You are on page 1of 409

Libro proporcionado por el equipo

Le Libros

Visite nuestro sitio y descarga esto y otros miles de libros

http://LeLibros.org/

Descargar Libros Gratis, Libros PDF, Libros Online


La legin olvidada diez mil legionarios que fueron capturados por los
partos ha partido hacia Margiana, en las fronteras del mundo conocido. En
ella se encuentran el gladiador Romulus, el galo Brennus y el vidente
Tarquinius, tres hombres con razones de sobra para odiar Roma. Un ataque
sangriento de las tribus escitas deja un reguero de muerte y destruccin, y
plantea un nuevo peligro para Romulus y sus amigos. Pronto, la legin
olvidada se encontrar con su mayor amenaza, una que puede significar su
aniquilacin o su gloria
Ben Kane
El guila de plata
La legin olvidada-2
Para mi extraordinaria esposa Sair
sin cuy o amor, apoy o y tolerancia
todo me parecera mucho ms difcil.
Este libro es para ti.
1

El Mitreo

Este de Margiana, invierno de 53-52 a. C.

L oscrujido
partos se detuvieron por fin a unos dos kilmetros del fuerte. Cuando ces el
continuo de las botas y las sandalias sobre el terreno helado, un
silencio sobrecogedor se apoder del lugar. Las toses amortiguadas y el tintineo
de las cotas de malla se desvanecieron, absorbidos por el aire glido. An no
haba oscurecido por completo, lo cual permiti a Romulus hacerse una idea de
su destino: la pared anodina de un despeadero de erosionadas rocas parduscas
que conformaban el margen de una cordillera baja. Al escudriar la oscuridad
que iba cernindose sobre el lugar, el soldado joven y robusto intentaba discernir
el motivo que haba conducido a los guerreros hasta all. No haba edificios ni
estructuras a la vista, y el sendero serpenteante que haban seguido pareca
desembocar al pie del despeadero. Enarc una ceja y se volvi hacia Brennus,
su amigo, que era como un padre para l.
Por Jpiter, qu estamos haciendo aqu?
Tarquinius sabe algo mascull Brennus, encogiendo sus enormes
hombros bajo la gruesa capa militar. Para variar.
Pero no nos lo quiere decir! Romulus ahuec las manos y se sopl en
ellas para intentar evitar que los dedos y la cara se le entumecieran por
completo. La nariz aguilea y a ni la senta.
Todo se acaba descubriendo repuso el galo con trenzas, riendo por lo
bajo.
Romulus dej de protestar. Su ansia no agilizara el proceso. Paciencia, pens.
Ambos hombres vestan jubones a ras de piel. Y encima de stos, llevaban las
habituales cotas de malla. Pese a protegerlos bien de las hojas de las espadas, los
gruesos anillos de hierro les absorban el calor corporal. Las capas y bufandas de
lana y el forro de fieltro de los cascos de bronce con penacho ay udaban un poco,
pero los pantalones rojizos hasta la pantorrilla y las cligas de gruesos tachones
dejaban al descubierto demasiada piel como para sentirse a gusto.
Ve a preguntarle inst Brennus con una sonrisa. Antes de que se nos
caigan los huevos.
Romulus sonri.
Ambos haban pedido una explicacin al arspice etrusco cuando ste haba
aparecido haca un rato en el cuarto del barracn, donde el ambiente estaba muy
cargado. Como de costumbre, Tarquinius no solt prenda, pero haba musitado
algo sobre una peticin especial de Pacorus, su comandante. Y la posibilidad de
ver si haba manera de salir de Margiana. Como no queran dejar marchar solo a
su amigo, tambin ellos decidieron aprovechar la oportunidad de obtener ms
informacin.
Los ltimos meses haban supuesto un agradable descanso tras las luchas sin
tregua de los dos aos anteriores. Sin embargo, poco a poco, la vida en el fuerte
romano se fue convirtiendo en una rutina entumecedora. El entrenamiento fsico
iba seguido de las guardias, mientras que la reparacin de los pertrechos sustitua
a las prcticas de desfile. Las rondas ocasionales tampoco ofrecan demasiada
diversin. Ni siquiera las tribus que saqueaban Margiana se mantenan activas
durante la temporada invernal. As pues, el ofrecimiento de Tarquinius pareca un
regalo de los dioses.
No obstante, lo que motivaba a Romulus aquella noche era algo ms que la
mera bsqueda de emociones. Estaba desesperado por or ni que fuera la menor
mencin de Roma. Su ciudad natal estaba en el otro extremo del mundo,
separada por miles de kilmetros de paisaje inhspito y pueblos hostiles. Existira
la posibilidad de regresar a ella algn da? Como casi todos sus compaeros,
Romulus soaba da y noche con esa posibilidad. All en los confines del mundo,
no haba ninguna otra cosa a la que aferrarse, y aquella misteriosa excursin
quizs arrojara un ray o de esperanza.
Esperar contest al final. Despus de todo, nos ofrecimos voluntarios
para venir. Dio un zapatazo de resignacin con cada pie. El escudo oval
alargado, o scutum, que llevaba colgado de una cinta de cuero, se le balance en
el hombro con el movimiento. Y y a has visto de qu humor est Pacorus.
Probablemente me cortara los huevos por preguntar. Prefiero que se me hielen.
Brennus solt una risotada atronadora.
Pacorus, bajito y moreno, iba en cabeza; vesta un jubn muy ornamentado,
pantalones y botines, adems de una gorra parta cnica y una larga capa de piel
de oso para abrigarse. Bajo la piel, le cea la cintura un delicado cinturn de oro
del que colgaban dos puales curvos y una espada con la empuadura llena de
incrustaciones. Pacorus, un hombre valiente pero despiadado, lideraba la Legin
Olvidada, los vestigios de un numerossimo ejrcito romano que el general parto
Surea haba derrotado el verano anterior. Junto con Tarquinius, ahora los amigos
no eran ms que tres de sus soldados rasos.
Romulus volva a ser prisionero.
Pens en lo irnico que resultaba pasarse la vida cambiando de amo. El
primero haba sido Gemellus, el cruel comerciante propietario de toda su familia:
Velvinna, la madre, Fabiola, su hermana melliza y l. En poca de vacas flacas,
Gemellus haba vendido a Romulus con trece aos a Memor, el lanista del Ludus
Magnus, la escuela de gladiadores ms importante de Roma. Aunque no era tan
gratuitamente cruel como Gemellus, el nico inters de Memor estribaba en
preparar a esclavos y criminales para luchar y morir en la arena. La vida de los
hombres no significaba nada para l. Al recordarlo, Romulus escupi. Para
sobrevivir en el ludus, se haba visto obligado a acabar con la vida de un hombre.
En ms de una ocasin. Mata o te matarn , resonaba en sus odos el mantra
de Brennus.
Romulus comprob que el gladius corto y de doble filo estuviera suelto en su
vaina, y el pual con mango de hueso que llevaba al otro lado del cinturn, listo
para usar. Estos gestos se haban convertido en instintivos para l. La sonrisa le
arrug las facciones cuando advirti que Brennus haca lo mismo. Al igual que
todos los soldados romanos, tambin llevaban dos jabalinas con punta de hierro, o
pila. Sus compaeros, una veintena de los mejores guerreros de Pacorus,
contrastaban claramente con ellos. Vestidos con versiones ms sencillas del
atuendo de su superior, y con capas de lana abiertas por los lados en vez de pieles
gruesas, iban armados con un cuchillo largo; de la cadera derecha, les colgaba
una fina vaina lo suficientemente grande para albergar el arco compuesto
recurvado y una reserva de flechas. Los partos, diestros en el manejo de muchas
armas, eran ante todo un pueblo de arqueros sumamente hbiles. Romulus se
consideraba afortunado por no haber tenido que enfrentarse a ninguno de ellos en
la arena. Cualquier parto poda lanzar media docena de astas en el tiempo que un
hombre tarda en dar cien pasos corriendo; y con puntera para matar.
Por suerte, en el ludus tambin haba conocido a Brennus. Romulus le dedic
una mirada de agradecimiento. Sin la amistad del galo, enseguida habra sido
vctima de aquel entorno tan salvaje. No obstante, a lo largo de casi dos aos slo
haba sufrido una herida realmente grave. Luego, una noche, una rey erta
callejera se les haba ido de las manos y los amigos haban tenido que huir de
Roma juntos. Se alistaron en el ejrcito como mercenarios y el general Craso se
convirti en su nuevo amo. El poltico, millonario y miembro del triunvirato que
gobernaba Roma, buscaba desesperadamente el reconocimiento militar del que
gozaban sus otros dos colegas, Julio Csar y Pompey o Magno. Menudo imbcil
arrogante pens Romulus. Si se pareciera ms a Csar, y a estaramos todos
en casa . En vez de cosechar fama y gloria, Craso haba conducido a treinta y
cinco mil hombres a una derrota sangrienta e ignominiosa en Carrhae. Los
partos, cuy a brutalidad superaba incluso la de Memor, haban hecho prisioneros a
los supervivientes: aproximadamente, un tercio del ejrcito. Puestos a elegir
entre que les vertieran oro fundido por la garganta, ser crucificados o servir en
una fuerza fronteriza del lmite oriental indefinido de Partia, Romulus y sus
compaeros se haban decantado por esta ltima opcin.
Romulus exhal un suspiro, pues y a no estaba tan convencido de que su
decisin hubiera sido la correcta. Daba la impresin de que iban a pasar el resto
de sus das luchando contra los enemigos histricos de sus captores: tribus
nmadas asalvajadas de Sogdia, Bactria y Escitia.
Estaba ah para averiguar si ese desventurado destino poda evitarse.
Tarquinius escudri la ladera de roca con sus ojos oscuros.
Ni rastro de nada.
El aspecto de Tarquinius difera del de los dems: tena unos rizos rubios
sujetos por una cinta que le despejaba el rostro delgado, de pmulos marcados, y
llevaba un pendiente de oro en la oreja derecha. El etrusco vesta una pechera de
piel cubierta de diminutos aros de bronce entrelazados y una falda corta de
centurin con el ribete de cuero. De la espalda le colgaba un morral pequeo y
gastado; del hombro derecho, un hacha de guerra de doble filo sujeta con una
correa. A diferencia de sus compaeros, el arspice prescinda de la capa: quera
estar completamente alerta.
Y bien? pregunt Pacorus. Ves la entrada?
Tarquinius frunci ligeramente el ceo, pero no respondi. Los muchos aos
de formacin al lado de Olenus, su mentor, le haban enseado a hacer gala de
una paciencia infinita que, a ojos de los dems, ray aba en la petulancia.
El comandante desvi los ojos ligeramente hacia la derecha.
Tarquinius mir hacia el otro lado a propsito. Mitra pens. El Grande.
Ensame tu templo .
Pacorus y a no poda contenerse.
No est ni a treinta pasos de distancia se mof.
Varios guerreros rieron burlonamente.
Con toda tranquilidad, Tarquinius se tom la molestia de dirigir la vista hacia
donde el comandante haba mirado haca un momento. Observ el despeadero
fijamente durante un buen rato, pero no vea nada.
Eres un charlatn. Siempre lo he sabido gru Pacorus. Ascenderte a
centurin fue un error garrafal.
Era como si el parto hubiera olvidado que l, Tarquinius, haba proporcionado
su arma secreta a la Legin Olvidada, pens el arspice con amargura. Un rub
que Olenus le haba regalado haca aos les haba permitido comprar la seda que
incluso ahora cubra los scuta de ms de cinco mil hombres, lo cual les permita
soportar las flechas de arcos recurvados que antes podan con todo. Haba sido
idea suy a que forjaran miles de lanzas largas, armas capaces de mantener a
ray a a cualquier caballera. Gracias a l haban aniquilado a la inmensa banda de
guerreros sogdianos que arrasaban pueblos a su paso por Margiana. Adems, sus
conocimientos mdicos haban salvado la vida de numerosos soldados heridos. Su
ascenso a centurin era un reconocimiento tcito de todo aquello, y de la estima
que le tena la tropa. No obstante, no se atrevi a replicar.
Pacorus era el dueo de sus vidas. Hasta el momento, lo que haba protegido
a Tarquinius, y en cierto modo a sus amigos, de la tortura o la muerte haba sido
el temor del comandante a su capacidad proftica. Y, por primera vez en su vida,
el etrusco pareca haberla perdido.
El temor, una emocin nueva para Tarquinius, se haba convertido en su
compaero diario.
Durante meses haba puesto en prctica su ingenio, pero sin ver nada
realmente significativo. Tarquinius observaba cada nube, cada rfaga de viento y
cada pjaro y animal que vea. Nada. Los sacrificios de gallinas y corderos, que
solan ser un mtodo excelente de adivinacin, haban resultado intiles una y
otra vez. Sus hgados prpura, la may or fuente de informacin de todos los
arspices, no le proporcionaban ninguna pista. Tarquinius no lo entenda. Hace
casi veinte aos que soy arspice pensaba con amargura. Nunca he sufrido
tamaa sequa de visiones. Los dioses deben de estar realmente furiosos
conmigo . Le vino a la cabeza Caronte, el demonio etrusco del Hades, que
surga del interior de la tierra para engullirlos a todos. Pelirrojo y de piel azulada,
caminaba a la sombra de Pacorus, con la boca repleta de dientes babosos
dispuestos a despedazar a Tarquinius cuando la paciencia del comandante llegara
a su fin. Para lo cual no faltaba mucho. No haca falta ser arspice para
interpretar el lenguaje corporal de Pacorus, cavil Tarquinius cansinamente. Era
como un fragmento de cuerda tan tensa que poda romperse en cualquier
momento.
Por lo ms sagrado espet Pacorus, os lo voy a ensear. Le arrebat
la antorcha a un guarda y encabez la marcha. Los dems lo siguieron. Se detuvo
a tan slo veinte pasos. Mirad! orden, sealando al frente con la llama.
Tarquinius abri los ojos como platos. Justo delante haba una zona bien
cuidada de adoquines prcticamente iguales. En el centro del suelo haba una
gran abertura hecha a mano. Haban dispuesto unas pesadas losas de piedra de
manera que formaran un orificio cuadrado. Las superficies erosionadas estaban
repletas de inscripciones y grabados. Tarquinius se acerc para mirar y
reconoci la silueta de un cuervo, un toro agachado y una corona ornamentada
de siete ray os. Acaso aquella silueta era la de un gorro frigio? Se pareca a los
gorros de pico romo que llevaban los arspices desde el albor de los tiempos,
pens con una punzada de emocin. Aquel pequeo detalle resultaba intrigante,
porque se trataba de un posible vnculo con los orgenes inciertos del pueblo de
Tarquinius.
Antes de colonizar el centro de Italia muchos siglos atrs, los etruscos haban
viajado desde el este. En Asia Menor existan vestigios de su civilizacin; pero,
segn la ley enda, provenan de mucho ms lejos. Al igual que Mitra. Haba
pocas cosas capaces de emocionar a Tarquinius y sta era una de ellas. Haba
dedicado varios aos de su vida a buscar pruebas del pasado etrusco, aunque con
poco xito. Quizs ahora, aqu en el este, la impenetrable niebla de los tiempos
empezara a disiparse. Olenus haba acertado, como siempre. El anciano haba
predicho que quiz descubriera ms viajando a Partia y ms all.
Normalmente, en un Mitreo slo entran los crey entes anunci Pacorus
. Entrar sin cumplir ese requisito se castiga con la muerte.
Tarquinius hizo una mueca y el placer que senta fue desapareciendo.
Sobrevivir era ms importante que obtener informacin sobre el mitrasmo.
Se te permite entrar con el fin de predecir mi futuro y el de la Legin
Olvidada anunci Pacorus. Si tus palabras resultan poco convincentes,
morirs.
Tarquinius lo observ fijamente controlando sus emociones. La cosa no
acababa all.
Pero antes musit Pacorus desviando la mirada hacia Romulus y
Brennus, tus amigos sern asesinados lenta y dolorosamente. Delante de ti.
Enfurecido, Tarquinius fulmin a Pacorus con la mirada. Y, al cabo de unos
instantes, el parto retir la vista. Sigo teniendo cierto poder , pens el arspice.
Sin embargo, esa constatacin fue como ceniza en su boca seca. All era Pacorus
quien tena la sartn por el mango, no l. Si los dioses no le concedan una visin
significativa en el Mitreo, acabaran todos muertos. Por qu haba insistido en
que sus amigos lo acompaaran aquella noche? No haba sido ms que un ligero
presentimiento. Tarquinius no sufra por su persona, pero el corazn se le
inundaba de culpabilidad al pensar que el grandulln y valiente Brennus, y
Romulus, el joven al que haba llegado a querer como a un hijo, tuvieran que
pagar por sus fracasos. Se haban conocido poco despus de alistarse en el
ejrcito de Craso, donde haban trabado una fuerte amistad. Gracias a la
precisin de sus adivinaciones, los otros dos haban llegado a confiar en
Tarquinius con los ojos cerrados. Despus de Carrhae, ante la posibilidad de huir
al amparo de la oscuridad, haban seguido su consejo y se haban quedado, con lo
que haban unido ciegamente su destino a l. Los dos se dejaban asesorar por l.
Esto no puede acabar ni as ni ahora pens Tarquinius con vehemencia.
No puede ser! .
Que as sea proclam con su mejor tono proftico. Mitra me enviar
una seal.
Romulus y Brennus giraron rpidamente la cabeza y Tarquinius vio la
esperanza reflejada en sus rostros. Sobre todo, en el de Romulus.
Consolado por tal actitud, aguard.
Pacorus ense la dentadura con actitud expectante.
Sgueme! indic.
Coloc el pie en el primer escaln y Tarquinius lo sigui sin demora.
El guardaespaldas personal de Pacorus, un guerrero mastodntico, fue el
nico que los sigui, con un pual preparado en la mano derecha.
El grupo de guardas se dispers, y plantaron las antorchas en los huecos
colocados estratgicamente entre las losas. El crculo de ceniza dejado por una
hoguera pona de manifiesto que ellos, u otros, haban estado all con anterioridad.
A Romulus segua asombrndole el modo en que Pacorus y Tarquinius haban
desaparecido. Se haba fijado en las losas grandes con forma, pero no haba visto
que se trataba de una entrada. Ahora que el lugar estaba relativamente bien
iluminado, Romulus apreci los dibujos grabados a ambos lados del orificio. Se
emocion cuando empez a comprenderlo todo: era un templo dedicado a Mitra.
Adems, Tarquinius pareca estar convencido de que el interior le revelara
algo.
Ansioso por saber ms, Romulus hizo ademn de seguir al arspice, pero
media docena de partos le bloquearon el paso.
Ah no baja nadie ms! gru uno. El Mitreo es un terreno sagrado.
La escoria como t no es bien recibida.
Todos los hombres son iguales a ojos de Mitra contraatac Romulus al
recordar lo que Tarquinius le haba contado. Y y o soy un soldado.
El parto pareca desconcertado.
El comandante decide quin puede entrar acab diciendo. Y a
vosotros dos no os ha mencionado.
Entonces nos limitamos a esperar? pregunt Romulus, cada vez ms
enfurecido.
As es repuso el guerrero, dando un paso adelante. Unos cuantos ms
hicieron lo mismo, llevndose las manos a las aljabas. Nos quedamos todos
aqu hasta que Pacorus quiera, entendido?
Intercambiaron miradas desafiantes. Aunque los partos y los legionarios
haban luchado juntos varias veces, captores y cautivos no se tenan demasiado
aprecio. Los romanos nunca lo tendran. Romulus comparta ese sentimiento.
Aquellos hombres haban ay udado a matar a sus camaradas en Carrhae.
Not el brazo de Brennus en el suy o.
Djalo dijo el galo con serenidad. No es el momento.
La intervencin de Brennus era una reaccin meramente instintiva. A lo largo
de los cuatro ltimos aos, Romulus se haba convertido en una especie de hijo
para l. Desde que el destino los uniera, al galo le pareca que su torturada vida
era mucho ms fcil. Romulus le ofreca un motivo para no morir. Y ahora,
gracias al entrenamiento implacable y repetitivo de Brennus, el joven de
diecisiete aos se haba transformado en un luchador consumado. Los esfuerzos
de Tarquinius tambin lograron que Romulus no fuera un inculto, y que incluso
hubiera aprendido a leer y escribir. Muy de vez en cuando, cuando lo provocaban
sobremanera, Romulus perda los estribos. Yo tambin era as , pensaba
Brennus.
Romulus respir hondo y se march airadamente mientras el parto sonrea
complacido a sus compaeros. Odiaba tener que retirarse. Sobre todo, cuando se
le presentaba la ocasin de presenciar algo tan importante. Pero, como de
costumbre, lo ms prudente era marcharse.
Por qu Tarquinius se ha molestado en hacer que lo acomparamos?
Retrocede!
De quin? De esos perros miserables? Romulus seal a los partos,
incrdulo. Son veinte. Y llevan arcos.
Lo tenemos mal, cierto. El galo se encogi de hombros. Ser que no
tiene nadie ms a quien pedrselo.
Es por algo ms espet Romulus. Tarquinius debe de tener algn otro
motivo. Nos necesita aqu.
Brennus gir la greuda cabeza rubia a uno y otro lado y contempl el
paisaje baldo. Se estaba desvaneciendo en la oscuridad de otra noche amarga.
No s por qu concluy . Este sitio est dejado de la mano de los
dioses. Aqu no hay ms que tierra y rocas.
Romulus estaba a punto de darle la razn, cuando dos puntos de luz que
reflejaban el resplandor de las antorchas le llamaron la atencin. Se qued
inmvil y entrecerr los ojos para ver en la oscuridad. Un chacal los observaba
desde el lmite de lo observable. No se mova, y slo el brillo de sus ojos revelaba
que no se trataba de una estatua.
No estamos solos musit encantado. Ah! Mira!
Brennus sonri orgulloso ante las dotes observadoras de su amigo. l, que era
un cazador experto, no haba advertido al pequeo depredador. Estas situaciones
se repetan cada vez ms. Ahora Romulus era capaz de seguir a los animales por
las rocas peladas, pues posea una asombrosa habilidad para advertir el menor
detalle: una ramita fuera de lugar, una brizna de hierba doblada, el cambio de
profundidad de unas huellas cuando la presa estaba herida. Existan pocos
hombres con semejante capacidad.
Brac haba sido uno de ellos.
Las emociones del pasado brotaron en el interior de Brennus: el dolor por el
hecho de que su joven primo no tuviera la oportunidad de estar all con l. Al
igual que la esposa, el beb de Brennus y toda la tribu de albroges, Brac haba
muerto, masacrado por los romanos ocho aos atrs. Exactamente a la edad que
Romulus tena ahora. Intent aflojar las garras afiladas que le aprisionaban el
corazn moviendo sin parar sus enormes hombros y repitiendo en silencio las
palabras de Ultan, el druida albroge. La profeca secreta que Tarquinius pareca
conocer de alguna manera.
Un viaje ms all de donde un albroge ha llegado nunca. O llegar
jams .
Y en la frontera oriental de Margiana, unos cuatro meses de marcha al este
de Carrhae y a ms de cuatro mil kilmetros de la Galia, Brennus haba cumplido
la profeca. Quedaba por ver cmo y cundo terminara su viaje. Romulus
sealaba con impaciencia el chacal y volvi a centrar la atencin en ste.
Por Belenus! susurr Brennus. Se comporta como un perro, lo ves?
Resultaba curioso que el animal estuviera sentado sobre las patas traseras,
como un perro que observa a su amo.
Esto es obra de los dioses musit Romulus. Se pregunt cmo lo
interpretara Tarquinius. Por fuerza.
Puede que tengas razn convino Brennus, incmodo. Sin embargo, los
chacales son animales carroeros; se alimentan de la carne muerta que
encuentran a su paso.
Intercambiaron una mirada.
Esta noche habr muertos. Brennus se estremeci. Lo presiento.
Tal vez repuso Romulus con aire pensativo. Pero creo que el chacal es
una buena seal.
En qu sentido?
No lo s.
En silencio, Romulus intent hacer encajar los retazos de informacin que
Tarquinius dejaba caer de vez en cuando. Se centr en la respiracin, en el
chacal y en el aire que lo envolva, buscando algo ms de lo que sus ojos azules
vean. Pas toda una eternidad sin moverse, mientras el aliento que exhalaba
