el
ncleo estriado. Dicha regin cerebral (prpura) se halla implicada en el movimiento. Las nubes azul
claro y amarillas indican el cerebelo y el estriado, respectivamente. Los colores de las esferas sealan
los niveles de actividad: la expresin es baja en los puntos azules y alta en los rojos. El gpr88 se
considera una posible diana farmacolgica para tratar trastornos neurodegenerativos como la en-
fermedad de Parkinson.

74
MICROSCOPA
Trazar el ujo de la sangre a
travs del cerebro constituye
un pilar principal de la neu-
rociencia moderna; adems,
resulta clave para elucidar la
estructura de los rganos.
Los vasos sanguneos mi-
croscpicos, mostrados en
la imagen con la ayuda de
un microscopio electrnico
de barrido, aportan al cere-
bro energa y nutrientes. Las
ramas superiores se dividen
en pequeos capilares que
distribuyen la sangre al resto
del cerebro.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 75


Diestra o siniestra?
La corteza cerebral derecha transmite las sensaciones a la mitad izquierda
del cuerpo, y viceversa. No obstante, tal principio omite parte de la realidad:
el cerebro nos vende un lado u otro segn la situacin

MICHAEL SPRINGER

I magnese el lector que se encuentra relajado


en la tumbona, leyendo, con la pierna derecha
cruzada sobre la izquierda. De repente percibe
A mediados de los aos cuarenta del siglo pa-
sado, los neurocirujanos Theodore Rasmussen
(1910-2002) y Wilder Peneld (1891-1976) estimu-
algn movimiento extrao en su pie derecho. laron mediante corrientes elctricas determi-
Guiado por el instinto, dirige la mirada hacia la nadas reas corticales del cerebro de pacientes
izquierda, pues es all donde espera descubrir con epilepsia, quienes sintieron, acto seguido,
la causa de la molestia. Objetivo conseguido: el un hormigueo en las correspondientes zonas
gato del vecino est araando su zapato derecho. corporales. Los mdicos comprobaron con sor-
Por qu estara tan seguro de que el motivo de presa que las partes del cuerpo vecinas entre s
la interrumpida tranquilidad se hallara a su se hallaban representadas tambin en puntos
izquierda? limtrofes de la corteza cerebral, disposicin que
Para conocer dnde procesa el cerebro las recibe el nombre de somatotpica.
sensaciones tctiles existe una primera solucin El homnculo muestra un aspecto muy de- CON SOLO GIRAR LA MANO
archiconocida: el homnculo. Este literalmente formado. Con razn. Las partes del cuerpo como La derecha est all donde el
traducido hombrecillo de las sensaciones cor- los labios, la lengua y las puntas de los dedos pulgar se encuentra a la izquier-
porales consiste en una gura distorsionada de reaccionan con mayor sensibilidad al tacto a da. Claro que ese principio solo
un humano, la cual reeja el espacio sensorial causa de la gran cantidad de receptores tctiles es cierto si miramos el dorso de
relativo que las partes corporales representan en esas zonas de la piel, por lo que requieren la mano. Si variamos la perspec-
en la corteza cerebral (vase la gura de la p- ms nervios, es decir, ms espacio en la corteza tiva, debemos ajustar nuestras
gina 78). cerebral. De ah su tamao desproporcionado. coordenadas internas.

76
76 MENTE
MEN TE Y C
CEREBRO
ER
REEBRO
BR
B R
ROO 57
57 / 2012
201
0 2
Homnculo cruzado En un encuentro de psiclogos cognitivos
Rasmussen y Peneld observaron, asimismo, europeos que tuvo lugar a comienzos de 2010 RESUMEN
que los dos hemisferios cerebrales se conecta- en Bressanone, Rapp inform sobre un indivi-
Punto de vista
ban con las mitades opuestas del cuerpo: para duo al que un accidente cerebrovascular en el
exible
las sensaciones de un lado concreto del cuerpo hemisferio izquierdo le haba causado parlisis
era responsable el homnculo del hemisferio
cerebral contrario. Por consiguiente, una lesin
en la corteza cerebral somatosensorial derecha
y alteraciones de la sensibilidad en la zona de-
recha del cuerpo. Este hombre presentaba un
trastorno poco frecuente, la sinquiria (del griego
1 Las sensaciones tcti-
les de una determina-
da mitad del cuerpo no
produca entumecimiento en la parte izquierda syn, junto; y cheir, mano). Cuando le tocaban solo las controlan reas
del cuerpo, y viceversa. Tema zanjado? un punto de su mano izquierda (la no afectada) del hemisferio cerebral
Brenda Rapp, neuropsicloga del departa- senta a menudo una sensacin fantasma en la opuesto, tal y como se
mento de ciencia cognitiva de la Universidad diestra, la cual careca de sensibilidad y se en- crey durante mucho
Johns Hopkins, descubri un fenmeno que contraba paralizada. tiempo.
rompa en cierto modo con las reglas, y aportaba Existen numerosos datos que conrman que
nuevos enigmas: algunos pacientes con lesin
cerebral en el hemisferio derecho dejaban de
forma repentina de presentar alteraciones en la
al tocar la mano izquierda de los probandos sa-
nos se estimulan reas cerebrales somatosen-
soriales en ambos hemisferios, con lo que se
2 Existen marcos de
referencia exibles.
Segn el lado en que se
sensacin de los estmulos tctiles de su mano suprime normalmente la actividad de la parte encuentre la mano, pro-
siniestra (la mano afectada) tan pronto como izquierda. Rapp opina que ese mecanismo po- cesar la sensacin tctil
colocaban esta ante la mitad derecha del cuerpo. dra encontrarse alterado en las personas con uno u otro hemisferio
Cmo era posible? sinquiria: cuando las neuronas inhibidoras cerebral.
Por lo visto, la representacin cerebral de las mueren, tal y como ocurre en sujetos que han
manos no conere un nico marco de referen-
cia somatotpico, puesto que en ese caso sera
irrelevante la posicin espacial de estas en un
sufrido un accidente cerebrovascular, se activan
las regiones somatosensoriales de ambos hemis-
ferios. Por ello, algunas veces el paciente ma-
3 A veces el foco de
nuestra atencin
determina qu se pre-
momento determinado. En el curso del proce- niesta sensaciones tctiles en ambas manos, senta como derecha o
samiento ulterior de los estmulos tctiles que aunque solo se haya estimulado una de ellas. izquierda.
se desarrolla en las reas somatosensoriales A continuacin, Rapp se pregunt qu parte
superiores deben encontrarse implicados otros del encfalo era responsable de la inhibicin en
sistemas de referencia. Con los pacientes fun- cada caso y qu sistema de referencia actuaba
cion un sistema centrado en el tronco, en en esa actividad. En 2008, junto con sus colabo-
el que result determinante la posicin de su radores, experiment con distintas posiciones
mano en relacin al centro de la parte superior de la mano en relacin al centro del cuerpo y al
del cuerpo. centro de la cabeza para dar con la respuesta. Si

ISTOCKPHOTO / ELENA ELISSEEVA

MENTE
MEN TE Y CEREBRO
CEREBRO
CERE BRO
O 5577 / 2012
200112
20
201 77
Cabeza la sinquiria dominara siempre en un marco de
Brazo Tronco referencia somatotpico, debera aparecer con in-
Antebrazo Pierna
dependencia del lugar donde el paciente tuviese
Mano
en ese momento la mano. Sin embargo, la posicin
Dedos de la mano s que supona una diferencia: si el
Pie
probando colocaba ambas manos ante la parte
Dedo ndice izquierda de su cuerpo (la no afectada), el estado
Dedos
del pie de sinquiria apareca con menor frecuencia. Al
Ojo Genitales parecer, el hemisferio derecho (no afectado) era
Corteza el responsable de la inhibicin. Aqu actuaba un
Nariz
cerebral marco de referencia centrado en el tronco para
Labios el que resultaba determinante la posicin de las
manos respecto a la parte superior del cuerpo.
Dientes,
encas, En otro experimento, la mano izquierda per-
mandbula maneca a la siniestra y la derecha, a la diestra;
Lengua el sujeto giraba la cabeza hacia un lado hasta que
vea ambas manos a la izquierda o a la derecha del

GEHIRN UND GEIST / MEGANIM


Faringe
campo visual. En ese caso, la sinquiria tampoco
permaneca constante: si ambas manos se en-
Intestinos
contraban en el campo visual izquierdo (sano), el
fenmeno se presentaba en muchas menos oca-
siones. Exista un marco de referencia diferente
condicionado por la posicin de la cabeza.
EL CUERPO EN LA TESTA Por ltimo, los investigadores quisieron averi-
Las vas nerviosas conducen la informacin desde la piel, los msculos y los tendones guar qu ocurra cuando el paciente cruzaba los
a la corteza cerebral. All, las reas receptoras en el giro postcentral del lbulo frontal brazos. Qu marco de referencia era entonces
muestran una reproduccin del cuerpo: el homnculo sensorial. Las partes ms sensi- el determinante? En este experimento, la sin-
bles, como los dedos, las manos y los labios, se representan en proporciones exagera- quiria cambiaba de forma drstica: desapareca
das, puesto que poseen ms receptores tctiles que, por ejemplo, el tronco y las pier- cuando el probando colocaba su brazo izquier-
nas. En el hemisferio cerebral derecho est representada la parte izquierda del cuerpo; do (el sano) sobre el derecho. En cambio, si los
en el izquierdo, la derecha. cientcos estimulaban en lugar de las manos
los brazos, que no se encontraban cruzados, en-
tonces se mantena la sinquiria, lo cual indicaba
que esta dependa de un sistema local limitado.
Los experimentos de Rapp muestran que la in-
hibicin de la actividad cerebral somatosensorial
La ilusin de la mano de goma en ambos hemisferios depende de distintos mar-
cos de referencia: segn cul sea la posicin de las
El engao intencionado del sentido del tacto y de la vista ilustra el modo manos, neuronas inhibidoras de uno u otro he-
en que las personas aprendemos qu pertenece a nuestro propio cuerpo misferio se encargan de inhibir el lado correcto
y qu no. Si se deja sobre la mesa, ante el probando, una mano derecha de la corteza cerebral somatosensorial.
de goma mientras que este pone su propia mano derecha sobre la rodilla, Mas no termina ah el entramado. La per-
bajo la mesa, y el experimentador acaricia al mismo tiempo el simulacro cepcin del cuerpo depende tambin de dnde
de extremidad y la mano real con movimientos idnticos, el sujeto per- pongamos la atencin, apunta la neuropsiclo-
cibe lo que ve y lo que siente por igual. De ese modo interpreta que la ga. Cuando el lector se concentra en una de sus
mano de goma forma parte de su propio cuerpo. Si el investigador deja manos, esta ocupa su foco de inters; la lnea
caer despus una araa de plstico sobre la mano de goma, el probando que pasa por el centro de la mano determina
retira la mano autntica. el marco de referencia. De ese modo, si se es-
El cerebro no interpreta el principio este soy yo como algo jo. La timula el dedo exterior derecho, siente que ha
imagen del cuerpo que tiene el encfalo resulta tan plstica que las perso- ocurrido en la derecha, y si se toca el dedo en
nas somos capaces de identicar un objeto externo como perteneciente a el extremo izquierdo, siente que ha sido en la
nuestro propio organismo. Tal plasticidad resulta sumamente til, puesto izquierda, siendo la representacin del estmulo
que, con el tiempo, nos permite utilizar una herramienta o una prtesis en el cerebro justo la opuesta, cruzada.
como si fueran componentes naturales. Sin embargo, Rapp especula con la idea de
que, cuando se dirige la atencin a las dos ma-

