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EDITORIALES ISSN 0025-7680

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EDITORIAL MEDICINA (Buenos Aires) 2011; 71: 289-291

Hipcrates, el arte mdico, el racionalismo y la astrologa

Se denomina Cuestin Hipocrtica, bsicamente, a los interrogantes que plantea la autora de los tra-
tados que forman el Corpus Hippocraticum. Alrededor de 60 obras constituyen el texto mdico ms am-
plio y antiguo que haya sobrevivido desde la remota antigedad. Ciertamente, historiadores y llogos
consideran que los tratados que lo forman carecen de unidad estilstica, incluyen posiciones particulares
a veces contradictorias, algunos son simples bosquejos que requieren orden y desarrollo y otros, obras
desarrolladas. Estos escritos abarcan mltiples aspectos de la medicina. Al respecto hay posiciones
extremas.
Wilamowitz (1848-1931), un llogo clsico prusiano, ms conocido por la polmica a raz de la obra
de Nietzsche El nacimiento de la tragedia, que lo enfrent a Rohde maestro de Nietzsche y a Wagner,
Wilamowilz deca de Hipcrates: un nombre clebre sin el respaldo de ningn escrito1.
Hay quienes adoptan una posicin menos extrema y distinguen los tratados segn criterios de exce-
lencia, literarios, estilsticos, presencia de referencias cruzadas, ideas particulares de crticos antiguos
y actuales, o, simplemente, su capricho. Una cosa es clara, los escritos hipocrticos rechazan el papel
de la religin, la magia o cualquier supersticin respecto de la enfermedad y su curacin, incluyendo la
filosofa (por ejemplo, en el tratado De la medicina antigua) sin advertir que muchas de las actitudes y
creencias que se manifiestan en las obras representan posiciones loscas corrientes en la poca de
la redaccin, siguiendo a los lsofos-mdicos como Pitgoras, Alcmen y Empdocles2.
Hipcrates, llamado el padre de la medicina, consideraba su prctica como un arte, pero hay estudio-
sos que juzgan que la medicina hipocrtica representa una ciencia, sntesis de la observacin precisa
de sntomas, signos y evolucin de la enfermedad, a lo que se agrega la explicacin racional de estas
manifestaciones. Creo que hay que distinguir la racionalidad del racionalismo. La racionalidad es la
posibilidad de poner a prueba una explicacin. El racionalismo no exiga pruebas, slo verosimilitud.
Descartes no era cientco, era un racionalista. Tampoco era ciencia la teora de los humores, slo un
ejercicio de racionalismo.
Hipcrates es una gura admirable, su medicina representa lo ms avanzado hasta los tiempos
modernos, a pesar de la teora humoral que prevaleci ms de 2000 aos y que sirvi para justicar
la sangra, que caus tantos daos como discutibles benecios. No hay un tratado hipocrtico sobre
la sangra, a la que menciona varias veces en pocos renglones sin darle importancia. Fue Galeno el
que la consider un recurso teraputico ecaz e invalorable. La sangra tendra aun justicacin en la
insuciencia cardaca, no claramente reconocida por Hipcrates, y en la policitemia, que no pudo co-
nocer.
Es curioso que lo que podra llamarse escuela o secta hipocrtica fuera denominada dogmtica en
los tiempos del Imperio Romano y convivido con las sectas mdicas rivales de los empricos, de los me-
todistas y los eclcticos3. Casi nadie considera que haya supersticiones racionalistas, slo encontr que
Seelig en 1905 tuvo el coraje de afirmar que la teora humoral hipocrtica era una supersticin losca4.
El humoralismo que aparece en varios tratados del Corpus es una sntesis del par de oposiciones de
Alcmen (calor-fro y hmedo-seco) y de las cuatro races o elementos atribuidos a Empdocles: aire,
agua, fuego y tierra. Fahraeus, un mdico sueco que introdujo la eritrosedimentacin, sugiri que los
cuatro humores se basaron en la observacin de la coagulacin de la sangre en un reservorio transpa-
rente. Cuando la sangre se coagula en un tubo y se la deja sin perturbar se observan cuatro capas: un
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cogulo oscuro en el fondo (bilis negra); sobre el cogulo una capa de glbulos rojos (sangre); sobre
esta, una capa blancuzca de leucocitos (ema) y, nalmente, una capa superior de suero amarillo claro
(bilis amarilla). Lamentablemente, en tiempos de Hipcrates se trabajaba el vidrio para hacer vasijas
que eran opacas y no existan tubos transparentes. Recordar que la sangre sera caliente y hmeda; la
bilis amarilla, caliente y seca; la flema, fra y hmeda; y la bilis negra, fra y seca.
El enorme mrito de Hipcrates es su avanzado ocio mdico junto a las exigencias ticas. El relato
de sus casos clnicos se parece a nuestros propios relatos: puso nombre a los sntomas y signos y
describi facies, dedos en palillo de tambor, la sucusin pleural, la respiracin peridica, etc. Tambin
consider las enfermedades agudas, crnicas y epidmicas. La evolucin y las crisis fueron considera-
das con claridad y su redaccin es simple y lacnica. Es cierto que hay prrafos oscuros, posiblemente
debidos a una transcripcin defectuosa y trozos incomprensibles que Galeno intent aclarar6. Hay un
caso clnico que deseo transcribir, extrado de Epidemias I y III considerados propios de Hipcrates; de
entre las 42 historias clnicas del texto de las cuales 25 (60 %) terminan con la muerte, muestra inequ-
voca de honestidad, est la siguiente:

La mujer con dolor de garganta que yaca en la casa de Aristin comenz su enfermedad con afona,
lengua roja y reseca.
Al primer da escalofros y ebre.
Al tercer da rigor, ebre alta, aparecen ndulos encadenados a cada lado del cuello que descienden
hasta el pecho, extremidades fras y lvidas, respiracin frecuente. La bebida regurgitaba por la nariz, no
poda deglutir. Ces de orinar y evacuar.
Al cuarto da empeoraron todos los sntomas.
Al quinto da confusin y muerte7.