formaba una nube densa y gris a su alrededor.
Brennus lo dej en paz.
Los partos, enfrascados en el encendido de una hoguera, no les prestaban
atencin alguna.
Al final Romulus se volvi. Su rostro reflejaba una gran decepcin.
Brennus mir al chacal, que segua inmvil.
No has visto nada?
Romulus neg con la cabeza, entristecido:
Est aqu para vigilarnos, pero no s por qu. Seguro que Tarquinius lo
sabra.
No te preocupes dijo el galo dndole una palmada en el hombro.
Ahora somos cuatro contra veinte.
Romulus no pudo evitar rerle el comentario.
Donde ellos estaban haca mucho ms fro, pero los dos sentan ms afinidad
con el chacal que con los hombres de Pacorus. En vez de acercarse al calor de la
hoguera, se acurrucaron junto a una gran roca redondeada.
Result ser que esa decisin fue la que probablemente les salv la vida.
Tarquinius not que se le aceleraba el pulso al bajar por los toscos escalones
de tierra, fciles de ver gracias a la antorcha de Pacorus. La estrecha escalera
estaba excavada en la tierra, con vigas de madera que sostenan los laterales. Ni
el comandante ni el guarda hablaron, lo cual Tarquinius agradeci. l aprovech
ese momento para rezar a Tinia, el dios etrusco todopoderoso; y a Mitra, a quien
nunca antes haba dedicado una oracin. El mitrasmo, misterioso y desconocido,
haba fascinado a Tarquinius desde que oy era hablar de l por primera vez, en
Roma. La religin haba llegado hasta all haca slo una dcada, a travs de los
legionarios que haban luchado en Asia Menor. Los seguidores de Mitra,
sumamente reservados, juraban respetar los valores de la verdad, el honor y el
coraje. Deban soportar dursimos rituales para pasar de un nivel de devocin a
otro. Aquello era todo lo que el arspice saba.
Por supuesto, no era de extraar que en Margiana hubiera indicios de la
deidad guerrera. En aquella zona se le renda el ms frreo culto, quizs incluso
fuera donde todo haba comenzado. No obstante, el descubrimiento poda haberse
realizado en circunstancias ms propicias. Tarquinius sonri sardnicamente. l y
sus amigos se encontraban bajo la amenaza de una muerte inmediata. As que
haba llegado el momento de la osada. Con un poco de suerte, el dios no se
enojara ante la peticin de un no iniciado que entraba en un Mitreo de forma tan
poco ortodoxa. Al fin y al cabo, no soy slo arspice pens con orgullo,
sino tambin guerrero .
Gran Mitra, acudo a venerarte con el corazn humilde. Suplico una seal
que me demuestre tu favor. Algo para aplacar a tu siervo, Pacorus. Vacil unos
instantes antes de ir a por todas: Tambin necesito que me orientes para
encontrar un camino de regreso a Roma.
Tarquinius envi su plegaria hacia lo alto con todas sus fuerzas.
El silencio que obtuvo como respuesta le result ensordecedor.
Intent no sentirse decepcionado en vano.
Llegaron al fondo despus de bajar ochenta y cuatro escalones.
Una rfaga de aire ascendi por el tnel. Era una mezcla de sudor masculino,
incienso y madera quemada. Tarquinius contrajo las narinas y se le puso la piel
de gallina en los brazos. All el poder resultaba palpable. Si el dios estaba de
buenas, quiz sus dotes adivinatorias tuvieran la ocasin de reavivarse.
Pacorus, que estaba medio girado, se percat de su reaccin y sonri.
Mitra es poderoso asever. Y si mientes lo sabr.
Tarquinius lo mir de hito en hito.
No os preocupis dijo con voz queda.
Pacorus se contuvo de decir algo ms. Al principio, se haba quedado
asombrado ante la capacidad de Tarquinius para adivinar el futuro y dar con la
solucin a problemas abrumadores como si tal cosa. Aunque no estaba dispuesto
a reconocerlo abiertamente, los xitos iniciales de la Legin Olvidada al expulsar
a las tribus que los acosaban se haban debido casi exclusivamente a los dones del
arspice. Pero, desde haca varios meses, las predicciones precisas de Tarquinius
se haban agotado y haban sido sustituidas por comentarios vagos y
generalizaciones. En un primer momento, a Pacorus no le haba importado, pero
pronto haba cambiado de actitud. Necesitaba las profecas, porque su posicin
como comandante de la frontera oriental de Partia era un arma de doble filo. Si
bien supona un ascenso muy considerable con respecto a su rango anterior,
tambin implicaba grandes expectativas. Pacorus confiaba en la ay uda divina
para su mera supervivencia.
Durante un tiempo haban sufrido frecuentes ataques por parte de guerreros
de tierras vecinas. El motivo era sencillo. Anticipndose a la invasin de Craso,
todas las guarniciones locales se haban vaciado ms de doce meses antes. El rey
Orodes, el gobernante parto, haba desviado a todos los hombres disponibles hacia
el oeste, por lo que la regin fronteriza se haba quedado con pocas defensas. Las
tribus nmadas haban aprovechado rpidamente la oportunidad de destruir y
saquear todos los asentamientos a los que resultaba fcil acceder desde la
frontera. Cada vez ms envalentonados por los xitos cosechados, pronto
pugnaron por destruir Margiana.
La misin que Orodes haba encomendado a Pacorus era sencilla: aplastar
toda oposicin y restablecer la paz. Rpido. Y eso hizo. Pero su rutilante xito
pona en peligro su cargo: el rey recelaba de oficiales demasiado eficientes. Ni
siquiera el general Surea, el lder que haba logrado la asombrosa victoria de
Carrhae, se haba salvado de su desconfianza. Inquieto ante la sbita popularidad
de Surea, Orodes haba ordenado su ejecucin poco despus de la batalla. Tales
noticias mantenan a oficiales como Pacorus en una constante incertidumbre:
vidos por satisfacer, inseguros sobre cmo actuar y desesperados por obtener
ay uda de gente como Tarquinius.
El miedo es la ltima ventaja mental que tengo sobre Pacorus , pensaba el
arspice. Incluso eso haba menguado. El hasto lo embargaba. Si el dios no le
revelaba nada, tendra que inventarse algo lo suficientemente creble para
disuadir al despiadado parto de matarlos a todos. Sin embargo, tras meses de
infundir falsas esperanzas en Pacorus, Tarquinius dud que su imaginacin diera
para ms.
Recorrieron en silencio un pasillo construido igual que la escalera. Al final
desembocaba en una cmara larga y estrecha.
Pacorus se mova a derecha e izquierda para encender lmparas de aceite
situadas en pequeos huecos.
Cuando la estancia se inund de luz, Tarquinius advirti las pinturas de los
muros, los asientos bajos a cada lado y los pesados postes de madera que
sostenan el techo bajo. Sin embargo, no pudo evitar que los ojos se le fueran
hacia el fondo del Mitreo, donde haba un tro de altares bajo la espectacular
imagen colorida de una figura envuelta en una capa y un gorro frigio que,
agachada sobre un toro rendido a sus pies, clavaba al astado un pual en lo ms
hondo del pecho. Mitra. Las estrellas de la capa verde oscuro que llevaba puesta
resplandecan; a cada lado, una figura misteriosa portaba una antorcha encendida
mientras presenciaba la escena.
La tauroctonia susurr Pacorus inclinando la cabeza en un gesto
reverencial. Mitra engendr el mundo matando al toro sagrado.
Not que, detrs, el guarda haca una reverencia. l lo imit.
Pacorus los condujo lentamente al altar. Se inclin de cintura para arriba
mientras murmuraba una breve oracin.
El dios est presente dijo, hacindose a un lado. Esperemos que te
revele algo.
Tarquinius cerr los ojos e hizo acopio de fuerzas. Le sudaban las palmas de
las manos, lo cual era poco habitual en l. En ninguna otra ocasin haba
necesitado ms ay uda. Haba realizado predicciones trascendentales con
anterioridad, muchas veces, pero no bajo la amenaza de una ejecucin
inmediata. Y all no haba viento ni nubes ni bandadas de pjaros que observar, ni
siquiera un animal que sacrificar. Estoy solo pens el arspice. Se arrodill
de forma instintiva. Gran Mitra, ay dame! .
Alz la mirada hacia la representacin de la figura piadosa que tena encima.
Los ojos bajo la capucha tenan una expresin cmplice. Qu me ofreces a
cambio? parecan decir. Aparte de a s mismo, Tarquinius no tena nada ms
que ofrecer. Ser tu siervo fiel .
Esper un buen rato.
Nada.
Y bien? pregunt Pacorus con dureza. Su voz reson en tan reducido
espacio.
La desolacin embarg a Tarquinius. Tena la mente completamente en
blanco.
Enfurecido, Pacorus dijo unas cuantas palabras a su guarda, que se le acerc.
Se acab pens Tarquinius enfadado. Olenus se equivoc al pensar que
regresara de Margiana. Voy a morir solo, en un Mitreo. A Romulus y a Brennus
tambin los matarn. He desperdiciado toda mi vida .
Y entonces, surgida de la nada, una imagen le ardi en la retina.
Casi cien hombres armados acechaban a una veintena de guerreros partos
que estaban sentados alrededor de una hoguera. A Tarquinius se le puso la carne
de gallina. Los partos, que charlaban entre ellos, no se haban dado cuenta.
Peligro! espet, dando un respingo. Se acerca un gran peligro.
El guarda se qued quieto, pero an con el pual preparado.
De dnde? pregunt Pacorus. Sogdia? Bactria?
No lo entendis! exclam el arspice. Aqu! Ahora!
Pacorus arque las cejas en seal de descrdito.
Debemos advertir a los dems inst Tarquinius. Regresar al fuerte,
antes de que sea demasiado tarde.
Es de noche y estamos en pleno invierno se burl Pacorus. Tenemos a
veinte de los mejores hombres de Partia vigilando en el exterior. Igual que tus
amigos. Y hay nueve mil de mis soldados a menos de dos kilmetros de distancia.
Qu peligro podra haber?
El guarda le dedic una mirada lasciva.
Estn a punto de sufrir un ataque se limit a responder Tarquinius.
Pronto.
Qu? As es como disimulas tu incompetencia? grit Pacorus,
sulfurndose. Eres un maldito mentiroso!
En vez de negar la acusacin, Tarquinius cerr los ojos y evoc la imagen
que acababa de ver. Consigui no caer presa del pnico. Necesito ms, gran
Mitra .
Acaba con l! orden Pacorus.
Tarquinius not la proximidad del pual, pero permaneci inmvil. Aqulla
era la ltima prueba de su capacidad adivinatoria. No poda hacer nada ms, ni
pedir nada ms al dios. El aire fresco le roz el cuello cuando el guarda alz el
brazo. Pens en sus amigos inocentes que estaban arriba. Perdonadme! .
Por el tnel les lleg el sonido inconfundible de un hombre que gritaba
alarmado.
La conmocin se reflej en el rostro de Pacorus, pero enseguida recobr la
compostura.
Perro traicionero! Has dicho a tus amigos que gritaran al cabo de un rato,
no?
Tarquinius neg con la cabeza en silencio.
Se produjo una pausa antes de que el ambiente se llenara de unos gritos
aterradores. Mucho ms ruido del que dos hombres eran capaces de hacer.
Pacorus palideci. Vacil unos instantes, se gir y sali corriendo de la
cmara, seguido de cerca por el guarda.
Tarquinius hizo ademn de seguirles, pero entonces sinti una oleada de poder.
La revelacin del dios no haba terminado.
Sin embargo, sus amigos corran peligro de muerte.
El sentimiento de culpa se mezclaba con la ira y el deseo de saber ms.
Volvi a arrodillarse. Tena tiempo.
Algo de tiempo.
Pas una larga media hora. La temperatura, que durante todo el da haba
rondado los cero grados, cay en picado. Los guerreros echaron mano de una
pila de lea dejada all expresamente y fueron alimentando el fuego en llamas
hasta hacer que alcanzara la altura de un hombre. Si bien unos pocos guerreros
montaban guardia en un permetro de aproximadamente unos treinta pasos, los
dems charlaban entre ellos acurrucados alrededor de la hoguera. Pocos se
dignaban siquiera mirar a Romulus y Brennus, los intrusos.
Los dos amigos iban de un lado para otro intentando mantener a toda costa el
calor corporal. Era intil. No obstante, seguan sin tener ganas de juntarse con los
partos, cuy a actitud hacia ellos era, cuando menos, despectiva. Brennus se sumi
en una profunda ensoacin sobre su futuro mientras Romulus observaba al
chacal, esperando comprender los motivos de su permanencia all. Pero sus
esfuerzos fueron en vano. Al final el animal se incorpor, se sacudi con
tranquilidad y se march trotando hacia el sur. Lo perdi de vista al instante.
Ms tarde, Romulus recordara aquel momento sobrecogido.
Por todos los dioses! musit Brennus mientras le castaeteaban los
dientes. Ojal Tarquinius acabe pronto. De lo contrario, tendremos que
juntarnos con esos cabrones al lado del fuego.
No tardar mucho contest Romulus, confiado. A Pacorus se le ha
acabado la paciencia con l.
Todos los hombres de la Legin Olvidada saban que, cuando su comandante
perda los estribos, ejecutaba a algn hombre.
El muy cabrn parece nervioso ltimamente convino Brennus, contando
a los partos por ensima vez. Decidi que eran demasiados. Probablemente
ordene que despus nos maten a todos. Lstima que el chacal no se quedara para
ay udar, eh?
Romulus estaba a punto de responder cuando se fij en los dos centinelas ms
alejados. Detrs de ellos haban aparecido dos siluetas fantasmales armadas con
largos cuchillos. Los observ con incredulidad durante una fraccin de segundo
antes de abrir la boca para proferir una advertencia. Pero era demasiado tarde.
Los partos cay eron hacia atrs y desaparecieron mientras un chorro silencioso
de sangre les brotaba del cuello cortado.
Ninguno de sus compaeros se dio cuenta.
A las armas! rugi Romulus. Nos estn atacando desde el este!
Alarmados, los dems guerreros se pusieron de pie, sujetaron las armas y
miraron hacia la profunda oscuridad.
De all surgan unos gritos espantosos que llenaban el ambiente glido.
Brennus enseguida se coloc junto a Romulus.
Espera! advirti. No te muevas todava.
El fuego los hace ms visibles dijo Romulus, cuando se percat del
motivo de la advertencia.
Imbciles! musit Brennus.
Las primeras flechas descendieron mientras observaban. Provenan de ms
all del resplandor de la hoguera y caan formando una lluvia compacta y
mortfera. Era una emboscada planificada a la perfeccin y, en cierto sentido,
hermosa de ver. Ms de la mitad de los partos murieron en el acto bajo la lluvia
de flechas, y alguno que otro result herido. El resto agarr con frenes los arcos
y lanz a ciegas asta tras asta a modo de respuesta.
Romulus alz el scutum recubierto de seda y se dispuso a correr hacia all
pero, de nuevo, la manaza de Brennus se lo impidi.
Tarquinius! protest.
Por ahora, est a salvo bajo tierra.
Romulus se relaj ligeramente.
Ahora volvern a la carga dijo el galo mientras los gritos de terror suban
de volumen y, cuando lo hagan, les daremos una pequea sorpresa.
La suposicin de Brennus era acertada. Lo que no haba previsto era el
nmero de atacantes.
Se produjo otra descarga de flechas y entonces el enemigo se acerc
corriendo. Docenas de hombres. Con arcos como los de los partos colgados del
hombro, blandiendo espadas, puales y hachas cortas de aspecto sanguinario.
Teniendo en cuenta su vestimenta, con sombreros de fieltro, cotas de malla
escamadas y botas de caa alta, aquellos hombres de tez morena slo podan
tener una nacionalidad: escita. Romulus y Brennus y a se las haban visto con esos
nmadas fieros en escaramuzas a pie de frontera. Aunque su imperio y a no
estaba en apogeo, los escitas seguan siendo enemigos implacables. Y las puntas
en forma de gancho de sus flechas estaban revestidas con un veneno mortfero
llamado scythicon. Cualquiera que se hiciera ni que fuera un rasguo con ellas
mora sumido en un dolor agnico.
Brennus maldijo en voz baja y a Romulus se le encogi el estmago.
Tarquinius segua en el Mitreo y no podan abandonarlo a su suerte. Por otra
parte, si intentaban rescatar al arspice, todos ellos sufriran una muerte segura.
Entonces haba por lo menos cincuenta escitas a la vista e iban apareciendo ms.
A Romulus lo invadi una sensacin de amargura al darse cuenta de lo azarosa
que era la vida. En esos momentos, la idea de regresar a Roma le pareca risible.
Seguro que han odo el alboroto susurr Brennus. Pacorus no es ningn
cobarde. Saldr a la carga de un momento a otro. Y slo hay una manera de
salvarles la vida.
Entra, rpido y en silencio dijo Romulus.
Brennus asinti, satisfecho:
Ataca a todo escita que est en la entrada del templo. Coge a Tarquinius y a
los dems. Y echa a correr.
Romulus encabez la marcha teniendo esas indicaciones muy presentes.
Corrieron con tanto ahnco que los msculos les dolan del esfuerzo. Por
suerte, enseguida les subi la adrenalina, y eso les hizo ganar velocidad. Jabalina
en mano, ambos echaron el brazo derecho hacia atrs para preparar el
lanzamiento llegado el momento. Absortos en los partos que seguan vivos, los
escitas ni siquiera miraban hacia fuera. Haban rodeado a sus enemigos y los
estaban cercando.
Con una centuria detrs pens un Romulus nostlgico, los
machacaramos . Sin embargo, ahora deban confiar en que Tarquinius saliera
en el instante adecuado y pudieran huir al amparo de la noche. Era una tmida
esperanza.
Como si de dos espectros vengadores se tratara, se acercaron a la entrada
desprotegida del Mitreo.
Seguan sin ser vistos.
Los gritos de terror llenaron el ambiente cuando los ltimos partos se dieron
cuenta de que su suerte estaba echada.
A escasos pasos del orificio, Romulus empez a pensar que lo conseguiran.
Entonces un escita ms bien delgado que estaba tendido boca abajo junto a un
parto se incorpor y limpi la espada en la ropa del cadver. Abri y cerr la
boca en cuanto los vio. Solt una orden y sali disparado hacia delante. Lo
siguieron ocho hombres, algunos de los cuales desenvainaron el arma y
descolgaron el arco.
Ve a buscar a Tarquinius! grit Romulus cuando se detuvieron en la
abertura de un patinazo. Yo los contendr!
Como tena una fe ciega en su amigo, Brennus solt su pilum a los pies de
Romulus. Agarr rpidamente una antorcha del suelo y baj las escaleras con
estrpito.
No tardar! grit.
Si tardas, soy hombre muerto. Con gran resolucin, Romulus cerr un
ojo y apunt. Con la facilidad que le otorgaba la experiencia, lanz su primer
pilum describiendo un arco bajo y curvo. El arma alcanz al escita que iba en
cabeza a unos veinte pasos de distancia, le atraves la cota de escamas y se le
clav en el pecho, haciendo que se desplomara como una mula noqueada.
Pero sus compaeros no se amilanaron.
La segunda jabalina de Romulus se clav en el vientre de un fornido escita al
que dej fuera de combate. Fall el tercer lanzamiento, pero con el cuarto le
atraves el cuello a un guerrero de larga barba negra. Entonces le demostraron
un poco ms de respeto: tres de los escitas aminoraron la marcha y tensaron las
astas en el arco. Los otros cuatro redoblaron la velocidad.
Siete hijos de puta pens Romulus, mientras el corazn le palpitaba con
una combinacin de locura y temor. Encima, con flechas envenenadas. Malas
noticias. Qu hago? . De repente, se acord de Cotta, su entrenador del ludus.
Si todo falla, enfrntate a un enemigo confiado. El factor sorpresa no tiene
precio . No se le ocurra nada ms, y segua sin haber ni rastro de Brennus o
Tarquinius.
Romulus grit a voz en cuello y embisti.
Los escitas sonrieron ante su temeridad. Otro loco al que matar.
Cuando alcanz al primero, Romulus emple el mtodo del izquierdazo
seguido de un derechazo con el tachn del escudo de metal, seguido de una
estocada con el gladius. Funcion. Mientras se apartaba con un giro del enemigo
que caa, oy que una flecha le alcanzaba el scutum. Y luego otra.
Afortunadamente, la seda cumpli su cometido y ninguna de las dos lo atraves.
Otra le pas silbando al lado de la oreja. Como saba que dispona de unos
instantes antes de que lanzaran ms, Romulus atisb por encima del borde de
hierro. Tena dos escitas prcticamente encima. El ltimo estaba a escasos pasos
de distancia, mientras que el tro de arqueros colocaba la segunda asta.
A Romulus se le sec la boca por completo.
Entonces un grito de guerra conocido inund el ambiente.
Los escitas titubearon; Romulus se atrevi a mirar por encima de su hombro.
Brennus haba irrumpido en escena como un gran oso y se haba propulsado
media docena de pasos ms all.
A continuacin apareci Pacorus, gritando de rabia. El enorme guarda le
segua de cerca, blandiendo el pual por encima de su cabeza.
No haba ni rastro de Tarquinius.
Romulus no tena tiempo de pararse a pensar. Gir en redondo y a duras
penas consigui esquivar un fuerte puetazo de un escita. Intent apualarlo, pero
fall. Entonces, el compaero a punto estuvo de partirle la empuadura de la
espada con un fuerte golpe descendente. Fall por bien poco. Salieron chispas
cuando la hoja de hierro golpe las losas y Romulus se movi con rapidez. El
segundo escita se haba estirado en exceso con tan osado golpe y haba dejado el
cuello al descubierto. Romulus se inclin hacia delante y le clav el gladius en la
zona desprotegida, entre el sombrero de fieltro y la cota de malla. Le atraves
piel y msculo hasta penetrar en la cavidad torcica, as que le cort la may ora
de las arterias principales. El escita y aca cadver incluso antes de que Romulus
intentara retirar la hoja. Conmocionado, a su compaero todava le qued
aplomo suficiente para bajar el hombro derecho y embestir a Romulus por el
costado izquierdo.
De repente se qued sin aire en los pulmones y Romulus cay mal en el
terreno helado. Sin saber muy bien cmo, segua con el gladius en la mano. Lo
alz a la desesperada y not que rozaba la clavcula de su enemigo, demasiado
lento. No haba nada que hacer.
Con los labios entreabiertos de satisfaccin, el escita dio un salto para situarse
sobre Romulus. Alz el brazo derecho, dispuesto a propinarle el golpe de gracia.
Por curioso que parezca, Romulus no dejaba de pensar en Tarquinius. Dnde
estaba? Habra visto algo?
El escita profiri un agudo lamento de dolor. Sorprendido, Romulus alz la
vista. De la cuenca del ojo izquierdo de su enemigo sobresala un pual que
reconoci al instante. Le entraron ganas de dar saltos de alegra: perteneca a
Brennus. El galo le haba salvado la vida.
Con un fuerte puntapi, Romulus hizo que el escita se tambaleara hacia atrs.
Estir el cuello en busca de los dems. Brennus y Pacorus estaban al lado,
luchando codo con codo. Por desgracia, al guarda y a lo haban abatido y le
sobresalan dos flechas del vientre.
Pero ahora les quedaba alguna posibilidad.
Romulus recuper el scutum con cuidado, se incorpor y se protegi de las
astas enemigas.
Una choc contra l inmediatamente, pero consigui hacerse cargo de la
situacin.
El tro de arqueros segua en pie.
Y al menos una veintena de escitas corran a entrar en liza.
Rodeado por una lluvia de flechas, Romulus consigui retirarse ileso al lado
de Brennus.
Dame tu escudo! le orden Pacorus de inmediato.
Romulus mir de hito en hito a su comandante. Mi vida o la suy a? se
plante. Morir ahora o ms tarde? .
S, seor dijo lentamente, sin moverse. Por supuesto.
Ya! grit Pacorus.
Los arqueros se echaron atrs al unsono y volvieron a lanzar. Las tres flechas
salieron disparadas hacia delante, en busca de carne humana. Alcanzaron a
Pacorus en el pecho, el brazo y la pierna izquierda.
El comandante cay aullando de dolor.
Maldito seas! exclam. Soy hombre muerto.
Ms y ms astas silbaron en el aire.
Dnde est Tarquinius? grit Romulus.
Sigue en el Mitreo. Pareca que estaba rezando. Brennus hizo una mueca
. Quieres que salgamos por pies?
Romulus neg enrgicamente con la cabeza:
Ni hablar!
Yo tampoco.
Se volvieron al unsono para enfrentarse a los escitas.
2