78 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


Sensacin fantasma en pacientes con lesin cerebral

A B C

11
33

55

D E F

8 28 38

GEHIRN UND GEIST / BUSKE-GRAFIK, SEGN JARED MEDINA Y BRENDA RAPP


G H I
0
0 0

82

Ciertas personas con alteraciones de la sensibilidad maniestan En otro experimento (D, E, F), el sujeto deja cada mano al
sinquiria: cuando se empuja su mano sana, la izquierda, sienten lado correspondiente del cuerpo y gira la cabeza hacia uno de
al mismo tiempo un contacto fantasma en la mano que tienen los lados hasta que ambas manos aparecen en el campo visual
entumecida (la derecha). La intensidad de ese fenmeno vara derecho o bien en el izquierdo (lnea de imgenes central). El
segn la posicin de la mano en relacin al eje corporal. Si el resultado es asombroso: si las manos se encuentran en el cam-
afectado coloca ambas manos delante de la parte del cuerpo no po visual izquierdo (el sano), el efecto aparece claramente con
daada (mitad izquierda), la respuesta de sinquiria aparece solo en menor frecuencia (8 por ciento en D).
un 11 por ciento de los contactos (A). Por el contrario, si mantiene Las sensaciones fantasma desaparecen cuando el paciente colo-
cada mano delante de la mitad del cuerpo correspondiente, siente ca su antebrazo sano (el izquierdo) sobre el antebrazo derecho (G,
el 33 por ciento de los golpes tambin en la mano derecha (B). La H, I). En cambio, si el cientco estimula el brazo derecho en lugar
mayora de las veces (un 55 por ciento de los casos), el fenmeno de la mano, entonces la sinquiria permanece (82 por ciento en H).
se da cuando el paciente coloca ambas manos delante de la parte Ese fenmeno se debe a que han muerto neuronas inhibidoras
no afectada (lado derecho) de su tronco (C). de la corteza cerebral somatosensorial daada.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 79


nos a la vez, por ejemplo porque las dos son cuentra a la izquierda. Por lo general, el sujeto
estimuladas de forma tctil, la lnea central reacciona con mayor rapidez cuando el crculo
se encuentra justo entre ambas. Entonces, los verde aparece en la parte derecha de la pantalla y
dedos de la mano siniestra situados ms a la el rojo, en la izquierda; en pocas palabras, cuando
derecha ya no se representan como derecha sino coinciden con el lugar en el que se halla dispues-
como izquierda. to el correspondiente botn. Ello signica que
Rapp comprob su hiptesis con el efecto Si- la congruencia espacial de estmulo y respuesta
mon en su versin tctil. En la variante original acelera la reaccin, a pesar de que el lugar donde
de la prueba, visual, el probando se halla senta- se halle el objeto no desempee ningn papel
do frente a una pantalla en la que aparece un importante para la tarea en s misma.
crculo verde o uno rojo y debe apretar rpida- Como estmulo tctil del efecto Simon se uti-
mente un botn situado a la derecha en cuanto liz una vibracin, bien fuerte, bien dbil, que
aparece un objeto verde; si, por el contrario, sale se aplicaba sobre diferentes dedos de una de
el objeto rojo, debe apretar el botn que se en- las manos que el probando mantena sobre la

Ver y sentir

Patrick Haggard y sus colaboradores, del Instituto de Neuro- dibujaron una especie de garra mucho ms ancha y con dedos
ciencia Cognitiva del Colegio Universitario de Londres, estu- harto ms cortos de lo que corresponda a las proporciones
dian de qu manera colaboran el sentido de la vista y el del reales de la mano (lneas punteadas).
tacto. La mera observacin de la propia mano puede mejo-
rar las percepciones tctiles: el poder resolutivo del tacto, la En 2009, Longo y sus colaboradores investigaron si el sentido
posibilidad de distinguir entre puntos de contacto limtrofes, de la visin inuye en la percepcin del dolor. Los probandos
aumenta incluso cuando ya no somos capaces de separar a dirigan la mirada a un objeto de la habitacin o a su propia
simple vista los dos puntos. mano mientras se aplicaba a esta un lser especial. El rayo
Sin embargo, la imagen que percibimos de nuestro propio produca un dolor localizado en un punto muy concreto, cuya
cuerpo no tiene por qu coincidir necesariamente con las pro- intensidad deban valorar en el test. Los probandos sentan
porciones reales. Matthew R. Longo, colaborador de Haggard, menos dolor cuando dirigan su mirada a la mano.
solicit a 100 voluntarios que pusieran la mano izquierda en- Mirar a un punto determinado reduce no solo la sensacin
cima de la mesa. Sobre una tabla que ocultaba dicha mano subjetiva de dolor, sino tambin la subyacente reaccin del
deban marcar los nudillos y las puntas de los dedos de la ex- cerebro ante el dolor, fenmeno que conrm el electroence-
tremidad no visible. Observ que el dibujo de la propia mano falograma realizado mientras se aplicaba el lser sobre la piel
estaba tan distorsionado que pareca una zarpa: los probandos de los sujetos. Los investigadores piensan que en el momen-
to que concentramos nuestra atencin en el supuesto lugar
del dolor, interneuronas inhibidoras en la corteza cerebral
somatosensorial atenan las seales de las clulas nerviosas
adyacentes, de manera que percibimos detalles ms sutiles.
A primera vista, los resultados de Longo parecen contrade-
cir la experiencia cotidiana. Cuando se vacuna a un nio, la
mayora de las veces su madre le advierte: No se te ocurra
GEHIRN UND GEIST / SEGN MATTHEW R. LONGO Y PATRICK HAGGARD

mirar la aguja!. Es probable que guarde incluso razn: mirar


directamente el objeto que nos produce dao agudiza la sen-
sacin dolorosa. Pero si no se mira jamente la aguja, sino a
la parte del cuerpo afectada, el dolor se reduce.

MANO DESFIGURADA
La situacin real de los nudillos y de las puntas de los dedos
(puntos azules) de los probandos diere mucho de la percepcin
subjetiva que estos tienen de su posicin (naranja). Las lneas con-
tinuas reproducen la proporcin media real; las lneas punteadas
muestran la proporcin estimada.

80 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


La versin tctil del efecto Simon
D I
A travs de vibraciones se estimula una
I D
mano del probando (imagen izquierda).
Cuando el estmulo es intenso, el sujeto, que
se encuentra sentado, debe apretar un pedal

GEHIRN UND GEIST / BUSKE-GRAFIK, SEGN JARED MEDINA Y BRENDA RAPP


con su pie derecho, pero cuando la vibracin
resulta dbil, debe apretar otro con el iz-
quierdo. Durante el experimento, la persona
reacciona con mayor rapidez a la estimula-
cin fuerte (el pie derecho responde) cuando
se estimula la mano derecha, y reacciona r-
pidamente al estmulo dbil (el pie izquierdo
responde) cuando es la izquierda la que lo recibe. yada con la parte interior hacia abajo, el participante reacciona
En una variante del experimento, se estimula el meique o el con mayor celeridad a una vibracin dbil en su dedo meique,
anular de la mano izquierda (imagen derecha). De nuevo, el pro- situado en el extremo izquierdo. En cambio, si da la vuelta a su
bando debe responder a un estmulo intenso con el pie derecho mano, su pie izquierdo aprieta el pedal con ms velocidad cuando
y a un estmulo dbil con el izquierdo. Si la mano se halla apo- el dedo estimulado es el anular, que ahora queda a la izquierda.

mesa. Si el estmulo era fuerte, deba apretar con Los probandos reaccionaron ms rpido cuan-
el pie derecho un pedal situado a ese lado bajo do se les estimulaba con mayor potencia el dedo
la mesa; si la vibracin era dbil, deba pisar el que visto desde arriba estaba situado a la derecha BIBLIOGRAFA
pedal izquierdo con el pie siniestro. (respuesta con el pie derecho). Poda tratarse del COMPLEMENTARIA
anular o del meique, dependiendo de la posicin
El ejercicio de los dedos girados en que los probandos hubieran colocado la mano. PHANTOM TACTILE SENSATIONS
Al igual que en el caso de la variante visual del Al parecer, su percepcin responda conforme MODULATED BY BODY POSI-
efecto Simon, la velocidad de respuesta dependa a un marco de referencia atencional: el foco de TION. J. Medina y B. Rapp
de la congruencia entre el estmulo y la reaccin. atencin se encontraba estrechamente relaciona- en Current Biology, vol. 18,
De ese modo, si se estimulaba un dedo dere- do con los puntos que reciban la estimulacin: pgs. 1937-1942, 2008.
cho, el probando reaccionaba a las vibraciones los dos dedos a los que se aplicaba el estmulo.
fuertes (pedal del pie derecho) ms rpido que a La lnea central pasaba entre ellos. VISUALLY INDUCED ANALGE-
las dbiles (pedal del pie izquierdo). En cambio, si La variante tctil del efecto Simon demuestra SIA: SEEING THE BODY REDU-
el receptor de la seal era un dedo izquierdo, el que nuestras sensaciones corporales se orientan CES PAIN. M. R. Longo et al.
sujeto de la prueba reaccionaba con ms rapidez segn un sistema de referencia variable, en el que en Journal of Neuroscience,
cuando responda a una vibracin dbil, puesto podemos inuir mediante la atencin. Es cierto vol. 29, pgs. 12.125-12.130,
que responda a ella con el pie izquierdo. Pero, que el marco somatotpico de derecha e izquierda 2009.
surga una nueva pregunta: qu determina un constituye un sistema de referencia bsico; sin
dedo derecho y un dedo izquierdo? embargo, segn dnde se site el foco atencional AN IMPLICIT BODY REPRESEN-
Para responder a la cuestin, Rapp aplic una en un momento determinado se superpondrn a TATION UNDERLYING HUMAN
fuente de vibraciones bajo el dedo meique y el este otros mltiples marcos de referencia. POSITION SENSE. M. R. Longo
anular de una de las manos del sujeto. De nue- En resumen, la decisin de qu es izquierda y P. Haggard en Proceedings
vo, este deba responder a las vibraciones con y qu derecha en un caso concreto corresponde of the National Academy of
el pie derecho o el izquierdo, dependiendo de al observador. Tambin la imagen de las piernas Sciences 107, pgs. 11.727-
la intensidad del estmulo. A continuacin, el cruzadas que vemos mientras leemos tranqui- 11.732, 2010.
probando deba girar la mano de manera que lamente acomodados en la tumbona determina
esta descansara sobre el dorso. Rapp estimul qu identicamos como izquierda o derecha, MORE THAN SKIN DEEP: BODY
de nuevo ambos dedos, pero ahora el que antes puesto que para la autopercepcin nos servimos, REPRESENTATION BEYOND
era el derecho se encontraba a la izquierda, adems, de las informaciones somatosensoriales, PRIMARY SOMATOSENSORY
y el izquierdo a la derecha. Qu dedo deba de los datos visuales. CORTEX. M. R. Longo et al.
estimularse ahora de forma ms dbil o ms en Neuropsychologia,
fuerte para que el probando respondiera con la Michael Springer es doctor en fsica y redactor de Spektrum vol. 48, pgs. 655-668, 2010.
mayor rapidez posible? der Wissenschaft, edicin alemana de Investigacin y Ciencia.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 81


SYLLABUS

INSOMNIO
A qu se debe que algunas personas no logren caer en los brazos de Morfeo?
Por qu su mente no deja de pensar noche s noche tambin?

