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Avenida principal de la ciudad de Pompeya con

el Vesubio al fondo, dominando el paisaje.

POMPEYA
CRÓNICA DE UNA MUERTE ANUNCIADA

El filósofo andaluz Séneca y el Juan Antonio Morales,
poeta Tácito nos contaron en sus Geólogo sedimentólogo
escritos que en el año 62 d. C.
un enorme terremoto provocó Teodosio Donaire,
grandes daños en las ciudades que Geólogo vulcanólogo
rodeaban al Vesubio. Nápoles,
Nuceria, Herculano y Pompeya artículo procuraremos contestar
se encontraban en proceso de éstos y otros interrogantes sobre
reconstrucción cuando diecisiete el fenómeno.
años después, el 24 de agosto del En cualquiera de las ciudades
año 79 de nuestra era, la tierra que rodean al famoso volcán, la
volvía a sacudirse en el golfo de actividad en la mañana de aquél
Nápoles generando una de las 24 de agosto era la habitual.
tragedias que más ha calado en el Una intensa actividad portuaria,
inconsciente colectivo: la caída de comercios abiertos, esclavos
Pompeya. acudiendo a la compra, los agentes
¿Qué ocurrió? ¿Podría haberse en sus negocios… Nada diferenciaba
evitado? ¿Puede volver a ocurrir? aquel día de otro cualquiera. Nos
Son las primeras preguntas que cuenta Plinio el Joven que incluso
se hace cualquiera que se pare a los temblores de tierra y la nube
Los geólogos Juan Antonio Morales, y Teodosio pensar sobre lo sucedido. En este de ceniza en la cima del Vesubio
4 Donaire, durante la jornada del Geolodía-2014
celebrada el pasado domingo 11 de mayo.
24 AGOSTO 79 d.C.

Esquema geográfico que muestra la situación de Pompeya, Herculano y Nápoles alrededor del Vesubio
y la susceptibilidad de quedar destruidas por una erupción similar a la del año 79.

25 AGOSTO 79 d.C.

25 AGOSTO 79 d.C.

Detalle del aspecto que presenta una Detalle del aspecto que presentan los lapilli
acumulación de piedra pómez. del tipo más grueso.

eran normales ese día. Quizá por acudía con sus barcos a socorrer a
eso, “a la 1 de la tarde, cuando las la población.
viandas llenaban ya los platos de los “Una gran nube de ceniza se elevaba
señores y el primero de los grandes del Vesubio. Su forma era parecida
sismos hizo acto de presencia nadie a la de un pino, pues ascendía de
levantó la cara hacia el volcán”, la cima como un enorme tronco
como nos narra el poeta Marcial. y luego se desparramaba como Esquema de la erupción de
Estaban acostumbrados. Y eso si fuesen ramas, lo que, en mi agosto del 79 d. C. El día 24 se
fue su sentencia de muerte, la opinión, se debía a que disminuía la
elevó una enorme nube de ceniza
costumbre. Y eso mismo ocurre fuerza que la había hecho ascender
hoy, estamos acostumbrados. Esa o a la influencia de su propio con forma de pino y se produjo
excesiva confianza que nos hace peso. A ratos relucía de un blanco una continua lluvia de piedra
ignorar el peligro cercano no impidió inmaculado, mientras que en pómez. El día 25 se produjo una
que al día siguiente Pompeya y otros parecía sucia y salpicada
destructiva explosión tras la
Herculano se encontraran bajo de manchas, dependiendo de la
toneladas de roca ardiente y miles cantidad de ceniza y de tierra que entrada de agua en la cámara
de sus ciudadanos convertidos para hubiese levantado. Las cenizas magmática y el deslizamiento
siempre en piedra sin ni siquiera ya caían sobre las naves, más del flanco oeste del volcán, lo
haberse movido de sus casas. calientes y espesas a medida
que provocó un flujo piroclástico
que se acercaban; caían también
¿Qué ocurrió? trozos de piedra pómez y piedras súbito hacia Herculano y
Nada describe mejor que las ennegrecidas, quemadas por el la elevación de una nube de
propias palabras del joven Plinio fuego. De pronto aparecieron fragmentos incandescentes
el fenómeno visual que estaba escollos, procedentes del derrumbe
(piroclastos) hacia arriba. Esta
ocurriendo aquella tarde de verano del monte y que impedía a las
y que él observaba desde el cabo naves alcanzar la orilla. Frecuentes nube acabaría colapsando por
de Miseno, a unos 35 kilómetros y violentos terremotos sacudían las su peso y provocando un nuevo
del volcán, mientras que su tío casas haciéndolas ir de acá para allá flujo piroclástico, esta vez hacia
(Plinio El Viejo), que era jefe de como si estuviesen desprendidas
Pompeya.
la flota romana de dicho sector, de sus cimientos”.
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RECUERDA: Respetar el Patrimonio Histórico de nuestro país
Las calles de Pompeya estaban pavimentadas
con basaltos de erupciones
anteriores del Vesubio.

