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Gilles Pison

La rvolution nolithique remise en cause


In: Population, 41e anne, n2, 1986 pp. 372-375.

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Pison Gilles. La rvolution nolithique remise en cause. In: Population, 41e anne, n2, 1986 pp. 372-375.

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372 NOTES ET DOCUMENTS

LA RVOLUTION NOLITHIQUE REMISE EN CAUSE

/. Le modle classique Les traits sur les socits non-industrielles


de la rvolution nolithique opposent classiquement deux modes de vie, la
chasse et la cueillette d'une part et l'levage et
l'agriculture de l'autre. Les socits pratiquant le premier mode de vie sont censes
tre nomades, de faible densit dmographique et galitaires. Celles pratiquant le
second sont censes au contraire tre sdentaires, avec des densits plus leves
et on doit y rencontrer des ingalits socio-conomiques entre individus ou entre
sous-groupes.
A cette division propose par les ethnologues correspond celle des prhis
toriens entre la priode palolithique et la priode nolithique; les populations du
palolithique seraient des chasseurs-cueilleurs et celles du nolithique des leveurs
ou des agriculteurs. Le passage du palolithique au nolithique correspondrait
l'invention et la diffusion de l'agriculture et de l'levage. Elles auraient t suivies
de la sdentarisation en villages permanents, de l'invention de la poterie, pour
stocker et cuire la nourriture et finalement d'un fort accroissement dmographique.
L'ensemble de ces changements a t dsign sous le nom de rvolution
nolithique (Childe, 1949).
Ce modle d'volution des populations et des socits semble bien tabli. Il
a cependant depuis longtemps t critiqu. Alain Testait, dans un ouvrage rcent
consacr aux chasseurs-cueilleurs, reprend les diffrentes critiques et propose une
vision assez diffrente de la rvolution nolithique, qui ne serait en fin de compte
ni une rvolution, ni nolithique (Testait, 1982). Nous reprenons ici l'essentiel de
sa dmonstration en insistant sur ses aspects dmographiques.

2. Les exceptions au modle Tout modle ou thorie a ses exceptions, le


modle de la rvolution nolithique n'y
chappe pas. Les ethnologues ont depuis longtemps dcrit des socits de
chasseurs-cueilleurs anormales , vivant en villages permanents, atteignant des
densits leves, bien au-del des seuils dfinis classiquement pour des peuples
chasseurs-cueilleurs, et ingalitaires de surcrot. Les plus clbres de ces exceptions
sont les Indiens de la cte nord-ouest de l'Amrique du nord, les Indiens de
Californie et les peuples du sud-est sibrien (Hokkaido, Sakhaline, rgion du bas
Amour et Kamtchatka). Ces socits ont souvent disparu ou se sont profondment
modifies au contact des socits modernes, mais on a pu reconstituer de faon
assez dtaille leur ancien mode de vie, grce en particulier aux rcits des premiers
voyageurs.

3. L'conomie de chasse-cueillette En examinant ces exceptions, A.


sdentaire avec stockage Testait montre que l'on retrouve
pour chacune un mode de vie origi
nal, dont il dresse un modle-type, l'conomie de chasse-cueillette sdentaire
avec stockage . Une telle conomie est fonde sur la prsence de ressources
alimentaires saisonnires et prsentes en abondance suffisante pour constituer la
nourriture de base de la socit ; cette ressource est rcolte en masse et stocke
sur une large chelle .
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Pour les Indiens chasseurs-cueilleurs de Californie, la nourriture de base tait


dans la plupart des cas des glands de chne. Les glands taient rcolts, transports
puis schs et stocks dans des greniers. Ces rserves permettaient la vie en villages
permanents, mme pendant la mauvaise saison. Pour les Indiens de la cte
nord-ouest de l'Amrique du nord et pour les peuples de la bordure pacifique de
la Sibrie, la nourriture de base tait le poisson, la plupart du temps des saumons
pchs en rivire lors de leur migration, schs puis stocks en grand nombre dans
les habitations ou dans des fosses ou des silos extrieurs. Les ingalits entre
individus taient manifestes. Chez les Indiens de la cte nord-ouest de l'Amrique
du nord, les chefs de clan, qui souvent ne participaient pas eux-mmes aux travaux
de rcolte, recevaient tout ou partie des vivres amasss par les membres de leur
clan. Au cours de crmonies, les potlatch, ils les offraient aux chefs rivaux, ou
mme parfois les dtruisaient. Le prestige qu'ils en retiraient tait proportionnel
au volume du don.
A. Testart s'arrte galement sur deux autres exceptions au modle classique
du chasseur-cueilleur, tropicales celles-l : les Indiens Warrau du delta de l'Orno-
que en Amazonie et les populations ctires de Nouvelle-Guine. La nourriture
de base est dans les deux cas de la fcule extraite de la partie centrale du tronc
d'un palmier (en Nouvelle-Guine, le sagoutier, fournissant le sagou). On a souvent
parl de proto-agriculture propos de l'conomie de ces populations, mais les
palmiers exploits sont sauvages et non cultivs, au moins dans le cas des Warrau;
la forte densit en palmiers et les techniques de rcolte et de conservation rendent
possible la vie sdentaire et les fortes densits de population observes.