KAI SPIEGELHALDER Y DIETER RIEMANN

M uchas personas son incapaces


de conciliar el sueo. Noche tras
noche, se mueven de un lado a otro de
de cortisol (hormona del estrs) en la san-
gre. Con frecuencia dichos valores apare-
cen asimismo alterados en los pacientes
mecanismos de excitacin no pueden
apagarse de manera correcta durante la
transicin del estado de vigilia al de sue-
la cama, cambian de postura constan- con trastornos del sueo, sin embargo, no o, fenmeno que sugiere una hiperacti-
temente, piensan en problemas o situa- est claro si se trata de causas, fenmenos vacin siolgica.
ciones vividas, se preocupan por si al concomitantes o consecuencias de la falta El equipo de John Winkelman, de la
da siguiente se encontrarn demasiado de descanso. Escuela de Medicina de Harvard, encon-
cansadas para trabajar. Otras optan por En 2004, Eric Nofzinger y su equipo de tr una explicacin neuroqumica a la
levantarse y encender el televisor, friegan la Universidad de Pittsburgh analizaron sobreexcitacin nocturna. En 2008 ana-
los platos o limpian la casa, mas no consi- cmo cambia el consumo de energa del liz, con ayuda de una espectroscopa de
guen descansar. cerebro durante el sueo. Para ello in- resonancia magntica nuclear de protn,
Cuando los problemas para dormir per- yectaron a una serie de probandos una la concentracin de cierto neurotransmi-
duran a lo largo de un mes, de manera solucin de glucosa con un marcador sor, el cido gama aminobutrico (GABA),
que limitan la actividad del sujeto al da radiactivo inocuo. Mediante tomografa inhibidor principal del cerebro que resulta
siguiente, los mdicos aguzan los odos y por emisin de positrones observaron qu decisivo en la conciliacin y el manteni-
ponen nombre al trastorno: insomnio. reas cerebrales consuman ms cantidad miento del sueo. Al reducir la concen-
Las consecuencias tpicas son cansancio, de glucosa. Escanearon el encfalo de los tracin de GABA debera, pues, aparecer
dicultades de atencin y concentracin, participantes en estado de vigilia y duran- una hiperactivacin. Eso es exactamente
bajo rendimiento en el trabajo y sntomas te el sueo. lo que hallaron Winkelman y sus colabo-
fsicos (dolor de cabeza y problemas gas- radores cuando compararon el encfalo
trointestinales). Sobreexcitacin nocturna
En el insomnio primario, el trastorno Los investigadores descubrieron que en
del sueo no se debe a una enfermedad el cerebro de los probandos sanos dis-
fsica o psquica, ni a la ingesta de medi- minua el consumo de azcar durante RESUMEN
camentos o drogas. Hace 50 aos, mdicos la noche, sobre todo en las regiones pro-
Excesiva activacin nocturna
y psiclogos ya suponan que la causa de motoras de la vigilia (reas cerebrales
este tipo de insomnio radicaba en una
tensin excesiva y prolongada. De hecho,
numerosos pacientes se quejan de su ten-
destinadas a mantener despierto el or-
ganismo), entre las que se encuentran el
sistema de activacin reticular ascenden-
1 Existe un tipo de trastorno del
sueo que no resulta de enferme-
dades fsicas o psquicas: el insomnio
dencia a cavilar o a no ser capaces de des- te, el hipotlamo y el tlamo. Tambin primario.
conectar mentalmente. Los afectados las reas que participan en los procesos
piensan permanentemente en vivencias
pasadas o tareas pendientes.
Aunque no subyazca una enfermedad
cognitivos y emocionales (la amgdala y
las cortezas cingulada anterior y prefron-
tal) requeran menos glucosa durante el
2 El cerebro de los afectados pre-
senta una hiperactivacin du-
rante la noche, por lo que muestran
reconocible tras el insomnio primario, sueo. dicultades para relajarse mental y
este s conlleva sntomas fisiolgicos En cambio, el cerebro de las personas fsicamente.
concretos, entre otros, las palpitaciones con insomnio primario reduca de forma
y la sudoracin. Se sabe que la frecuen-
cia cardaca y la temperatura corporal
aumentan cuando se est bajo tensin;
menos pronunciada el consumo de ener-
ga durante el sueo, incluso en algunos
casos no ocurra tal proceso en absoluto.
3 La hiperactivacin se relaciona con
importantes alteraciones siolgi-
cas y estructurales en el cerebro.
tambin se incrementa las concentracin Segn Nofzinger y su equipo, algunos

82 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


IMPOSIBLE DESCONECTAR
Cuando la mente trabaja a toda marcha,
resulta difcil conciliar el sueo.

ISTOCKPHOTO / LIGHTKEY

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 83


EN BREVE de pacientes con insomnio primario con concreta del crneo, los sujetos efectua-
La tomografa por emisin de el de personas sanas. ban movimientos involuntarios con las
positrones mide la distribucin de manos, cuya fuerza se registr a travs de
una sustancia con marcas radiactivas Amortiguador articial electrodos dispuestos sobre la piel.
inyectada en el cuerpo. Ello permite La anterior observacin explica el efecto El resultado fue sorprendente: los
establecer conclusiones acerca de los de ciertos somnferos, pues las benzodia- afectados de insomnio se estimulaban
procesos metablicos de los tejidos. zepinas, el frmaco ms recetado para el con mayor facilidad que los probandos
Con la espectroscopa por reso- insomnio, aumentan el efecto de GABA sanos; incluso con un campo magntico
nancia magntica nuclear de pro- al unirse a los receptores de dicho neuro- ms dbil podan manifestar las mismas
tn se determina la concentracin de transmisor, de manera que equilibra su convulsiones. Parece pues, que el cerebro
ciertas molculas en el cerebro, por insuciencia. Sin embargo, estos medica- de las personas con insomnio posee, en
ejemplo de los neurotransmisores. mentos presentan un gran inconveniente: general, un nivel de excitacin superior.
Gracias a la estimulacin mag- quien los toma durante un perodo pro- Al igual que sucede en otros muchos
ntica transcraneal los cientcos longado de tiempo acaba desarrollando estudios sobre la causa de los trastornos
pueden estimular o inhibir regiones tolerancia al frmaco, con la consecuencia del sueo, surge aqu el dilema del huevo
determinadas de la corteza cerebral. de que para conseguir el mismo efecto re- y la gallina: podra deberse la sobreexci-
Para ello, sitan un campo magntico quiere una dosis cada vez mayor. tacin a la falta de sueo?
intenso en la parte del crneo que Investigadores del Campus de Neuro- En 2001, el equipo de Carlo Civardi, de
corresponda. ciencia de msterdam estudiaron en 2010 la Universidad de Novara, demostr que la
la sobreexcitacin del cerebro en casos de falta de descanso nocturno no mantena
insomnio. Eus van Someren y su equipo el cerebro sobreexcitado por s misma. El
estimularon la corteza motora de proban- experimento se asemejaba al de van So-
dos con trastorno del sueo y participan- meren y sus colaboradores, con la salvedad
tes sanos mediante estimulacin magn- de que, en su caso, todos los voluntarios
tica transcraneal. En cuanto activaban el estaban sanos y permanecieron despiertos
campo magntico intenso en una zona durante 24 horas. El resultado conrm

Los principales trastornos del sueo


(segn la clasicacin internacional de trastornos del sueo, ICSD-2)

CATEGORAS PRINCIPALES TRASTORNOS/ENFERMEDADES ASOCIADOS

Q Insomnio primario (trastorno del sueo sin alteraciones fsicas o mentales reconocibles)
Q Insomnio causado por factores externos (calor, fro, ruido, vibracin, ingestin de estimulantes
Insomnios o medicamentos, as como otros factores relacionados con el comportamiento)
Q Insomnio secundario o sintomtico (en caso de enfermedades fsicas o psiquitricas ya
existentes)

Trastornos del sueo relaciona-


Q Apnea del sueo / Sndromes de hipoventilacin
dos con la respiracin

Q Hipersomnia primaria con disposicin gentica (por ejemplo, narcolepsia)


Q Hipersomnia relacionada con el comportamiento (por ejemplo, por ingesta de medicamentos
Hipersomnias no relacionadas
o sustancias psicoactivas)
con la respiracin
Q Hipersomnia secundaria o sintomtica (en caso de enfermedades fsicas o psiquitricas ya
existentes)

Trastornos del ritmo circadiano Q Trastorno del ciclo sueo y vigilia (por cambio de zona horaria, trabajo por turnos, etctera)

Q Sonambulismo (y otros trastornos que aparecen en fases concretas del sueo, sin afectar, en
Parasomnias
general, la funcin reparadora del mismo)

Trastorno de los movimientos Q Sndrome de las piernas inquietas


durante el sueo Q Movimiento peridico de las extremidades durante el sueo

84 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


Mitad derecha del cerebro (vista desde la izquierda) CENTROS DE EXCITACIN
Durante el sueo, el cerebro disminuye su
Corteza prefrontal Tlamo
actividad, en especial en las regiones pro-
motoras de la vigilia: el sistema de activacin
reticular ascendente, el hipotlamo y el t-
lamo. Otras reas que tambin reducen su
consumo de energa son la amgdala, la cor-
teza prefrontal y la corteza cingular anterior.
Corteza
cingular En los pacientes con insomnio primario, sin
anterior embargo, tales procesos se hallan alterados:
el cerebro consume casi la misma cantidad
de glucosa durante el estado de vigilia que
durante el sueo.

