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Cuando los ‘bugs’ informáticos eran

insectos
 02 noviembre 2015

El 9 de septiembre de 1947 la computadora Mark II, en la Universidad de Harvard (EE. UU.), sufrió
una avería. Tras la inspección, los ingenieros diagnosticaron la causa: una polilla se había acercado
a la máquina, tal vez atraída por la luz y el calor, y había cortocircuitado el relé número 70 del Panel
F. Los técnicos dieron cuenta del incidente en su cuaderno con una entrada a las 15:45 en la que
fijaron el insecto a la página con cinta adhesiva y anotaron:“Primer caso real de un bug [bicho]
encontrado”. Hoy la hoja se conserva en el Museo Nacional de Historia Americana de la Institución
Smithsonian, en Washington.

Hoja del diario técnico del ordenador Mark II / Crédito: U.S. Naval Historical Center

La anécdota es tan popular que, como toda historia muchas veces contada, a lo largo de los años se
ha ido deformando. En contra de una versión que circula, no fue aquel episodio el que acuñó el
término bug para los errores informáticos, ni el verbo debugging para su eliminación. Lo cierto es
que antes de aquello ya solían utilizarse estas palabras para referirse a los defectos de
funcionamiento de las máquinas, como demuestran las anotaciones del inventor Thomas Edison en
la década de 1870. De hecho, fuentes del Instituto de Ingenieros Eléctricos y Electrónicos de EE.
UU. (IEEE) atribuyen al propio Edison la acuñación de estos términos, y en tiempos de la Mark II los
ingenieros de computación de Harvard los empleaban asiduamente.
Algo sí puede afirmarse: el incidente sirvió para popularizar el bug aplicado a la informática, que es
hoy el uso mayoritario del término. Y tampoco cabe duda de quién fue responsable de ello: Grace
Hopper (de soltera Murray), matemática nacida en Nueva York en 1906, militar de la Armada
estadounidense (llegaría al grado de contralmirante) y pionera de la informática.

Ideada en 1937 porHoward Aiken y construida por IBM. Su sucesora. El trabajo de Hopper fue clave en el desarrollo del lenguaje informático COBOL. 1997). la Mark I sustituía el sistema decimal de las primitivas calculadoras por el binario. profesor de la Escuela de Negocios Haas de la Universidad de California en Berkeley y autor del libro Grace Hopper and the Invention of the Information Age. Williams. “que más personas pudieran utilizar la computadora y que le pudieran hablar en inglés normal”.400 interruptores y 800 kilómetros de cable eléctrico. según decía. y su divulgación de la anécdota del insecto cuajó de tal modo que el término ha quedado asociado a ella.300 engranajes. Sus 17 metros de largo y 2.5 de alto contenían 3. reemplazó los engranajes por 17. profesor emérito de la Universidad de Calgary (Canadá) y autor del libro A History of Computing Technology (IEEE Computer Society Press. Según Michael R. primer ordenador electrónico comercial / Crédito: Smithsonian Institution Hopper fue programadora de la Mark II y dirigía el equipo que encontró la polilla. “Hopper definió el lenguaje y los términos en la profesión de computación”. que comenzó a emplearse en 1959 y hoy continúa siendo el estándar en el ámbito empresarial.Grace Hopper controla el UNIVAC. 1. Por entonces se necesitaba un matemático para manejar una computadora.000 relés eléctricos. Hopper inició su carrera trabajando con la antecesora de la Mark II. la Mark II. Aunque ella no estuvo presente durante el episodio. Su objetivo era. solía dibujar caricaturas de sus bugs. ya que las máquinas solo comprendían códigos numéricos. un programa que traduce el lenguaje de programación al código que entiende la máquina. Según resume a OpenMind Kurt Beyer. Grace Hopper creó el primer compilador. “los relés eléctricos son todavía . Un intérprete para comunicarse con los ordenadores Una de las mayores contribuciones de esta pionera fue un aspecto esencial que diferencia a las primeras computadoras de los ordenadores actuales. todo ello para calcular cinco veces más rápido que un ser humano.

De forma simultánea aparecían las primeras máquinas electrónicas. en la Escuela Moore de la Universidad de Pensilvania. Esta fue la primera computadora sin partes mecánicas. De las computadoras mecánicas a las electrónicas Pese a las innovaciones que introdujeron. las Mark I y II aún eran computadoras electromecánicas que no definieron el camino a seguir: “Era más una vía muerta que un avance real”.000 sumas por segundo. Nace el ordenador moderno . “Colossus era una computadora electrónica para un propósito especial. ENIAC en EE. UU. como raíces cuadradas.000 tubos de vacío en una superficie total de 1.lentos. Pero según Greelish.500 metros cuadrados y con capacidad para realizar 5. La Mark II era capaz de multiplicar en 0. Los ordenadores Mark se programaban mediante cables e interruptores / Crédito: Computer History Museum Al mismo tiempo. UU. pero allanaron el camino para otros avances”. J. pero tardaba varios segundos en resolver operaciones más complejas.75 segundos. autor del libro Classic Computing: The Complete Historically Brewed. precisa a OpenMind el historiador de la computación David Greelish. ocho veces más deprisa que su predecesora. tanto la ENIAC como la Colossus aún “estaban mucho más próximas a lo que hoy entenderíamos como una calculadora”. compuesta por 18. Presper Eckert y John Mauchly construían la ENIAC para el ejército de EE. y Colossus en Gran Bretaña. diseñada específicamente para desencriptar los mensajes nazis de télex durante la Segunda Guerra Mundial”. señala Williams a OpenMind.

Durante el evento. hoy ya se diseñan sistemas inteligentes que identifican sus propios bugs y aprenden cómo corregirlos. A pesar de la espectacular evolución de la informática en los últimos tres cuartos de siglo. cuando esta computadora dejó de ser un secreto militar. Este avance fue el “punto de inflexión” que “rápidamente extendió la idea del ordenador moderno”. pero los bugs no han dejado de atormentar a los ingenieros desde los tiempos de Edison. concluye el experto. Descubre los 5 bugs informáticos más importantes de la historia aquí. Al término de la Segunda Guerra Mundial. Javier Yanes para Ventana al Conocimiento @yanes68 . Aunque tal vez no sea para siempre. apunta Williams. sus creadores celebraron un curso al que invitaron a ingenieros y científicos de alto nivel. Mauchly y Eckert “decidieron que la ENIAC era demasiado engorrosa para cambiar fácilmente el cableado para un problema diferente. así que propusieron que el control de la máquina se almacenara en una memoria”.La verdadera revolución que prendió la ENIAC fue la programación almacenada en memoria. Para programar aquella máquina era necesario cambiar cables e interruptores. hay algo que no ha cambiado: en los ordenadores actuales no hay espacio para una polilla.