Hipcrates escriba 400 aos antes de la introduccin del calendario Juliano y careca de un modo
adecuado de fechar, Haba varios calendarios usados en Grecia basados en el ciclo lunar, de manera
que una fecha sufrira corrimientos sucesivos en los aos solares. Era por eso una prctica habitual
emplear ciertos eventos astronmicos como mtodo para determinar las estaciones, cuya importancia
fue subrayada en los tratados Sobre aires, aguas y lugares, El rgimen en las enfermedades agudas
y en Epidemias. Mejor sera determinar los equinoccios y los solsticios pero esto requera no slo de
un gnomn que proyectara su sombra sino adems un reloj de sol o dial adecuado para cada lugar; la
sombra ms corta al medioda (solsticio de verano) correspondera al 21 de junio; la ms larga, solsticio
de invierno, 21 de diciembre, y los equinoccios, al medioda, sombra intermedia, 21 de marzo, primavera
y 21 de septiembre, otoo. As, a falta de un dial, que requerira la observacin de un experto que lo
construyera (tarea que demandara un ao), se observaba el cielo tomando como referencia el ascenso
helaco o ascendente y la puesta de tres constelaciones:

El ascendente de las Plyades 10 de marzo primavera


El ascendente del Can (Sirio) 17 de julio verano
El ascendente de Arcturus 10 de septiembre otoo
La puesta de las Plyades 11 de noviembre invierno

No hay exactitud en el comienzo de la estacin pero s indican la plenitud de la misma o se anticipan


al comienzo. De todas maneras marcan un cambio reciente del clima o su perspectiva futura. No era un
calendario perfecto pero era ms jo que los meses lunares8. Significaba esto que las estrellas causa-
ban el cambio de las estaciones y los riesgos de la enfermedad?
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Hipcrates ignoraba la existencia de la astrologa mdica, que fue impulsada por el babilonio Beroso,
casi un siglo despus de su muerte. Beroso se haba establecido en Cos y tuvo acceso a los escritos
hipocrticos e interpret una relacin estrecha entre los cuatro humores y la posicin de la luna en el
zodaco. Este concepto se generaliz en la poca alejandrina, prevaleci en la Edad Media y con dis-
tinto nfasis en los tiempos modernos. La astrologa fue aceptada por guras como Kepler y, hay quien
supone que afect tambin a Newton que escribi extensamente sobre alquimia pero no se conocen
escritos astrolgicos suyos. Y se ense en las universidades9.
Moerbeke (c1215-1286) nacido en Flandes, ingres en la orden de Santo Domingo y trabaj junto a
Santo Toms de Aquino. Tradujo a Aristteles del griego al latn y, vidamente, tradujo tambin cuanto
texto griego al que tuvo acceso, de lsofos, matemticos, astrnomos y poetas. Despus de obtener el
arzobispado de Corinto lleg a sus manos un manuscrito griego atribuido a Hipcrates que no guraba
en las versiones bizantinas antiguas del Corpus Hippocraticum, que tradujo con el ttulo probable De
Ypocratis astronomia. Esta traduccin tendr una larga historia; copiado innidad de veces, form parte
del patrimonio de las bibliotecas de toda Europa, y fundament la idea de un Hipcrates astrlogo10.
Otra versin griega fue traducida por Pietro DAbano y una tercera versin latina es de autor annimo11.
Cada copista titul la traduccin a su antojo y se cuentan ms de una veintena de ttulos. Algunas de
estas versiones son atribuidas a Galeno.
Albrecht von Haller (l708-1777), suizo de Berna y discpulo de Boerhaave, mdico, anatomista, fisi-
logo, botnico y poeta, form un grupo que tradujo al latn y al alemn los escritos hipocrticos incluyen-
do los tratados y epstolas apcrifas en una seccin Opera spuria a la que agreg sus comentarios.
El tratado en cuestin se denomina De signicatione vitae et mortis secundum motum lunae et aspectus
planetarius. Dice Haller: En conjunto es absolutamente astrolgico y muy remoto de la sabidura hipo-
crtica. No existe en la versin griega del Corpus Hippocraticum y es obra de otro autor tardo. Com-
prende 14 prrafos y 16 pginas y versa sobre todos los signos del zodaco y la localizacin de la luna
a lo largo de aquellos. Su lectura proporciona alguna informacin acerca de lo absurdo de la astrologa,
presunta ciencia que an tiene adeptos, como la gura de la portada de muchos almanaques anuales12.
Al autor suelen denominarlo pseudo- Hipcrates o Hipcrates Latino.
Cree usted, caro lector, que Hipcrates practic la astrologa leyendo en las estrellas el destino de
sus pacientes, que llamaba pronstico?

Samuel Finkielman
e-mail: sfinkielman@fibertel.com.ar

1. Lloyd GER. The Hippocratic Question. The Clasical Quar- bjbecker/PlaguesandPeople/week1c.html: consultado el
tely. New Series 1975; 25: 171-92. 17-1-2011.
2. Lyons AS. Pre-Hippocratic Medicine: The Philosopher-Sci- 9. Ann. History of Astrology. Chapter III. Through the doors
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Pre-Hippocratic-Medicine-The-Philosopher-Scientist.html; ogy/through_the_doors_of_greece.htm; consultado el
consultado el 12/2/2011. 17-1-2011.
3. Finkielman S. Entre Hipcrates y Galeno. Medicina (Buenos 10. Brams J, Vanhamel W (ed.). Guillaume de Moerbeke. Re-
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