Sistema
GEHIRN & GEIST / MEGANIM

de activacin
Amgdala reticular
ascendente
Hipotlamo

Hipocampo

que la privacin temporal de sueo no Nuestros resultados son, por ahora, BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
afectaba a la excitabilidad del cerebro. provisionales, puesto que se trata de una
prueba piloto con un grupo de control FUNCTIONAL NEUROIMAGING EVIDENCE
Regin cerebral reducida muy reducido (hemos comparado ocho FOR HYPERAROUSAL IN INSOMNIA.
No obstante, a largo plazo, un descanso pacientes de insomnio con otros tantos E. A. Nofzinger et al. en American Jour-
insuciente s deja huellas en la estructu- sujetos sanos). Solo podremos llegar a nal of Psychiatry, vol. 161, pgs. 2126-
ra del cerebro. En 2007 determinamos, en una conclusin cuando hayamos evalua- 2128, 2004.
la Clnica Universitaria de la Universidad do ms datos, labor que nos ocupa en la
de Friburgo, el tamao de distintas reas actualidad. CHRONIC INSOMNIA AND MRI-MEASURED
cerebrales de pacientes con trastornos del Por otra parte, tampoco podemos HIPPOCAMPAL VOLUMES: A PILOT STUDY.
sueo. Descubrimos que el hipocampo, confirmar que la alteracin del hipo- D. Riemann et al. en Sleep, vol. 30,
conocido principalmente por su funcin campo derive del trastorno del sueo, pgs. 955-958, 2007.
en los procesos de memoria, presentaba pues podra ser que las personas con un
un tamao ms reducido en los pacientes hipocampo pequeo sufran un mayor REDUCED BRAIN GABA IN PRIMARY INSOM-
con insomnio, fuesen estos tratados o no riesgo de desarrollar insomnio. Para es- NIA: PRELIMINARY DATA FROM 4T PROTON
con somnferos. Ello podra ser uno de los clarecer tales cuestiones necesitaramos MAGNETIC RESONANCE SPECTROSCOPY
motivos por los que la falta de sueo afec- estudiar los hbitos del sueo de varias (1H-MRS). J. W. Winkelman et al. en
ta a la memoria. Se ha comprobado que personas y el volumen de su hipocampo Sleep, vol. 31, pgs. 1499-1506, 2008.
cuando se pregunta a una persona con durante un periodo prolongado de tiem-
trastornos del sueo la informacin que po. Sin embargo, la inuencia negativa THE HYPERAROUSAL CONCEPT OF INSOM-
ha estudiado la tarde anterior, muestra sobre la memoria y los indicios de una NIA: A REVIEW OF THE CONCEPT AND ITS
claras lagunas en la memoria si ha pasado hiperactividad siolgica sugieren que EVIDENCE. D. Riemann et al. en Sleep
una mala noche. estos trastornos, adems de reducir de Medicine Reviews, vol. 14, pgs. 19-31,
Cmo se explica la reduccin del hipo- forma considerable la calidad de vida, 2010.
campo? Suponemos que el estrs crnico pueden acarrear problemas de salud a
al que se encuentra expuesto un pacien- largo plazo. IS DISTURBED INTRACORTICAL EXCITABILITY
te con insomnio resulta decisivo para el A STABLE TRAIT OF CHRONIC INSOMNIA?
encogimiento de dicha rea cerebral. Por Kai Spiegelhalder es doctor en psicologa y m- A STUDY USING TRANSCRANIAL MAGNETIC
otro lado, se sabe que los afectados segre- dico. Investiga en el departamento de psiquiatra STIMULATION BEFORE AND AFTER MUL-
gan ms cortisol. Segn los experimentos y psicoterapia de la Clnica Universitaria de la TIMODAL SLEEP THERAPY. Y. D. Van der
llevados a cabo con animales, dicha hor- Universidad de Friburgo. Dieter Riemann es Werf et al. en Biological Psychiatry,
mona en grandes concentraciones daa el ECVGFTVKEQFGRUKEQUKQNQICENPKECGPNCOKUOC vol. 68, pgs. 950-955, 2010.
sensible hipocampo. universidad.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 85


ILUSIONES

TORNAR EN INVISIBLE LO VISIBLE


Mecanismos inconscientes inuyen en el cerebro y la conducta de las personas

CHRISTOF KOCH

Q u es la consciencia? En qu consiste
este algo subjetivo e inefable (cosa,
sustancia, proceso, energa, alma, etcte-
sofo y matemtico Ren Descartes: exis-
to, pues soy consciente. Tal era su nica
iPhone? Podrn las mquinas adquirir
consciencia, como se presume en tantas
e irrefutable prueba de no ser l mismo novelas y pelculas de ciencia ccin?
ra) que experimentamos en los sonidos e una quimera. Quiz no tuviera el cuerpo Tales cuestiones pertenecan al domi-
imgenes que nos ofrece la vida, en el do- que l pensaba poseer, tal vez le haban nio de la losofa especulativa o de la
lor o en el placer, en la ira o en la desazn implantado recuerdos falsos (premonicin fantasa sin ms hasta no hace mucho.
de sentirse fuera de lugar? La naturaleza de elementos argumentales de la pelcu- En los ltimos decenios, la ciencia ha
de la consciencia constituye el meollo, el la de ccin Matrix), pero, al ser consciente avanzado a grandes zancadas en la ex-
nudo gordiano del eterno problema de la de s mismo, forzosamente deba existir: ploracin del cerebro. Ahora es posible
mente y el cuerpo. Qu relacin guarda pienso, luego existo. referir un inmenso nmero de historias
la consciencia subjetiva con el universo No cesan aqu las preguntas: Solo los psicolgicas, clnicas, neurobiolgicas y
objetivo, con la materia y la energa? humanos poseen consciencia? Tiene un corporales; cada ensayo se propone ilumi-
La consciencia es nuestra nica va para feto consciencia? Y quienes se encuentran nar alguna faceta de uno de los aspectos
experimentar el mundo. Seramos, sin ella, en estado vegetativo persistente? Aunque ms nucleares, perdurables y desconcer-
seres sonmbulos sumidos en un sueo muchas personas concedan sintiencia (fa- tantes de la naturaleza: los sentimientos
profundo, mas sin ensoacin. Actuara- cultad de sentir) y consciencia a sus perros subjetivos.
mos en el mundo, engendraramos hijos, o gatos, qu decir de los simios, los mo- Como cientfico busco explicaciones
hablaramos, sin embargo, no sentiramos nos, las ballenas, los ratones y todas las racionales para esa consciencia inefable;
cosa alguna. Tanto es as, que el ms c- dems criaturas del planeta? Puede una cmo y por qu brota en el cerebro. Nues-
lebre aserto deductivo del pensamiento mosca ser consciente? Puede hablarse tro universo es un lugar extrao en el que
occidental es la idea que propuso el l- de consciencia articial? Es sintiente un existen ms cosas entre el cielo y la tierra
de las que los fsicos y los lsofos pen-
saban. Por ello debemos ser humildes al
a PELIGRO INVISIBLE tratar de uno de los ms paradjicos as-
La proyeccin en un ojo de un conjunto de fragmentos coloreados, superpuestos y que cam- pectos de nuestro universo. Adems de
bian sin cesar (derecha) suprime la imagen esttica de un rostro furioso que se muestra al otro las respuestas que pueda ofrecer la ciencia
ojo (izquierda). La imagen en tonos grises se vuelve invisible para el observador, de manera moderna, tambin mltiples y muy dis-
que solo percibe las manchas de colores. tintas tradiciones han dado a conocer sus
CORTESA DE NAOTSUGU TSUCHIYA

Imagen esttica en un ojo En el otro ojo, motivos aleatorios Percepcin tpica


en destellos

86 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


b SUTIL FUERZA DE ATRACCIN
En un experimento, los probandos no perci-
ban ni el desnudo ni su versin pixelada que
apareca al lado, imgenes que se les mos-
traba por un breve espacio de tiempo; solo
vean, en cambio, la supercie coloreada y
centelleante (izquierda) que se les proyectaba
a continuacin. Aun as, les result ms sen-
cillo acertar la direccin de las suaves lneas
que aparecan en una nueva imagen (dere-
cha) si estas se encontraban orientadas hacia
el mismo lado en el que haba aparecido
la fotografa del cuerpo nudo, que no eran
CORTESA DE SHENG HE

conscientes de haber visto.

respuestas que no deberamos desdear a travs de unas gafas especiales que le provocar un sutil sentimiento de inco-
de antemano, sino escuchar con atencin. permiten ver la imagen izquierda solo con modidad.
el ojo siniestro, y la derecha, solo con el El psiclogo Sheng He, su alumno Yi
Inuencias inconscientes diestro. Si mantiene abiertos los dos ojos, Jiang y otros colaboradores de la Univer-
Cada ao, la Asociacin para el Estudio todo cuanto ve consiste en una serie sin sidad de Minnesota realizaron, valindo-
Cientfico de la Consciencia celebra un fin de parcelas coloreadas; no aparece se de dicha tcnica, un curioso descubri-
congreso. Se trata de una convencin de - el rostro furioso. El continuo parpadeo miento. Proyectaron en uno de los lados
lsofos, psiclogos y neurocientcos que de los colores atrae su atencin con una del campo visual de un ojo de los proban-
se ocupan del estudio de la consciencia. intensidad que la imagen esttica no al- dos la fotografa de una persona desnuda,
Uno de sus momentos culminantes es la canza. En cuanto cierra el ojo derecho, el ms su versin fragmentada en pxeles
concesin de un galardn que honra el rostro se torna visible. De no hacerlo, ni desordenados al lado opuesto del mismo
nombre del patriarca de la psicologa en siquiera sospecha que haya un rostro, a campo. De forma simultnea, mediante
EE.UU., el premio William Henry James, pesar de que el ojo izquierdo ha perma- supresin por destellos continuos, ocul-
a contribuciones cientcas en torno a la necido mirndolo durante minutos. Sen- taron ambas imgenes ( gura b). Los su-
consciencia. En 2008 se otorg a Naotsugu cillamente, no se ve. Por qu concederle jetos no vieron en ningn caso ms all
Tsuchiya, joven neurobilogo del Instituto tanta importancia a este fenmeno? de destellos de color. A continuacin, los
de Tecnologa de California. Qu haba psiclogos pidieron a los participantes que
logrado para merecer tal distincin? Actividad subconsciente tratasen de adivinar si el cuerpo desnudo
Tsuchiya ide en 2005 una tcnica, la La tomografa por resonancia magnti- se hallaba en lado izquierdo o en el dere-
supresin por destellos continuos, que ca funcional permite comprobar que el cho de la imagen. Sus respuestas fueron
torna invisible una imagen, al ocultarla rostro iracundo activa una porcin del totalmente aleatorias. En otras palabras,
de la visin consciente. Aun as, cierta cerebro, la amgdala, la cual se relaciona no lo saban.
parte del cerebro logra acceder a la ima- con el temor. Es decir, al menos una cierta No obstante, He y Jiang demostraron
gen e inuir en el comportamiento en un regin del encfalo toma conocimiento que los observadores s prestaban aten-
sinfn de formas. La tcnica es, en princi- de la cara enfurecida, fenmeno por otro cin al desnudo ntegro, ms de la que
pio, sencilla. Supongamos que Tsuchiya lado del todo razonable, pues un rostro ellos mismos crean. Despus de mostrar
desea camuar la imagen de un rostro masculino furioso podra signicar pe- durante 800 milisegundos la imagen pixe-
masculino iracundo. Valindose de una ligro. Aunque esta actividad cerebral se lada, apareca en la pantalla del ordenador
pantalla de ordenador dividida en dos mantiene inconsciente, puede influir por un breve instante (100 milisegundos)
mitades, proyecta una tenue imagen del en el comportamiento o, como mnimo, un patrn de lneas casi verticales, las cua-
personaje energmeno en el campo visual
del ojo izquierdo. Por su parte, el ojo de-
recho observa una plantilla de cuadrados La mente tiene muchos escondrijos. Aunque
coloreados que cambian con suma rapidez
y se superponen sin cesar, unas diez veces
algunos son accesibles, la mayora se hallan
por segundo ( gura a). El observador mira ocultos a la introspeccin