4. L'invention de la poterie Dans le modle de la rvolution nolithique,


la poterie n'est connue que des peuples
d'agriculteurs ou d'leveurs, et son invention est cense suivre celle de l'agriculture.
La poterie a longtemps pass pour le fossile directeur du nolithique . Cette
rgle souffre elle aussi des exceptions. On sait que les premiers agriculteurs du
Proche-Orient ne fabriquaient pas de poterie. Les plus anciens restes de poterie
connus au monde, trouvs au Japon et dats de 1 1 000 ans avant Jsus-Christ, sont
par ailleurs bien antrieurs au dbut de l'agriculture dans cette rgion. La poterie
est, ou tait fabrique et utilise par certains peuples chasseurs-cueilleurs. Elle n'est
pas aussi fortement lie l'agriculture qu'on le pensait.

5. Une nouvelle classification Le livre d'A. Testart a pour ambition de


des socits de chasseurs-cueilleurs revoir l'ensemble de la classification
des socits dites de chasseurs-cueill
eurs, en prenant en compte la sdentarit et le stockage de la nourriture large
chelle, qui lui est associe. Une revue trs large de la littrature ethnographique
et archologique lui permet de montrer la grande extension du mode de vie
chasseur-cueilleur sdentaire et stockeur dans le pass, et d'affirmer que les
exceptions au modle classique reprsentent peut-tre plus de la moiti de
l'ensemble des socits de chasseurs-cueilleurs connues dans l'histoire ou la
prhistoire. L'image que nous avons de l'conomie de chasse et de cueillette serait
donc en grande partie fausse; elle reposerait sur la description de quelques peuples
contemporains peu reprsentatifs du mode de vie de chasse et de cueillette qu'a
connu la majorit de l'humanit. Les peuples de chasseurs-cueilleurs sont en effet
pour la plupart devenus des leveurs ou des agriculteurs, ou ont t repousss et
limins par l'expansion de ceux qui l'taient devenus. Ceux qui taient encore
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chasseurs-cueilleurs dans la priode historique, une petite minorit, le sont rests


souvent pour des raisons bien particulires : leur environnement ne permettait pas
le dveloppement d'une conomie agricole ; il tait trop pauvre et n'aurait jamais
permis un stockage large chelle et la sdentarit, c'est le cas par exemple pour
les Bushmen d'Afrique du sud ou pour les Aborignes du centre de l'Australie.
Dans le cas des pcheurs sdentaires et stockeurs, l'volution naturelle aurait d
tre la pisciculture, c'est--dire la domestication des poissons; les rcolteurs de
crales sauvages sont en effet devenus des craliculteurs en domestiquant les
gramines; les chasseurs, des leveurs en domestiquant les animaux terrestres. Les
difficults techniques particulires la domestication des poissons, qui font
qu'aujourd'hui encore, la pisciculture est mal matrise, mme par les socits
modernes, et ne fournit aucun peuple la base de sa nourriture, explique sans
doute la survivance de pcheurs chasseurs-cueilleurs sdentaires l'poque
historique.