Scaevola

Cerca de Pompeya, invierno de 53-52 a. C.

S eora?
Fabiola abri los ojos sobresaltada. Detrs de ella haba una mujer de
mediana edad y facciones agradables vestida con un sencillo blusn y unas
sandalias de cuero planas. Sonri. Docilosa era la nica amiga verdadera de
Fabiola, adems de su aliada, alguien en quien poda confiar plenamente.
Ya te he dicho que no me llames as.
Docilosa frunci los labios. Haba sido esclava domstica y haba recibido la
manumisin al mismo tiempo que su nueva seora. Pero costaba deshacerse de
las costumbres de toda una vida.
S, Fabiola dijo con cautela.
Qu ocurre? pregunt Fabiola, levantndose. Posea una belleza
espectacular: era esbelta, de pelo negro, y llevaba un camisn de seda y lino
sencillo pero caro. Las joy as bien elaboradas de oro y plata le tintineaban en el
cuello y los brazos. Docilosa?
Se produjo un silencio.
Han llegado noticias del norte anunci Docilosa. De Brutus.
La alegra inicial fue reemplazada por el terror. Aquello era lo que Fabiola
deseaba: noticias de su amado. Dos veces al da sin falta, rezaba en el altar de un
rincn del patio principal de la villa. Ahora que Jpiter haba respondido a sus
plegarias, seran buenas noticias? Fabiola escudri el rostro de Docilosa para
ver si intua algo.
Decimus Brutus estaba aislado en Ravenna con Csar, su general, que
planificaba el regreso a Roma. Estratgicamente situada entre la capital y la
frontera con la Galia Transalpina, Ravenna era el refugio invernal preferido de
Csar. All, rodeado de sus ejrcitos, poda controlar la situacin poltica, lo cual
estaba permitido al norte del ro Rubicn. Pero que un general lo cruzara sin
renunciar a su mando militar, es decir, entrando en Italia armado, se consideraba
un acto de alta traicin. As pues, todos los inviernos Csar observaba y esperaba.
El Senado, descontento, poco poda hacer al respecto, mientras que Pompey o, el
nico hombre con la fuerza militar suficiente para plantar cara a Csar, no se
pronunciaba. La situacin cambiaba a diario, pero una cosa era segura: haba
problemas a la vista.
Por consiguiente, a Fabiola le sorprendieron las noticias de Docilosa.
Ha estallado la rebelin en la Galia Transalpina revel. Hay luchas
encarnizadas en muchas zonas. Segn parece, estn masacrando a los colonos y
comerciantes romanos de las ciudades conquistadas.
Fabiola exhal lentamente intentando domear el pnico ante la nueva
amenaza que se cerna sobre Brutus. Recuerda lo que has superado pens.
Has vivido situaciones mucho peores que sta . Gemellus, su cruel amo anterior,
haba vendido a Fabiola virgen con trece aos de edad a un prostbulo caro. Para
colmo del horror, tambin haba vendido a su hermano Romulus a una escuela de
gladiadores. Se le parta el corazn slo de pensarlo. Haba pasado cuatro aos en
el Lupanar obligada a prostituirse. Entonces no perd la esperanza. Fabiola
mir la estatua del altar con veneracin. Y Jpiter me libr de la vida que
despreciaba . La salvacin haba llegado en forma de Brutus, uno de los
amantes ms entregados de Fabiola, que la compr a Jovina, la madama del
burdel, a cambio de una gran cantidad de dinero. Lo imposible siempre es
posible , cavil Fabiola, y se sinti ms tranquila. Seguro que Brutus estaba a
salvo.
Crea que Csar haba conquistado toda la Galia coment.
Eso dicen musit Docilosa.
Aun as, no ha habido ms que conflictos replic Fabiola. Ay udado por
Brutus, el general ms osado de Roma no haba dejado de sofocar problemas
desde que su sangrienta campaa se haba dado supuestamente por concluida.
Qu ocurre ahora?
El jefe Vercingtorix ha exigido, y conseguido, el reclutamiento de las
tribus explic Docilosa. Decenas de miles de hombres acuden en tropel a
luchar bajo su estandarte.
Fabiola frunci el ceo. No era la noticia que quera escuchar. Teniendo en
cuenta que la may ora de sus fuerzas estaban destacadas en los cuarteles de
invierno justo en el interior de la Galia Transalpina, Csar poda enfrentarse a
verdaderos problemas. Los galos eran guerreros fieros que se haban resistido
con fuerza a la conquista romana, y que haban perdido debido a la
extraordinaria capacidad de Csar como estratega y a la disciplina frrea de las
legiones. Si las tribus de verdad se unan, un alzamiento poda tener
consecuencias catastrficas.
Y lo que es peor continu Docilosa. Ha cado mucha nieve en las
montaas de la frontera.
Fabiola apret los labios. En su ltimo mensaje, Brutus le deca que pronto ira
a visitarla. Ahora no sera posible.
Y, si Csar no contactaba a tiempo con sus tropas para sofocar la rebelin
antes de la primavera, el problema se extendera por todas partes. Vercingtorix
haba elegido cuidadosamente el momento, pens Fabiola enfadada. Si la
revuelta tena xito, todos los planes que ella haba urdido a conciencia se iran al
garete. No caba la menor duda de que miles de hombres perderan la vida en la
lucha subsiguiente, pero tena que pasar por alto tan elevado coste.
Independientemente de lo que ella deseara, esos hombres moriran de todos
modos. Si Csar obtena una victoria rpida, el derramamiento de sangre sera
menor. Fabiola lo deseaba ardientemente porque as Brutus, su ferviente seguidor,
se cubrira de gloria. Pero no se trataba slo de eso. Fabiola tena un solo objetivo
en mente: si Csar triunfaba, ella tambin recogera sus frutos.
Sinti una punzada de culpabilidad al darse cuenta de que su primera
preocupacin no haba sido la seguridad de Brutus. Como soldado profesional, y
sumamente valeroso, quiz resultara herido o incluso asesinado en las prximas
luchas. Eso sera duro de sobrellevar, pens, y ofreci otra plegaria. Aunque
nunca se haba permitido amar a nadie, Fabiola apreciaba a Brutus de todo
corazn. Siempre se haba mostrado carioso y amable con ella, incluso cuando
la desvirg. Sonri. No se haba equivocado cuando decidi desplegar todos sus
encantos para seducirlo.
Anteriormente haba tenido muchos clientes parecidos, todos ellos nobles
poderosos cuy o mecenazgo podra haberle garantizado el ascenso en el escalafn
social de Roma. Sin perder de vista ese objetivo, Fabiola se las haba ingeniado
para desmarcarse de lo degradante que era su trabajo. Igual que ellos se servan
del cuerpo de Fabiola, ella los aceptaba por lo que pudieran darle: oro,
informacin o, lo mejor de todo, influencia. Brutus se haba diferenciado del
resto de los clientes desde el principio, lo cual haca que el sexo con l fuera ms
fcil. Lo que acab inclinando la balanza a su favor fue el estrecho vnculo con
Csar, un poltico que haba suscitado el inters de Fabiola cuando escuchaba a
hurtadillas las conversaciones que mantenan los nobles mientras se relajaban en
las termas del burdel. Los secretos de alcoba que sonsacaba a sus clientes
satisfechos tambin haban apuntado hacia la idoneidad de Csar. Quizs haba
sido Jpiter quien la haba llevado a convertirse en amante de Brutus, pens
Fabiola. Durante un banquete al que asisti con l, vio una estatua del Csar que
le record muchsimo a Romulus. Desde aquel momento, la sospecha la corroa.
Las palabras de Docilosa la devolvieron a la realidad:
Los optimates celebraron un banquete cuando la noticia de la rebelin de
Vercingtorix lleg a Roma. Pompey o Magno fue el invitado de honor.
Por todos los dioses mascull Fabiola. Algo ms?
Csar tena enemigos en todas partes y, sobre todo, en la capital. El triunvirato
que gobernaba la Repblica haba quedado reducido a una sola persona tras la
muerte de Craso y, desde entonces, daba la impresin de que Pompey o no saba
cmo actuar ante los imparables xitos militares de Csar, el gran beneficiado
con esta situacin. Pero ahora los optimates, el grupo de polticos que se opona a
l, cortejaban abiertamente a Pompey o, su nico rival. Csar segua teniendo
posibilidades de ser el prximo gobernante de Roma, siempre y cuando la
revuelta de Vercingtorix fracasara y l mantuviera suficientes apoy os en el
Senado. De repente, Fabiola se sinti muy vulnerable. En el Lupanar haba sido
un pez gordo en un estanque pequeo. Fuera, en el mundo real, no era nadie. Si
Csar fracasaba, Brutus tambin. Y, sin su apoy o, qu posibilidades tena ella de
triunfar en la vida? A no ser, claro est, que se prostituy era con algn otro
hombre. A Fabiola se le revolvi el estmago slo de pensarlo. Los aos pasados
en el Lupanar le bastaban para toda una vida.
Aquella situacin exiga medidas drsticas.
Tengo que ir al templo del Capitolio declar Fabiola. A realizar una
ofrenda y rezar para que Csar aplaste pronto la rebelin.
Docilosa disimul su sorpresa:
El viaje hasta Roma durar por lo menos una semana. O ms, si hay mala
mar.
Fabiola tena una expresin serena.
En ese caso, viajaremos por tierra resolvi.
Entonces la mujer may or s que mostr su asombro:
Acabaremos siendo violadas y asesinadas! El campo est lleno de
bandidos!
No ms que las calles de Roma repuso Fabiola speramente. Adems,
podemos llevarnos a los tres guardaespaldas que Brutus dej aqu. Sern
suficiente proteccin.
No tan buena como Benignus o Vettius, pens al recordar con cario a los
imponentes porteros del Lupanar. Pese a la devocin que stos sentan por
Fabiola, Jovina los consideraba demasiado valiosos para venderlos tambin a
ellos. Cuando regresara a la capital, volvera a plantearse esa posibilidad. Aquel
par de hombres duros le resultaran muy tiles.
Qu dir Brutus cuando se entere?
Lo comprender respondi Fabiola con alegra. Lo hago por l.
Docilosa suspir. No iba a ganar aquella discusin. Y, dadas las escasas
diversiones de Pompey a, aparte de las termas o el mercado cubierto, la vida se
haba vuelto muy prosaica en la villa, que estaba prcticamente vaca. Como
siempre, Roma ofrecera un poco de diversin.
Cundo nos marchamos?
Maana. Informa al puerto para que el capitn prepare el Ajax. Por la
maana sabr si el tiempo es lo bastante propicio para navegar.
Al llegar al norte, Brutus haba devuelto inmediatamente su preciada galera
liburnia para que estuviera a disposicin de su amada. Propulsada por cien
esclavos que trabajaban en una nica fila de remos, la galera corta y de armazn
bajo era el tipo de navo ms rpido que construan los romanos. El Ajax haba
estado anclado en el muelle de Pompey a y Fabiola no haba previsto necesitar de
sus servicios hasta la primavera siguiente. Ahora la situacin haba cambiado.
Docilosa hizo una inclinacin de cabeza y se retir. Dej a su seora
cavilando.
La visita al templo tambin brindara otra oportunidad a Fabiola de preguntar
a Jpiter quin haba violado a su madre. Velvinna slo lo haba mencionado de
pasada; pero, por motivos obvios, no lo haba olvidado. Descubrir la identidad de
su padre era la fuerza motriz de su vida. Y en cuanto la descubriera, no dudara
en vengarse.
A toda costa.
El hecho de tener que ocuparse del degradado latifundio tras la marcha de
Brutus haba intimidado profundamente a Fabiola. Pero aquello tambin le
proporcionaba cierta satisfaccin. Ser la seora de la enorme finca que rodeaba
a la villa era una prueba tangible de su venganza sobre Gemellus, su primer amo.
Por tanto, se haba entregado en cuerpo y alma a la labor desde un buen
principio. La primera vez que visit la casa le qued claro que, al igual que en su
residencia de Roma, Gemellus tena un gusto ordinario y chilln. Le haba
producido un inmenso placer hacer redecorar todos y cada uno de los
dormitorios, salones y despachos opulentos. Las numerosas estatuas de Prapo
que tena el comerciante haban quedado reducidas a pedazos; sus enormes
miembros erectos eran un recordatorio demasiado poderoso del sufrimiento que
Fabiola haba visto a Gemellus infligir a su madre. La gruesa capa de polvo que
cubra los mosaicos del suelo fue retirada; las fuentes se desatascaron y se
eliminaron las hojas secas. Incluso haba cambiado las plantas descuidadas de los
patios. Lo mejor de todo era que las paredes de la zona de baos climatizada se
haban vuelto a pintar con imgenes brillantes de dioses, criaturas marinas
mitolgicas y peces. Uno de los recuerdos ms impactantes de su primer da en
el Lupanar era el del momento en que vio aquellas imgenes en las termas.
Haba decidido que algn da ella disfrutara del mismo entorno exuberante.
Ahora, su deseo se haca realidad.
De todos modos, le costaba no sentirse culpable, pens ms tarde ese mismo
da. Mientras que a ella no le faltaba de nada, caba la posibilidad de que Romulus
estuviera muerto. Las lgrimas se le agolpaban en el rabillo del ojo. En el
prostbulo, no haba dejado piedra sin mover para encontrarlo; por increble que
parezca, despus de ms de un ao, haba averiguado que su hermano mellizo
segua vivo. En la brutalidad de la arena donde luchaban los gladiadores, Jpiter
lo haba protegido. La otra revelacin de que Romulus se haba alistado en las
legiones de Craso no desanimaba a Fabiola, pero entonces ocurri una catstrofe.
Haca unos meses que la terrible noticia de Carrhae haba llegado a Roma.
Fabiola haba perdido toda esperanza de un plumazo: sobrevivir a un horror para
acabar en un ejrcito condenado al fracaso le pareca una crueldad sin parangn.
Ansioso por ay udar, Brutus haba hecho todo lo posible por averiguar ms, pero
todas las noticias eran malas. La derrota era una de las peores que haba sufrido
la Repblica, con gran cantidad de bajas. Seguramente Romulus no se contaba
entre los hombres de la legin que haban sobrevivido y huido con el legado Casio
Longino. Haban repartido en vano mucho dinero entre los veteranos de la
Octava. Fabiola suspir. Probablemente los huesos de su hermano mellizo,
descoloridos por el sol, siguieran desperdigados en la arena donde ste haba
cado. O eso o haba logrado huir hasta los confines de la tierra, a un lugar
llamado Margiana dejado de la mano de los dioses, el lugar adnde los partos
haban enviado a sus diez mil prisioneros.
Y nunca nadie haba regresado de all.
Las lgrimas surcaron las mejillas de Fabiola, que raras veces lloraba.
Mientras existiera la posibilidad, por nfima que fuera, de volver a ver a Romulus,
no se desesperara por completo; sin embargo, ahora la tozudez empezaba a
ganar terreno a la esperanza. Jpiter Optimus Maximus, escchame pens
entristecida. Haz que mi hermano siga con vida, como sea . Decidida a no
perder el control de sus emociones, Fabiola se sec los ojos y fue a buscar a
Corbulo, el anciano vlico, o capataz, del latifundio. Como de costumbre, se lo
encontr muy ajetreado supervisando a los trabajadores. Fabiola, que nunca
haba vivido en el campo, saba muy poco de aquello y de la agricultura, por lo
que pasaba la may ora de los das en compaa de Corbulo. Las noticias
procedentes de la Galia no iban a hacerle cambiar de costumbre. Ahora ella era
la responsable del latifundio.
Gracias a Corbulo, Fabiola se haba enterado de que los das en que los
agricultores trabajaban sus propios campos estaban llegando rpidamente a su
fin, y a que el grano barato procedente de Sicilia y Egipto los dejaba sin negocio.
Durante ms de una generacin, la agricultura haba estado reservada a quienes
eran lo bastante ricos para comprar tierras y trabajarlas con esclavos. Por suerte
para esa gente, las inclinaciones belicistas de la Repblica haban suministrado un
flujo interminable de almas desventuradas procedentes de todos los rincones del
mundo que les generaban riqueza. La finca de Fabiola, antes propiedad de
Gemellus, no era diferente del resto.
Fabiola, que recientemente haba sido manumitida, odiaba la esclavitud. Al
principio, ser la seora de varios cientos de personas hombres, mujeres y nios
la angustiaba. Sin embargo, en la prctica poco poda hacer. Liberar a griegos,
libios, galos y nmidas supondra la ruina para su nueva propiedad. As pues,
decidi consolidar su posicin como amante de Brutus, cultivar la amistad de los
nobles en la medida de lo posible e intentar descubrir la identidad de su padre.
Quizs en el futuro, con la ay uda de Romulus, pudiera hacer algo ms. Fabiola
recordaba que su hermano idolatraba a Espartaco, el gladiador tracio cuy a
rebelin de esclavos haba hecho temblar los cimientos de Roma haca tan slo
una generacin.
Esa idea hizo sonrer a Fabiola cuando lleg al gran patio situado detrs de la
villa. All, las barracas hmedas y deprimentes de los esclavos destacaban en
marcado contraste con las slidas construcciones de las zonas de
almacenamiento. Y decidi que algo habra que hacer para remediar la situacin
en la que aquella gente se encontraba. Tambin haba cuadras, un molino de dos
plantas y numerosos cobertizos de piedra, construidos sobre pilotes de ladrillo
para permitir la circulacin constante de aire por debajo e impedir el acceso a
los roedores. Unos estaban llenos hasta el techo de grano y avena, mientras que
otros eran el vivo ejemplo de la rica variedad de productos de la finca. Los tarros
de aceite de oliva sellados con resina estaban apilados de manera ordenada.
Haba tarrinas de garum, una pasta de pescado muy solicitada que gozaba de
gran aceptacin, junto a toneles de mjol en salazn y recipientes de barro llenos
de aceitunas. Manzanas, membrillos y peras preparados para ser consumidos
durante el invierno se almacenaban en hileras sobre lechos de paja. Las terrosas
cabezas de ajo estaban dispuestas en pequeas pirmides. Los jamones curados
colgaban de las vigas al lado de manojos de zanahorias, achicoria y hierbas
aromticas: salvia, hinojo, menta y tomillo.
El vino, uno de los mejores productos, se preparaba y almacenaba en la
bodega de otro edificio. Primero fermentaba en las dolia, unas jarras enormes
recubiertas de brea que se enterraban parcialmente en el suelo, el jugo de las
uvas aplastadas se conservaba all sellado y luego se dejaba envejecer. Slo las
mejores cosechas se decantaban en nforas y se trasladaban al edificio principal,
donde se colocaban en un depsito especial en el trozo de tejado que quedaba
libre por encima de una de las chimeneas.
A Fabiola le encantaba visitar cada uno de los almacenes, porque todava le
asombraba que toda aquella comida le perteneciera. De nia, el hambre haba
gobernado su da a da. Y ahora tena alimento suficiente para toda una vida. Era
consciente de lo irnico de la situacin, por eso se aseguraba de que la dieta de
los esclavos fuera adecuada. La may ora de los terratenientes apenas daban a los
esclavos comida para subsistir, y mucho menos para sobrevivir ms all de la
mediana edad. Si bien es cierto que Fabiola no pensaba liberarlos, estaba decidida
a ser una seora humana. El empleo de la fuerza quiz fuera necesario en alguna
ocasin para garantizar la obediencia, pero no a menudo.
Ya casi haban terminado las labores ms importantes del ao: sembrar,
ocuparse de las tierras y cosechar. Aquel da, sin embargo, el patio era un
enjambre de actividad. Corbulo iba de un lado a otro con paso resuelto dando
rdenes a gritos. Fabiola vio a hombres que reforjaban arados rotos y arreglaban
arreos de cuero gastados para los buey es. A su lado, mujeres y nios vaciaban
carretas de hortalizas que maduraban ms tarde: cebollas, remolachas y la
famosa col de Pompey a. Otros trabajaban en grupo la lana de las ovejas
esquiladas durante el verano; ahora la cardaban y lavaban, para despus hilarla.
Corbulo hizo una reverencia al verla:
Seora.
Fabiola inclin la cabeza de forma solemne, procurando adoptar la actitud de
mando a la que tan poco acostumbrada estaba.
Su pelo castao entrecano, el rostro redondo y la figura encorvada apenas
llamaban la atencin. Vesta de forma anodina. Lo nico que revelaba que no se
trataba de un mero esclavo agrcola eran el ltigo de mango largo y el amuleto
de plata que le colgaba de una cinta alrededor del cuello. Corbulo haba sido
capturado de nio en la costa del norte de frica y desde entonces haba pasado
toda su vida en el latifundio.
El hecho de que su ama fuera una mujer joven no pareca molestar al viejo
vlico. Brutus haba dejado bien claro que, en su ausencia, Fabiola era la seora
de la casa. Y Corbulo estaba encantado de que alguien le dijera qu hacer para
frenar el deterioro de la finca, palpable durante aos.
Qu haces?
Superviso a este grupo, seora respondi Corbulo, sealando a los
esclavos que tena ms cerca. Siempre hay tareas rutinarias para mantenerlos
ocupados.
Fabiola senta curiosidad por la vida diaria del latifundio. No se imaginaba a
su ex amo en la misma situacin.
Gemellus mostraba algn tipo de inters por este lugar?
Cuando lo compr, s contest Corbulo. Sola venir cada pocos meses.
Fabiola disimul su sorpresa.
Trajo los nuevos olivos de Grecia e hizo construir los estanques de peces
explic el vlico. Incluso escogi las mejores laderas para plantar vides.
A Fabiola le desagradaba pensar que su anterior amo posea una vertiente
creativa. En su casa de Roma, en la que ella y Romulus se haban criado, no
haba mostrado ms que brutalidad.
Y qu pas luego? pregunt ella.
Corbulo se encogi de hombros.
El negocio empez a irle mal. Primero fueron los productos de Egipto.
Todava recuerdo el da en que me enter de la noticia. El rostro surcado de
arrugas de Corbulo adopt una expresin angustiada. Doce barcos se hundieron
cuando venan de Egipto. Se lo imagina, seora?
Fabiola suspir de forma expresiva para fingir empata. En realidad, intentaba
comprender cmo poda ser que a un hombre como Corbulo le preocupara que
la suerte de su amo empeorara. Ella se haba alegrado sobremanera cuando
Brutus le haba explicado los motivos que haban llevado a Gemellus a vender el
latifundio. No obstante, supuso que era inevitable que en cierto modo los esclavos
se identificaran con sus amos. Fabiola recordaba lo orgulloso que Romulus se
haba sentido cuando haba trado sin problemas una nota de Craso a casa de
Gemellus, despus de haber burlado a los hombres de los prestamistas que
siempre haba apostados ante la puerta principal. Sin embargo, su hermano
mellizo odiaba a Gemellus tanto como ella. Incluso quienes no gozaban de
libertad se enorgullecan de la vida que llevaban. Por tanto, no deba juzgar a
Corbulo slo por eso. Aunque haba trabajado para Gemellus durante ms de
veinte aos, por el momento el vlico se haba mostrado leal, digno de confianza
y muy trabajador.
Como si le ley era el pensamiento, Corbulo rega con dureza a un esclavo
que afilaba una guadaa con movimientos lentos y desinteresados.
Aflalo con garbo, imbcil! Dio un golpecito al ltigo que le colgaba del
cinturn. O notars esto en la espalda!
El esclavo se apresur a inclinarse sobre la hoja de hierro curvado y a
recorrerla con una piedra de afilar de arriba abajo.
Fabiola sonri satisfecha. Aunque no era un hombre cruel, a Corbulo no le
asustaba emplear la fuerza. El hecho de que bastara con una amenaza era buena
seal.
Crea que tena una inmensa fortuna dijo Fabiola, deseosa de obtener
ms informacin.
S que la tena. Corbulo suspir. Pero los dioses le dieron la espalda.
Todo lo que el amo tocaba se converta en polvo. Empez a pedir dinero sin
medios para devolverlo.
Fabiola recordaba los matones apostados en el exterior del domus de
Gemellus da y noche, y los rumores que circulaban en la cocina, donde los
esclavos se reunan a cotillear.
Brutus mencion que una operacin con animales para la arena fue la gota
que colm el vaso.
Corbulo asinti a regaadientes:
S, seora. Eso tena que haber procurado a Gemellus un dineral. Haba
financiado un tercio de la expedicin de un bestiarius para capturar animales
salvajes en el sur de Egipto.
Fabiola sinti una punzada de nostalgia: su hermano Romulus sola imaginar
que era bestiarius, aunque luego se haba convertido en gladiador. No dej
traslucir emocin alguna en su rostro. El Lupanar la haba dotado de una gran
capacidad para ocultar sus sentimientos de todo el mundo, incluido Brutus.
De repente, aflor un viejo recuerdo. Poco antes de ser vendidos, ella y
Romulus haban odo por casualidad una conversacin entre Gemellus y su
contable. Trataba sobre la captura de animales para el circo, una iniciativa de la
que podan extraerse pinges beneficios. A los mellizos les haba sorprendido que
el comerciante no dispusiera del desembolso inicial. Como esclavos pobres de la
casa que eran, la riqueza de su amo siempre les haba parecido inconmensurable.
Aquello podra haberle permitido saldar las deudas dijo Fabiola con total
tranquilidad.
Pero resulta que los barcos se hundieron anunci Corbulo. Otra vez.
Todos ellos?
Del primero al ltimo respondi el vlico con expresin sombra. Una
tormenta inslita.
Fabiola dej escapar un grito ahogado:
Pues qu mala suerte!
Fue algo ms que eso. Los adivinos dicen que el mismsimo Neptuno estaba
enfadado. Corbulo profiri un fuerte insulto, pero enseguida se sonroj al
recordar con quin estaba hablando. Disculpe, seora mascull.
Entonces, Fabiola decidi mostrar su autoridad ante los esclavos. Haba visto
que Brutus lo haca con regularidad, para asegurarse de que le teman adems de
respetarle.
No olvides quin soy ! espet.
Corbulo inclin la cabeza y esper el castigo. Quiz su nueva ama joven no
difiriera demasiado de Gemellus.
En realidad, Fabiola haba odo cosas peores en el Lupanar, pero eso Corbulo
no lo saba. Todava estaba aprendiendo a dar rdenes, por lo que la reaccin de
Corbulo le inspir seguridad.
Contina indic Fabiola con un tono ms suave.
El vlico inclin la cabeza a modo de agradecimiento:
Gemellus nunca fue de los que hacen caso de las profecas, pero hubo una
justo antes de que esos barcos se perdieran.
Fabiola frunci los labios.
Los arspices slo saben decir mentiras! exclam.
Confiando en obtener una seal de liberacin de su miserable existencia,
muchas chicas del burdel se gastaban grandes cantidades de sus escasos ahorros
en adivinos. Fabiola haba visto muy pocas predicciones cumplidas. Las que se
haban materializado eran de poca monta, lo cual haba reforzado su decisin de
confiar exclusivamente en s misma. Y en el dios Jpiter, que por fin haba
respondido a sus plegarias para conseguir la libertad.
Cierto, seora convino Corbulo. Gemellus deca lo mismo. Pero esta
profeca no la realiz uno de esos charlatanes que pululan por el gran templo, sino
un desconocido con un gladius que acab aceptando hacer una lectura de mala
gana. Guard silencio a propsito durante unos instantes. Y prcticamente
todo se cumpli.
A Fabiola le pic la curiosidad. Los adivinos no llevaban armas.
Explcate! orden.
Predijo que Craso se marchara de Roma y nunca regresara.
Fabiola abri los ojos como platos. De todos era sabido que el tercer
integrante del triunvirato anhelaba el xito militar para ganarse el favor del
pblico. La decisin de Craso de ocupar el cargo de gobernador de Siria haba
sido poco ms que una oportunidad de invadir Partia. Muy pocos podan haber
predicho que ese viaje al extranjero sera el ltimo. Tena que tratarse de un
verdadero adivino; alguien que, por tanto, podra saber algo de Romulus.
Y qu ms dijo? musit.
El vlico trag saliva.
Que una tormenta en el mar hara naufragar los barcos y que los animales
se ahogaran contest.
Eso es todo?
Corbulo lanz una mirada rpida a derecha e izquierda.
Dijo otra cosa reconoci, nervioso. Gemellus slo la mencion en una
ocasin, la ltima vez que lo vi.
Fabiola salt como un halcn sobre su presa:
De qu se trata?
El arspice le dijo que algn da un hombre llamara a su puerta.
Fabiola se puso tensa. Romulus? .
Pareca obsesionado con esa idea concluy Corbulo.
Sera un gladiador?
No, seora.
Fabiola se desanim.
Un soldado solt el vlico.
Y la seora se volvi a animar.
Confundido ante tal muestra de inters, Corbulo la mir para recibir su
aprobacin. Sin embargo, slo recibi una sonrisa rutinaria. Fabiola no pensaba
revelar nada.
No era un gladiador, pens con aire triunfal, sino un soldado, precisamente
aquello en lo que su hermano se haba convertido tras huir de Roma. Gemellus
saba lo mucho que Romulus le odiaba: la perspectiva de volver a verlo algn da
le habra resultado aterradora. Ahora el viaje al templo de Jpiter tendra dos
objetivos importantes: si daba con el adivino misterioso, quiz lograra averiguar
si Romulus segua con vida. Por remota que fuera la esperanza, Fabiola haba
aprendido a no darse nunca por vencida.
La tenacidad y el deseo de venganza eran lo que la haba mantenido con vida.
De repente, un profundo aullido vino de detrs de los muros del patio. Era un
ruido que Fabiola haba odo ocasionalmente desde su llegada a Pompey a, pero
siempre a lo lejos. Cuando se oy ms fuerte, vio el miedo reflejado en el rostro
de sus esclavos.
Qu es eso?
Perros. Y fugitivarii, seora. Al ver que no lo entenda, Corbulo se
explic: Cazarrecompensas. Deben de andar tras algn fugitivo.
A Fabiola se le aceler el pulso, pero no sucumbi al pnico. Soy libre
pens con firmeza. Nadie me persigue .
Como buscaban la procedencia del sonido, se internaron un poco en los
amplios campos abiertos que rodeaban la villa. Las viviendas estaban separadas
entre s por muros de piedra, rboles pelados y setos bajos. Se trataba de una
tierra frtil y llana, en barbecho en esta poca del ao. Dos semanas atrs,
haban labrado el terreno y haban dejado que se airease antes de plantar las
semillas en primavera. Slo quedaba el trigo de invierno, cuy os pequeos brotes
verdes levantaban poco ms de un palmo del suelo.
En circunstancias normales, a Fabiola le gustaba pararse a contemplarlo.
Aunque en esa poca del ao el paisaje era desolado, a ella le encantaba ver a
las ruidosas grajillas volar hacia los nidos, disfrutar del aire fresco y de la
soledad. Las calles de Roma siempre estaban abarrotadas, y el concurrido
interior del Lupanar no era menos en ese sentido. El latifundio haba acabado
representando un retiro de la cruda realidad del mundo.
Hasta aquel momento.
Corbulo fue el primero en advertir movimiento.
Ah! seal.
Entre los huecos de un seto, a unos doscientos pasos de distancia, Fabiola
advirti una figura que corra. Corbulo estaba en lo cierto. Era un hombre joven,
vestido con poco ms que harapos. Un esclavo. No haba duda de que estaba
exhausto, llevaba el cuerpo cubierto de una gruesa capa de barro y la
desesperacin grabada en el rostro.
Probablemente ha intentado darles esquinazo escondindose en el ro
anunci el vlico.
Fabiola haba dado agradables paseos a lo largo de la va fluvial que separaba
su propiedad de la finca del vecino. Para ella, jams volvera a ser lo mismo.
Corbulo hizo una mueca.
Nunca funciona coment. Los fugitivarii siempre tantean bajo la orilla
con palos largos. Si eso no funciona, los perros se encargan de encontrar su
rastro.
Fabiola era incapaz de apartar la vista del fugitivo, que corra mirando por
encima del hombro aterrorizado.
Por qu lo persiguen? pregunt con apata, conocedora de la respuesta.
Porque se ha escapado repuso Corbulo. Y los esclavos son propiedad
de su amo.
Fabiola conoca de primera mano esa cruel realidad. Era el mismo motivo
que haba permitido a Gemellus violar a su madre repetidas veces. Venderlos a
ella y a Romulus. Ejecutar a Juba, el gigantesco nubio que haba enseado a su
hermano a manejar la espada. Los amos disfrutaban del may or poder que existe
sobre sus esclavos: el de vida y muerte. Adems, en el sistema legal romano,
orgullo de la Repblica, no se contemplaba represalia alguna por torturar o matar
a un esclavo, lo cual reforzaba claramente ese poder.
De pronto una manada de perros grandes abandon el amparo que ofreca la
arboleda ms cercana, olisqueando la tierra y el ambiente para captar el olor de
su presa.
Fabiola oy al joven gimotear aterrorizado. Era un sonido espantoso.
Ella y Corbulo observaban en silencio.
De entre los rboles surgi un grupo de hombres armados hasta los dientes
que azuzaban a los sabuesos con gritos y silbidos. Se oy eron vtores cuando vieron
al esclavo, que daba la impresin de estar prcticamente exhausto.
De dnde es?
El vlico se encogi de hombros.
Quin sabe? Es posible que ese imbcil lleve das huy endo dijo. Es
joven y fuerte. He sabido de persecuciones que se alargan ms de una semana.
Corbulo pareca compadecerse. Pero esos cabrones nunca se rinden. Y un
hombre no puede correr sin parar con el estmago vaco.
Fabiola suspir. Nadie daba comida o ay uda a un fugitivo. Por qu iban a
hacerlo? Roma era un Estado cimentado en la guerra y la esclavitud. Sus
ciudadanos no tenan motivos para ay udar a quienes huan del cautiverio. La
brutalidad de los castigos, las miserables condiciones de vida y la mala
alimentacin no les preocupaban lo ms mnimo. Por supuesto, no se trataba tan
mal a todos los esclavos; pero seguan siendo el motor de la Repblica, la mano
de obra que construa sus majestuosos edificios, trabajaba duro en los talleres y
cultivaba los alimentos. Roma necesitaba a sus esclavos. Los dems esclavos
poco podan hacer, pens Fabiola con amargura. Ay udar a un fugitivo se
castigaba con la muerte. Y quin quera morir crucificado?
El drama estaba a punto de alcanzar su punto lgido. El joven, que se haba
acercado a ellos tambalendose y estaba a unos cincuenta pasos de distancia,
cay de rodillas en la tierra hmeda. Alz los brazos a modo de splica silenciosa
y Fabiola no pudo evitar cerrar los ojos. Interponerse entre un fugitivo y los
hombres enviados legalmente a apresarlo no sera buena idea. No poda hacer
nada sin arriesgarse a que el amo del esclavo interpusiera una demanda contra
ella.
Entonces la partida lo alcanz.
El ambiente se llen de chillidos cuando los perros amaestrados empezaron a
atacar salvajemente al fugitivo como si fuera un mueco de trapo. Fabiola
observaba la escena horrorizada. Dio gracias a los dioses al cabo de unos
instantes, cuando el jefe de la cacera los ahuy ent. Poco a poco fue llegando el
resto de los fugitivarii, ms de una docena de tipos de aspecto duro ataviados con
colores apagados y armados con arcos, lanzas y espadas. Bajo las capas de lana
se entrevea el brillo mate de la cota de malla. Lo rodearon y se rieron de las
profundas mordeduras que el esclavo tena en brazos y piernas. Aquello formaba
parte de la diversin.
Fabiola se contuvo. Qu poda hacer ella?
Absortos en la captura, los fugitivarii parecan ajenos al pblico. Los perros
manchados se haban tumbado cerca, con las largas lenguas rojas colgndoles de
mandbulas amplias y poderosas. Animales parecidos rondaban de noche por la
villa de Fabiola; se usaban como medida de proteccin contra bandoleros y
criminales. Esas criaturas sumamente musculosas parecan incluso ms feroces.
El esclavo, rodeado, adopt una posicin fetal. Gema dbilmente y slo
gritaba cuando sus captores lo golpeaban. Entonces se produjo un cambio. El
matn ms cercano por fin advirti la presencia de Fabiola y Corbulo. Al ver la
ropa y las suntuosas joy as que llevaba no dijo nada, pero mascull unas cuantas
palabras al hombre bajo y fornido que estaba al mando. Sin embargo, en vez de
responder, ste propin una fuerte patada en el pecho al esclavo.
Les lleg un grito ahogado.
Fabiola observaba horrorizada. El golpe haba sido lo suficientemente fuerte
como para partirle unas cuantas costillas.
Dejadlo en paz! grit ella. Est malherido!
Corbulo, a su lado, tosi incmodo.
Se abri un hueco en el crculo y los rostros duros e implacables se volvieron
hacia la despampanante mujer y su vlico. Cuando advirtieron su belleza, las
miradas lascivas les distorsionaron los rasgos y pronunciaron insinuaciones
procaces, aunque fuera en susurros. Haba que respetar a los ricos.
Fabiola hizo caso omiso de los comentarios; Corbulo los miraba con furia.
Curiosamente, permitieron al esclavo que se levantara. Uno de los fugitivarii
desenvain la espada y lo empuj con la punta. Lejos de ellos y hacia Fabiola.
Confundido, el joven esclavo permaneca inmvil. Lo volvi a aguijonear con la
espada, lo cual hizo sollozar al esclavo. Pero enseguida capt lo que queran de l
y camin a trompicones hacia la villa. Sus esfuerzos fueron recibidos con risas
burlonas y varios matones le lanzaron terrones de tierra. Aceler el paso.
Qu hacen? pregunt Fabiola aterrorizada.
Juegan con l. Y con nosotros. Ser mejor que entremos, seora musit
Corbulo con el rostro ceniciento. Antes de que la situacin se les escape de las
manos.
Fabiola tena los pies clavados en el suelo.
El esclavo se le acerc. Aparte de las mordeduras de perro que le cubran
todo el cuerpo, tena el torso y los brazos hechos un amasijo sanguinolento. A
travs de la tnica vieja y ondeante se vean heridas supurantes que le recorran
la piel en zigzag por delante y por detrs formando un desagradable enrejado.
Eran marcas de latigazos, la prueba fehaciente de un amo cruel. Habra huido
por eso? El fugitivo era joven, intuy Fabiola, de apenas quince aos. Un nio. El
sudor y las lgrimas le haban dibujado regueros en la suciedad del rostro,
demacrado y con expresin hambrienta. Adems de aterrorizado.
Seora! Corbulo habl con voz imperiosa. No se arriesgue.
Fabiola era incapaz de apartar los ojos del fugitivo, que no osaba mirarla.
Como en trance, pas por su lado arrastrando los pies en direccin al patio.
No ira demasiado lejos: era un ratn herido por las garras de un gato.
Al final los fugitivarii empezaron a moverse y a Fabiola se le revolvi el
estmago. Mir a su alrededor, pero no vio a ninguno de sus guardaespaldas.
Hasta entonces apenas haba necesitado de su presencia, por lo que pasaban
buena parte del da alrededor del fuego de la cocina, contando chistes verdes. Ni
siquiera los esclavos que estaban en el patio haban aparecido.
Corbulo tena tantsimo miedo que incluso la agarr de la manga.
Fabiola senta la imperiosa necesidad de ay udar, y se gir para plantar cara a
los hombres que se acercaban. Aunque tambin tena miedo, no estaba dispuesta
a escabullirse al interior de su finca para evitar a aquellos canallas.
Se le acercaban en silencio y con malas intenciones.
Quin manda aqu? pregunt Fabiola a voz en grito, sujetndose las
manos para evitar el tembleque.
Un servidor, seora. Scaevola, el fugitivarius jefe respondi con voz
cansina el lder, haciendo una media reverencia. Era un hombre achaparrado y
fortachn de cabello corto castao y ojos hundidos que llevaba la cota de malla
tpica de los legionarios, desde el cuello hasta medio muslo. Del cinturn le
colgaban un gladius en una vaina ornamentada y una daga. Llevaba unas gruesas
pulseras de plata, lo cual pregonaba su rango. Estaba claro que ir a la caza de
esclavos huidos era un trabajo rentable. Puedo ay udarla en algo?
La pregunta son como pretenda. Descorts. Llena de doble sentido. Los
dems, encantados, reaccionaron con risitas burlonas. Plenamente consciente de
su impotencia, Fabiola se puso bien tiesa.
Explcame qu hacis en mis tierras.
Tus tierras? Scaevola entrecerr los ojos. Y dnde est Gemellus?
Eres su ltima conquista?
Esta vez los hombres se rieron sin miramientos.
Fabiola le dedic una mirada glida.
Ese gordo degenerado y a no es el dueo de esta finca. Ahora aqu mando
y o y exijo que me respondas! grit.
Scaevola se mostr sorprendido.
No lo saba reconoci. Hemos pasado varios meses en el norte. All se
obtienen muchos beneficios. Hay un montn de escoria tribal que huy e de la
Galia.
Lstima que regresarais!
Vamos a donde hay trabajo repuso el fugitivarius. Llevamos
persiguiendo a este tipo desde hace tres das, verdad, muchachos? Pero nadie se
libra del viejo Scaevola y sus hombres!
Te divierte torturar a los esclavos que apresas? pregunt Fabiola con
acritud.
Scaevola sonri y dej al descubierto los colmillos.
A los chicos los hace felices respondi. Y a m.
Sus hombres se rieron con satisfaccin.
Fabiola lo fulmin con la mirada.
Ese pedazo de mierda tendra ms motivos para gritar si no hiciera
tantsimo fro coment l como si tal cosa. Necesito un buen fuego para
calentar el hierro! Pero eso puede esperar, cuando regresemos al campamento.
Entonces Fabiola se enfureci. Saba exactamente de qu hablaba Scaevola.
Uno de los castigos ms habituales consista en marcar a los fugitivos en la frente
con la letra F de fugitivas. Era una salvaje advertencia a los dems esclavos.
Y si volvan a intentarlo, probablemente les esperara la crucifixin. Eso explicaba
por qu la may ora de los esclavos aceptaba su suerte. Yo no pens Fabiola
con furia. Y Romulus tampoco .
Largaos! Seal hacia el lugar del que haban venido. Ahora mismo!
Quin va a obligarme, seora? se burl Scaevola, moviendo la cabeza
en direccin a Corbulo. Ese viejo imbcil?
Sus hombres se apresuraron a llevarse las manos a las armas.
El vlico se qued blanco.
Seora! susurr. Tenemos que regresar a la villa!
Fabiola respir hondo para tranquilizarse. Haba tomado la decisin de
enfrentarse a Scaevola y, aparte de humillarse dando marcha atrs, no le
quedaba ms remedio que seguir adelante.
Soy la amante de Decimus Brutus anunci con voz alta y clara. Sabes
quin es, rata de alcantarilla?
El rostro de Scaevola se convirti en una mscara fra y calculadora.
Uno de los hombres ms importantes de Csar continu orgullosa,
restregndoselo por las narices. Un oficial del ejrcito de alto rango. Fabiola
observ a los fugitivarii, retndolos a mirarle a aquellos ojos glidos. Ninguno se
atrevi, salvo Scaevola. Si me ocurriera algo, removera cielo y tierra hasta
encontrar al rastrero culpable.
Durante unos instantes dio la impresin de que las palabras de Fabiola haban
surtido efecto. Se volvi para marcharse.
La puta de uno de los perros falderos de Csar, no? dijo Scaevola con
voz cansina.
A Fabiola se le encendieron las mejillas, pero no supo qu responder.
En Roma hay gente que paga grandes cantidades de dinero para ver a los
partidarios de Csar Scaevola sonri e hizo que sus palabras sonaran ms
escalofriantes. Fuera de juego.
Sus hombres enseguida recuperaron el inters.
A Fabiola se le encogi el corazn. Recientemente, haban circulado rumores
en Pompey a sobre el brutal asesinato de varios de los aliados menos ricos de
Csar. Hombres que antes no haban precisado de guardaespaldas. Y ella slo
tena tres.
Esperas pronto a Brutus?
Fabiola no tena respuesta. Not el roce de las garras del miedo en el vientre.
No hay de qu preocuparse. Scaevola le ech una mirada lasciva. T
y a nos sirves. Chicos?
Los fugitivarii avanzaron todos a la vez.
Horrorizada, Fabiola mir a Corbulo. Tena mrito que el vlico no se echara
atrs. Con el ltigo bien agarrado en el puo derecho, se puso delante de ella para
protegerla.
Scaevola se ech a rer: un sonido profundo y desagradable.
Matad a ese viejo cabrn estpido! orden. Pero quiero a la zorra
viva e intacta. Es ma.
Jpiter, el mejor y el ms grande pens Fabiola desesperada. Necesito
tu ay uda otra vez .
Sin embargo, el sonido del desenvainar de espadas llen el ambiente.
Corbulo dio un paso adelante ponindose bien firme.
A Fabiola se le llen el corazn de orgullo ante aquella accin valiente pero
intil. Luego mir a los matones y se le revolvi el estmago. Los dos estaban a
punto de morir. Seguro que antes la violaran. Y ni siquiera tena un arma con la
que defenderse.
A escasos pasos de Corbulo, los fugitivarii se detuvieron y Scaevola enrojeci
de rabia.
Confundidos, Fabiola y Corbulo intercambiaron una mirada. Notaron
movimiento detrs de ellos.
Al girar la cabeza, Fabiola vio prcticamente a todos los esclavos que posea
acercndose a ellos corriendo. Eran por lo menos cuarenta y llevaban guadaas,
mazos, hachas e incluso tablones de madera. Alarmados por el fugitivo que haba
entrado en el patio, haban acudido de forma espontnea a defender a su seora.
Y ninguno de ellos saba luchar como los fugitivarii. A Fabiola se le form un
nudo en la garganta al ver el riesgo que aquellos desventurados iban a correr por
ella.
Cuando la alcanzaron, los esclavos se desplegaron en abanico formando una
larga hilera.
Los matones no estaban muy contentos. Independientemente de las armas,
los esclavos los superaban en nmero con creces. Y, tras la revuelta de Espartaco
haca veinte aos, todo el mundo era consciente de que los esclavos saban pelear.
Fabiola se volvi para mirar a Scaevola.
Largaos de mi latifundio! orden. Ahora mismo!
No pienso marcharme sin el fugitivo gru Scaevola. Id a buscarlo!
Con la cabeza gacha, Corbulo obedeci y dio un paso hacia el patio.
Alto ah!
El vlico se enderez al or la orden tajante de Fabiola.
No vas a llevarte a esa pobre criatura protest, dejndose llevar por la
furia. Se queda aqu.
Corbulo pareca impresionado.
Scaevola arque las cejas.
Qu has dicho? pregunt.
Ya me has odo espet Fabiola.
Ese hijo de puta pertenece a un comerciante llamado Sextus Roscius, no a
ti! rugi el fugitivarius. Esto es completamente ilegal.
Tambin lo es atacar fsicamente a un ciudadano. Pero eso te trae sin
cuidado respondi Fabiola con severidad. Pregntale a Roscius cunto quiere
por el chico. Har que le enven el dinero sin falta al da siguiente.
Se notaba que no estaba acostumbrado a verse coartado o a quedar mal y
cerr los puos de rabia.
Los dos se miraron de hito en hito durante un momento en el que el tiempo
pareci detenerse.
Esto no acabar as! mascull el fugitivarius apretando los dientes.
Nadie se opone a Scaevola sin venganza, y menos una zorra presuntuosa como
t. Me has odo?
Fabiola se limit a alzar el mentn.
Espero que t y tu amante tengis buenos cerrojos en las puertas
advirti. De repente, le apareci una navaja en la mano derecha como por arte
de magia. Y muchos guardas. Necesitaris ambas cosas.
Sus compinches soltaron una desagradable risotada y Fabiola se contuvo para
no echarse a temblar.
Envalentonado por el coraje de su seora, Corbulo hizo un gesto. Los esclavos
avanzaron con las armas en alto.
Scaevola los mir a todos con desdn.
Volveremos! dijo.
Reuni a sus hombres y emprendi la retirada por el campo embarrado. Los
perros trotaban a la zaga.
El vlico dej escapar un suspiro lento y prolongado.
Fabiola se qued tiesa observando a los fugitivarii hasta perderlos de vista. Por
dentro estaba aterrorizada. Qu he hecho? Tena que haberle permitido apresar
al chico . Pero una parte de ella se alegraba. El tiempo dictaminara si haba
tomado la decisin acertada.
Seora?
Se gir para mirar al vlico.
Scaevola es un hombre muy peligroso. Corbulo hizo una pausa. Y
trabaja para Pompey o.
Fabiola le dedic una mirada de agradecimiento y el viejo vlico qued
hechizado.
Adems, ese perro sarnoso hablaba en serio explic. Sus enemigos
desaparecen. Estos hombres Indic a los esclavos que los rodeaban. La
prxima vez no sern suficientes.
Lo s repuso Fabiola. Y dese que Brutus estuviera a su lado.
Se haba ganado un verdadero enemigo. Viajar a Roma era ahora una
prioridad urgente.
3