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 87


les solo se inclinaban en un grado bien jeres heterosexuales dirigan su atencin ventado para distraer la atencin y lograr
hacia la izquierda, bien hacia la derecha. de manera inconsciente hacia los desnu- que no veamos mientras miramos, com-
Los probandos deban indicar hacia qu dos masculinos, sin por ello mostrar un binadas con la imaginologa funcional,
direccin tendan las lneas, pregunta un rechazo sistemtico a las fotografas que proporcionan un delicado instrumento
tanto difcil si se tiene en cuenta que dis- exponan mujeres nudas. para cartograar el paisaje de la incons-
ponan de un nmo tiempo para obser- Algunos de los lectores pueden consi- ciencia visual.
var la imagen. Cuando el patrn rayado derar inquietante que de experimentos
apareca en la regin visual en la que antes semejantes pueda deducirse, al parecer, la Christof Koch es profesor de biologa cognitiva y
se mostraba el cuerpo desnudo, aumen- orientacin sexual de una persona, fen- conductual en el Instituto de Tecnologa de Cali-
taba el nmero de respuestas correctas: meno que a Sigmund Freud seguramente fornia, en Pasadena.
aunque la imagen no resultaba visible le hubiera gustado, ya que conrma que
para los probandos, su atencin visual existe un inconsciente que influye en
tenda a ese lado, fenmeno que les resul- el comportamiento difcil de demostrar BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
taba til para acertar la respuesta. Ahora cientcamente.
bien, los aciertos variaban segn el sexo Con todo, lo que este experimento nos CONTINUOUS FLASH SUPPRESSION REDUCES
de los participantes. ensea es que la mente presenta nume- NEGATIVE AFTERIMAGES. N. Tsuchiya y
Los varones heterosexuales se fija- rosos escondrijos y recovecos. Una parte C. Koch en Nature Neuroscience, vol. 8,
ban en las guras femeninas sin ropa, de estos, la menor probablemente, resulta n.o 8, pgs. 1096-1011, agosto de 2005.
lo que les permita responder de forma accesible de forma consciente, pero en su
correcta cuando se le mostraba una de mayora se hallan ocultos a la introspec- A GENDER AND SEXUAL ORIENTATION-
esas imgenes a su ojo ciego; en cam- cin, perdidos en las vastas catacumbas DEPENDENT SPATIAL ATTENTIONAL EFFECT
bio, los desnudos masculinos limitaban del cerebro. Ello no obsta para que puedan OF INVISIBLE IMAGES. Y. Jiang, P. Costello,
su atencin, por lo que les costaba ms inuir poderosamente en nuestra conduc- F. Fang, M. Huang y S. He en Procee-
reconocer las lneas que aparecan en el ta y nos muevan a acometer acciones sin dings of the National Academy of Scien-
patrn, aunque estuvieran en la misma que sepamos por qu. La supresin por ces USA, vol. 103, n.o 45, pgs. 17.048-
direccin que antes. Por otro lado, los destellos continuos as como otras tcni- 17.052, 7 de noviembre de 2006.
varones homosexuales as como las mu- cas que psiclogos e ilusionistas han in-

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88 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


RETROSPECTIVA

TRES DCADAS DE NEUROTEOLOGA


La investigacin de la religiosidad inici su periplo con dos grandes perspectivas:
desentraar a Dios como un simple entramado neuronal y hallar datos ables
sobre su existencia. Qu ha resultado de todo ello?

MICHAEL BLUME

A principios de los aos ochenta del


siglo XX , el neurocientfico cana-
diense Michael Persinger alcanz una
especie de microataques epilpticos pro-
vocados en los sujetos mediante el casco
de electrodos originaban sensaciones
sino las expectativas de los probandos, las
que originaban las vivencias y sus explica-
ciones espirituales.
gran popularidad en los medios de co- espirituales. Ya hace aos, el fallecido neuroanatmi-
municacin con su casco de Dios. Ocho Otros neurlogos siguieron recorriendo co alemn Detlef Linke (1945-2005) infor-
bobinas magnticas convenientemente el camino que haba emprendido Persin- m de que en la sociedad estadounidense,
instaladas sobre el crneo de las perso- ger. Segn sealaron, las a menudo dram- impregnada de una fuerte religiosidad, los
nas enviaban durante media hora dbiles ticas epifanas de numerosos lderes reli- ataques epilpticos se interpretaban con
ondas magnticas, las cuales provoca- giosos, como el propio San Pablo, sugeran frecuencia como signos de la accin divina.
ban un aumento de actividad cerebral, ataques epilpticos. Ya Hipcrates calic Sin embargo, tal relacin resultaba menos
en especial, en los lbulos temporales y la epilepsia de enfermedad sagrada. En comn en las sociedades secularizadas.
parietales del encfalo de los voluntarios. fecha ms reciente, el neuropsiclogo Vi- Las experiencias, en s mismas, no te-
Hasta un 80 por ciento de estos partici- layanur Ramachandran, quien en la actua- nan por qu ser forzosamente religiosas;
pantes informaron que haban sentido lidad dirige el Centro para el Cerebro y la en cierto modo, se explicaban por las ac-
experiencias extrasensoriales. Con aire Cognicin de la Universidad de California titudes previas y el ambiente social. Por
triunfalista, Persinger anunci que ha- en San Diego, acu el concepto cerebral otra parte, la mayora de los telogos no
ba resuelto el enigma de la religin: una de mdulo divino, el cual se estimulaba muestran ningn reparo en admitir que
a travs de la epilepsia. De modo herti- Dios pueda servirse tambin de los ata-
co, se pregunt si extrayendo ese mdu- ques epilpticos para transmitir su men-
lo del cerebro de un sujeto mediante una saje a los hombres.
RESUMEN intervencin quirrgica desapareceran
las creencias religiosas; sera una especie Cerebro y meditacin
Sentido para lo sobrenatural
de teoectoma. Despus de la euforia desencadenada por

1 La neuroteologa se dene como


la bsqueda en el cerebro de los
fundamentos de la fe y de la actitud
Hoy, los medios de comunicacin de in-
formacin general continan hacindose
eco de titulares sensacionalistas referentes
el supuesto mdulo divino en el cerebro,
y coincidiendo con el cambio de milenio,
una segunda oleada de neurocientcos
religiosa. a este tema. La ciencia, en cambio, no suele concentr su investigacin en determina-
prestar gran atencin al asunto. En 2005, das prcticas religiosas. Entre los estudio-

2 Algunas investigaciones han


demostrado que los lbulos fron-
tal y parietal presentan una mayor
Pehr Granqvist y sus colaboradores, de la
Universidad de Uppsala, pusieron a prueba
el casco de Dios de Persinger en un rigu-
sos se encontraba Andrew Newberg, de la
Universidad de Pensilvania, quien explo-
r a partir de tcnicas de neuroimagen el
actividad durante experiencias espi- roso estudio, mas no pudieron conrmar cerebro de personas de creencia budista y
rituales. los hallazgos del dicho cientco. Ms de cristiana, todas ellas expertas en la prctica
dos tercios de los participantes a los que se de la meditacin. Llev a cabo los pruebas

3 A lo largo de los aos, la neuro-


teologa ha pasado desde unos
modelos en exceso simplicados
les colocaron cascos en apariencia iguales
a los originales y que simulaban su funcio-
namiento informaron tambin tener expe-
en los momentos en que los probandos se
mostraban sumidos en un estado de me-
ditacin profunda.
hasta una explicacin individual y riencias suprasensoriales semejantes a las Los resultados revelaron que las perso-
social de la experiencia religiosa. del ensayo primitivo de Persinger. Qued nas acostumbradas a meditar eran capaces
claro que no eran las bobinas magnticas de desactivar el rea de asociacin y orien-

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 89


TODAS LAS ILUSTRACIONES DE ESTE ARTCULO: GEHIRN UND GEIST / MARTIN BURKHARDT

ENRAIZADAS EN EL ENCFALO
No existe un mdulo de Dios
en el cerebro. Sin embargo, las
experiencias religiosas poseen
una base neuronal.