Panorámica tomada desde el golfo de Nápoles
donde se observa el Vesubio tras
la ciudad que ocupa actualmente el
emplazamiento de Herculano.

Esta narración describe de forma se expulsaron primero son los lo primero que el volcán expulsa es
precisa los fenómenos asociados a que se encuentran en la base del este material —lava con millones de
un tipo de erupción muy explosiva depósito y éstos se componen burbujas— que hace las veces de
que, desde entonces, recibe el principalmente de piedra pómez. “tapadera”.
nombre de erupción pliniana, Todo el mundo conoce esta piedra En el caso del Vesubio, esta
en honor a la persona que la ligera y llena de huecos que usamos piedra pómez se ha encontrado
describió por primera vez. Son para rasparnos los callos. Pues, es extendida a lo largo de una
erupciones inusuales y violentas bien sabido que esta piedra procede superficie elíptica que se dispone
que se presentan muy distanciadas de la rápida solidificación de una hacia el sudeste del cráter, debido
en el tiempo y que pueden estar especie de “espuma” que recubre a los vientos dominantes y que
separadas por otras erupciones el magma que, lleno de gases, se abarca centenares de kilómetros
menos energéticas, que son las presenta en ebullición. Esta espuma cuadrados. Se ha calculado que
que confunden a la gente, haciendo se genera por una descompresión la nube de fragmentos de pómez
que se acostumbren a la actividad súbita del magma de forma similar tuvo que haber alcanzado más de
volcánica y sorprendiendo cuando a cuando abrimos una botella de treinta kilómetros de altura. Por
la verdadera erupción peligrosa champán. el volumen y la composición del
aparece. Por esa razón uno de los El magma asciende desde una material emitido se ha calculado
principales estudios que realizan cámara magmática (lugar del que la cámara magmática tuvo
los geólogos en áreas volcánicas interior de la Tierra donde el que tener más de dos kilómetros
es la clasificación y datación de la magma quedó retenido a varios cúbicos, estar situada a más de
secuencia de materiales volcánicos kilómetros de profundidad) hacia tres kilómetros de profundidad
con objeto de determinar la la superficie a través de fracturas, y encontrarse a unos 850ºC de
existencia de una periodicidad de que a veces son provocadas por temperatura. Por los relatos de
eventos volcánicos en dicho sector. el propio empuje que ejerce el Plinio se sabe que la lluvia de
Pero, ¿qué ocurre exactamente magma. Entonces, a medida que pómez estuvo ocurriendo hasta el
durante una erupción pliniana? asciende y pierde presión (esto amanecer del día 25 de agosto.
Quizá podamos encontrar una es, se descomprime porque tiene Sobre estos materiales se
respuesta estudiando los depósitos menos materiales encima), se depositaron capas de materiales
que resultaron de aquella explosión. generan a poca profundidad dichas más finos, de un tamaño
Lógicamente, los materiales que burbujas en el magma. Por tanto, comprendido entre el tamaño
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RECUERDA: No utilizar el detector de metales dentro de los límites de yacimientos arqueológicos ni zonas protegidas.
Tr a s e l r e d e s c u b r i m i e n t o
arqueológico de la ciudad de
Pompeya, los cuerpos de personas
y animales se habían vaporizado.
El hueco dejado en la roca por esos
cuerpos fue rellenado de escayola
y recuperado, permitiendo
visualizar la postura que las
personas adoptaron antes de
morir. En la fotografía se ve cómo
la persona adoptó una posición
“bolita de anís” y el tamaño fetal protegiendo con su mano las
“garbanzo”, por expresarlo de un vías respiratorias.
modo gráfico y comprensible. Estos
son los materiales denominados
lapilli. Y, finalmente, se encuentran
las capas de ceniza, material mucho
más fino y que tarda más en caer. El
lapilli es un material que el volcán
lanza en estado incandescente, es
decir, en un estado que todavía no
es sólido, sino viscoso y al rojo vivo.
Aunque por el aire este material
puede solidificarse, como en el
caso de Pompeya, en ocasiones no
lo hace y se depositan aún muy
calientes, lo que puede provocar
que se peguen unos con otros
y originen rocas más cohesivas.
Este último proceso tuvo lugar
en otra de las ciudades próximas
a Pompeya, como fue Herculano.
Que los fragmentos incandescentes
lleguen o no solidificados al suelo
depende del proceso que los haga
caer y del tiempo que tarden en
depositarse.
La entrada de agua en los conductos La ciudad de Pompeya fue sepultada completamente por la lluvia de ceniza
volcánicos aumentó la explosividad que sucedió a los pocos días de la catástrofe, congelando en el tiempo los
de la lava. Es lo mismo que ocurre edificios, su ornamentación y sus enseres. La fotografía muestra los frescos
cuando echamos agua en una que decoraban la habitación principal de una casa romana.
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Los frescos conservados de
Pompeya son una muestra
excelente de la cultura de la
ciudad.