Vahram

Este de Margiana, invierno de 53-52 a. C.

L oshaciaescitas, profiriendo salvajes gritos de batalla, cargaron sin miramientos


los dos amigos.
Con el arco del guarda parto muerto, Brennus y a haba abatido a cuatro
hombres, incluidos los arqueros que haban herido a Pacorus. Todava los
superaban en nmero por ms de nueve a uno. Es intil pens Romulus sin
nimo. Son demasiados . Se arm de valor y se prepar para lo inevitable.
Brennus lanz otra flecha e intent usar el mximo de astas posible. Luego,
profiri un juramento, solt el arco y desenvain el gladius.
Avanzaron hombro con hombro.
Romulus se llev una sorpresa enorme cuando le pasaron volando por encima
de la cabeza una bola de fuego y luego otra, que iluminaron la escena de
maravilla. La primera aterriz y se estrell con una fuerte llamarada justo
delante de los escitas, que parecieron aterrorizados, como era de esperar. La
segunda alcanz a un enemigo en el brazo y le prendi fuego a la ropa de fieltro.
El resplandor ascendi a toda velocidad y le quem el cuello y la cara. El
hombre chillaba de agona. Varios de sus compaeros intentaron ay udarlo, pero
sus esfuerzos quedaron entorpecidos por un par ms de proy ectiles de fuego. El
ataque de los escitas se detuvo de forma brusca.
Son lmparas de aceite! exclam Romulus, quien de repente
comprendi lo que pasaba.
Es Tarquinius! respondi Brennus mientras colocaba otra asta en la
cuerda del arco.
Romulus se volvi, con gran alegra, y se encontr al arspice a escasos pasos
de distancia.
Por qu has tardado tanto?
Tuve una visin de Roma revel Tarquinius. Si podemos salir de aqu,
todava hay esperanza.
A Romulus se le levantaron los nimos y Brennus se ech a rer.
Qu has visto? pregunt Romulus.
Tarquinius hizo caso omiso de la pregunta.
Recoged a Pacorus indic. Rpido.
Por qu? pregunt Romulus en voz baja. Ese cabrn va a morir de
todos modos. Huy amos.
No! respondi Tarquinius, lanzando dos lmparas de aceite ms. Con
este tiempo no sobreviviramos a un viaje hasta el sur. Tenemos que quedarnos en
el fuerte.
Cada vez que una lmpara aterrizaba, los guerreros enemigos proferan gritos
de terror.
stas son las ltimas.
Tenan que marcharse. Mascullando improperios, Romulus cogi a Pacorus
por los pies, y Brennus por los brazos. Lo levantaron con sumo cuidado y lo
colgaron al hombro de Brennus. Pacorus colgaba como un juguete, la sangre de
las heridas empapaba la capa del galo. Brennus, con diferencia el ms fuerte de
los tres, era el nico capaz de recorrer la distancia que fuera con semejante
carga.
Hacia dnde? grit Romulus, mirando en derredor. La pared del
despeadero quedaba a su espalda, por lo que slo podan ir en direccin norte,
sur o este.
Tarquinius seal.
El norte. Como seguan confiando plenamente en el arspice, ni Romulus ni
Brennus pusieron ninguna objecin. Se adentraron en la oscuridad al trote,
dejando atrs una estela de confusin.
Afortunadamente, el tiempo les ay ud en la huida. Empezaron a caer densas
rfagas de nieve que reducan la visibilidad en gran medida y cubran su rastro.
No los seguan, y Romulus supuso que los escitas saban lo cerca que estaba su
campamento. Aunque l tambin lo saba, su buen sentido de la orientacin
enseguida le fall, por lo que le alegraba sobremanera que Tarquinius pareciera
saber exactamente el camino a seguir. La temperatura baj an ms cuando la
nieve empez a acumularse en el suelo. A poco que se desviaran del camino,
tendran muy pocas posibilidades de llegar al fuerte romano. Junto con los grupos
de cabaas de barro y ladrillo que haba cerca, eran las nicas construcciones en
muchos kilmetros a la redonda. La poblacin de Partia no era abundante, y
menos de una dcima parte de sta viva en los lmites orientales ms lejanos.
Pocas personas decidan vivir aqu, aparte de las guarniciones de soldados y los
cautivos que no tenan eleccin.
Avanzaban en silencio y se detenan de vez en cuando para ver si escuchaban
a los escitas. Al final apareci una silueta rectangular en la penumbra que les
resultaba familiar. Era el fuerte.
Romulus dej escapar un ligero suspiro de alivio. No recordaba haber tenido
jams tanto fro. Pero, cuando estuvieran dentro y se hubieran calentado, quiz
Tarquinius les revelara lo que haba visto en el Mitreo. El deseo de saber ms era
lo nico que le haba permitido seguir la marcha.
Brennus sonri de oreja a oreja. Hasta l estaba ansioso por descansar.
A ambos lados de los imponentes portones delanteros, haba una torre de
vigilancia de madera. Y otras parecidas en las esquinas, as como puestos de
observacin ms pequeos entre medio. Los muros eran de tierra compactada,
un derivado til de la construccin de tres fosos profundos que rodeaban el fuerte.
Las fossae, llenas de abrojos de hierro, tambin se encontraban dentro del
alcance de los proy ectiles lanzados o disparados desde la pasarela de madera que
discurra por el interior a lo largo de las murallas. El nico espacio para pasar
entre ellos era el pisoteado camino de tierra que conduca a la entrada en medio
de cada lateral.
Lo recorrieron a trompicones esperando recibir el alto en cualquier
momento.
Sorprendentemente, el enorme fuerte no era una estructura de batalla: los
legionarios no se escondan tras la proteccin de los muros porque s. Las
impresionantes defensas slo deban utilizarse en caso de ataque inesperado. Si se
presentaba un enemigo, los oficiales congregaran a los hombres en el
intervallum, la zona llana que rodeaba el interior de los muros, antes de marchar
para tomar parte en la batalla. En terreno abierto, el legionario era el maestro de
toda infantera. Y con las tcticas y la instruccin de Tarquinius, pens Romulus
orgulloso, podran soportar el ataque de cualquier fuerza armada a pie o a
caballo.
A la Legin Olvidada, no haba enemigo que se le resistiera cuerpo a cuerpo.
Espera! Tarquinius se situ al lado de Brennus y le tom el pulso a
Pacorus.
Sigue vivo? pregunt el galo.
Por bien poco respondi Tarquinius frunciendo el ceo. Debemos
apresurarnos.
Romulus se dio cuenta de la gravedad de la situacin al ver el rostro
ceniciento de Pacorus. Haba transcurrido tiempo suficiente para que el scythicon
cumpliera con su mortfero cometido. Seguro que el comandante no tardara en
morir y, como nicos supervivientes, los responsabilizaran de ello. Ningn oficial
parto de alto rango que se preciase habra dejado de castigar a quien hubiera
permitido que eso ocurriese. Haban escapado de los escitas para enfrentarse a
una ejecucin segura.
Sin embargo, Tarquinius haba querido salvar a Pacorus. Y Mitra le haba
revelado un camino de regreso a Roma.
Igual que un nufrago se aferra a un tronco, Romulus se aferraba a esas
ideas.
En aquel momento se encontraban a menos de treinta pasos de la puerta y
dentro del alcance de los pila de los centinelas. Todava no les haban dado el alto
para comprobar su identidad, lo cual no era normal. Nadie poda acercarse al
fuerte sin identificarse.
Esos perros perezosos estn acurrucados alrededor del fuego mascull
Romulus.
Se supona que los centinelas slo podan permanecer un rato en los clidos
cuarteles del cuerpo de guardia situados en la base de cada torre; lo suficiente
para hacer entrar en calor los dedos congelados de pies y manos. Pero, en
realidad, permanecan all todo el tiempo que el oficial subalterno les permitiera.
Pues entonces ha llegado el momento de espabilarlos!
Tarquinius dio un paso adelante con el hacha alzada y golpe varias veces con
el mango los gruesos troncos de la puerta, lo cual produjo un ruido seco y grave.
Aguardaron en silencio.
El etrusco haba alzado el arma para volver a llamar cuando, de repente, el
sonido caracterstico de las suelas claveteadas de las sandalias en contacto con la
madera les lleg desde arriba. Tal como imaginaban, el centinela no estaba en su
puesto de la torre. Al cabo de unos instantes, un rostro plido asom por encima
de las murallas.
Quin anda ah? La voz del hombre denot temor cuando baj la
mirada hacia el pequeo grupo. Era raro que el fuerte recibiera visitas, y mucho
menos en plena noche. Identificaos!
Abre, imbcil! grit Romulus con impaciencia. Pacorus est herido.
Se produjo un silencio fruto del descrdito.
Pedazo de mierda! exclam Tarquinius. Muvete!
Resultaba obvio que el centinela estaba conmocionado.
S, seor! Ahora mismo! Se volvi y baj corriendo la escalera que
conduca a las estancias inferiores, rugiendo a sus compaeros.
Al cabo de unos instantes levantaron la pesada barra que bloqueaba las
puertas. Una de ellas cruji al abrirse, y entonces aparecieron varios legionarios
y un optio angustiado. El retraso en la respuesta probablemente tendra como
consecuencia algn castigo.
Pero Tarquinius se abri camino sin mediar palabra. Romulus y Brennus iban
a la zaga. Los centinelas adoptaron una expresin confusa al advertir la figura
boca abajo que el galo llevaba al hombro.
Cerrad las puertas! aull Tarquinius.
Dnde estn los guerreros de Pacorus, seor? pregunt el optio.
Muertos! espet Tarquinius. Los escitas nos tendieron una emboscada
en el Mitreo.
Los presentes soltaron gritos ahogados de sorpresa.
Tarquinius no estaba de humor para dar ms detalles.
Avisad al centurin de guardia y luego regresad a vuestros puestos.
Mantened los ojos bien abiertos.
El optio y sus hombres obedecieron rpidamente. Tarquinius tambin era
centurin y poda haber castigado a algunos con tanta severidad como Pacorus.
Despus y a averiguaran qu haba ocurrido.
Tarquinius baj corriendo por la calle principal del fuerte, la Va Pretoria.
Romulus y Brennus lo seguan. A ambos lados haba hileras paralelas de
barracones de madera bajos y alargados, cada uno de los cuales alojaba una
centuria de ochenta soldados. El interior era idntico en todos: habitaciones
grandes para el centurin y ms pequeas para los oficiales subalternos y
mnimas para los soldados rasos. Diez contubernios, cada uno con ocho soldados,
compartan el espacio apenas suficiente para dar cabida a unas literas, los
pertrechos y alimentos. Al igual que los gladiadores, los legionarios vivan,
dorman, se entrenaban y luchaban juntos.
Romulus!
Se volvi a medias al or el grito bajo. Romulus reconoci entre las sombras
de dos barracones las facciones de Flix, que perteneca a su primera unidad.
Qu haces levantado? pregunt.
No poda dormir repuso Flix con una amplia sonrisa, y a vestido y
armado. Estaba preocupado por vosotros. Qu es lo que ocurre?
Nada. Vuelve a la cama respondi Romulus secamente. Cuantas menos
personas estuvieran implicadas en aquello, tanto mejor.
Sin embargo, Flix corri a situarse al lado de Brennus y se qued
boquiabierto al ver las flechas que sobresalan del cuerpo de Pacorus.
Por todos los dioses! susurr. Qu ha pasado?
Romulus se lo explic mientras caminaban. Flix asinti y fue haciendo
muecas al irse enterando de los detalles. Aunque era ms bajito que Romulus y
no tan fuerte como Brennus, el pequeo galo era un buen soldado. Y realmente
tozudo. Cuando su cohorte de mercenarios haba sido interceptada durante la
batalla de Carrhae, Flix haba permanecido junto a ellos. Rodeados como
estaban de arqueros partos, slo una veintena de hombres haban decidido
permanecer con los tres amigos y Bassius, su centurin. Flix era uno de ellos.
l va por libre , pens Romulus, contento de tenerlo a su lado.
Nadie ms detuvo al pequeo grupo. Todava estaba oscuro y la may ora de
los hombres dorman. Adems, slo un oficial de may or rango se habra atrevido
a dudar de Tarquinius, y no haba ninguno a la vista. A aquellas horas de la noche
tambin estaban en cama. Enseguida llegaron a la principia, el cuartel general.
Se encontraba en la interseccin de la Va Pretoria con la Va Principia, la
carretera que discurra de la muralla este a la oeste y divida el campamento en
cuatro partes iguales. Aqu tambin se encontraba la lujosa vivienda de Pacorus
y alojamientos ms modestos para los centuriones jefe, los oficiales partos que
estaban al mando de una cohorte. Haba un valetudinarium, un hospital, as como
talleres para carpinteros, zapateros, alfareros y muchos otros oficios.
Los romanos, que tanto hacan de comerciantes como de ingenieros y
tambin de soldados, eran prcticamente autosuficientes. sa era una de las
muchas cosas que los haca tan formidables, pens Romulus. No obstante, Craso
haba conseguido poner de manifiesto la nica debilidad del ejrcito de la
Repblica. Casi no le quedaba caballera, mientras que las fuerzas partas no
consistan prcticamente en otra cosa. Tarquinius se haba dado cuenta de ello
mucho antes de Carrhae, y Romulus poco despus. Pero los soldados rasos no
tenan voz en las tcticas, reflexion enfadado. Craso haba marchado con
arrogancia hacia el desastre, reacio a, o incapaz de, ver el peligro que corran sus
hombres.
Lo cual explicaba por qu la Legin Olvidada tena nuevos mandos. Y
adems crueles.
Romulus exhal un suspiro. Aparte de Darius, el comandante de su propia
cohorte, la may ora de los oficiales partos de alto rango eran totalmente
despiadados. Slo los dioses saban qu ocurrira cuando vieran a Pacorus. Pero
seguro que nada bueno.
Los muros elevados de la casa de Pacorus no estaban lejos de la principia.
Siguiendo el modelo de una villa romana, estaba construida en forma de
cuadrado hueco. Nada ms traspasar los portones se encontraban el atrium, el
vestbulo de entrada, y el tablinum, la zona de recepcin. De ah se pasaba al
patio central, bordeado por un pasillo cubierto que daba acceso a un saln de
banquetes, dormitorios, baos y despachos. Tras haber visto Seleucia, Romulus se
haba dado cuenta de que sus captores no eran una nacin de arquitectos e
ingenieros como los romanos. Aparte del gran arco de entrada a la ciudad y del
magnfico palacio de Orodes, las casas eran pequeas y de construccin sencilla
con ladrillos de arcilla. Todava recordaba la reaccin de asombro de su
comandante al entrar por primera vez en la estructura terminada. Pacorus se
haba comportado como un nio con zapatos nuevos. Sin embargo, esta vez
apenas se movi al llegar a los portones, vigilados por una docena de partos
armados con arcos y lanzas. A los legionarios nunca se les encomendaba tal
tarea.
Alto! grit el oficial moreno que estaba al mando. Observ con
suspicacia el cuerpo que colgaba del hombro de Brennus. A quin llevis ah?
Tarquinius no parpade.
A Pacorus contest con voz queda.
Est enfermo?
El arspice asinti:
Gravemente herido.
El parto se abalanz hacia delante y solt un grito ahogado al ver los rasgos
cenicientos de Pacorus.
Qu mal tiene? exclam. Vocifer una orden. Sus hombres se
desplegaron de inmediato y rodearon al grupo con las lanzas en alto.
Romulus y sus amigos se cuidaron mucho de no reaccionar. Las relaciones
con sus captores eran, como poco, tensas, y encima llevaban a Pacorus herido de
gravedad.
El oficial se acerc a Tarquinius y sac un pual. Le coloc la hoja plana
contra el cuello.
Dime qu ha ocurrido! susurr enseando los dientes. Rpido!
No hubo una respuesta inmediata y al parto pareca que se le iban a salir los
ojos de las rbitas a causa de la ira. Movi ligeramente la hoja bien afilada e hizo
un corte superficial a Tarquinius, del que brot un hilillo de sangre.
Sus hombres soltaron un grito ahogado al ver lo valiente que era. La may ora
de los partos teman a Tarquinius.
Guardar silencio refuerza mi poder pens Tarquinius. Y no es ste el
momento de mi muerte .
Flix se puso tenso, pero Romulus movi la cabeza para detener cualquier
atisbo de reaccin. Su amigo saba lo que haca. Se sinti aliviado cuando el
pequeo galo se relaj.
Los escitas nos han tendido una emboscada, seor! dijo Romulus en voz
alta. Comprobad las heridas vosotros mismos.
Nadie habl mientras el oficial se acercaba a Brennus. De cerca, a nadie se
le escapaban las caractersticas flechas escitas. Pero no bastaba con eso.
Dnde est el resto de los hombres? exigi.
Todos muertos, seor.
Abri los ojos como platos:
Y por qu ninguno de vosotros est herido?
Romulus guard la compostura.
Lanzaban rfagas de flechas desde no se sabe dnde, seor contest.
Nosotros tenamos escudos. Una suerte.
La mirada del parto pas de Brennus a Flix, pero los galos asentan al
unsono. Por ltimo, el oficial mir fijamente a Tarquinius, cuy os ojos oscuros
poco revelaban. Se dio la vuelta de nuevo hacia Romulus.
El comandante y Tarquinius han sobrevivido porque estaban en el Mitreo
continu Romulus. Brennus y y o hemos peleado para llegar a la entrada e
intentar rescatarlos.
El oficial aguardaba en un silencio sepulcral.
Alcanzaron a Pacorus cuando estbamos a punto de escapar aadi
Romulus.
Record con cierto sentimiento de culpa lo que haba tardado en pasarle el
scutum. Si Pacorus sobreviva, lo recordara. Pero, si eso ocurra, Romulus
tendra que dar explicaciones; no era l quien tena tres flechas envenenadas
clavadas en el cuerpo.
Y aun as, Brennus ha cargado con l hasta aqu concluy .
Por qu? pregunt el parto con desprecio. El scythicon mata a todo el
mundo. Qu ms os da que muera el comandante?
Como no saba qu decir, Romulus se puso tenso.
Es nuestro lder arguy Tarquinius. Sin l, la Legin Olvidada no es
nada.
Los dems adoptaron una expresin de descrdito.
Pretendes que me trague eso? gru.
Los romanos tenan pocos motivos para preocuparse por el estado de salud de
sus captores. Y mucho menos de Pacorus. Todos los presentes lo saban.
Puedo ay udar a Pacorus. Si dejis pasar ms tiempo anunci Tarquinius
, os arriesgis a ser la causa de su muerte.
Superado en astucia por Tarquinius, el oficial retrocedi. Visto el alcance de
las heridas de su superior, no quera que luego lo acusaran de demorar el
tratamiento de Pacorus. Por rara que pareciese la situacin, slo haba un
hombre en el fuerte capaz de salvar a su comandante.
Tarquinius.
Dejadles pasar! orden el parto.
Sus hombres alzaron las armas y uno abri rpidamente los pesados portones
para permitir la entrada a Tarquinius y los dems. El atrium era de construccin
sencilla, con el suelo de ladrillos cocidos en vez de los mosaicos decorados que
habra habido en Roma. Como era de esperar, no haba nadie por ah. A pesar de
su crueldad, Pacorus era un hombre austero y necesitaba pocos criados.
Traedme la bolsa de cuero del valetudinarium dijo el arspice al pasar
por el tablinum para dirigirse al patio. Rpido!
Los gritos de las rdenes los seguan mientras el oficial deca a sus hombres
que obedecieran corriendo.
Tambin mandaron informar a los centuriones jefe, pens Romulus con
acritud. Si es que no estaban y a de camino. Trag saliva y ofreci una ferviente
oracin a Mitra, deidad de la que poco saba. Y, aunque los partos eran quienes la
veneraban, todo apuntaba a que el dios haba mostrado a Tarquinius la forma de
salir de all. Tena que haber un remedio para su situacin, cada vez ms
desesperante. Pero Romulus no lo vea. Ay danos, Mitra rog. Guanos .
En el espacioso dormitorio de Pacorus encontraron la chimenea encendida.
Las llamas iluminaban los gruesos tapices y los cojines bordados desperdigados
por el suelo. Aparte de algunos arcones revestidos con hierro para guardar cosas,
el nico mueble que all haba era una cama cubierta con pieles de animales.
Sorprendidos por su repentina llegada, dos criados, campesinos locales, se
levantaron del suelo de un respingo junto a la chimenea de ladrillos con aire de
culpabilidad. Calentarse en los aposentos de su seor les granjeara al menos unos
buenos azotes. Se quedaron boquiabiertos y algo aliviados al ver a Pacorus a la
espalda de Brennus. Hoy no recibiran el castigo.
Dadme luz! espet Tarquinius. Traed mantas y sbanas limpias. Y
mucha agua hirviendo.
Los hombres, atemorizados, no osaron responder. Uno se escabull mientras
el otro encenda una astilla y la acercaba a cada una de las lmparas de aceite de
bronce colocadas en las paredes. La iluminacin revel una hornacina de
madera en un rincn. Estaba llena de cabos de vela: como todo el mundo, a
veces Pacorus necesitaba a los dioses. En su interior haba una pequea estatua
de un hombre con una capa y un gorro frigio de pico romo que le retorca la
cabeza a un toro arrodillado hacia arriba, hacia el cuchillo que sujetaba con la
otra mano. A Romulus ese dios no le resultaba familiar, pero saba de quin se
trataba.
Mitra? susurr.
Tarquinius asinti.
Romulus inclin la cabeza de forma respetuosa y rez con todas sus fuerzas.
Brennus se acerc a la cama ay udado por Flix.
Tarquinius observ la estatuilla con curiosidad. Antes de entrar en el Mitreo,
slo haba visto una imagen de Mitra en una ocasin, en Roma. Perteneca a un
veterano manco que le haba ay udado a buscar al asesino de Olenus, su mentor.
Secundus, crea recordar que as se llamaba el lisiado. Un buen hombre, record
el arspice, pero muy reservado con respecto a su religin. Desde entonces,
Tarquinius haba tenido ganas de saber ms sobre el mitrasmo. Ahora, en una
sola noche, haba estado en el interior de un templo y ese mismo dios le haba
enviado una visin. Y, si Pacorus sobreviva, quiz descubriera ms. A travs de
l, Tarquinius tal vez podra averiguar ms detalles sobre el origen de los etruscos.
Un chorro de chispas amarillo anaranjado se elev en el aire al partirse un tronco
estrepitosamente en dos. Tarquinius entrecerr los ojos y observ como los
puntos diminutos de fuego se convertan en grciles espirales y volutas antes de
desaparecer por la chimenea. Era buena seal.
Romulus vio que el arspice observaba el fuego y se sinti esperanzado.
Gran Mitra rez Tarquinius con reverencia. Aunque este hombre
herido sea mi enemigo, es tu discpulo. Concdeme la capacidad de salvarle la
vida. Sin tu ay uda, seguramente morir .
Flix y Brennus acostaron a Pacorus, inconsciente, en la cama.
El criado que todava segua all se qued boquiabierto cuando Tarquinius
extrajo el pual.
Su reaccin provoc una risita.
Cmo si fuera a matarlo! exclam.
El arspice se inclin sobre l y empez a rasgar la ropa empapada en sangre
de Pacorus, sin tocar las astas de madera. Al cabo de unos instantes, el parto
estaba tan desnudo como el da en que naci. Su piel morena haba adoptado un
tono gris enfermizo y costaba percibir los movimientos superficiales de su pecho.
Romulus cerr los ojos al ver las horripilantes heridas de su comandante. La
piel se haba enrojecido alrededor de cada una de ellas, primer indicio de que el
scythicon estaba surtiendo efecto. Pero lo peor era la herida del pecho. Pareca
un milagro que la flecha, clavada entre dos costillas muy cerca del corazn, no
hubiera matado a Pacorus al instante.
Esto significa muerte dijo Brennus con voz queda.
Tarquinius arque las cejas mientras contemplaba en silencio la labor que
tena por delante.
Flix inspir lenta y largamente.
Por qu os habis molestado en traerlo hasta aqu? pregunt.
Tiene que sobrevivir respondi Tarquinius. De lo contrario, somos
todos hombres muertos.
Brennus esper, pues tena una confianza ciega en el arspice. Por increble
que pareciera, era el hombre que saba lo que su druida haba predicho antes de
que toda su tribu fuera masacrada.
Sin embargo, el pequeo galo pareca preocupado.
Romulus saba cmo se senta. Pero Tarquinius tena razn. Las condiciones
climticas extremas implicaban que cualquier viaje largo resultaba demasiado
peligroso sin los suministros adecuados. Haban tenido pocas opciones aparte de
regresar all. Ahora su suerte estaba en manos del hombre moribundo que y aca
ante ellos. O, mejor dicho, de la capacidad de Tarquinius para salvarlo. Viendo
las heridas de Pacorus, pareca una misin imposible. Automticamente,
Romulus desvi la mirada hacia la estatua del altar: Mitra, necesitamos tu
ay uda! .
Entonces apareci un grupo de criados alterados y disgustados, encabezados
por el campesino que haba huido a su llegada. Portaban mantas, sbanas de lino
y cuencos de bronce con agua humeante, y lo depositaron todo cerca de la
cama. Romulus enseguida les inst a que abandonaran la estancia. Slo se
quedaron los dos hombres que haban encontrado all en un primer momento,
para sostener ms lmparas junto a la cama y proporcionar luz al arspice. Al
cabo de unos instantes, lleg un guarda con el maletn de mdico de Tarquinius.
Palideci al ver el estado de Pacorus. Luego, musit una oracin y se alej
rpidamente para situarse junto a la puerta.
Rebuscando en la bolsa, Tarquinius extrajo varios instrumentos quirrgicos de
hierro, algunos de los cuales dej caer en el lquido bullente. Dej el resto bien
colocados al lado por si los necesitaba. Haba bisturs, frceps y ganchos; tambin
sondas de aspecto extrao y esptulas junto a distintos tipos de sierras. Apareci
un rollo de un material marrn y fibroso para suturar hecho con tripa de oveja.
Recortado, secado y luego estirado hasta convertirse en un hilo duro, poda ser
utilizado para unir la may ora de los tejidos mediante agujas cortantes redondas o
triangulares. Romulus y a haba visto al arspice manejar muchas de esas
herramientas de metal, cuando operaba con gran xito las heridas de los
soldados. Aunque tambin fueran muy habilidosos, los pocos cirujanos que
quedaban vivos de la legin se haban quedado sorprendidos.
Gracias a las manos curativas de Tarquinius, hombres que en otras
circunstancias habran muerto haban sobrevivido. Haba atado arterias cortadas
y evitado, as, muertes por hemorragia. Haba reparado tendones con sumo
cuidado y devuelto el movimiento a extremidades inutilizadas y dedos de los pies.
Retirado el cuero cabelludo, el crneo de un hombre incluso poda ser abierto con
una sierra para permitir la extirpacin de un cogulo de sangre en la superficie
del cerebro. Segn Tarquinius, la clave del xito estaba en poseer un profundo
conocimiento de anatoma y una higiene absoluta. Tales operaciones fascinaban
a Romulus, que se acerc para mirar. Sin duda, este desafo pondra a prueba la
capacidad de su amigo. En comparacin con las heridas relativamente limpias
infligidas por las hojas afiladas de lanzas y gladii, las que dejaban las flechas
eran irregulares y estaban contaminadas por el scythicon.
Pacorus y a estaba a medio camino del Hades.
Plenamente consciente de la inmensa tarea que tena por delante, Tarquinius
observ la figura del altar e inclin la cabeza una sola vez. Mitra, ay dame
una vez ms! .
A Romulus no se le escap el significado del gesto.
Cuando Tarquinius se prepar para empezar, a Flix le cambi la expresin
de la cara.
Ha llegado el momento de calentarse mascull el pequeo galo,
sentndose junto al fuego y exhalando un suspiro.
Pocos hombres se atrevan a presenciar un trabajo tan sanguinolento.
Romulus y Brennus no se movieron.
Sujetadle los brazos dijo Tarquinius de repente. Es posible que se
despierte. Esto escuece de verdad.
Extrajo con los dedos el tapn de corcho de un pequeo frasco y verti parte
del lquido, que despeda un fuerte olor, en un pao limpio.
Acetum? pregunt Romulus.
Tarquinius inclin la cabeza:
El vinagre es excelente contra el envenenamiento de la sangre.
Observaron cmo le limpiaba las heridas cuidadosamente; Pacorus ni se
inmut.
El arspice se dedic primero al brazo de Pacorus. Cort ambos lados del asta
de madera y utiliz una sonda de madera para liberar el extremo afilado de la
flecha. Detuvo la hemorragia con unas pinzas especiales y luego cosi con hilo
de tripa. A continuacin, fue cerrando los msculos por capas. Le hizo algo
parecido en la pierna. Sin embargo, lo que precis un may or esfuerzo fue la
herida del pecho. Con unos retractores especiales, Tarquinius separ dos costillas
para poder retirar la flecha. Explic que urga cerrar esa herida. Si le entraba
demasiado aire en la cavidad pectoral, Pacorus morira. A medida que Romulus
observaba, iba comprendiendo ms y ms. Movido por la curiosidad, interrogaba
a Tarquinius sobre las tcnicas que empleaba.
Con lo que has visto hasta ahora, debera bastarte declar el arspice
exhalando un suspiro. La siguiente prueba ser que operes t a un soldado
herido.
Romulus se estremeci ante semejante posibilidad. Vendar una herida en
plena batalla era una cosa, pero aquello era muy distinto.
En el futuro se producirn muchas bajas dijo Tarquinius con astucia.
Yo no puedo tratar a todos los heridos.
Romulus asinti para darle la razn. Era brutal, pero cierto. Tal como
Romulus haba visto con sus propios ojos, el arspice slo trataba a quienes tena
posibilidades de salvar. A menudo se dejaba morir a los legionarios heridos de
gravedad. Si tenan suerte, reciban una dosis de mandrgora o el papaverum
analgsico para ay udarles a dejar este mundo, aunque la may ora mora
profiriendo gritos de agona. Todo intento de salvarles la vida, por inexperto que
fuera, sera mejor que el infierno prolongado que ahora soportaban. Romulus se
propuso empaparse al mximo de informacin mdica.
Por fin la larga operacin termin. Mascullando, Tarquinius extrajo una
bolsita y roci las heridas del parto con una fina lluvia del polvo que contena. Las
partculas despedan un olor fuerte y hmedo.
No te haba visto usar eso nunca coment Romulus con curiosidad.
Algunos lo llaman mantar respondi el arspice mientras anudaba la
bolsita. Hay poca gente que sepa para qu sirve; y o slo lo he visto una vez en
Egipto. Sopes la bolsa con cuidado en la mano. Pareca ligera como una
pluma. Esto me cost tres talentos.
Cunto haba? pregunt Romulus.
Tarquinius pareca divertido.
Cundo lo compr? Unas tres cucharaditas.
Todos lo observaron asombrados. Esa cantidad de oro permitira vivir a un
hombre con holgura el resto de su vida.
Tarquinius estaba comunicativo.
Es excelente para combatir las infecciones. Se volvi a guardar la bolsita
en el interior de la tnica.
Incluso las producidas por el scythicon? Romulus era incapaz de
disimular la tensin en su voz.
Ya veremos respondi Tarquinius observando la figura de Mitra. He
salvado la vida de un hombre con esto en otra ocasin.
De dnde sale?
El arspice sonri abiertamente.
Se hace moliendo un tipo especial de hongo azul verdoso.
Brennus no daba crdito a sus odos.
Cmo lo que sale en el pan? inquiri.
Tal vez. O en algunas variedades de fruta demasiado madura. Nunca he
sabido si era lo mismo suspir Tarquinius. Muchos mohos son venenosos, por
lo que es difcil experimentar con ellos.
A Romulus le intrigaba aquella idea tan increble de que algo que creca en la
materia en proceso de descomposicin fuera capaz de evitar lo inevitable, la
enfermedad letal producida por heridas en el vientre o mordeduras de animales.
El resentimiento aflor en Brennus:
Sera mejor guardarlo para nuestros compaeros.
Sin duda. Tarquinius lo mir fijamente con sus ojos oscuros. Sin
embargo, nuestras vidas dependen de la recuperacin de Pacorus.
El galo suspir. No le preocupaba su situacin, pero la supervivencia de
Romulus resultaba crucial para l. Y Tarquinius tena la clave de ello, estaba
convencido. Lo cual significaba que Pacorus tambin tena que salir adelante.
Durante toda la operacin, el parto ni siquiera haba abierto los ojos. La tenue
respiracin era su nica seal de vida.
Tarquinius se recost en el asiento y contempl su labor. Se qued muy
callado.
Romulus lo mir con expresin inquisitiva. El arspice se comportaba de
aquel modo cuando estudiaba los vientos o las formaciones de nubes en el cielo.
Tiene alguna posibilidad reconoci Tarquinius al final. Se le ha
reforzado un poco el aura. Gracias, gran Mitra! .
Romulus exhal un pequeo suspiro de alivio. Todava les quedaba alguna
posibilidad de sobrevivir.
Incorporadlo para que pueda colocarle los vendajes.
Mientras los sirvientes obedecan, el etrusco rasg varias sbanas para
conseguir los tamaos necesarios. Cuando se dispona a vendarle el diafragma a
Pacorus, la puerta se abri de repente. El centinela se cuadr y ocho hombres de
tez morena irrumpieron en la habitacin, la ira y la preocupacin reflejadas en
sus ojos oscuros. Vestan tnicas elegantes y pantalones estrechos con bonitos
bordados, adems de llevar espadas y puales envainados en cinturones con
incrustaciones de hilo de oro. La may ora llevaba una barba corta bien recortada
y el pelo negro y bien peinado.
Qu pasa aqu? grit uno.
Todos se pusieron tensos, menos Tarquinius. Romulus, Brennus y Flix se
levantaron de un salto y miraron al frente como si estuvieran desfilando. Eran
centuriones partos, los de may or rango en la Legin Olvidada: los hombres que
se haran cargo de la legin si Pacorus mora.
Pacorus, al que dos criados seguan sujetando como si estuviera sentado, tena
la cabeza cada hacia el pecho.
Los recin llegados se quedaron boquiabiertos.
Seor? pregunt otro, agachndose e intentando llamar la atencin de
Pacorus.
No hubo respuesta.
El hombre adopt una expresin de rabia.
Est muerto? exclam.
A Romulus se le aceler el pulso y dirigi una mirada rpida a Pacorus. Sinti
un gran alivio al ver que el parto todava respiraba.
No dijo Tarquinius. Pero est a las puertas de la muerte.
Qu le habis hecho? aull Vahram, el primus pilus o centurin jefe de
la primera cohorte.
Vahram era su superior directo, un hombre robusto y fortachn recin
entrado en la mediana edad, adems de segundo al mando de la legin.
Explcate! le orden.
Romulus, que se esforzaba para no dejarse vencer por el pnico, se prepar
para desenvainar el gladius. Brennus y Flix hicieron lo mismo. Resultaba
imposible pasar por alto la amenaza que destilaban las palabras de Vahram. No
se trataba de meros guardas a los que intimidar y, al igual que Pacorus, los
centuriones jefe tenan en sus manos el poder de vida y muerte sobre todos ellos.
Vahram resopl enfadado y agarr su arma.
Tarquinius alz las manos tranquilamente con las palmas hacia Vahram.
Puedo aclararlo todo dijo.
Adelante! replic el primus pilus. Rpido!
Romulus fue aflojando suavemente el mango del gladius. Retrocedi, al igual
que Brennus y Flix. Pareca que todos se tambaleaban al borde de un profundo
abismo.
En un silencio sepulcral, los partos se reunieron alrededor de la cama.
Vahram escudri el rostro de los dems con suspicacia mientras escuchaba la
versin de lo ocurrido en boca del arspice. Por supuesto, ste no mencion nada
de regresar a Roma.
Cuando Tarquinius termin, nadie habl durante unos instantes. Era difcil
saber si los partos se haban credo la historia. Romulus se senta muy incmodo.
Pero la suerte estaba echada. Lo nico que podan hacer era esperar. Y rezar.
Muy bien dijo finalmente Vahram. Es posible que ocurriera lo que
cuentas.
Romulus dej escapar un lento suspiro.
Una cosa ms, arspice. Vahram pos la mano suavemente en la espada
. Sabas que esto iba a pasar?
El mundo se par y a Romulus le dio un vuelco el corazn.
Todos los ojos volvan a estar clavados en Tarquinius.
Vahram esperaba.
Por increble que parezca, el arspice se ech a rer.
Yo no puedo verlo todo dijo.
Responde a la puetera pregunta! gru Vahram.
Haba un gran peligro, s. Tarquinius se encogi de hombros. Siempre
lo hay en Margiana.
El duro primus pilus no estaba satisfecho.
Habla claro, hijo de puta! grit, desenvainando la espada.
Tena la impresin de que iba a pasar algo reconoci el arspice. Pero
no tena ni idea de qu.
Romulus record el chacal que aguardaba y cmo l y Brennus se haban
apartado del fuego para observarlo. Decisin que les haba salvado la vida.
Acaso aquello no indicaba el favor de un dios? Mir a Mitra agachado encima
del toro y tembl de asombro.
Eso es todo? pregunt Vahram.
S, seor.
Romulus observ el rostro del primus pilus con detenimiento. Igual que el de
Tarquinius, era difcil de juzgar. No saba por qu, pero lo embarg una sensacin
de sospecha.
Muy bien. Vahram se relaj y dej caer el arma al lado. Cunto
tardar Pacorus en recuperarse?
Quiz nunca se recupere respondi el arspice con ecuanimidad. El
scythicon es el veneno ms potente que existe para el hombre.
Los centuriones jefe parecan angustiados y a Vahram le palpitaba una vena
en el cuello.
Pacorus gimi y rompi el silencio.
Vuelve a examinarlo! orden a gritos uno de los oficiales ms jvenes.
Tarquinius se inclin sobre la cama, le tom el pulso a Pacorus y comprob el
color de las encas.
Si vive, tardar meses en recuperarse asever finalmente.
Cuntos? pregunt Ishkan, un hombre de mediana edad con el pelo
negro azabache.
Dos o tres, quiz.
No saldrs de este edificio hasta que est bien orden el primus pilus.
Bajo ningn concepto.
Los dems profirieron un gruido en seal de aprobacin.
Y mi centuria, seor? pregunt Tarquinius.
Qu les den! grit Ishkan.
Tu optio puede ponerse al mando se limit a decir el primus pilus.
Tarquinius inclin la cabeza para indicar que se daba por enterado.
Brennus y Flix se relajaron. Por ahora se haban salvado, pero Romulus no
estaba contento. Ms tarde se dara cuenta, con amargura, que la intuicin no le
haba fallado.
Te dejamos que pongas manos a la obra.
Vahram se volvi para marcharse y enseguida gir sobre sus talones. Con un
silencioso rugido, se abalanz sobre Flix con la espada en alto. El pequeo galo
no tuvo tiempo de sacar el arma. Sus amigos tampoco.
Vahram le clav la espada a Flix en el pecho. El filo letal de acero atraves
las costillas del pequeo galo y le perfor msculos, pulmones y corazn. El
extremo ensangrentado le sali por la espalda.
A Flix se le ensancharon los ojos del terror y abri la boca.
Los rostros de los centuriones jefe eran la viva imagen de la conmocin.
Tarquinius tambin se qued asombrado. Haba olvidado el elevado precio
que los dioses suelen exigir. No dan nada de balde. En circunstancias normales,
habra sacrificado a un animal si deseaba obtener informacin importante. Esa
noche Mitra haba revelado mucho sin recibir nada a cambio. La angustia
embarg al arspice. Cmo haba podido ser tan estpido? Dominado por la
euforia de haber tenido una visin y, ante la mera posibilidad de regresar a
Roma, no se haba planteado qu vendra despus. Acaso la vida de Flix vala
tanto?
Y entonces la visin de Tarquinius se llen con la imagen de Romulus, de pie
en la cubierta de un barco, navegando hacia Ostia, el puerto de Roma. Tras la
sequa de los ltimos meses, aquello le pareci un aguacero. Flix no haba
muerto en vano, pens.
Pero Romulus no saba nada de todo aquello. Sinti que se vena abajo. Flix
era totalmente inocente; ni siquiera haba estado en el Mitreo. Por instinto,
Romulus sac su arma y dio un paso hacia el primus pilus. Brennus estaba justo
detrs de l con una expresin de ira grabada en el rostro. Eran dos contra ocho
pero, en ese preciso instante, a ninguno de los dos le importaba.
Vahram estir una mano y empuj a Flix hacia atrs; lo dej caer innime
al suelo. La retirada de la hoja de la cavidad torcica fue acompaada de un
chorro de sangre, que form un enorme charco rojo alrededor del cadver del
pequeo galo.
Romulus, derramando enormes lgrimas de tristeza, se abalanz hacia
delante, dispuesto a matar. Estaba a seis pasos de Vahram. Muy cerca.
Tarquinius observaba en silencio. Romulus decidira su propia suerte. Igual
que Brennus. l no deba inmiscuirse. La vuelta de Romulus a Roma no era su
nico camino posible. Tal vez, al igual que muchos dioses, Mitra fuera
caprichoso. Quiz murieran todos ellos all esa noche.
Pero Vahram ni siquiera alz la espada ensangrentada para defenderse.
Sorprendido por la tranquilidad del primus pilus achaparrado, Romulus
consigui contenerse. Tal como haba aprendido en el Mitreo, las reacciones
instintivas no siempre eran las mejores. Si mataba a Vahram, quemaba todas sus
naves. Tambin era una forma segura de morir. Pero haba otra opcin: salir de
all. Si lo consegua, entonces podra vengar a Flix, ms adelante. Romulus
estaba convencido de ello. Rpidamente extendi un brazo para impedir tambin
que Brennus atacase. Sorprendentemente, el galo no protest.
Esta es una batalla abierta pens Brennus, recordando la profeca del
arspice. Llegado el momento, lo sabr .
Tarquinius exhal aliviado. Gracias, Mitra! .
Demuestras inteligencia gru Vahram. Hay veinte arqueros
esperando fuera.
Romulus frunci el ceo. Haban sido ms listos que todos ellos, incluido
Tarquinius.
Si uno de nosotros los llama, tienen rdenes de mataros a todos.
Romulus baj el arma, seguido lentamente por Brennus. Ech una mirada a
la estatua de Mitra y realiz un voto silencioso para l mismo. Ojal me llegue
el da pens el joven soldado con virulencia. Por Flix, al igual que con
Gemellus .
Regresad a los barracones! espet Vahram. Y consideraos
afortunados por no ser crucificados.
Romulus apret los puos, pero no protest.
Gran Belenus rez Brennus. Lleva a Flix directo al paraso. Me
reencontrar all con l .
Vahram no haba terminado. Seal a Tarquinius con su dedo regordete.
Si Pacorus muere, t tambin morirs. Los ojos le lanzaban destellos.
Y tus dos amigos contigo.
Tarquinius empalideci. El primus pilus repeta, aunque sin saberlo, la
amenaza de Pacorus. La vivida imagen de Romulus entrando en Ostia era lo que
le daba fuerzas. l quiz no regresara a Roma, pero su discpulo s. Tarquinius no
estaba seguro de cmo sucedera tal cosa; lo nico que poda hacer era creer en
Mitra.
A Romulus se le cay el alma a los pies. A juzgar por la respuesta del
arspice, Pacorus tena escasas posibilidades de sobrevivir. Al igual que la neblina
que disipa el sol naciente, el camino prometido de regreso a Roma volva a
desvanecerse. Qu esperanzas tenan realmente?
Brennus lo alej en silencio del cadver de Flix, pero Romulus se gir en el
umbral de la puerta y volvi la vista atrs.
Ten fe en Mitra dijo el arspice articulando para que le ley era los labios
e inclinando la cabeza hacia la pequea estatua del altar. l te guiar.
Mitra , pens Romulus sin capacidad de reaccin. En esos momentos, slo
un dios poda ay udarle.
4

Fabiola y Secundus

Roma, invierno de 53-52 a. C.