90 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


tacin (AAO) mediante una concentrada encfalo de eles cristianos mientras di- jarse en una nica rea cerebral. La fe, en
activacin de la corteza prefrontal. La AAO rigan una oracin personal a Dios con la sus ms diversas formas y circunstancias,
participa en la capacidad imaginativa es- reaccin de las mismas regiones cerebra- activa distintas reas del cerebro.
pacial. De acuerdo con dicho experimento, les cuando formulaban sus deseos a Pap
las personas duchas en el arte de la medi- Noel. En el primer supuesto, la activacin La comunidad va por delante
tacin practicaban experiencias reales de neuronal apareca ms elevada. Su con- La religin no solo existe en el cerebro,
autodisolucin y trascendencia. clusin fue que aquello que se aprende a argumenta Sebastian Schler, de la Uni-
Sin embargo, el hallazgo ofreca otras creer marca las experiencias posteriores. versidad de Mnster. Empezando por
posibles interpretaciones. En Estados Estos inicios en el estudio de la neu- las percepciones corporales durante una
Unidos, el superventas Why God wont roteologa han ido marcando un cami- oracin ritual hasta las vivencias comu-
go away (Por qu Dios no quiere irse) no que, hoy por hoy, parece bifurcarse nitarias en el culto religioso a travs de
de Newberg se celebr como una oda a la de manera creciente en dos tendencias cantos corales, las experiencias de un ce-
fe; en cambio, en Alemania, donde reina fundamentales: por un lado, se investi- rebro individual no pueden prescindir de
un mayor escepticismo sobre el asunto, ga la espiritualidad como experiencia de los sucesos del entorno. Incluso el eremita,
se public bajo el ttulo El Dios pensado, trascendencia personal (meditacin); por que quiere aislarse casi por completo del
cabecera que atribua al todopoderoso otro, se explora la religiosidad como una mundo humano para su meditacin y ora-
una caracterizacin ms bien imaginada. comunicacin con una realidad superior cin, lo hace basndose en doctrinas que
que, con frecuencia, se expresa a travs de le han transmitido otras personas: sin una
Cerebro y salmos la oracin o rituales comunitarios [vase fe dictada por la cultura no existe ningu-
Newberg, as como sus muchos sucesores Homo religiosus, por Michael Blume; na neurorevelacin.
en la investigacin neuropsicolgica de MENTE Y CEREBRO, n.o 45]. Si bien es cierto La neuroteologa vuelve lentamente a
la meditacin, se concentr en aquellas que entre los humanos existen personas su punto de partida. Ya en 1757, un siglo
prcticas encaminadas a la superacin del muy espirituales o muy religiosas, muy antes de la impactante teora de la evolu-
yo, objetivo que desempea una especial pocas son solo espirituales o solo re- cin de Charles Darwin, el lsofo britni-
funcin en el budismo. Consideraban la ligiosas. co David Hume (1711-1776) escribi en su
experiencia de la unin mstica (la fusin Adems, con los aos, al estudio de las obra Historia natural de la religin: Entre
con Dios) de la tradicin monotesta tan diferencias entre la experiencia de meditar los humanos existe una particularidad
solo una etapa previa a la mxima viven- y orar se han ido sumando trabajos de in- universal de percibirse a s mismos en
cia espiritual. En este sentido, la doctrina vestigacin relacionados con otros aspectos los dems entes [...] Vemos caras humanas
apersonal de la meditacin del budismo de la vida religiosa y los rituales (caminar en la Luna, ejrcitos en las nubes y, si la
zen se diferenciaba de forma clara de la sobre fuego o la inuencia de sustancias experiencia o la reexin no nos corrige,
relacin cristiana entre los hombres y Je- que alteran la conciencia, entre estas, hon- atribuimos a cada cosa maldad o bondad
ss o el Creador. gos, alcohol o incienso). Segn lo averigua- segn nos proporcione dolor o gozo.
Un equipo dirigido por Nina Azari y do hasta ahora, lo mismo que el lenguaje, la En los ltimos aos, numerosos psic-
Petra Stoerig, de la Universidad de Dus- msica o el arte, tampoco la religin puede logos sociales y de la cognicin han ahon-
seldorf, examin a principios del decenio
pasado la actividad cerebral de sujetos
creyentes y no creyentes mediante tomo-
grafa por emisin de positrones cuando Un concepto iridiscente
lean el Salmo 23 (El Seor es mi pastor,
nada me falta...). Las reas de los lbulos Qu signica en realidad neuroteologa? En 1984, James B. Ashbrook, del
frontales relacionadas con la cognicin so- seminario teolgico Garret de Evanston, acu este trmino con el n de con-
cial aparecan muy activas en los proban- ceder un nombre a una nueva lnea investigadora cuyo objetivo se centraba en
dos fervorosos; en resumen, estos orantes desentraar el modo en que Dios se manifestaba en el cerebro de los humanos.
experimentaban una comunicacin so- Los escpticos de la fe vean en la neuroteologa un camino para explicar la reli-
cial. Por el contrario, el efecto apenas se gin y la espiritualidad como simples fenmenos neuropsicolgicos: la manera de
perciba en los no creyentes, y tampoco funcionar del cerebro haca que las personas fuesen propensas a experimentar
en los probandos que, religiosos o no, lean ilusiones extrasensoriales.
rimas infantiles o listines telefnicos. Los estudios en torno a la neuroteologa presentan, como mnimo, dos caras: por
El neuropsiclogo Uffe Schjoedt, del un lado, los investigadores apuestan por las tcnicas de neuroimagen (entre ellas,
departamento de cultura y sociedad de la resonancia magntica funcional) para describir lo que sucede en el cerebro ante
la Universidad de Aarhus, descubri hace las experiencias religiosas. Por otro lado, los telogos utilizan los conocimientos
unos tres aos junto con su equipo un neuropsicolgicos para entender mejor la naturaleza de estas mismas vivencias.
fenmeno semejante. Compar la activa- La mirada al cerebro no puede ni demostrar ni rebatir la existencia de Dios.
cin de las reas de cognicin social del

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 91


FETICHE CEREBRAL
Se encuentran las races
autnticas de la fe en la activi-
dad de las redes neuronales?

dado en el tema. Han centrado su atencin modo que la msica, la religin sumerge por hoy los neurocientcos aparecen en
en el hecho de que el cerebro humano est sus races en funciones bsicas del cere- los medios de comunicacin menos como
constantemente reconstruyendo e inter- bro, las cuales sirven a las personas, sobre telogos sustitutos y ms como investi-
pretando las percepciones y, a travs de todo, para superar circunstancias vitales gadores que trabajan en colaboracin con
la comunicacin social, compartindolas difciles (necesidad, pobreza, temor, tris- autnticos telogos.
con los dems. De esa forma, se encuen- teza, etctera) y para la construccin de En resumen, la historia de la neuroteo-
tran tendencias religiosas no solo en comunidades. loga puede leerse como una leyenda de
revelaciones y servicios religiosos, sino Quien en los aos ochenta del pasado xito: asciende desde unos modelos en
tambin en la vida diaria: cuando reza- siglo albergaba la esperanza de que la neu- exceso simplicados hasta alcanzar una
mos para que la gasolina del depsito de roteologa podra desentraar la cuestin honda explicacin de nuestra (tambin)
nuestro coche nos permita llegar hasta de Dios, ha visto cmo en los ltimos aos religiosa naturaleza y cultura.
la prxima estacin de servicio; cuando esa conanza caa en saco roto: cada res-
escondemos un talismn para aprobar el puesta dejaba lugar a nuevas y ms com- Michael Blume es neurotelogo. Imparte clases
examen, o, simplemente, cuando disfru- plejas perspectivas. Los humanos carecen de ciencia de las religiones en la Universidad
tamos colectivamente con los xitos de de un mdulo cerebral divino y aislado. Friedrich Schiller de Jena.
un equipo de ftbol. Ms bien, el cerebro hace a las personas
ms o menos sensibles ante las expe-
Sin debilidad por la fe riencias e interpretaciones religiosas que BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
Una serie de estudios de Ara Norenzayan, ofrece y, con mayor o menor intensidad, el
de la Universidad de la Columbia Brit- ambiente social y cultural. Sucede lo mis- CEREBRO Y RELIGIN. K. Gaschler y
nica, demostr que el autismo no solo se mo con los programas de televisin: ante C. Knneker en Mente y cerebro, n.o 2,
acompaa de una merma de la percepcin algunos formatos, el espectador responde 2003.
social, sino tambin de un descenso de la con gran inters; ante otros, huye con un
religiosidad. De hecho, un pensamiento rpido zapeo. En la medida en que culti- SENSED PRESENCE AND MYSTICAL EXPE-
racional analtico dirigido puede, por s vamos o rechazamos las tradiciones reli- RIENCE ARE PREDICTED BY SUGGESTIBILITY,
mismo, atenuar las experiencias religio- giosas, contribuimos a la gran corriente NOT BY THE APPLICATION OF WEAK COM-
sas y la autoestima; todo depende del de la historia de las religiones. PLEX TRANSCRANIAL MAGNETIC FIELDS.
potencial que se tenga para desarrollar La gran poca de la neuroteologa tien- P. Granqvist et al. en Neuroscience Let-
el cerebro. de hoy a su nal, ya que los equipos de ters, vol. 379, pgs. 1-6, 2005.
Ello explica las grandes coincidencias investigacin adoptan desde hace tiempo
entre los rituales religiosos de todas las una dimensin ms interdisciplinaria, en GOTT, GENE UND GEHIRN. WARUM GLAUBE
culturas, trtese de ritmos musicales o la que los cientcos de la cultura y del es- NUTZT DIE EVOLUTION DER RELIGIOSITT.
de imponentes estatuas capaces de im- pritu ponen ms atencin en la diferencia R. Gaas y M. Blume. Hirtel, Stuttgart,
presionar tanto a un ciudadano chino entre la descripcin emprica y la inter- segunda edicin corregida 2009.
como a una nativa francesa. Del mismo pretacin ideolgica. Por otra parte, hoy

92 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


LIBROS

SUBCONSCIENTE
Antecedentes de un concepto fundamental de la psique freudiana

THE FOUNDATION OF THE UNCONSCIOUS. SCHE-


LLING, FREUD AND THE BIRTH OF THE MODERN
PSYCHE, por Matt Ffytche. Cambridge Univer-
sity Press; Cambridge, 2012.

E l subconsciente, piedra angular del


psicoanlisis, fue un concepto clave
en el siglo XX , cuya enorme influencia
el tratamiento de la histeria y el perodo
de depresin que inaugur su propio
autoanlisis a nales del siglo XIX, todos
razones para localizar histricamente el
origen del inconsciente (subconsciente en
el psicoanlisis) en el umbral alemn de
persiste en el campo de la psicologa y de los cuales propiciaron la gnesis de La in- esa centuria, bajo el amparo del roman-
la cultura en general. No se compadece su terpretacin de los sueos. Ms reciente- ticismo y el idealismo poskantiano. En la
importancia con la ausencia de estudios mente, la investigacin ha ahondado en obra del idealista F. W. J. Schelling y del
histrico-crticos que pongan de relieve el contexto formativo de Freud, incluida antroplogo G. H. Schubert descubrimos
sus races, extendidas ms all de la obra la publicacin de su correspondencia con muchas caractersticas asociadas con la
de Freud y Jung, de Lacan y Derrida. Al Wilhelm Fliess, y estudios del ambiente teora psicoanaltica: nocin de una divi-
ponerlas de maniesto, se nos hace com- intelectual de la escuela mdica viene- sin mental interna y dilogo entre un yo
prensible por qu la idea del subcons- sa y los primeros trabajos del fundador consciente y un yo inconsciente, sentido
ciente emergi con tanta fuerza y en un del psicoanlisis en neuroanatoma, as de represin, inters en la memoria del
momento determinado. El idealismo ale- como el impacto crucial de su estancia pasado, exposiciones sobre el yo desde
mn seguidor de Kant, la antropologa, la con Charcot en Pars. Cuando en 1923 una perspectiva de desarrollo y recons-
losofa de la naturaleza y la psicologa resuma la doctrina del psicoanlisis en truccin del origen de la conciencia. Un
romntica tejieron los primeros hilos y el artculo enciclopdico sobre dicha voz siglo antes que Freud, Rousseau public
supieron recoger las aspiraciones de in- declarar que en el subconsciente y en sus Confessions, Fichte avanz la teora de
dependencia individual que se respiraban la represin se encontraban dos pilares la subjetividad y aparecieron el Wilhelm
en el medio. En esa atmsfera sutil se ges- bsicos; los otros dos eran la teora de la Meister de Goethe y el Prelude de Word-
taron las primeras intuiciones. Durante sexualidad y el complejo de Edipo. sworth. Se acometieron diversos trabajos
decenios, la respuesta sobre el origen A nales del siglo XIX, el concepto del de investigacin sobre el yo por Friedrich
del psicoanlisis sera la aportada por el psicoanlisis se haba convertido en un Schlegel, J. W. Ritter y Novalis. J. C. Reil
propio Freud: el psicoanlisis comenz concepto tan ubicuo, que la cuestin no acu el trmino Psychotherapie, Carl
en Viena, a partir de la combinacin de era si Freud hered o no el subconsciente Moritz emprendi la edicin del Magazi-
su trabajo clnico privado con neurti- de alguien de su tiempo, sino qu ver- ne for Empirical Psychology y se forjaron
cos, su colaboracin con Josef Breuer en siones del mismo hered. Hay buenas otras iniciativas, todas ellas organizadas