Llave de Bronce
que perteneció a un
hogar o comercio
de la ciudad de
Herculano.

sartén de aceite hirviendo. Esto
elevó el suelo, aumentando las
pendientes de los flancos del volcán,
que acabaron deslizándose hacia el
suroeste provocando una enorme
explosión que alivió la presión de
forma instantánea y lanzó al aire
toneladas de material fundido.
Hacia el suroeste, la explosión
Joyas encontradas en el cuerpo lanzó el material lateralmente
de una mujer joven. Su cuerpo en un fenómeno que se conoce
se encontró entre las tumbas como flujo piroclástico, sepultando
súbitamente Herculano a mediodía
halladas a las afueras de Porta
del 25 de agosto; pero hacia el
Nola, al este de Pompeya.
sur la explosión lanzó el material
La simbología de los anillos, hacia arriba y este material cayó
tanto la diosa Fortuna como posteriormente, colapsando por su
las cabezas de serpiente, propio peso y sepultando Pompeya
hacen alusión a la protección tras una bestial onda de choque.
y a la buena suerte, aunque Más tarde, la ceniza fue cayendo
lamentablemente no le sirvió de más lentamente y cubriéndolo
mucho. www.britishmuseum.org todo en un radio de centenares de
kilómetros a la redonda.

Pulseras de oro y pendientes
romanos (siglo I d. C.), joyas
halladas en Pompeya. Este tipo
de joyas eran muy comunes en
el primer siglo d. C. Nápoles,
Museo Arqueológico Nacional
(Exposición “Historias de una
erupción”). Foto: Bárbara
McManus, 2003.

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Monedas de bronce y
denarios de plata, hallados
en Herculano. Podría tratarse
de la recaudación de algún
comerciante de la ciudad.
Habían sido guardadas
en el interior de una cesta
de mimbre antes de la
erupción del volcán.