A Fabiola se le aceler el pulso al subir corriendo los ltimos escalones que


conducan a lo alto de la colina Capitolina, cuando se acercaba al enorme
complejo. Haca meses que no haba ido a rendir culto y lo echaba
profundamente de menos. La emocin haba hecho que se adelantara a Docilosa
y a los guardaespaldas, pero ahora se senta angustiada al pensar en lo que iba a
encontrar. Quiz no fuera nada.
El silbido a modo de piropo que le dedic un transente la devolvi a la
realidad.
Fabiola recuper el sentido comn y aminor la marcha. No era
recomendable que una mujer se aventurara sola por Roma. Y menos ella. La
amenaza de Scaevola no haba sido en vano: al da siguiente del incidente con el
fugitivo, dos de sus esclavos haban sido asesinados al azar en los campos. No
haba testigos, pero los principales sospechosos eran los fugitivarii. La amenaza
haba acelerado la marcha de Fabiola. Haba conseguido reunir rpidamente a
doce gladiadores del ludus local y haba dejado a seis para defender el latifundio
con Corbulo. Adems de sus tres guardaespaldas originales, los otros seis la
haban acompaado a Roma. Pero eso no significaba que no corriera peligro.
Adems acababa de dejar atrs a sus protectores, como una nia alocada que
juega al escondite.
Fabiola enseguida haba notado las miradas de varios indeseables que
rondaban por all. Ninguno se pareca a Scaevola, sin embargo notaba el revuelo
del temor en su interior. Aqul no era el momento de permitir que ocurriera una
estupidez. Volvi sobre sus talones y se tranquiliz. Tal vez tambin fuera una
tontera esperar encontrar al adivino misterioso. No obstante, la revelacin sobre
la ltima adivinacin relacionada con Gemellus tena que ser algo ms que mera
coincidencia. Durante el viaje hacia el norte, haba contemplado una y otra vez
la posibilidad de que el desconocido que llamaba a la puerta de Gemellus fuera
Romulus.
Fabiola enseguida se reencontr con sus vasallos. Docilosa, con la cara
sudorosa por la subida, estaba roja de indignacin ante el imprudente
comportamiento de su seora. Nada de lo que deca alteraba las acciones de
Fabiola, as que ri a los guardas sin compasin por quedarse rezagados. Los
nueve hombres musculosos pusieron ojos de cordero degollado y arrastraron los
pies por el suelo. Hasta los recin incorporados haban aprendido a no discutir con
ella. Divertida, Fabiola corri hacia su destino, segura de que Docilosa la
protega.
El espacio abierto que tena delante estaba dominado por una enorme estatua
de mrmol de Jpiter desnudo, el rostro barbudo pintado con el caracterstico
rojo de la victoria. En los das triunfales, haba que levantar un andamio para
embadurnarle todo el cuerpo con la sangre de un toro recin sacrificado. Aquel
da, aparte del rostro carmes, la hermosa estatua tallada tena un color blanco
ms apagado y natural. Su posicin, en lo ms alto de la colina Capitolina, se
haba elegido a propsito. La may or parte de la ciudad se desparramaba a sus
pies, justo bajo la imperiosa mirada de Jpiter. En otros espacios abiertos como el
Foro Romano y el Foro Boario, los ciudadanos podan alzar la vista y
reconfortarse con su presencia: Jpiter Optimus Maximus, el dios estatal de la
Repblica que todo lo ve.
El enorme templo de tejado dorado que haba detrs resultaba igual de
impresionante; el prtico triangular de terracota decorada se sustentaba sobre tres
hileras de seis columnas pintadas, todas ellas de la altura de diez hombres. Se
trataba de la antesala aireada y espaciosa de la trada de imponentes cellae, o
cmaras sagradas. Cada una de ellas estaba dedicada a una nica deidad: Jpiter,
Minerva y Juno. Por supuesto, la de Jpiter estaba en el centro.
En la parte trasera se extenda un vasto complejo de santuarios menores,
escuelas y aposentos para los sacerdotes. Cada da acudan miles de ciudadanos a
rendir culto, pues era el centro religioso ms importante de Roma. Fabiola lo
veneraba y estaba convencida de notar un aura de poder caracterstico en el
interior de las cellae. Los etruscos, fundadores de la ciudad, eran quienes haban
construido originariamente las salas alargadas y estrechas enlucidas. Un pueblo
al que los romanos haban aplastado.
Se le arrug la nariz. El aire despeda un fuerte olor a incienso y mirra, y a
excrementos de animales en venta para ser sacrificados. Los gritos de
vendedores ambulantes y comerciantes se mezclaban con los conjuros de
arspices que realizaban adivinaciones. Los corderos atados balaban
lastimosamente, las gallinas apelotonadas en jaulas de mimbre tenan la mirada
perdida en la distancia. Las prostitutas ligeras de ropa lanzaban miradas
ensay adas y seductoras a cualquier hombre que les pusiera los ojos encima. Los
acrbatas saltaban y hacan volteretas mientras los encantadores de serpientes
tocaban la flauta, tentando a sus criaturas a salir de las vasijas de barro que tenan
delante. Los vendedores de comida ofrecan pan, vino y salchichas calientes
desde sus pequeos puestos. Los esclavos vestidos con slo un taparrabos estaban
repantigados junto a las literas, con el cuerpo empapado en sudor tras la
empinada subida. Tendran tiempo de descansar un rato mientras sus amos
rezaban. Los nios chillaban riendo y correteaban por entre los pies de los
hombres mientras se perseguan.
Aunque aquello era ms agradable que las estrechas callejuelas, la inquietud
se respiraba en el ambiente. Ocurra lo mismo en toda Roma. A su llegada, a
Fabiola le haba sorprendido la sensacin palpable de amenaza. Haba muy poca
gente por la calle, menos puestos con los productos desparramados hasta en la
calzada y ms tiendas tapiadas en aras de la seguridad. Incluso el nmero de
pedigeos haba menguado. Pero el indicio ms claro de que haba problemas
eran los numerosos grupos de hombres de aspecto peligroso en muchos rincones.
Deban de ser el motivo por el que nadie sala a la calle. En vez de los tpicos
palos y cuchillos, casi todos llevaban espada. Fabiola tambin haba visto lanzas,
arcos y escudos; muchos hombres incluso llevaban armadura de cuero o cota de
malla. Un buen nmero de ellos tena los brazos o las piernas vendados, prueba
fehaciente de una reciente pelea. La ciudad siempre haba estado llena de
ladrones y criminales, pero Fabiola nunca los haba visto congregados en tal
cantidad, a la luz del da. Armados como soldados.
En comparacin con una poblacin rural como Pompey a, la capital siempre
resultaba algo ms peligrosa. Sin embargo, aquel da era considerablemente
distinto, como si fuera a estallar una guerra en cualquier momento. Su recin
ampliada coleccin de nueve guardaespaldas empez a parecerle insuficiente,
as que Fabiola se puso la capucha de la capa para no llamar la atencin.
Mientras avanzaban a toda prisa, se fij en que los distintos aposentos tenan todo
el aspecto de estar controlados por dos grupos diferentes; sospechaba que eran los
de Clodio y Milo, un poltico renegado y un ex tribuno. Por suerte, la relacin
entre ambos bandos se consideraba mala, el aire se llenaba de insultos subidos de
tono en las calles que delimitaban las fronteras de su territorio. Los pocos
transentes que caminaban a paso ligero parecan interesar poco tanto a unos
como a otros.
Quedaba claro que la situacin se haba deteriorado considerablemente desde
su marcha haca tan slo cuatro meses, cuando Brutus se haba mostrado tan
preocupado que se la haba llevado de Roma. Todo haba empezado con el vaco
poltico generado tras los escndalos que haban hecho retrasar las elecciones y
acusar formalmente a numerosos polticos de corrupcin. Clodio Pulcro, el
vergonzoso noble convertido en plebey o, no haba tardado en aprovecharse de la
situacin. Reuni a sus bandas callejeras y empez a controlar la ciudad. Poco
convencido, su viejo rival Milo respondi de modo similar y reclut gladiadores
para procurarse la ventaja militar. Enseguida se produjeron refriegas, que
intimidaban a los nobles y sembraban el terror entre los ciudadanos de a pie.
Hasta Pompey a haban llegado espantosos rumores que giraban en torno a una
sola palabra: anarqua.
Fabiola no haba prestado demasiada atencin a las habladuras; en la
seguridad del latifundio, le haban parecido irreales. Aqu, en Roma, era
imposible negar lo evidente. Brutus tena razn. Con Craso muerto y Csar en la
lejana Galia, haba pocas figuras prominentes capaces de poner coto a los
crecientes desrdenes sociales. El poltico y gran orador Catn podra haber sido
una de ellas, pero careca de tropas que lo respaldasen. Cicern, otro senador
poderoso, haca tiempo que haba quedado fuera de juego por ciertas
intimidaciones. Cuando se haba pronunciado en contra de la brutalidad de las
bandas, Clodio no haba tardado en ponerlo en su lugar colgando carteles por el
Palatino en los que se especificaban sus crmenes contra la Repblica. A los
ciudadanos les encantaban tales deshonras pblicas y la popularidad de Clodio
creci an ms. Los polticos eran incapaces de dominar la situacin. Roma
necesitaba un puo de hierro, alguien que no temiera emplear la fuerza militar.
Hacan falta Csar o Pompey o.
Pero Csar estaba atrapado en la Galia. Mientras tanto, Pompey o iba
ganando tiempo con astucia, permitiendo que la situacin se descontrolara hasta
que el Senado le pidiera ay uda. El general ms famoso de la Repblica ansiaba
popularidad constantemente, y salvar a la ciudad de las bandas sanguinarias le
otorgara un renombre sin precedentes. O eso decan los rumores que corran por
las calles de Roma.
Fabiola se dio cuenta de que, para estar a salvo, necesitara ms proteccin
que las moles que caminaban pesadamente tras ella. Enseguida le vinieron a la
cabeza dos hombres: Benignus y Vettius, los porteros del Lupanar, seran la base
ideal para su cuerpo de seguridad. Eran luchadores callejeros diestros y duros y,
gracias al oficio que haba ejercido con anterioridad, sumamente leales a ella.
Jovina, la propietaria del prostbulo, siempre se haba negado a venderle a la
pareja, pero encontrara la manera de convencer a esa vieja arpa. Tal vez
tuviera una revelacin en el templo.
Muy a su pesar, los adivinos congregados en el exterior del santuario parecan
ser el grupo habitual de mentirosos y charlatanes. Fabiola los distingua a leguas
de distancia. Vestidos con tnicas andrajosas, a menudo descuidados a propsito
y con unos gorros de cuero y pico romo encasquetados en las cabezas grasientas,
los hombres confiaban en unas pocas artimaas ingeniosas. Los largos silencios,
la observacin minuciosa de las entraas de los animales que sacrificaban y el
buen ojo que tenan para captar los deseos de los clientes funcionaban de
maravilla. A lo largo de los aos haba visto picar el anzuelo a innumerables
personas; les prometan todo lo que pedan y se quedaban sin sus escasos ahorros
en cuestin de minutos. Desesperados por recibir una seal de aprobacin divina,
pocos parecan percatarse de lo ocurrido. En la coy untura econmica actual, el
trabajo no abundaba, los alimentos eran caros y las oportunidades de mejora
personal escasas y muy espaciadas en el tiempo. Si bien Csar se haca
inmensamente rico gracias a las ganancias de sus campaas y Pompey o ni
siquiera podra gastar en vida todo lo que haba saqueado, la vida del ciudadano
medio era lo bastante miserable para garantizar pinges beneficios a los adivinos.
Fabiola no confiaba en tales hombres. Haba aprendido a confiar slo en s
misma y en Jpiter, el padre de Roma. Descubrir que exista un verdadero
arspice, alguien capaz de predecir el futuro, haba sido toda una novedad. Con la
esperanza de encontrar al desconocido armado que Corbulo haba mencionado,
Fabiola pas por entre el grupo formulando preguntas, sonriendo y repartiendo
monedas aqu y all.
Su bsqueda de nada sirvi. Ninguna de las personas a las que pregunt tena
conocimiento alguno sobre el hombre al que buscaba. Entusiasmados ante la
perspectiva de hacer negocio con una dama rica, la may ora neg haberlo visto
jams. Cansada de las adivinaciones que le ofrecan, Fabiola se desplaz a las
escaleras del templo y se qued all un rato sentada con el semblante abatido,
observando el ir y venir de la muchedumbre. Sus guardas estaban al lado,
comiendo la carne y el pan que Docilosa haba comprado. Para tenerlos
contentos, tambin haba comprado a cada uno un vaso pequeo de vino aguado.
Docilosa era una buena ama, pens Fabiola. Gritaba cuando haca falta y
recompensaba con regularidad a sus subordinados.
No va a entrar a hacer una ofrenda, seora?
Sorprendida al ver que se dirigan a ella, Fabiola baj la vista y vio a un
hombre manco que la observaba desde el primer escaln. Era un lugar apropiado
para pedir una moneda a los devotos cuando entraban al templo. Se trataba de un
hombre de mediana edad, bajo y robusto y con el pelo muy corto que vesta una
andrajosa tnica militar. La phalera de bronce solitaria que le colgaba del pecho
era un recordatorio orgulloso del servicio que el lisiado haba prestado en las
legiones. Del hombro derecho le colgaba una correa con una navaja en una
funda gastada de cuero. En Roma, todo el mundo necesitaba armas para
defenderse. Tena una mirada directa y de admiracin, aunque nada
amenazadora.
Tal vez repuso Fabiola. Antes esperaba encontrar a un adivino de
verdad. En Pompey a no hay ninguno.
El veterano solt una risotada.
Aqu tampoco encontraris a ninguno! exclam.
Al darse cuenta de la interaccin, uno de los hombres de Fabiola dio un paso
adelante y se llev la mano a la espada. Ella le indic con sequedad que se
mantuviera al margen. Aquel veterano no representaba peligro alguno.
Ya veo suspir ella. Haba sido un poco ilusa al pensar que alguien con
quien Gemellus se haba encontrado haca varios aos seguira all.
Probablemente no exista ninguno.
Es mejor no confiar en nadie, seora aconsej el lisiado con un guio.
Hasta los dioses son caprichosos. Est claro que ltimamente han desertado hasta
de la Repblica.
Cunta razn tienes, amigo! se quej un hombre gordo con una tnica
mugrienta.
Bien vestidos o harapientos, todos parecan compartir la misma opinin.
Fabiola tom nota. La situacin en Roma era ms grave de lo que pareca.
Aquellas gentes parecan realmente preocupadas. Intranquila, mir de nuevo al
veterano.
Por lo que a m respecta, no me he perdido ni uno de los das festivos
consagrados a Marte en los ltimos diez aos. Y sin esto! Agit el mun ante
ella.
Fabiola chasque la lengua.
Cmo fue? quiso saber.
Luchando contra Mitrdates en Armenia respondi orgulloso. De repente
ensombreci el semblante: Y ahora tengo que mendigar para llevarme algo a
la boca cada da.
Ella se llev la mano al bolso de inmediato.
Guardaos vuestro dinero, seora mascull el hombre. Seguro que os
ha costado ganarlo.
Fabiola frunci el ceo. Haba hecho el comentario como si conociese su
vida.
Explcate! espet ella.
El hombre se sonroj de vergenza y se qued callado unos instantes
mientras Fabiola lo miraba de hito en hito.
No muchos clientes dejan propina, verdad? dijo al final.
Fabiola se qued helada. Era inevitable que ciertos hombres de Roma la
reconocieran, pero no esperaba que ocurriera tan pronto. Y los veteranos de bajo
rango no eran los clientes habituales del burdel. No era usual que pudieran pagar
los altos precios del prostbulo. As pues, cmo la conoca?
Qu quieres decir? exigi con dureza.
El lisiado baj la mirada.
Sola sentarme enfrente del Lupanar, antes de que la zona se volviera
demasiado peligrosa. Os vi salir muchas veces con aquel portero enorme.
Benignus, se llamaba, verdad?
Entiendo. No poda negarlo.
Era imposible no reparar en vuestra belleza, seora.
Ahora soy una mujer libre dijo Fabiola en voz baja. Una ciudadana.
Eso es que los dioses han estado de vuestra parte dijo l con aprobacin
. Pocas escapan a las garras de Jovina.
La conoces?
l sonri.
Por supuesto! exclam. Ella tambin ha acabado conocindome a
m. Pero la vieja bruja nunca me ha dado ni un solo as.
Entonces fue Fabiola quien se sonroj.
Yo tampoco confes.
Es verdad, seora. Hoy en da la gente no se fija en m. Baj la
comisura de los labios. Perd en vano el brazo de la espada.
Fabiola sinti que la compasin la embargaba al saber de su situacin. Las
legiones representaban todo aquello que despreciaba, protegan un Estado basado
en la esclavitud y la guerra. Aunque este hombre haba servido muchos aos en
sus filas, tambin haba pagado un precio elevado. A Fabiola le resultaba
imposible odiarlo. Senta precisamente lo contrario. Con un poco de suerte,
Romulus poda haber tenido compaeros similares.
No fue en vano! dijo ella con firmeza. Toma esto!
El oro brillaba en la mano extendida de Fabiola y l abri los ojos como
platos por la sorpresa. El aureus que le ofreca vala ms de lo que un legionario
ganaba en un mes.
Seora, y o farfull.
Fabiola deposit la moneda en la palma del veterano y le cerr los dedos. No
hall resistencia. Le pareci triste que la pobreza extrema pulverizara el orgullo
de un soldado valiente.
Gracias susurr l, incapaz de mirarla a la cara.
Satisfecha, Fabiola se haba dado la vuelta para marcharse cuando tuvo una
corazonada.
Cmo te llamas? pregunt con suavidad.
Secundus, seora respondi. Gaius Secundus.
Probablemente sepas cmo me llamo dijo ella, tantendolo.
Secundus despleg una amplia sonrisa a modo de respuesta:
Fabiola.
Ella inclin la cabeza con elegancia y hechiz as al hombre.
Espero que volvamos a vernos manifest.
Secundus observ con veneracin a Fabiola mientras sta suba las escaleras
que conducan a las cellae. Era la mujer ms hermosa que haba visto jams. Y
le haba dado dinero suficiente para vivir bien durante semanas. Hoy los dioses le
sonrean.
Tal vez Jpiter responda a mis plegarias dijo ella por encima del hombro.
Eso espero, seora! grit Secundus. O Mitra aadi con un susurro.
La cella poco iluminada estaba atestada de gente que deseaba pedir un favor
a la deidad ms importante de Roma. Despus de que cada recin llegado
realizara una ofrenda, los aclitos con la cabeza rapada les indicaban dnde
arrodillarse. Los sacerdotes llenaban el ambiente con sus salmodias. De unos
soportes colgaban pequeas lmparas de aceite cuy as llamas parpadeantes
creaban un ambiente amenazador. En la parte superior de la pared del fondo
colgaba una imagen de Jpiter, una gran pieza circular de piedra esculpida y
pintada cuy o dimetro era el doble de la altura de un hombre. El dios tena la
nariz aguilea y los labios carnosos y sardnicos. Su rostro serio observaba
impasible a los devotos, con los ojos de gruesos prpados entrecerrados. Bajo la
talla discurra un altar largo y plano lleno de regalos. Las gallinas y los corderos
estaban juntos y las gotas de sangre todava les brotaban de los recientes cortes
en el pescuezo. Haba estatuas diminutas y burdas de Jpiter apiadas en grupos
de dos o tres. Tambin se contaban monedas de cobre, denarii de plata, sellos,
collares y hogazas de pan. Las pequeas rplicas de recipientes de arcilla
contrastaban con alguna que otra pieza de cristal ornamentado. Ricos o pobres,
plebey os o patricios, todos daban algo. Todos tenan algo que pedir al dios.
Fabiola se acerc rpidamente al altar. Encontr un lugar donde apilar unos
cuantos aurei y se arrodill cerca. Sin embargo, le resultaba difcil concentrarse
en sus oraciones. Distrada por los murmullos en tono elevado de los ciudadanos
ansiosos que la rodeaban, cerr los ojos e intent imaginarse a su amante.
A medida que se concentraba, el bullicio se iba desvaneciendo. Brutus tena
complexin media, pero su rostro bien afeitado y bronceado resultaba agradable,
y su sonrisa natural. Haca meses que no lo vea y constantemente se sorprenda
al darse cuenta de lo mucho que lo echaba de menos. Sobre todo de un tiempo a
esta parte. Con su imagen bien viva en la mente, rog a Jpiter que le enviara una
seal. Cualquier cosa que ay udara a Brutus, y a Csar, a sofocar la rebelin gala.
Y a protegerlos a ambos de las amenazas de Scaevola.
Sus esperanzas cay eron en saco roto. Fabiola no vio ni oy nada, aparte de al
resto de personas que haba en la estancia abarrotada.
A pesar de lo mucho que se esforz, empez a pensar ms en Romulus que en
Brutus. Se deba quizs al hecho de haber conocido a Secundus? A Fabiola le
resultaba imposible pasar por alto las imgenes. Haban transcurrido casi cuatro
aos desde que viera por ltima vez a su hermano. Romulus estara hecho y a
todo un hombre. Sera fuerte, como debi de serlo Secundus antes de perder el
brazo. Resultaba agradable pensar en su hermano mellizo ponindose firme con
su cota de malla, tocado con un casco de penacho. Entonces le fall la
imaginacin. Cmo iba a estar vivo Romulus? La derrota de Craso haba sido
absoluta, haba hecho temblar los cimientos de la Repblica. Fabiola frunci el
ceo, reacia a perder toda esperanza. Sin embargo, aquello implicaba que
Romulus era prisionero de los partos, que lo haban enviado a los confines de la
tierra. A Margiana, un lugar sin esperanza. Sumida en una profunda angustia,
Fabiola record su propio viaje al infierno. No haba librado batallas fsicas ni
arriesgado la vida en las legiones, pero se haba visto forzada a ejercer la
prostitucin.
Y haba resistido. Romulus probablemente tambin. Fabiola estaba
convencida de ello.
Se levant y se dirigi a la puerta. Docilosa y sus guardas la esperaban en el
exterior, pero le decepcion ver que no haba ni rastro de Secundus. Un leproso
cubierto de vendas mugrientas y supurantes ocupaba su lugar en el escaln de
abajo. Aunque en su momento Fabiola no se haba percatado, el veterano le
haba dado esperanzas. No haba visto ni rastro del misterioso adivino y tampoco
haba recibido pruebas de la supervivencia de su hermano, ni del futuro de Csar.
No obstante, el viaje a Roma haba resultado fructfero. Haba llegado el
momento de regresar a la residencia de Brutus en la ciudad, un domus grande y
cmodo situado en el Palatino. All podra poner en orden sus ideas y encontrar la
manera de ay udar a Brutus, y de lidiar con Scaevola. Quizs incluso tuviera
tiempo de empezar a buscar a Romulus. La Repblica, enfrascada en sus
problemas, no iba a enviar a un ejrcito para que tomara represalias contra los
partos en un futuro inmediato. No obstante, los comerciantes viajaban al este con
regularidad, atrados por los artculos valiosos que podan revender en Roma; por
el precio adecuado, era posible convencer a algunos de que realizaran pesquisas
durante sus viajes.
La idea bast para que Fabiola olvidara sus preocupaciones durante un corto
perodo de tiempo.
Transcurrieron varios das, y Fabiola se enter de ms cosas sobre la
alarmante situacin de la capital. Cerca de la casa de Brutus haba suficientes
tiendas a las que aventurarse a salir sin correr peligro para recabar informacin.
No hall ni rastro de Scaevola, por lo que Fabiola empez a pensar que segua en
el sur, cerca de Pompey a. Se relaj y adopt el papel de una seora de pueblo,
ajena a los ltimos acontecimientos. Despus de haberse gastado una
considerable suma de dinero en alimentos y otros productos bsicos, los
agradecidos tenderos no tenan problema en hacerla partcipe de los rumores
ms recientes. Tal como Fabiola haba sospechado, las bandas leales a Clodio y
Milo se haban apoderado de las calles.
Otrora estrechos aliados, Pompey o y el cruel Milo haban partido peras de
malas maneras haca algunos aos. Ahora Milo se haba aliado con Catn, uno de
los pocos polticos que se opona al control absoluto que el triunvirato ejerca
sobre el poder. Puede que Craso estuviera muerto, pero Csar y Pompey o
seguan controlando la Repblica, lo cual no agradaba a la may ora. Desesperado
por evitar que Pompey o se convirtiera en cnsul con la llegada del nuevo ao,
Catn haba presentado a Milo como candidato. Aquello era demasiado para
Clodio, y ahora se producan pequeos disturbios a diario. Algunas batallas
campales a gran escala se haban llevado la vida de docenas de matones, varios
ciudadanos que haban tenido la desventura de encontrarse en medio tambin
haban perecido. El Senado estaba paralizado, sin saber qu hacer. La may ora de
la gente, segn explic un comerciante a Fabiola, slo quera que el orden fuera
restaurado. Y la persona indicada para hacerlo era Pompey o.
Con sus legiones.
Soldados en las calles de Roma? exclam Fabiola.
La mera idea le resultaba repugnante. Para evitar cualquier intento de
derrocamiento de la Repblica, el personal militar tena prohibido por ley entrar
en la capital.
Sula fue el ltimo en hacerlo aadi.
Lo recuerdo perfectamente dijo un hombre delgado que compraba
aceite para lmparas. Se estremeci: La sangre corri por las calles durante
varios das. Nadie estaba a salvo.
El tendero mene la cabeza con determinacin.
Lo s. Pero acaso nos queda otra opcin? Hizo un gesto hacia los
estantes vacos: Si no hay nada que comprar, la gente se morir de hambre. Y
entonces qu?
Fabiola no poda discutirle eso. Ojal Brutus y Csar pudieran intervenir,
pens. Pero eso era imposible. Segn las ltimas noticias, ninguno de los dos
volvera en varios meses. Afrontando un grosor de nieve ms alto que un
hombre, Csar haba cabalgado por las montaas y conseguido reunirse con sus
legiones de la Galia. Ya haban plantado cara a las tribus; Csar haba sufrido
algunos reveses iniciales hasta que una victoria contundente oblig a
Vercingtorix y su ejrcito a retirarse al norte. No obstante, el astuto cacique galo
segua imbatido. Miles de guerreros seguan congregndose en tropel bajo su
estandarte, por lo que a Csar no le qued ms remedio que quedarse donde
estaba. La situacin en la Galia era crtica y Fabiola estaba cada da ms
preocupada por Brutus.
Unos gritos procedentes de la calle la devolvieron al presente. Fabiola hizo
ademn de salir de la tienda, pero sus guardaespaldas le bloquearon el paso.
Aunque Docilosa estaba en cama por una indisposicin, y a haban recibido
instrucciones suficientes veces.
Djeme comprobar qu pasa, seora! dijo Tullius, el may or. Era un
siciliano bajito, cojo y con los dientes torcidos, pero mortfero con un gladius.
Muy a su pesar, Fabiola obedeci. El peligro acechaba por todas partes.
Clodio Pulcro ha muerto! Las sandalias golpeteaban el suelo con fuerza
a medida que la persona que corra se acercaba. Ha sido asesinado en la Va
Apia!
El tendero hizo la seal contra el mal de ojo colocando el pulgar entre dos
dedos ndice y corazn de la mano derecha. El anciano murmur una oracin.
Los que se haban atrevido a salir a la calle proferan gritos de consternacin.
Los inquilinos de los apartamentos sitos en la zona abrieron las ventanas al or la
noticia. Sus voces se sumaron al ruido creciente.
Quiero ver qu pasa! exigi Fabiola.
Tullius ech un vistazo al exterior mientras sacaba el pual. Le bast con una
mirada. Sali disparado con un gruido de satisfaccin y derrib al mensajero a
propsito. El siciliano enseguida arrastr al joven al interior de la tienda,
rodendole el cuello con un brazo y colocndole el cuchillo bajo la caja torcica.
Fabiola se dio cuenta al momento del tipo de persona que era. Bajito,
desnutrido y vestido con harapos, sin duda se trataba de uno de los tpicos
habitantes ms pobres de Roma. Deba de esperar que alguien le diera alguna
recompensa por transmitir tan dramtica noticia.
El cautivo mir como un loco de un lado a otro hasta advertir la presencia del
asombrado tendero, el viejo, Fabiola y los dems guardas.
Quin eres? pregunt con un grito ahogado. Nunca te haba visto por
aqu.
Cllate, mamn! Tullius lo pinch con el pual. Dile a la seora lo
que estabas gritando hace un momento.
El joven obedeci de buen grado.
Clodio y algunos de sus hombres han sido atacados por los gladiadores de
Milo. Junto a una taberna del sur de la ciudad dijo emocionado. Deban de
doblarlos en nmero.
Cundo?
Hace menos de una hora.
T lo has visto? pregunt Fabiola.
l asinti.
Ha sido una emboscada, seora. Los gladiadores han empezado a lanzar
jabalinas y luego han aparecido por todas partes.
Gladiadores? interrumpi Fabiola. Su mente, como siempre, haba
derivado hacia Romulus.
S, seora. Los hombres de Memor.
Consigui reprimir su reaccin.
Memor? pregunt como si tal cosa.
El joven se sorprendi:
S, el lanista del Ludus Magnus.
Fabiola se encogi de hombros como si aquello no pareciera importarle, pero
por dentro estaba como un flan. Durante un corto perodo de tiempo antes de que
Brutus la liberara del Lupanar, Memor haba sido uno de sus clientes. Ella odiaba
sus visitas con todas sus fuerzas, pero el lanista cruel y desapasionado era una
posible fuente de informacin sobre Romulus. Ponindolo ciego de lujuria en
repetidas ocasiones, haba conseguido descubrir que su hermano haba sido
vendido a la escuela de Memor. Y que luego haba huido con un luchador
excepcional. Un galo. Pero aquello era agua pasada. Tena que mantener los pies
en la tierra. Se estaban desarrollando acontecimientos ms importantes y daba la
impresin de que Memor desempeaba un papel prominente en los disturbios
actuales. Por qu?
La ira se apoder de Fabiola.
Estaba all? quiso saber.
Yo no lo vi, seora.
Y Milo?
Al principio, alentando a sus hombres dijo el joven. Luego, se march.
Milo es un cabrn muy listo dictamin el tendero. Habr ido a algn
lugar bien pblico, con un montn de testigos que lo demuestren.
Lo mismo puede decirse de Memor , pens Fabiola.
Qu ha pasado luego?
Clodio ha resultado herido en el hombro con un pilum y se ha desplomado
en el suelo. Algunos de sus hombres lo han llevado al interior de la taberna para
resguardarlo. El resto ha intentado repeler a los atacantes, pero haba
demasiados. Han echado la puerta abajo y han arrastrado a Clodio al exterior,
gritando y chillando clemencia.
Fabiola se estremeci al pensar en la trgica y sangrienta imagen.
Seguro que est muerto? pregunt.
No ha tenido ninguna posibilidad, seora. Eran como una jaura de perros
salvajes. El joven trag saliva. Haba sangre por todas partes. Los hombres
de Clodio traen su cuerpo a la ciudad continu el prisionero. Su esposa ni
siquiera lo sabe todava.
Cuando se entere, las puertas del Hades se abrirn sentenci el tendero
sombramente. Fulvia no va a quedarse de brazos cruzados.
A Fabiola le pic la curiosidad:
La conocis?
No exactamente, pero es la tpica mujer noble repuso. Le gusta dar su
opinin, y a me entendis.
Fabiola arque una ceja.
El viejo, por su parte, se ri tontamente. Al darse cuenta de lo que haba
dicho, se sonroj.
No era mi intencin ofender a las damas de la nobleza, por supuesto se
disculp.
Fabiola lo honr con una sonrisa para demostrar que no se haba ofendido.
Suelta al chico! orden a Tullius.
El siciliano obedeci a regaadientes.
El joven arrastr los pies porque no saba qu iba a ser de l.
Fabiola le lanz un denarius y al muchacho se le encendi la mirada ante la
inesperada recompensa.
Gracias, seora! Inclin la cabeza y se march corriendo, ansioso por
divulgar la noticia.
Ser mejor que regresemos al domus, seora dijo Tullius, preocupado.
Va a haber problemas.
Fabiola no protest. La tienda de fachada abierta no era el mejor sitio para
entretenerse en un momento como aqul. Se despidieron del tendero y salieron
corriendo a la calle. La casa de Brutus y la proteccin que ofrecan los gruesos
muros y las puertas tachonadas estaban a tan slo cien pasos. En circunstancias
as, una distancia tan corta era demasiada.
La esquina ms cercana era un hervidero de matones armados con palos,
espadas y lanzas. Llevaban a algn lugar a un numeroso grupo de hombres,
mujeres y nios con expresin asustada: ciudadanos normales y corrientes. Los
lderes del grupo hablaban en voz alta y airada y, en un primer momento, no
vieron a Fabiola y sus guardas.
Rpido! susurr Tullius, gesticulando con frenes. Volvamos a la
tienda!
Fabiola se volvi, pero resbal en una astilla de madera hmeda que haba en
el barro. La salpicadura resultante fue suficiente para llamar la atencin de la
muchedumbre que avanzaba con rapidez. En cuestin de segundos los
alcanzaron. Antes de que el siciliano tuviera tiempo de hacer algo ms que
ay udar a levantarse a Fabiola, y a estaban rodeados. Por suerte, los matones
parecan bastante amables. Soltaron varias carcajadas por su mala suerte y
acercaron sus caras de bruto sin afeitar con expresin lasciva.
Venid con nosotros! grit un hombre barbudo que pareca ser uno de los
cabecillas del grupo. Aquel tono de voz no pareca aceptar un no por respuesta.
Tullius mir impotente a su seora. Si l o sus hombres tocaban sus armas, los
mataran sin miramientos.
Fabiola tambin lo saba. Con el corazn palpitante, se alis el vestido.
Adnde? inquiri.
La respuesta fue inmediata:
Al Foro!
Ech un vistazo a la gente a la que obligaban a acompaar a los miembros de
la banda: tenan el rostro contrado por el miedo. La ley y el orden se estaban
resquebrajando y no haba nadie que defendiera a las personas normales como
ellos.
Por qu? pregunt Fabiola con tozudez.
Para ver lo que esos cabrones le han hecho a Clodio! grit el matn
barbudo. Van a exponer su cuerpo para que est a la vista de todos.
Un furioso rugido recibi sus palabras y a Fabiola se le cay el alma a los
pies. La noticia del asesinato y a haba llegado a la ciudad. El joven no haba sido
el primero en volver de all.
Hay que presentar un respeto a los muertos. El lder de la banda alz la
espada en el aire: Antes de librar a esta ciudad del cabrn de Milo. Y de todos
sus seguidores!
Esta vez la respuesta de la muchedumbre fue un rugido indefinido. Primitivo.
Terrorfico.
A Fabiola casi le pareca notar cmo temblaban los cimientos de la Repblica
bajo la ira del populacho. El corazn le palpitaba de miedo, pero resistirse era en
vano.
La multitud se puso rpidamente en marcha, arrastrando consigo a Fabiola y
sus hombres.
5