6. La rvolution msolithique Revenons maintenant la rvolution no


lithique. Parmi les innovations qui ont
marqu l'volution de l'humanit au cours des quinze derniers milliers d'annes,
l'amlioration des techniques de collecte et l'invention des techniques de conser
vation et de stockage de la nourriture constituent donc une tape aussi importante
que l'invention de l'agriculture; sans ces techniques, qui ont partout devanc
l'agriculture, celle-ci tait impossible. Les rcolteurs de crales sauvages
connaissaient les techniques de rcolte, de transport, de schage, de stockage et
de broyage des graines sauvages. Ils les ont appliques sans changement aux
graines domestiques, quand ils ont commenc les cultiver. L'invention de la
culture n'est qu'une des tapes, la dernire, de la rvolution nolithique. L'in
vention du stockage et des techniques de conservation en sont les premires et
lorsque les conditions naturelles le permettaient, c'est--dire lorsque existait une
ressource saisonnire abondante, seules, elles permettaient dj la vie sdentaire
en villages permanents, une augmentation des effectifs et le dveloppement
d'ingalits, manifestations qui sont considres comme caractristiques de la
rvolution nolithique .
L'archologie a rvl une floraison d'inventions au palolithique suprieur
et surtout au msolithique (priode intermdiaire entre le palolithique et le
nolithique) : nouvelles techniques de pche (filet, harpon, hameon), de chasse
(propulseur, puis arc), de rcolte des graines (faucille), de conservation (fumage)
et de prparation des aliments (meule de broyage). Les fouilles montrent en
parallle une multiplication des spultures et des sites occups, dont certains de
faon permanente. Mme en tenant compte de l'imprcision de ces indices, on a
l le signe d'une sdentarisation et d'une pousse dmographique. Certains auteurs
n'hsitent pas parler de rvolution msolithique . La rvolution n'aurait pas
eu lieu au nolithique, mais avant. La squence des vnements de cette rvolution
ne serait pas celle que l'on imagine habituellement : dans le modle classique de
la rvolution nolithique, la domestication des plantes ou des animaux est apparue
et s'est diffuse parmi des chasseurs-cueilleurs nomades, et elle leur a permis de
se sdentariser; la nourriture plus abondante a par ailleurs permis un accroissement
de population. Dans le nouveau modle d'volution, c'est l'invention et la diffusion
du stockage qui permet, lorsque les conditions naturelles sont favorables, la
sdentarisation et une augmentation de population; l'agriculture n'est apparue
qu'ensuite, peut-tre en rponse l'augmentation de densit; pour accrotre la
rcolte, il suffisait en effet d'augmenter artificiellement la surface des champs
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sauvages. La difficult que l'on a parfois classer certaines conomies intermdiair


es entre la cueillette et la culture, et dsignes souvent du nom de proto
agriculture, est bien le signe qu'il n'existe pas de frontire nette entre les deux et
que le passage de l'une l'autre s'est fait de faon progressive et insensible.
L'invention et la diffusion de l'agriculture seraient ainsi la consquence d'une
pousse dmographique et non sa cause.

Conclusion Dans cette nouvelle version de la rvolution nolithique, A.


Testait ne conteste cependant pas les consquences immenses qu'a
eues la diffusion de l'agriculture, en particulier sur le plan dmographique. Il met
l'accent sur certains aspects de cette rvolution encore trop ngligs; ainsi, dans
certaines zones favorables, l'essor dmographique a commenc avant l'agriculture
et est sans doute en partie responsable de son invention. L'explication classique
que l'on donne des mcanismes de la rvolution nolithique est donc revoir dans
les rgions d'origine. Les techniques de conservation et de stockage large chelle
et la sdentarit y ont jou un rle fondamental; elles sont des critres aussi
importants prendre en compte que la domestication des plantes ou des animaux
pour juger et classer les conomies dites primitives.
Gilles Pison

RFRENCES

Childe V.G., 1949. L'aube de la civilisation europenne, Payot, Paris (traduction de The
dawn of European civilization , 1925).
Testart A., 1983. Les chasseurs-cueilleurs ou l'origine des ingalits, Socit d'ethnologie,
Paris, 254 pages.

EVOLUTION DES MNAGES


AUX PAYS-BAS, 1960-1981

Au cours des vingt dernires annes des changements ont eu lieu dans le
mode de cohabitation aux Pays-Bas. On a observ un nombre croissant de mnages
monoparentaux, de mnages d'une personne et de mnages comprenant un couple
non mari. Cette tendance s'est renforce durant les annes 70, qui ont vu des
changements dmographiques spectaculaires.
Le nombre annuel de mariages a diminu depuis 1970 inversant la croissance
rgulire de l'aprs-guerre. Les taux des premiers mariages rduits pour
1 000 hommes et 1 000 femmes de moins de 50 ans qui atteignaient 1 081 et 1 084
en 1965-1969 subissent une baisse d'environ 50%. En mme temps, le nombre des
divorces s'est accru considrablement pour atteindre prs de 32 600 en 1983;
l'augmentation a t de 82 % entre 1960 et 1970, et de 216 % depuis 1970. La dure
moyenne entre le mariage et le divorce s'est raccourcie. Environ 200 mariages pour
10 000 conclus en 1960 se sont termins en divorce 5 ans aprs leur clbration;
la proportion correspondante est de 590 pour 10 000 dans la cohorte de 1975. On