¿Puede volver a ocurrir?
Quizá para contestar esta pregunta
haya que conocer si es un fenómeno
repetitivo en el tiempo y, de ser así, demostraron que se trataba de una
si tiene una periodicidad conocida. erupción muy anterior ocurrida en
En ambos casos la respuesta es sí. la edad del bronce, alrededor del Pulsera de oro romana (siglo
En 1995 aparecieron en los año 1780 antes de nuestra era. Hoy I d. C.). Pompeya. Pulsera de
alrededores del pueblo de la esta erupción es conocida como la oro de 610 gramos de peso,
Campania San Paolo Bel Sito los erupción de Avellino y se sabe que formada por dos serpientes
esqueletos carbonizados de una fue mucho más violenta, puesto sujetando un círculo con un
pareja que fue sepultada por los que desarrolló seis oleadas de flujos
busto en relieve de Selene,
fragmentos de pómez y lapilli de piroclásticos y lo destruyó todo en
sobre ella podemos ver
una erupción pliniana. Lo curioso quince kilómetros a la redonda.
es que, a pesar de las sospechas Esta erupción pudo haber lanzado estrellas y la luna creciente.
iniciales de que se trataba de dos a la atmósfera 100.000 toneladas Esta pulsera pertenecía a
fugitivos de la erupción del año de ceniza que llegó a alcanzar los una mujer que se encontraba
79, resultó que las evidencias treinta y cinco kilómetros de altura. junto a otro adulto y un
El trabajo de los geólogos niño durante la erupción,
identificando secuencias de falleciendo los tres a raíz del
Anillo-Sello de bronce, vistas materiales volcánicos similares derrumbe de un balcón de
frontal y posterior. Romano, a las estudiadas en los casos de una casa. La mujer llevaba
siglo I d. C. Herculano. La Pompeya y Avellino ha puesto ya de
colocada la pulsera en uno de
inscripción del sello indica que manifiesto que en los últimos 25.000
sus brazos y sujetaba una caja
años han ocurrido al menos siete
su dueño era Marcus Pilius que contenía varias monedas
erupciones plinianas, separadas por
Primigenius Granianus; las (40 áureos y 180 denarios).
periodos de actividad volcánica de
letras (en orden inverso) son M intensidad menor. Esto confiere a La casa es ahora conocida
PILI PRIMI GRANIANI. Nápoles, las erupciones plinianas un periodo como “la Casa de la pulsera
Museo Arqueológico Nacional medio de retorno de alrededor de de oro”, Nápoles, Museo
(Exposición “Historias de una 3.300 años, aunque las dos últimas A rqueológico Nacional.
erupción”). estuvieron separadas sólo por 1860 Foto: Bárbara McManus, 2010.
Foto: Bárbara McManus, 2003. años. www.vroma.org

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Erupción de 1822, ilustración de George Julius Scrope.