Descubrimiento

Margiana, invierno de 53-52 a. C.

A lqueamanecer enviaron una cohorte entera al Mitreo, pero no encontraron ms


cadveres. Los escitas supervivientes haban desaparecido a caballo y se
supona que su objetivo original haba sido asesinar a Pacorus. Montaron patrullas
de largo alcance por toda la zona, sin llegar a encontrar ni rastro de las fuerzas
enemigas. La tensin en el este iba disminuy endo poco a poco; aun as, Vahram,
que ahora haca de comandante, insista en duplicar los centinelas da y noche.
A los escitas no se les volvi a ver por ninguna parte.
En varias semanas no tuvieron noticias de Tarquinius. Tampoco se saba nada
de Pacorus; sobre la casa del comandante reinaba un secretismo absoluto y slo
se permita la entrada a los partos. Los centuriones jefe estaban muy enfadados
por lo ocurrido y no hablaban ms que con sus hombres de confianza, es decir,
con ninguno de los prisioneros romanos. Por supuesto, Romulus y Brennus haban
relatado a sus compaeros de habitacin el ataque y la noticia corri como un
reguero de plvora. Cada da circulaban rumores por el campamento. Slo haba
una cosa clara. Como no haba habido represalias, Pacorus segua vivo. Por lo
menos, los cuidados de Tarquinius estaban surtiendo efecto; pero nadie saba nada
ms.
Para asegurarse de que no huan, Romulus y Brennus estaban bajo vigilancia
constante. Y, aunque no los amenazaron con ninguna otra cosa, su situacin
segua siendo desesperada. La amenaza de Vahram no resultaba nada
desdeable, por lo que la may ora de los partos aprovechaba la menor
oportunidad para recordrsela a la pareja. Tambin se mofaban constantemente
de la muerte de Flix. El orgullo herido por tal circunstancia les resultaba
especialmente difcil de pasar por alto: al fin y al cabo, el asesinato de su amigo
no haba sido vengado, y quiz nunca lo fuera. Brennus encajaba las amenazas
en silencio y con la mandbula apretada. Romulus las mantena a ray a rezndole
todos los das a Mitra. Tambin pensaba en su hogar y en lo que Tarquinius poda
haber visto exactamente. Saber que supona regresar a Roma le serva de una
gran ay uda.
Por la cabeza le pasaban todo tipo de fantasas, desde descubrir a su madre y
a Fabiola hasta torturar a Gemellus. Otra de las preferidas era enfrentarse a
Vahram en un duelo y matarlo lentamente. Romulus tambin tena tiempo de
revivir la trifulca que lo haba hecho huir de la capital. Al parecer, durante la
misma haba matado a un noble de un golpe en la cabeza con la empuadura de
la espada. En aquel momento, preso del pnico y desesperado por evitar la
crucifixin, Romulus no se haba parado a pensar demasiado. Ahora, curtido en
innumerables batallas, saba que, a no ser que no fuera consciente de su propia
fuerza, aquel golpe probablemente no hubiera bastado para matarlo. Cuando
pregunt a Brennus, el enorme galo le confirm que slo haba dado un par de
puetazos al noble enfadado. Se trataba de una constatacin preocupante porque
significaba que l, Romulus, era inocente; y eso implicaba que, para empezar, no
haba tenido motivos para huir. Entonces, quin haba matado a Rufus Caelius?
Era imposible saber la verdad, pero a Romulus lo consuman los pensamientos
sobre qu habra pasado si el noble no hubiera muerto. Aunque hablaba del tema
con Brennus una y otra vez, el galo no estaba tan preocupado por lo ocurrido.
Desde siempre su destino haba sido emprender un largo viaje, y Brennus estaba
convencido de que por eso estaba en Margiana. Romulus no tena ese consuelo.
Lo nico que tena era el consejo de Tarquinius de que confiara en Mitra,
prcticamente desconocido para l.
Como era de esperar, ningn parto le hablaba de su dios. Como lo observaban
constantemente, tampoco tena la posibilidad de intentar visitar el Mitreo. De
todos modos, Romulus consigui hacerse con la pequea estatua de un viejo
arrugado que acuda al fuerte con regularidad a vender bagatelas. Lo nico que
el viejo le cont fue que Mitra llevaba un gorro frigio y que la vida del toro que
sacrificaba haba dado origen a la raza humana, los animales y los pjaros de la
tierra, as como los cultivos y alimentos. Romulus le insisti para que le facilitara
ms informacin y descubri que existan siete etapas de devocin. Despus de
eso, el vendedor no solt prenda.
Pareces valiente y honrado fueron sus ltimas palabras. Si lo eres,
Mitra te revelar ms.
A partir de entonces, en el corazn de Romulus se abri un resquicio de
esperanza.
Coloc la figura tallada en la hornacina especial que haban erigido a la
entrada de los barracones. Aunque estaba consagrada a Esculapio, el dios de la
medicina, a los romanos no les importaba venerar a ms de una deidad a la vez.
Romulus pasaba todo su tiempo libre arrodillado ante la imagen de Mitra, rezando
para tener buenas noticias sobre Tarquinius y descubrir cmo regresar a Roma.
No reciba ninguna respuesta, pero tampoco perda la fe. Desde la infancia, la
vida no haba dejado de asestarle golpes: ver cmo Gemellus violaba a su madre
cada noche; que lo vendieran al entorno salvaje del ludus; el duelo contra
Lentulus, un luchador mucho ms experimentado; un combate en grupo a muerte
en la arena; la huida de Roma tras la trifulca; la vida en el ejrcito y los horrores
de Carrhae; la cautividad en Partia y luego la larga marcha hasta Margiana.
Pero, siempre que la muerte lo haba amenazado, los dioses lo haban puesto a
salvo. Por consiguiente, Romulus estaba dispuesto a centrar toda su atencin en
Mitra. Qu otra opcin tena?
Durante el tiempo que pasaba al pie de la hornacina, a Romulus lo conmovi
la devocin mostrada por sus compaeros. En circunstancias normales, a los
romanos no les habra importado que Pacorus muriera, pero ahora rezaban
constantemente por su recuperacin. Casi todos los hombres de la centuria se
paraban cada da junto al altar. La noticia de que Tarquinius estaba amenazado de
muerte se propag rpidamente, y muchos otros soldados vinieron tambin a
verlo. Enseguida la sencilla superficie de piedra qued salpicada de sestertii,
denarii e incluso amuletos de la suerte: ofrendas de las que los hombres no se
desprendan tan fcilmente. Todo aquello acuado o hecho en Italia tena ahora
un valor incalculable. A Romulus y Brennus les qued claro lo importante que
Tarquinius era para la sensacin de bienestar de la Legin Olvidada.
Una fra tarde, Romulus estaba rezando sus oraciones como de costumbre.
Absorto en las plegarias y con los ojos cerrados, percibi un murmullo elevado
detrs de l. Suponiendo que se trataba de otros soldados que pedan la
intervencin divina, no prest atencin al ruido. Pero, cuando empezaron a rerse
burlonamente, mir en derredor. Haba cinco legionarios observndolo justo
desde el otro lado de la puerta. Romulus los reconoci, eran de un contubernium
de su centuria. Todos haban servido en las legiones durante muchos aos.
Resultaba revelador que ninguno de ellos realizara ofrendas al altar.
Rezando por el adivino? pregunt Caius, un hombre alto y delgado con
pocos dientes y mal aliento. Nuestro centurin.
A Romulus no le agrad el tono de Caius.
S espet. Y vosotros por qu no rezis?
Hace tiempo que desapareci, no? dijo Optatus con desprecio, apoy ado
en una jamba. Era un hombre de complexin robusta, casi tan grande como
Brennus, con una actitud eternamente hostil.
Romulus sinti cierto desasosiego. Los cinco haban estado en el campo de
entrenamiento. Llevaban la cota de malla e iban bien armados, mientras que l
vesta slo la tnica y no llevaba ms que un pual para protegerse.
Supongo dijo lentamente, mirndolos a uno y a otro.
Cabrn traicionero! exclam Novius, el ms bajito de los cinco. A pesar
de su estatura, era muy hbil con la espada. Romulus y a lo haba visto antes en
accin. Se ha confabulado con Pacorus, no?
Para encontrar ms maneras de que nos maten aadi Caius. Igual
que en Carrhae.
Romulus apenas daba crdito a sus odos, pero los dems asentan enfadados.
Qu has dicho? espet.
Lo que has odo. Caius levant los labios y dej al descubierto las encas
rojas e inflamadas. Craso no perdi la batalla. Era un buen general.
Entonces, qu pas? replic Romulus airado.
Ese nabateo traicionero no ay ud, pero es ms probable que tu amigo
etrusco enredara con los espritus malignos. Novius se frot el amuleto en
forma de falo que le colgaba del cuello. Siempre nos trae mala suerte.
Sus compinches murmuraron para mostrar su acuerdo.
Romulus, perplejo al ver lo que pensaban aquellos hombres, cay en la
cuenta de que era preferible no responder. Los legionarios descontentos buscaban
un chivo expiatorio. Tarquinius, con la melena rubia, el pendiente de oro y un
extrao comportamiento, resultaba un claro objetivo. Discutir no hara ms que
empeorar las cosas. Les dio la espalda, se inclin hacia delante y agach la
cabeza hacia la pequea figura de piedra de Esculapio situada en el altar.
Optatus tom aire de forma brusca.
Dnde te hiciste eso? pregunt.
Romulus baj la mirada y el corazn le dio un vuelco. La manga de la tnica
se le haba subido por el brazo derecho y haba dejado al descubierto la gruesa
cicatriz que ocupara la marca de esclavo. Tras cortar la marca condenatoria,
Brennus haba suturado la carne con unos puntos burdos. Le haban hecho algunas
preguntas al respecto cuando se haba alistado en el ejrcito, pero Romulus se los
haba sacado de encima diciendo que unos proscritos le haban hecho un tajo en
una refriega. De todos modos, a ningn miembro de la cohorte de mercenarios
galos le haba importado su procedencia. Alterado como estaba por las
acusaciones contra Tarquinius, la pregunta lo desconcert.
No me acuerdo titube.
Qu? Optatus se ech a rer con incredulidad. Te pas mientras
dormas, no?
Aunque sus compinches se rieron burlonamente, les cambi la expresin.
Ahora parecan una jaura de perros que tena acorralado a un jabal. Romulus
maldijo para sus adentros. Cmo era posible olvidar cmo o cundo uno
resultaba herido en una pelea?
Novius adelant la pierna izquierda e hinc un dedo en las marcas brillantes
que tena a ambos lados de la musculosa pantorrilla. La longitud y amplitud
indicaban que seguramente eran de lanza.
No tengo ni idea de quin me hizo esto alarde. Ni siquiera not cmo
se me clavaba la hoja.
Su comentario fue acogido con una risotada. Todos tenan cicatrices del
tiempo que haban pasado en el ejrcito.
Fue hace mucho tiempo dijo Romulus a la defensiva, sabiendo que la
respuesta sonaba vacua.
La respuesta de Caius fue inmediata:
No eres ms que un muchacho. No has hecho campaa en una docena de
guerras ni te has pasado media vida en las legiones.
Como nosotros gru Optatus. Y recordamos cada corte de espada
como si hubiera sido ay er.
Romulus se sonroj, incapaz de mencionar sus dos aos como secutor. La
agona que le supuso el pual de Lentulus hundindosele en el muslo derecho le
resultaba tan vvida, ahora como cuando haba ocurrido. Pero no poda
mencionarlo. Casi todos los gladiadores eran esclavos, criminales o prisioneros de
guerra; eran la escoria de la sociedad.
Dicen que, por un determinado precio, hay hombres que cortan una marca
y te cosen dijo Caius maliciosamente. Te libran de la prueba.
Novius frunci el ceo.
Optatus se hinch de indignacin:
Has ido a uno de sos, verdad?
Claro que no! fanfarrone Romulus. Los esclavos no pueden entrar
en el ejrcito.
So pena de muerte aadi Novius con una mirada lasciva.
Caius cruz el umbral.
De dnde decas que eras? pregunt.
De la Galia Transalpina. A Romulus no le gustaba el cariz que estaba
tomando la situacin. Se puso de pie y se pregunt dnde andara Brennus. Y
eso qu ms os da?
Servimos all tres aos dijo Novius con los ojos entrecerrados. Verdad
que s, chicos?
Optatus sonri ampliamente al recordar.
Romulus sinti nuseas. Brennus s que era originario de esa zona; l era de
ciudad por los cuatro costados. La mentira no haba sido ms que una forma de
entrar en el ejrcito. Por aquel entonces, Bassius, su viejo centurin, se haba
contentado con reclutar a dos hombres que, obviamente, saban luchar. No haba
formulado demasiadas preguntas. A Bassius, lo nico que le importaba era la
valenta. Luego, como mercenarios del ejrcito de Craso, no se haban mezclado
con los legionarios romanos hasta despus de su captura. Y, durante la larga
marcha en direccin este, pocos haban formulado preguntas a otros prisioneros.
Sobrevivir haba sido ms importante. Hasta entonces.
Igual que la mitad del ejrcito dijo Romulus con agresividad. All
tambin pillasteis la sfilis?
Novius no respondi a la burla.
Dnde vivas exactamente? El pequeo legionario malvolo acaparaba
la atencin de todos.
En un pueblo, en lo alto de las montaas repuso Romulus con vaguedad
. Estaba bastante aislado.
Pero aquel interrogatorio pareca no tener fin. Entonces Novius y Optatus
entraron, mientras los otros dos bloqueaban la entrada. No poda ir a ningn sitio,
aparte de internarse ms en los barracones, donde estara incluso ms aislado. El
joven soldado trag saliva y reprimi el impulso de sacar el pual. En aquel
espacio tan reducido, tena pocas posibilidades contra tres hombres armados con
espadas. Su nica esperanza era echarle cara al asunto.
Cul era el pueblo ms cercano?
Romulus se estruj el cerebro con denuedo, intentando recordar si Brennus
haba mencionado alguna vez un lugar. No se le ocurra nada. Ni siquiera una
oracin a Mitra seguida de otra a Jpiter cambi nada. Abri la boca y la volvi a
cerrar.
La espada de Novius se desliz de la vaina cuando se le acerc.
Tampoco te acuerdas de eso? dijo con voz queda.
Somos de cerca de Lugdunum gru Brennus desde el pasillo de entrada.
Romulus nunca se haba sentido tan aliviado.
Territorio albroge, eh? pregunt Novius con desprecio.
S. Brennus entr en la sala y oblig a Caius a retroceder. Lo era.
Optatus sonri de oreja a oreja.
Recuerdo bien esa campaa seal. Vuestros pueblos ardan con
facilidad.
Algunas de las mujeres que violamos no estaban mal aadi Novius,
haciendo el gesto de introducir dos dedos en un aro formado por el pulgar y el
ndice.
Los dems se rieron burdamente y Romulus senta cmo la ira y la
vergenza bullan en su interior por su amigo.
El rostro del galo se puso rojo de ira, pero l no reaccion.
Novius no se daba por vencido.
Entonces, por qu tenis acentos distintos? Hizo un gesto despreciativo
hacia Brennus con el pulgar.
Brennus no dej que Romulus respondiera.
Porque su padre era un soldado romano, igual que vosotros, pedazos de
mierda espet. De ah su nombre. Contentos?
Ammias, Primitivus y Optatus miraron con furia, incapaces de contestar a
eso. Eran abusones ms que cabecillas.
Y la marca? insisti Novius.
Es de un gladius respondi el galo con cierta reticencia. El chico
apenas poda levantar una espada, pero intent luchar cuando mamones como
vosotros atacaron nuestro poblado. Es normal que no os lo quisiera decir.
Entonces fue Novius quien pareci confundido. Ech rpidamente las cuentas
y calcul si la niez de Romulus poda haber coincidido con la rebelin de los
albroges nueve aos atrs.
Coincida.
Huimos hacia el sur. Trabajamos aqu y all continu Brennus.
Acabamos en el ejrcito de Craso. Despus de que nuestra tribu fuera arrasada,
no importaba adnde demonios furamos a parar.
Era habitual que los guerreros de las tribus derrotadas buscaran trabajo al
servicio de Roma. beros, galos, griegos y libios formaban parte del sinfn de
nacionalidades del ejrcito. En aquel entonces, hasta los cartagineses se alistaban
en l.
El pequeo legionario se qued visiblemente decepcionado.
Romulus aprovech el silencio para acercarse discretamente a Brennus. Uno
al lado de otro, resultaban imponentes: el enorme galo musculoso y su joven
protegido, algo ms bajo pero igual de fornido. Aunque Romulus no tena ms
que un pual, sabran espabilarse en caso de pelea. La pareja lanz una mirada
feroz a los cinco veteranos.
Novius baj la espada.
En las legiones, slo pueden servir los ciudadanos dijo con resentimiento
. No gentuza tribal como vosotros dos.
Exacto! convino Caius.
El hecho de que hubieran servido en una cohorte de mercenarios al mando de
Craso no se mencion. Ni que, supuestamente, Romulus fuera medio italiano. O
el hecho de que la Legin Olvidada no fuera una unidad del ejrcito romana sino
parta.
Eso no tiene nada que ver contest Brennus rpidamente. Aqu todos
somos compaeros de lucha. Somos nosotros contra los partos, esos cerdos
desgraciados.
Dio la impresin de que sus palabras haban surtido el efecto deseado: los
veteranos se disponan a marcharse, con Novius en la retaguardia.
Romulus empez a relajarse y sonri abiertamente al galo. Meti la pata.
El pequeo legionario se volvi en la puerta. Brennus le dedic una mirada
maliciosa, pero Novius se mantuvo firme.
Qu raro! dijo con voz extraa. Muy raro!
Con cierto desnimo, Romulus vio que Novius observaba la pantorrilla
izquierda de Brennus, marcada con una prominente cicatriz de color prpura.
Qu pasa? pregunt Caius desde el exterior de los barracones.
En vez de en el hombro, el gobernador Pomptinus nos hizo marcar a los
cautivos en la pantorrilla durante esa campaa.
S, lo recuerdo fue la respuesta. Y qu?
Aunque nunca se lo haba dicho, Romulus siempre se haba preguntado por
qu la marca de Brennus era distinta de la de otros esclavos.
Era para demostrar que le pertenecan slo a l alarde Novius.
Cuntame algo que no sepa. Caius son aburrido.
Este bruto tiene una cicatriz justo donde debera estar la marca anunci
Novius encantado, alzando la espada otra vez. Tambin es un puto esclavo!
Antes de que pudiera hacer algo ms, Brennus lo embisti y empuj al
pequeo legionario en el pecho. Novius sali disparado por la puerta y cay de
espaldas. Sus cuatro amigos se dispersaron con expresin alarmada.
Vete a la mierda, hijo de perra! dijo el galo con los dientes apretados.
O te matar!
Bazofia! exclam Novius con la respiracin entrecortada y el rostro
contrado por la rabia. Los dos sois esclavos huidos.
Romulus y Brennus no respondieron.
Flix probablemente tambin lo fuera aadi el pequeo legionario
mientras los otros se llevaban la mano a la espada.
Para eso slo hay un castigo posible gru Caius.
La crucifixin concluy Optatus.
Primitivus y Ammias, sus compinches, alzaron los gladii al unsono ante la
perspectiva. Cinco rostros llenos de odio formaron un crculo en el umbral de la
puerta.
A Romulus se le hizo un nudo en la garganta. Haba presenciado muchas
veces la brutalidad con que se llevaba a cabo la ejecucin. Era una muerte lenta
y agonizante.
Atrvete! bram Brennus. Estaba hecho una furia, apostado en la puerta
como un toro bravo. Slo haba un hombre capaz de atacarlo en un momento as
. Quin empieza?
Ninguno de los veteranos se movi. No eran imbciles.
Romulus sali disparado a su habitacin y cogi el scutum y la espada. No
tuvo tiempo de ponerse la cota de malla pero, armado as, se senta ms a la
altura de sus enemigos. Cuando regres a la entrada, Brennus estaba en el
interior.
Cabrones! gru. Se han ido. Por ahora.
Se lo contarn a todo el mundo dijo Romulus, esforzndose para no
dejarse vencer por el pnico.
A los oficiales partos no les importaba su origen, pero no tendran buena
prensa entre los dems miembros de la centuria. O, y a puestos, el resto de la
legin.
Lo s.
Qu podemos hacer?
Poca cosa. El galo suspir con fuerza. Mantenernos alerta.
Protegernos mutuamente.
Aquella situacin resultaba demasiado familiar. Permanecieron callados unos
instantes mientras sopesaban sus opciones.
No tenan ninguna. Huir quedaba descartado: se hallaban en lo ms crudo del
invierno. De todos modos, adnde iban a ir? Y Tarquinius, el nico hombre que
poda ay udarles, segua encarcelado con Pacorus. Estaban solos.
Con aire sombro, Romulus observ el acero bruido de su gladius. A partir de
entonces iba a dormir con l.
Novius tard poco ms de una hora en contar a todos los hombres de su
centuria lo ocurrido. No le bast con eso. El pequeo legionario pareca estar
posedo mientras se mova entre los edificios de techo bajo de los barracones
relatando el descubrimiento. Caius, Optatus y los dems estaban igual de
ocupados. Informar a ms de nueve mil hombres llevaba tiempo, pero las
habladuras viajaban rpido y al caer la noche Romulus estaba convencido de
que su secreto era y a del dominio pblico.
Lo ms difcil de asumir fue la reaccin de sus compaeros de barracn. All
ochenta hombres coman y dorman hombro con hombro, compartiendo
equipamiento, comida y piojos. Aunque la unidad se haba formado despus de
Carrhae, exista entre ellos una verdadera camaradera de la que Flix tambin
haba formado parte. Lejos de Roma, slo se tenan los unos a los otros.
Aquella sensacin dej de ser aplicable a Romulus y Brennus.
O a Tarquinius.
Los hombres los metieron a todos en el mismo saco y el altar de Esculapio y
Mitra fue desmantelado ese mismo da, y las ofrendas retiradas. Quin iba a
rezar por un hombre que tena a esclavos por amigos? No obstante, cuando los
legionarios no tenan nada por lo que rezar, y tampoco nada que esperar,
necesitaban algo para llenar el vaco. Desgraciadamente, result ser la
desconfianza hacia los dos amigos.
De repente, Romulus y Brennus eran los culpables de todas las desgracias.
La crucifixin no era tan probable. Para ganarse ese castigo, Romulus y
Brennus tendran que desobedecer a algn oficial parto. Pero se poda matar a un
hombre de muchas otras maneras. Las peleas por nimiedades eran habituales y,
teniendo en cuenta que todos los hombres de la Legin Olvidada eran soldados de
formacin, podan poner fin a su vida con mucha facilidad. Envenenar la
comida, lo habitual en Roma, no era tan comn como el empleo de armas. Como
los hombres bajaban la guardia cuando estaban en las letrinas o en los baos,
solan aprovecharse tales ocasiones. Los pasillos estrechos que haba entre las
hileras de barracones tambin resultaban peligrosos. En ms de una ocasin,
Romulus se haba encontrado cuerpos llenos de heridas de arma blanca a escasos
pasos de su barracn.
Pero el may or peligro se hallaba en el lugar donde dorman. Ocho hombres
compartan un espacio reducido y apretado y, cuando una cuarta parte de ellos
sufra ostracismo, la vida resultaba muy complicada. Al enterarse de la noticia,
un par de legionarios se haban trasladado al instante a otro contubernium en el
que sobraban dos plazas. Su expresin de repugnancia haba disgustado
enormemente a Romulus. Eso dejaba a Gordianus, un veterano medio calvo, y
tres soldados a un lado de la habitacin, y a los amigos en el otro. Gordianus, que
se haba erigido en lder, no haba dicho gran cosa en respuesta a la revelacin de
Novius.
Aquello haba mantenido callados a sus compaeros, lo cual Romulus
agradeca. Era capaz de soportar el resentimiento silencioso. Si bien resultaba
poco probable que algn hombre de su propio contubernium intentara matarles,
no eran de fiar. Al igual que una vbora que se desliza por la hierba, Novius no
haca ms que aparecer de repente, murmurando al odo de los soldados y
envenenndoles la mente. Al pequeo legionario le haba dado por merodear por
el pasillo de los barracones y ponerse a escarbarse las uas con el pual. Cuando
no estaba l all, Caius u Optatus lo relevaban. Y, aunque ninguno adopt nunca
una actitud claramente violenta, resultaba de lo ms desconcertante. Si Romulus
y Brennus respondan matando a alguno de sus enemigos, recibiran un castigo
muy severo. Y eran demasiados como para arriesgarse a realizar un ataque
nocturno. Cortarles el cuello a cinco hombres con discrecin era una misin
imposible.
As pues, Romulus y Brennus cocinaban juntos todos los das y se quedaban
en el exterior de las letrinas con la espada preparada cuando los dems entraban.
Hacan el turno de centinela a la vez y se turnaban para dormir. Era agotador y
desmoralizador.
Esto es peor que el ludus mascull Brennus la segunda noche. Te
acuerdas?
Romulus asinti con amargura:
All por lo menos podamos echar el cerrojo de la puerta de mi celda.
Y Figulus y Gallus tenan pocos amigos aadi Romulus.
No miles! El galo solt una risa breve y sarcstica.
Y as continuaron. Por ms que Romulus le rezaba a Mitra con desesperacin,
su situacin no cambiaba. Los das se convirtieron en una semana, y la pareja
estaba demacrada e irritable. En cierta ocasin, Novius y sus amigos intentaron
sorprenderlos en un callejn fuera de los barracones, pero el rpido lanzamiento
del pual por parte de Romulus fren el ataque de golpe. Ahora Caius llevaba el
muslo izquierdo totalmente vendado y el acoso implacable de los veteranos se
haba suavizado ligeramente. Pero el respiro slo sera temporal. No podran
mantener siempre la guardia alta.
Cuando una glida maana Vahram orden a dos centurias, la suy a y otra,
que fueran a patrullar, se sintieron aliviados. Haca varios das que no reciban
noticias de uno de los enclaves de la legin situado al este del campamento
principal. Los siete fuertes, cada uno de ellos con una guarnicin de media
centuria y un puado de guerreros partos a caballo, se haban construido en
puntos estratgicos con vistas a distintas rutas de entrada a Margiana desde el
norte y el este. Altas montaas protegan el sur y el sureste. Normalmente se
reciban pocas noticias de los pequeos fuertes, pero seguan enviando jinetes dos
veces a la semana. Independientemente de sus carencias, Pacorus y Vahram se
mantenan bien informados sobre todo lo que aconteca en la zona. El ataque
sufrido en el Mitreo haba reforzado esa necesidad con un bao de sangre.
Los compaeros de Romulus y Brennus no estaban tan contentos mientras se
preparaban para la ronda. El aire cargado se llen de maldiciones altisonantes
mientras extraan los y ugos de los almacenes diminutos situados tras el espacio
para dormir de cada contubernium. Aunque su destino no estaba a ms de treinta
y cinco kilmetros, los soldados romanos siempre viajaban preparados. Adems,
Vahram haba ordenado que llevaran rancho para cuatro das. Yugos, piezas de
madera ahorquilladas, tenan de todo: desde pucheros para cocinar y pertrechos
de recambio hasta mantas para dormir. Junto con la armadura y el pesado
scutum, eso haca que el peso que transportaba cada hombre superara los treinta
kilos.
Esto es una solemne tontera! se quej Gordianus, levantando la camisa
de malla de otro legionario por encima de su cabeza para que pudiera ponrsela
. Una prdida de tiempo.
Nos encontraremos al mensajero a medio camino dijo el hombre al que
estaba ay udando. Y veremos cmo el to se mea de la risa cuando nos vea
volver.
Se oy eron murmullos vehementes de acuerdo. A quin le apeteca
abandonar la seguridad y calidez del fuerte sin motivo aparente? Tal vez la culpa
la tuvieran dos caballos cojos.
No s dijo una voz conocida. Yendo de patrulla pueden pasar muchas
cosas.
Romulus alz la vista y se top con Novius en el umbral de la puerta. Detrs
de l estaban sus otros dos torturadores principales, Caius y Optatus.
Entonces, el joven soldado se llev la mano al gladius; Brennus hizo otro tanto.
Relajaos! Novius sonri con maldad. Ya habr tiempo para eso ms
adelante.
Romulus estaba harto. Alzando la espada, se enderez y se acerc al pequeo
legionario.
Te destripar ahora mismo! jur.
Novius se ech a rer y se march, seguido de sus compinches.
Por todos los dioses! exclam Romulus con aire cansado. No
aguantar esto mucho tiempo.
Los ojos enmarcados en rojo de Brennus le transmitan la misma sensacin.
Al principio, pocos hablaron a la maana siguiente. Haca fro y el tiempo era
desagradable, y marchar cargados con el equipamiento completo no resultaba
fcil. Si bien los hombres estaban preparados para tal cometido, haba que coger
el ritmo. Como era de esperar, Gordianus empez a cantar. Al reconocer la
meloda, los dems sonrieron: era una tonadilla conocida que trataba sobre un
legionario sediento de sexo y todas las prostitutas de un gran burdel. Las estrofas
eran interminables y haba un estribillo picante que vociferar al final de cada
una. Los soldados estaban encantados de participar; as pasaban el rato, que sola
resultar pesado en tales patrullas.
En condiciones normales, Romulus disfrutaba cantando el estribillo, con sus
innumerables posturas sexuales e insinuaciones. Aquel da, sin embargo, se
imaginaba sombramente qu podra ocurrir durante la patrulla. Si se les
presentara algn contratiempo, Novius podra aprovechar la oportunidad para
atacar. En pleno fragor de la batalla, resultaba demasiado fcil apualar a un
hombre por la espalda sin ser visto.
El codazo que Brennus le dio lo puso incluso de peor humor. Haban llegado a
una encrucijada situada a menos de ocho kilmetros del fuerte; el galo sealaba
un crucifijo situado en un pequeo montculo lateral. Pacorus haba ordenado que
lo colocaran all a la vista de todo el que pasara. Como las cruces que haba de
puertas afuera, sta tena dos objetivos: matar lentamente a hombres condenados
y hacer una grfica advertencia de los castigos que empleaban los partos.
Los crucifijos pocas veces estaban vacos. Dormirse estando de guardia,
desobedecer una orden o enfadar a Pacorus, todas ellas eran razones habituales
para que un legionario muriera en la sencilla estructura de madera. A veces,
incluso los guerreros partos que provocaban su ira eran ejecutados de ese modo.
La voz de Gordianus se apag sin terminar la cancin.
Romulus cerr los ojos e intent no imaginrselos a l y a Brennus acabando
as sus das. Teniendo en cuenta que la vida de Pacorus penda de un hilo, segua
siendo una posibilidad, si es que Novius y sus hombres no les tomaban la
delantera.
Pese a lo temprano que era, las aves carroeras se arremolinaban alrededor
del crucifijo: en el suelo, en la barra horizontal e incluso en los hombros sin vida
de su presa. Los buitres calvos se daban picotazos entre s enfadados mientras los
cuervos aprovechaban la menor oportunidad para llevarse lo que pudieran. En lo
alto se vean las enormes alas desplegadas de las guilas, que se deslizaban con
serenidad ante la perspectiva de una buena comida.
Para entonces, todas las miradas estaban puestas en el cadver congelado que
colgaba hacia delante, con la cabeza cada. El muerto tena los brazos atados con
unas cuerdas gruesas y los pies perforados por largos clavos de hierro. Todos lo
conocan: era un joven legionario de la cohorte de Ishkan al que haban pillado
robando pan de los hornos haca dos das. Lo haban arrastrado hasta el
intervallum ante toda la legin y primero lo haban azotado con may ales hasta
que tuvo la tnica hecha jirones y la espalda hecha un amasijo de carne
sanguinolenta. Luego, con un taparrabos como nica prenda, el desgraciado fue
obligado a llevar la cruz desde el fuerte hasta la encrucijada solitaria. Diez
hombres de cada cohorte lo haban acompaado como testigos. Para cuando
llegaron al desolado lugar, tena los pies descalzos desgarrados y amoratados de
fro. Esto no bast para mitigar el dolor que produca ser atravesado con clavos
afilados.
Romulus recordaba con claridad los gritos dbiles y descarnados del hombre.
La expresin del resto de legionarios que los rodeaban estaba preada de
velado resentimiento; excepto Novius y sus amigos, que se rean ahuecando las
manos delante de la boca.
Darius, el valeroso centurin jefe, not las malas vibraciones e inst a sus
hombres a marchar ms rpido. No hizo falta que los alentara mucho. A medida
que los soldados iban pasando por delante, los buitres ms cercanos alzaban el
cuerpo hinchado al aire batiendo las alas de forma perezosa. Otros que estaban
un poco ms lejos se apartaron con andares de pato. En pleno invierno resultaba
difcil encontrar comida y los pjaros se resistan a dejar aquel festn tan
accesible. No habra tregua hasta que quedara un esqueleto en la cruz.
Romulus era incapaz de apartar la mirada del cadver congelado. La nica
parte que permaneca inmaculada era la entrepierna, cubierta con un taparrabos.
Las cuencas de los ojos vacas contemplaban la nada; los picotazos le cubran las
mejillas, el pecho y los brazos. Tena la boca abierta en un ltimo y silencioso
rictus de dolor y terror. Los pedazos de carne sin comer medio cados le colgaban
de los muslos, donde estaban los may ores msculos. Incluso le haban mordido
los pies, probablemente algn ingenioso chacal que se hubiera incorporado sobre
las patas traseras. Estara vivo el hombre cuando haban llegado los primeros
buitres? Habra notado la sensacin de la rotura de huesos cuando aquellas
mandbulas poderosas se cerraron sobre los dedos de sus pies congelados?
Era un espectculo repugnante, pero absorbente.
Romulus parpade.
Haba algo ms bajo tanto horror.
Durante las ltimas semanas, haba tenido tiempo de observar las corrientes
de aire y las formaciones de nubes por encima del fuerte. Romulus se haba
vuelto meticuloso y se fijaba en todos los pjaros y animales, observaba como
caa la nieve y como se formaba el hielo en el ro que discurra junto al fuerte.
Como haba visto a Tarquinius, saba que literalmente todo poda ser importante,
todo poda proporcionar algo de informacin. El hecho de que muy pocas cosas
parecieran tener sentido le causaba una profunda frustracin. No obstante,
siguiendo las instrucciones del arspice, predecir el tiempo por fin le resultaba
bastante sencillo. Por supuesto que aquello era interesante, pero Romulus quera
saber mucho ms aparte de cundo se desatara la prxima tormenta. Le
molestaba no haber visto nada sobre Tarquinius, Pacorus o Novius y los dems
veteranos. Nada til.
Ahora quiz tuviera una oportunidad.
Romulus volvi a centrarse en el cadver.
Una nica imagen sorprendente de Roma destell ante sus ojos. De repente
not un vnculo real con Italia, como si el salvajismo de la crucifixin hubiera
sido una forma de sacrificio. Era aquello lo que le ocurra al arspice cuando
mataba gallinas o cabras? Por primera vez, Romulus alcanz la plena conciencia.
Vio los lugares ms emblemticos del Foro Romano: el Senado, las basilicae,
los templos caractersticos y las estatuas de los dioses. Las actividades all
habituales solan ser el comercio, el prstamo de dinero y el anuncio del fallo de
los tribunales. Aquel da no. Romulus frunci el ceo porque apenas crea lo que
estaba viendo. En el corazn de la ciudad haba unos disturbios tremendos.
Delante del Senado mismo, los soldados se descuartizaban y acuchillaban los
unos a los otros. Entre ellos, civiles inocentes moran a puados. Por todas partes
y acan cuerpos ensangrentados y mutilados. Curiosamente, algunos combatientes
incluso parecan gladiadores. Conmocionado, Romulus no era capaz de asimilar
aquello. Cmo poda ser que la capital del Estado ms poderoso del mundo
estuviera sumida en tamao caos? Acaso la mente le estaba jugando una mala
pasada? Se estara volviendo loco? La necesidad de regresar a casa nunca haba
sido tan fuerte ni le haba parecido menos probable.
Un brazo poderoso le dio una palmada en la espalda e hizo volver a Romulus
en s.
Ya no podemos ay udar a ese pobre diablo dijo Brennus, mirando
entristecido el cadver helado. Olvdate de l.
Romulus abri la boca sorprendido, pero entonces cay en la cuenta. El galo
no tena ni idea de lo que l haba visto. Estaba a punto de contrselo a Brennus
cuando algo lo hizo mirar por encima del hombro.
Novius esperaba su oportunidad y enseguida alz a medias ambos brazos,
imitando al hombre crucificado.
Entristecido, Romulus apart la mirada mientras la risa burlona del pequeo
legionario le resonaba en los odos. El mundo se estaba volviendo loco.
6