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 93


en torno a la investigacin secular de la ideas iniciales de Freud sobre la represin. leza, publicada en 1799, comienza con la
vida interior y personal. Por ese tiempo Desde los aos ochenta se difunden las declaracin: La losofa es una obra de
emerge tambin un foco terico sobre tesis de Pierre Janet, F. W. H. Myers y otros libertad. En el principio de la libertad
los fundamentos de la conciencia en los sobre lo inconsciente, lo subliminal y los se apoya todo, dice en El sistema del Idea-
estados ms primitivos e inconscientes aspectos disociados del yo. lismo trascendental. La teora de la natu-
(desde el punto de vista del desarrollo del Jung reconoca abiertamente la deuda raleza es su punto de partida. S. Kant se
individuo y de la historia cultural conside- contrada con Schelling, Schopenhauer haba interesado por la conceptualizacin
rada en su globalidad), as como un inters y Nietzsche, amn de Carus. Michel Fou- de las fuerzas que haba detrs de los fe-
psicolgico en los estados patolgicos de cault, en El orden de las cosas, que ubica el nmenos (solidicacin, magnetismo y
la mente, incluidos sueos, ensoaciones, psicoanlisis en el perodo idealista, con- anidad qumica), consideradas a priori
trance y formas de locura. cede al subconsciente un papel especial y a posteriori. Schelling se interesa por
En las postrimeras del siglo XVIII emer- en la exposicin de la deriva epistmica conocer los pormenores de la nueva in-
gieron ya nociones de una fuerza de vida hacia la modernidad. En buena medida, vestigacin emprica (experimentos de
que gobernaba las fuerzas orgnicas y del sera el mismo Kant el ejemplo arquet- Galvani y Volta sobre electricidad, de La-
desarrollo del cuerpo designada por pico de ese giro epistemolgico. Lo cierto voisier y Priestley sobre composicin de la
Herder como el genio interior de mi ser, es que en la onda de la crisis de la mo- materia) y comparar esos resultados con
distinto enteramente del alma o represen- dernidad, se produce una intensicacin sus propias inferencias trascendentales de
tante de las capacidades inconscientes de un movimiento en pro de cuestiones los principios inherentes en la naturaleza.
dentro del mismo. A medida que avanza el nucleares: libertad, autonoma, vitalidad, Sin dejar de ver en esta un constructo del
siglo XIX, esas ideas van pasando al discur- autodesarrollo. Aunque la base de la ma- sujeto humano: la naturaleza debe no solo
so de un subconsciente, como puede apre- yora de las ideas de Fichte descansan expresar, sino realizar incluso las leyes de
ciarse en los escritos de Carl Gustav Carus, en el terreno abierto por las crticas de la mente. Igual que Fichte coloc un prin-
a quien C. G. Jung citaba como precursor Kant, fue l quien se esforz en conjugar cipio en el yo que constitua la conciencia
de su propia obra. Adems de esas ideas diversos elementos del sistema kantiano subjetiva y las condiciones del mundo ob-
vitalistas, mdicos y lsofos sienten la en un caamazo en torno al concepto de jetivo, Schelling se propuso conceptuali-
atraccin del mesmerismo y del sonam- yo (Ich). Las cuestiones que explora son zar un nuevo principio absoluto que se
bulismo. Conectados con ellos se dieron imagen especular de las dicultades que explicaba en trminos de polaridades
pasos hacia la articulacin de una teora Freud hallar en su propsito de esbozar subjetividad y objetividad, ligereza y
sobre fuerzas, funciones y potencias in- una exposicin de la estructura general gravedad que oscilaba en torno a la po-
conscientes que gobiernan los estados de de la psique. En los aos finiseculares sibilidad de sntesis, ms que integrado en
hipnosis, de los que empezaba a ocuparse vemos a Fichte trabajar con algunos de una estructura formal completa.
la incipiente psicopatologa. Desde otro los trminos que emplear Freud en la Ya en pleno siglo XX , Freud introdujo
frente se advierten los debates loscos creacin de su sistema psicolgico; por el concepto de narcisismo (1914). Y en
en torno a los lmites de la razn, con sus ejemplo: Ich (yo) o Trieb (pulsin). Si bien los aos veinte reformul su teora en
discusiones en pro o en contra de las ideas hemos de andar con cautela antes de es- torno a la estructura tripartita del ello,
sobre el mundo inconsciente. Poco a poco tablecer precipitadamente la equivalencia yo y supery. En esa fase tarda de su
va asomando la cabeza otro emblema del terminolgica para forzar equivalencia de trabajo, Freud advirti que la investiga-
subconsciente: la evocacin del pasado mbitos semnticos, Fichte se esforz por cin patolgica se haba dedicado con
enterrado de la mente. Sin olvidarnos del desarrollar una descripcin losca del demasiada exclusividad hacia lo repri-
retrato metafsico de la naturaleza que Yo que trascendiera los lenguajes domi- mido. Deberamos saber ms sobre
traz Schopenhauer como un vasto orga- nantes en el siglo XVIII y que se fundara el yo, ahora que tambin l puede ser
nismo con su propia voluntad inconscien- en la nocin de libertad. subconsciente en el sentido propio del
te, desarrollado luego a la luz de la teora Segn parece, fue Schelling quien uti- trmino. Esas reformulaciones de la es-
evolutiva de Eduard von Hartmann en su liz por vez primera el trmino incons- tructura psquica introdujeron cambios
Filosofa del inconsciente, que tuvo once ciente como un sustantivo en el marco importantes en la exposicin de su teo-
ediciones en Alemania de 1868 a 1904. del anlisis de las condiciones de auto- ra, no exenta de confusin. De hecho,
Tampoco fue ajena la aportacin de Jo- conciencia y fuentes del arte. Schelling la formulacin de Freud del narcisismo
hann Friedrich Herbart y su explicacin no se vio nunca a s mismo como psic- es peligrosamente ambigua porque se
de cmo las ideas de la mente aparecen logo, aunque se preocup de conceder un concibe unas veces como atraccin ha-
por encima o por debajo de un umbral de papel central a la psique como entidad cia su propia persona y otras hacia su
percepcin mental de acuerdo con el gra- opuesta a la conciencia o la razn den- cuerpo. Freud especula con una unidad
do particular de fuerza mental, nociones tro de una nueva ontologa del yo. Lo biolgica primaria anterior incluso a
que se elaborarn en las investigaciones mismo que con Fichte, la cuestin de la la diferenciacin de un yo y quizs
psicofsicas de Gustav Fechner, mediado libertad recorre toda la obra de Schelling. asociado con el estado intrauterino.
el siglo. Estos dos autores inuyeron en las Las Ideas para una losofa de la natura- LUIS ALONSO

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ORIGEN DEL LENGUAJE
Hiptesis del sistema especular

HOW THE BRAIN GOT LANGUAGE: THE MIRROR


SYSTEM HYPOTHESIS, por Michael A. Arbib.
Oxford University Press; Oxford, 2012.

E stamos acostumbrados a considerar


un axioma la creencia de que el len-
guaje humano deriv de los sonidos ani-
mecanismos cerebrales que prestan so-
porte al lenguaje evolucionaron a partir
de otros mecanismos bsicos que no guar-
tendido por otros. El lenguaje humano no
es solo habla. Incluye tambin los gestos
que le acompaan y el lenguaje de los sig-
males, de sus llamadas de alerta o solicitud daban en su inicio relacin directa con la nos de los sordomudos.
sexual. Se han analizado su sintaxis y sus transmisin de informacin. El lenguaje humano, cierto, se apoya
dialectos. Por otro lado, damos por supues- Los mecanismos cerebrales que posibili- sobre los sistemas de comunicacin de
ta la idea chomskyana de una gramtica taron el advenimiento del lenguaje apare- los primates. Se transmiten estos infor-
universal, de una sintaxis nsita en nues- cieron hace unos 100.000 o 200.000 aos. macin mediante vocalizaciones, gestos
tro cerebro. Pero en ciencia, las verdades Permitieron la comunicacin con manos de las manos y expresiones faciales, sea
duran lo que duran las pruebas sobre las y voz. Decenios de miles de aos de evo- en su estado salvaje o en cautividad. Nues-
que se asientan. Michael Arbib se opone a lucin hiciernon posible el trnsito de los tros antepasados remotos avanzaron un
la existencia de una gramtica universal. protolenguajes hasta adquirir algo parecido paso ms y crearon un protolenguaje,
Sostiene que el genoma humano aporta a un lenguaje, hace entre 50.000 y 100.000 un sistema de comunicacin mucho ms
una disposicin para el lenguaje vale de- aos. Siguen siendo operativos en la forma rico y abierto, aunque sin lograr todava
cir, una capacidad del nio para adquirir y en que surgen nuevos lenguajes de signos la sutileza y exibilidad de nuestros len-
utilizar un lenguaje en el seno de una co- en decenios recientes y en los procesos his- guajes. Independiente en parte de la bio-
munidad que posee ya un lenguaje ms tricos de cambio del lenguaje. loga que le precedi, el lenguaje fue un
que codicar un conocimiento sintctico En puridad, solo los humanos, dotados bien cultural, asociado a la socializacin y
detallado en una gramtica universal. de un cerebro sin parangn, tienen lengua- al asentamiento agrario de los cazadores
Desarrolla aqu una tesis alternativa, je; ningn otro ser vivo lo posee, incluidas recolectores. Ahora, en condiciones nor-
que vincula las neuronas a la comunica- abejas y primates. A las abejas se les ha males, un nio aprender sin dicultad
cin gestual con las manos (protosignos) enseado una danza que les permite in- un vocabulario abierto e integrado en una
y la interaccin social; con esos mimbres dicar a las dems la ubicacin de la fuente sintaxis que presta la combinacin jerr-
el cerebro preparara el camino hacia la de polen hallada. Los bonobos apenas si quica de palabras en estructuras mayores
adquisicin del lenguaje, resultado en l- alcanzan aprender el lenguaje del nivel de que expresan libremente signicados no-
tima instancia de la evolucin biolgica un nio de dos aos; resulta imposible que vedosos a medida que se van necesitan-
y cultural. Igual que en otros aspectos junten smbolos en combinaciones nuevas do, fenmeno que le est vetado a cras y
caractersticos de la especie humana, los y complejas, cuyo signicado deba ser en- adultos de otras especies.