De haberse conocido estos datos en por la erupción de Avellino. condición de estado crítico o fase
la era romana, quizá hubiera podido Esta denuncia fue lanzada en 2006 inminente de erupción ha sido
evitarse la tragedia de Pompeya y en una publicación científica en la declarada por el grupo científico
Herculano. Sin embargo, hoy se prestigiosa revista Proceedings of y comunicada a las autoridades,
conocen, y el área que circunda al the National Academy of Sciences, la decisión de declarar un estado
Vesubio alberga a una población de pero la respuesta del Instituto de emergencia a la población debe
más de tres millones de habitantes. Nacional de Geofísica y Vulcanología ser abordada por las autoridades.
También se sabe que entre el de Italia, en lugar de la revisión de Existen ejemplos de predicción de
momento actual y la erupción de los planes de evacuación para incluir erupciones y riesgos relacionados
Pompeya han transcurrido más estas áreas, emitió un comunicado por parte de los científicos que
años que entre ésta y la erupción para calificar estas predicciones de no fueron tenidos en cuenta con
de Avellino y que investigadores alarmistas e irresponsables. la celeridad requerida por las
de la Universidad de Nueva York autoridades y que han originado
han calculado que el riesgo de una Actualmente, los vulcanólogos grandes desastres humanos. Un
nueva explosión pliniana a día de italianos piensan que con ejemplo de este último caso fue
hoy supera el 50%. ¿Y no se hace l o s p r o g ra m a s d e c o n t r o l y la erupción del volcán colombiano
nada? monitorización de la actividad del del Nevado del Ruiz en 1985,
Vesubio serían capaces de predecir donde perecieron en un instante
El plan de emergencias de la una gran erupción y poner en más de 20.000 personas en la
Campania marcha los planes de evacuación de ciudad de Armero. En este caso
Hoy día, todas las esperanzas de una forma ordenada. No obstante, el proceso ocurrido se denomina
salvación para las poblaciones este tipo de controles ya han fallado lahar, que consistió en una gran
situadas en los nueve kilómetros en otras catástrofes anteriores, avalancha de cenizas y materiales
inmediatos al cráter se centran en cuando se produjeron explosiones volcánicos de todos los tamaños
este plan de emergencias, adoptado fatales sin un aumento de la que se originó por el deshielo
en 1995 y renovado en 2001. Sin actividad previa del volcán. Estos provocado por la erupción. No
embargo, algunos vulcanólogos fueron los casos del Mont Pelée o obstante, cuando el desarrollo de
han denunciado que este plan tiene del Monte Santa Helena. Con estos la erupción ha sido rápido, como
numerosas deficiencias. Entre otras argumentos hay científicos que en las crisis del Pinatubo de 1991
cosas, ni siquiera incluye a la ciudad dudan de la efectividad de estos y de 1994 y la del Rabaul (Papúa-
de Nápoles ni a otras áreas que, a planes. Nueva Guinea) han existido buenos
pesar de no haber sido afectadas Además, hay que tener presente ejemplos de situaciones en las que
por la erupción de Pompeya, sí que los científicos no tienen la el consenso claro de los científicos
quedaron totalmente devastadas última palabra. Una vez que una y las autoridades llevaron a una
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RECUERDA: La legislación vigente, si encuentras objetos de valor patrimonial.
Vesubio, erupción
de 1944. Aviones del
ejército sobrevolando
el Vesubio, la
población pudo
ponerse a salvo gracias
a que se sabía desde el
día 13 de marzo que se
produciría la erupción.
A pesar de ello se
produjeron algunas
muertes.

Erupción del Vesubio en
1872. A pesar de tratarse
de una erupción de
entidad menor
(no pliniana) la nube
de ceniza se elevó varios
kilómetros hacia las capas
superiores de la atmósfera.
En la imagen se observa
un flujo piroclástico que
no llegó a alcanzar la
población de Herculano.

gestión exitosa de la emergencia.
Desde luego, en la era moderna
no existen precedentes de una
evacuación que abarque un área
tan densamente poblada, pero
los atascos monumentales que se
ocasionan en la autopista tangencial
de Nápoles y en las autopistas de
salida de esta ciudad son un hecho
cotidiano. Si esto es así en días
normales, ¿qué ocurriría durante
una evacuación?, ¿qué sucedería
cuando la piedra pómez y la ceniza
inutilizaran los vehículos?, ¿serían
eficaces estos planes?

Quizá lo que pretenden que Soldados del ejército americano,
hagamos es lo que hacen las contemplando el Vesubio
autoridades italianas, meter la escupiendo ceniza. La erupción
cabeza bajo una piedra como los del volcán se produjo pocos
avestruces, rezar para que esto no
meses después de la llegada de
ocurra y negar la evidencia, aunque
las fuerzas aliadas a Nápoles.
probablemente sería esta la postura
en la que millones de napolitanos
Las lenguas de lava destruyeron
quedasen nuevamente fosilizados. todo cuanto encontraban
por el camino. El magma
siguió fluyendo hasta el 29 de
VÍDEOS: marzo. Una escuadra de 88
http://wp.me/p4j1Uw-9G bombarderos de la USAF fue
Moneda de plata italiana de 1924, destruida durante la erupción
incrustada en un trozo de lava de del volcán.
la erupción del Vesubio de 1929. Se http://unabrevehistoria.blogspot.com.
encontró en las ruinas de un pueblo es/2007/11/vesubio-1944.html
cercano al Monte Vesubio en el año 11
1944.