MENTE Y CEREBRO 57 / 2012 95


S
PSICON ERIE
EUROL
DEL HA OGA Se reconocen tres estadios principales el eslabn perdido neural de las teoras
BL A en la diferenciacin de la mente humana
en comparacin con la simia. En primer
que sostenan que la comunicacin fun-
dada en los gestos con la mano desem-
lugar, una capacidad de modelizacin pe un papel crucial en la evolucin del
supramodal, de mmemis, que permi- lenguaje.
ta crear representaciones con una pro- El lenguaje es mucho ms que el ha-
piedad decisiva, la de su recuperacin a bla. Utilizamos la cara, la voz y las manos
voluntad. En segundo lugar, la capacidad cuando hablamos. Los sordomudos tienen
de invencin lxica, con un aparato fo- lenguajes de signos que les permiten co-
nolgico clere. Y en tercer lugar, la in- municarse con precisin sin recurrir a
troduccin de un almacn externo de la la voz. Los humanos, adems, podemos
memoria y de su recuperacin, as como tomar parte activa en la creacin de nue-
una nueva reestructuracin de la memo- vos lenguajes. La hiptesis del sistema
A lo largo de este ao, Mente y cerebro
ria operativa. especular propone que el lenguaje evolu-
ha publicado una serie de seis artculos que
Para enmarcar el origen posible del len- cion como un sistema multimodal. La
ahonda en las dimensiones psicolgicas,
neurolgicas y cognitivas del habla. guaje se ha esbozado la hiptesis del siste- comunicacin gestual y los protosignos
ma especular, aqu razonada y coherente que aportaron la urdimbre para el proto-
con ese marco que acabamos de pergear. lenguaje mediante la transformacin de la
t As hablo, as pienso
Los mecanismos cerebrales asociados al apertura semntica de la pantomima a un
De un modo sutil, la gramtica y el vocabulario
lenguaje emergieron de los mecanismos sistema de smbolos convencionales com-
inuyen nuestro pensamiento. Por Klaus Wilhelm
bsicos del sistema especular, es decir, de partidos. Un protolenguaje es un sistema
MyC n.o 52, enero/febrero 2012
las neuronas espejo, descubiertas en 1996 de comunicacin constituido por senten-
t Adis al principio modular del lenguaje en el laboratorio de Giacomo Rizzolati, de cias de pocas palabras sin una estructura
Se tambalea el modelo que asegura que el cerebro la Universidad de Parma. Comprob que sintctica vertebradora. Los protosignos
procesa de modo distinto la gramtica y la semn- algunas neuronas del rea de la corteza y el protolenguaje evolucionaron luego
tica. Por Ina B. Schlesewsky y M. Schlesewsky premotora denominada F5 se excitaban juntos en una espiral que se expanda
MyC n.o 53, marzo/abril 2012 no solo cuando el macaco ejecutaba el para producir la circuitera neural y las
acto de agarrar algo, sino tambin cuan- estructuras sociales que posibilitaron la
t El modelo de doble ruta
do el mono en cuestin observaba que un emergencia del lenguaje moderno. Si las
Segn los manuales, las reas de Broca y Wernicke,
hombre u otro mono ejecutaba dicha ac- pautas de vocalizacin parecen hallarse
los centros cerebrales ms relevantes en la pro-
duccin del lenguaje, se comunican a travs de cin. La regin F5 del macaco no solo con- especicadas de manera innata, los gestos
una nica va neuronal. Pero ya en el siglo XIX se tiene un sistema de neuronas espejo para con las manos lo estn culturalmente.
postulaba una segunda va. Por Cornelius Weiller actos ejecutados con las propias manos u Advirtase que no basta poseer neuro-
MyC n.o 54, mayo/junio 2012 observados, sino tambin otros tipos de nas espejo para la imitacin. La imitacin
neuronas, incluidas las cannicas, que se compleja constituye un rasgo separador
t Figuras retricas: un reto para el cerebro activan en ciertos actos prensiles, pero no entre el simio y el hombre. En dicha forma
Las frases hechas, las metforas y la irona dan con la observacin de esos mismos actos mimtica se combinan tres destrezas. De
especial trabajo al cerebro. Las dos mitades del
en otros. entrada, el reconocimiento de una accin
encfalo intervienen en su procesamiento.
La observacin en macacos inst de in- compleja; viene luego la imitacin real y,
Por Dieter G. Hillert
mediato la pregunta: Existen tambin en lo que reviste mayor nura, reconocer en
MyC n.o 55, julio/agosto 2012
el cerebro humano neuronas espejo para la accin ejecutada por otro un parecido
t En otro idioma ese tipo de acciones? A travs de tcnicas con la conjuncin de acciones familiares.
Aprender una lengua extranjera implica con de neuroimagen, Scott Grafton, el autor En el perodo de Oldowai, nuestros precur-
frecuencia un gran esfuerzo, en especial durante la del libro, y Giacomo Rizzolatti descubrie- sores no traspasaron todava el umbral de
adultez. Qu sucede en el cerebro cuando adquiri- ron el rea de neuronas espejo en la cor- una imitacin simple, elemental, con un
mos un idioma forneo? Por Isabell Wartenburger
teza frontal en el rea de Broca o en su repertorio escueto de gestos voclicos y
MyC n.o 56, septiembre/octubre 2012
vecindad, un rea asociada tradicional- signos manuales todava prximo al de
mente con el lenguaje. Haba conexin los grandes primates de nuestros das. El
t Dnde estn los robots parlantes?
Durante dcadas, hemos acariciado el sueo de
entre esas dos caracterizaciones? El gru- perodo achelense fue de transicin entre
crear una mquina capaz de conversar. Pero pri- po de Ursula Berlugi haba descubierto la imitacin simple y la compleja. Esta se
mero debemos averiguar cmo sabemos lo que sa- ya que la lesin del rea de Broca poda desarroll en el achelense tardo, cuando
bemos sobre el lenguaje. Por Joshua K. Hartshorne afectar a los usuarios sordos del lenguaje la comunicacin empez a contar con una
MyC n.o 57, noviembre/diciembre 2012 de los signos y no solo a los usuarios del semntica abierta merced al uso conscien-
lenguaje hablado. Era un indicio slido. La te de la pantomima.
hiptesis del sistema especular aportaba LUIS ALONSO

96 MENTE Y CEREBRO 57 / 2012


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MyC 7: Varn o mujer: cuestin de simetra T-12: La atmsfera
5 ejemplares de MENTE Y CEREBRO MyC 8: Paradoja del samaritano T-13: Presente y futuro de los transportes
o 5 ejemplares de TEMAS MyC 9: Nios hiperactivos T-14: Los recursos de las plantas
MyC 10: El efecto placebo T-15: Sistemas solares
por el precio de 4 = 26,00 MyC 11: Creatividad T-16: Calor y movimiento
MyC 12: Neurologa de la religin T-17: Inteligencia viva
MyC 13: Emociones musicales
MyC 14:$yDDUE`D T-18: Epidemias
SELECCIONES TEMAS MyC 15: Aprendizaje con medios virtuales T-20:"Dy`yyyy
T-21: Acstica musical
MyC 16: Inteligencia emocional
MyC 17: Cuidados paliativos T-22: Trastornos mentales
Ahorre ms del 30 % MyC 18: Freud
MyC 19: Lenguaje corporal
T-23:myDmy
T-24: Agua
MyC 20: Aprender a hablar T-25: Las defensas del organismo
Ponemos a su disposicin grupos MyC 21: Pubertad T-26: El clima
MyC 22: Las races de la violencia T-27: El color
de 3 ttulos de TEMAS MyC 23: El descubrimiento del otro
seleccionados por materia. MyC 24: Psicologa e inmigracin T-29: A travs del microscopio
MyC 25: Pensamiento mgico T-30: Dinosaurios
3 ejemplares al precio de 2 = 13,00 MyC 26: El cerebro adolescente T-31: Fenmenos cunticos
MyC 27: Psicograma del terror T-32: La conducta de los primates
MyC 28: Sibaritismo inteligente T-33: Presente y futuro del cosmos
ASTRONOMA MyC 29: Cerebro senescente
MyC 30: Toma de decisiones
T-34: Semiconductores y superconductores
Planetas, Estrellas y galaxias, T-35: Biodiversidad
Presente y futuro del cosmos MyC 31: Psicologa de la gestacin T-36: La informacin
MyC 32: Neurotica
T-37: Civilizaciones antiguas
BIOLOGA MyC 33: Inapetencia sexual
T-38: Nueva gentica
Nueva gentica, Virus y bacterias, MyC 34: Las emociones
Los recursos de las plantas MyC 35: La verdad sobre la mentira T-39: Los cinco sentidos
MyC 36: Psicologa de la risa T-40: Einstein
COMPUTACION MyC 37: Alucinaciones T-41: Ciencia medieval
Mquinas de cmputo, Semiconductores MyC 38: Neuroeconoma T-42: El corazn
y superconductores, La informacin MyC 39: Psicologa del xito T-43: Fronteras de la fsica
MyC 40: El poder de la cultura T-44: Evolucin humana
FSICA MyC 41: Dormir para aprender T-45: Cambio climtico
Fronteras de la fsica, Universo cuntico, MyC 42: Marcapasos cerebrales
Fenmenos cunticos MyC 43: Deconstruccin de la memoria T-46: Memoria y aprendizaje
MyC 44: Luces y sombras de la neurodidctica T-47: Estrellas y galaxias
CIENCIAS DE LA TIERRA MyC 45: Biologa de la religin T-48: Virus y bacterias
<`Dyj"Dy`yyyyj T-49: Desarrollo del cerebro, desarrollo de la mente
MyC 46: A jugar!
Riesgos naturales T-50: Newton
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GRANDES CIENTFICOS MyC 48: Redes sociales
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MEDICINA MyC 51: La percepcin del tiempo T-56: Instinto sexual
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CIENCIAS AMBIENTALES MyC 55: Neuropsicologa del yo T-59: Qu es un gen?
Cambio climtico, Biodiversidad, El clima MyC 56: Psiquiatra personalizada T-60: Fsica y aplicaciones del lser
MyC 57: Psicobiologa de la obesidad T-61: Conservacin de la biodiversidad
NEUROCIENCIAS T-62: Alzheimer
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desarrollo de la mente, El cerebro, hoy T-63: Universo cuntico
T-64: Lavoisier, la revolucin qumica
LUZ Y TCNICA T-65: Biologa marina
La ciencia de la luz, A travs del microscopio, T-66: La dieta humana: biologa y cultura
Fsica y aplicaciones del lser T-67: Energa y sostenibilidad
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004-2 La diversidad humana 24


013-1 El sistema solar 24
015-8 Partculas subatmicas 24 Para efectuar su pedido:
017-4 Tamao y vida 24
027-1 La clula viva (2 tomos) 48 Telfono: (34) 934 143 344
031-X Construccin del universo 24
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