Reina el caos

Roma, invierno de 53-52 a. C.

F abiola se esforz por no perder el equilibrio mientras la muchedumbre la


empujaba hacia delante; la fuerza con que Tullius la agarraba del brazo era lo
que la mantena derecha. Los otros guardaespaldas tambin haban sido
engullidos por la masa de gente que se mova rpido. De vez en cuando, Fabiola
alcanzaba a ver sus rostros confundidos, aunque bsicamente se concentraba en
lo que decan los miembros de la banda. Tal vez la emboscada de la taberna los
hubiera pillado a todos por sorpresa. Se sospechaba que haba habido traiciones
de por medio y amenazas serias contra cualquiera que estuviera implicado. Los
matones no descansaran hasta que la muerte de Clodio fuera vengada a
conciencia.
Fabiola adverta algo ms que el deseo de tomar represalias en las palabras
airadas que llenaban el ambiente. Los hombres que blandan armas a su
alrededor eran todos plebey os. Pobres, incultos, desnutridos. Vivan en
apartamentos abarrotados, infestados de ratas y estaban condenados a llevar una
vida corta y miserable con prcticamente ninguna posibilidad de mejora. En
muchos sentidos, su vida difera muy poco de la de los esclavos. No obstante,
eran ciudadanos romanos. La ley de la calle les ofreca algo ms. Poder. Respeto
de quienes normalmente los despreciaban. Dinero de la gente a la que robaban.
Sin duda se arriesgaban a morir, pero vala la pena para obtener aquello que, de
otro modo, jams les pertenecera. Por consiguiente, no era de extraar que tanto
Clodio como Milo tuvieran tantsimos seguidores. Pero Fabiola consideraba que
los mtodos del populacho carecan de visin de futuro. Si reinaba la anarqua, no
habra congiaria, el reparto gratuito de grano y dinero que permita subsistir a las
familias ms pobres. Acabaran murindose de hambre.
La ira latente de la multitud tampoco resultaba agradable. A Fabiola le
bastaba con mirar a los cautivos inocentes y aterrorizados para darse cuenta de
que aquella violencia incontrolada afectaba a los inocentes tanto como a los
culpables. Independientemente de las atrocidades perpetradas por la Repblica,
sta segua siendo una institucin que ofreca un marco para una sociedad ms
pacfica que la anterior. El Estado y a no mataba sin control a personas inocentes
por el contenido de sus monederos. No obstante, eso volvera a ser lo normal si
hordas como aqulla tomaban las riendas.
No tardaron demasiado en llegar al Foro Romano. Bordeado por numerosos
templos y santuarios, albergaba el edificio del Senado y las basilicae, enormes
mercados cubiertos que solan estar atestados de comerciantes, abogados,
escribas y adivinos. Era el lugar ms bullicioso de la ciudad, una zona querida por
todos los ciudadanos. All se celebraban normalmente reuniones pblicas, al igual
que los juicios y algunas elecciones. Los acontecimientos que tenan lugar en el
Foro solan ser recordados, motivo por el que precisamente se haba elegido para
el velatorio de Clodio.
Ese da, las basilicae estaban en silencio y prcticamente vacas. La barrera
de sonido habitual formada por voces de comerciantes, abogados que discutan y
verduleros compitiendo entre s no se oa. En su lugar reinaban los gritos
resonantes de los tenderos ms valientes, los que se haban atrevido a abrir los
puestos. Haca semanas que poca gente honrada rondaba por all. La may ora de
los comerciantes, legisladores y vendedores se quedaban en casa para estar a
salvo. Ni siquiera se vea a los astutos arspices. Teniendo en cuenta que la
violencia constante era el nico negocio en oferta, tenan pocos motivos para
arriesgar sus vidas. Los nobles y la gente adinerada tambin brillaban por su
ausencia, seguros como se sentan tras las gruesas paredes de sus casas.
No estaran a salvo demasiado tiempo, pens Fabiola mirando a los hombres
enfadados que parloteaban a su alrededor.
Aunque faltaran los ricos, el espacio abierto del Foro estaba atestado de
plebey os demacrados pese a la amenaza de una jornada conflictiva. La noticia
de la muerte de Clodio se haba propagado por los barrios llenos de gente ms
rpido que la peste. Aterrorizados por el futuro que ofrecan las bandas rivales,
los ciudadanos de Roma seguan queriendo ver cmo se desarrollaba. Trgicos
acontecimientos como ste eran raros. Desde que Sila el Carnicero marchara en
la capital haca ms de treinta aos, la democracia no haba estado nunca tan
amenazada. A pesar de sus fallos, la Repblica funcionaba bastante bien. Pero
ahora pareca un barco sin timn encallado en un mar embravecido.
Los lugares con las mejores vistas los escalones conducentes a las basilicae
y todos los santuarios estaban abarrotados de personas. Los nios iban sentados
a hombros de sus padres, estirando el cuello para ver. Haba espectadores hasta
en las estatuas. El derramamiento de sangre era inevitable y cualquiera que
estuviera en medio corra peligro de muerte.
Milo permaneca ante el Senado vestido con una toga de un blanco
inmaculado, reivindicando as su superioridad moral. Era un hombre apuesto y
bien afeitado al que rodeaban grupos de hombres, muchos de los cuales eran
gladiadores. Era imposible pasar por alto el dramatismo de la implicacin. Ah
estaba el defensor de Roma, esperando repeler a quienes deseaban
desmoronarla. En un intento de revestir su causa de la aprobacin divina, un
grupo de sacerdotes se desplegaba en posicin destacada en los escalones del
Senado. Cantando, quemando incienso y alzando las manos a los cielos, los
hombres de blanco daran credibilidad a cualquier causa. La estratagema
funcionaba, y muchos de entre la multitud empezaron a corear el nombre de
Milo. Sus gladiadores respondieron golpeando las armas contra los escudos y
armando un estruendo ensordecedor.
Brutus haba enseado a Fabiola los distintos tipos de luchadores que medan
sus fuerzas en la arena. vida por saber ms sobre la vida que haba acabado
llevando Romulus, haba memorizado todos los detalles. Entonces distingui a los
murmillones con el caracterstico casco de bronce y el penacho en forma de pez,
el hombro derecho cubierto con malla. Junto a los samnitas de cascos con
penacho y escudos alargados y ovales, haba un grupo de secutores. Las manicae
de tela y cuero les protegan el hombro derecho, mientras que llevaban una nica
greba en la pierna izquierda. Incluso haba retiarii, pescadores armados con un
tridente y una red. La hilera apelotonada de asesinos profesionales daba miedo.
Frente a ellos, al otro lado del Foro, los seguidores de Clodio formaban una
muchedumbre ms numerosa y desorganizada. Aunque no iban tan bien
armados, Fabiola calcul que su nmero superaba con creces la fuerza de Milo.
Al ver a sus amigotes, el lder de la muchedumbre recin llegada se abri
camino a empujones por entre el gento de ciudadanos que esperaban. Sus
hombres no tardaron en imitarlo, haciendo uso de las hojas e incluso de los filos
de las espadas contra cualquiera que se interpusiera en su camino. Resonaron los
gritos, la sangre se derram en los adoquines y los matones enseguida tuvieron
va libre para reunirse con sus compinches. Cuando se juntaron, se oy una gran
ovacin. Ahora contaban por lo menos con el triple de hombres que sus
enemigos.
Una extraa calma se apoder del lugar. Ambos bandos se haban
congregado all para luchar, pero todava faltaba por llegar el motivo: el cadver
de Clodio.
Durante el viaje, los guardas de Fabiola haban conseguido colocarse a su
lado haciendo malabarismos. Eso haba supuesto una pequea consolacin, pero
se senta sumamente vulnerable sin un arma. Susurrndole a Tullius al odo,
Fabiola cogi el pual que ste le pas y se lo escondi en una de las mangas del
vestido. Slo los dioses saban qu ocurrira antes del anochecer.
Roma quiz se viniera abajo, pero ella quera sobrevivir. Si se planteaba la
necesidad, estaba perfectamente preparada para pelear. Fabiola dedic una
rpida oracin a Jpiter. Protgenos a todos pens. No permitas que ni y o
ni los mos suframos dao alguno .
Los gritos de las mujeres no tardaron en orse. Desde cierta distancia, los
gritos suban y bajaban de tono debido al ulular propio del dolor. Los suspiros de
anticipacin fueron recorriendo la multitud, y los cuellos se estiraban para
descubrir el origen de tan penetrantes aullidos. El cadver de Clodio se acercaba.
La tensin super a uno de los hombres de Milo, que lanz la jabalina. sta dibuj
un arco poco pronunciado hacia los plebey os, pero luego cay y rebot sin
causar daos en los adoquines. La respuesta le lleg en forma de insultos y
abucheos que inundaron el aire. El ambiente era cada vez ms tenso, pero
sorprendentemente ninguno de los matones de Clodio respondi. Su ira latente se
mantena a ray a hasta que vieran el cadver con sus propios ojos. Al igual que
todo el mundo, tenan la vista fija en el punto en que la Va Apia se internaba en
el Foro. Fabiola lanz una mirada a Tullius, quien pese a la gravedad de la
situacin le dedic una sonrisa tranquilizadora. Como saba que el duro siciliano
se haca el valiente por ella, se enterneci. Era un buen hombre: necesitaba a
ms como l.
El lamento fnebre fue adquiriendo intensidad, hasta que en la lejana se
distingui a un grupo de mujeres vestidas con trajes de luto gris que se acercaban
al espacio abierto y al pblico apelotonado y ansioso. En el centro, haba una
figura delgada y empapada de sangre que se tambaleaba bajo el peso de un
fardo voluminoso y envuelto con una tela.
Muy lista! , pens Fabiola. Fulvia haba hecho bien en reunir a sus amigos
en tan escaso tiempo. Haba pocos mtodos mejores para espolear la histeria
colectiva que un coro de lamentos. Y la viuda de Clodio haba hecho una jugada
maestra al entrar en el Foro cargada con el cadver.
Poco a poco, los gritos fueron volvindose inteligibles.
Mirad qu le han hecho a mi Clodio!
Asesinado! respondieron las mujeres con dramatismo. Lo han
matado en la calle como a un perro!
Lo han dejado desnudo como el da en que naci! dijo Fulvia
solemnemente.
Muchos de los ciudadanos que observaban profirieron gritos de furia.
Os da miedo una pelea limpia? Varios de los acompaantes de Fulvia
escupieron hacia el lugar donde se encontraban Milo y sus hombres:
Cobardes!
Un grito de rabia que iba en aumento respondi a la acusacin. Muchos
seguidores de Clodio empezaron a tamborilear los escudos con la empuadura de
las espadas. Otros, inquietos, daban zapatazos en los adoquines. Al otro lado del
Foro, los gladiadores hacan lo mismo. Pronto result difcil entender ni una
palabra de lo que se deca en medio de aquel ruido ensordecedor.
Mientras ambos bandos seguan desafindose, Fabiola not un regusto amargo
en la garganta. Puede que Romulus hubiera experimentado algo parecido antes
de Carrhae. Antes de morir. Las punzadas de un dolor familiar fueron seguidas de
una sobrecogedora sensacin de acomodo. Tal vez est muerto pens Fabiola
. Tal vez Jpiter me hay a trado aqu para morir: para reunirme con Romulus y
con nuestra madre . Por unos segundos, le sorprendi que semejante idea la
satisficiera. La familia lo haba significado todo para Fabiola, pero haca tiempo
que la haba perdido. Aparte de Brutus y Docilosa, estaba sola en el mundo.
Ninguno de ellos era pariente suy o y, de momento, la venganza como objetivo en
la vida slo la motivaba a ella. Muy bien. Jpiter Optimus Maximus, haz lo que
quieras .
Los rostros de los ciudadanos aterrorizados que la rodeaban hicieron que le
remordiera la conciencia. No eran como ella, que tena pocas razones por las que
vivir. Probablemente la may ora tuviera familia y no hubiera cometido ningn
delito. Sin embargo, tambin estaban a punto de morir. Y, si no se restableca
pronto el orden, la situacin poda empeorar. Fabiola se senta impotente e
insignificante. Qu puedo hacer? . Slo poda pedir una cosa. Jpiter,
protege a tu pueblo y a tu ciudad! .
Vamos a por esos cabrones! grit un hombre corpulento de la primera
hilera.
Todos gritaron de entusiasmo. La muchedumbre se tambale hacia delante
aullando enfurecida.
Un momento! grit el lder barbudo. Todava no hemos visto el
cadver de Clodio.
Era lo que tocaba decir. La multitud retom la posicin anterior.
Por fin Fulvia alcanz el centro del Foro. Era una mujer atractiva de poco
ms de treinta aos y se haba pintado el rostro con ceniza y holln. Las lgrimas
le surcaban las mejillas ennegrecidas, que se mezclaban con manchas de sangre.
Pero estaba en plenas facultades. Orden a sus amigos que se dispersaran y
descarg con reverencia el fardo en el suelo. Retir la sbana ensangrentada y
mostr el cuerpo mutilado de su esposo a los ciudadanos all reunidos. Su accin
fue recibida con gritos entrecortados de indignacin. Fabiola no pudo evitar hacer
una mueca de dolor ante la cantidad de heridas que tena Clodio. El joven
mensajero no haba exagerado. El noble renegado haba sido atravesado
numerosas veces, y cada pualada habra bastado para matarlo. Como estaba
lleno de cortes y rajas, sus facciones resultaban casi irreconocibles. Tena una
pierna prcticamente separada del cuerpo, y del hombro izquierdo todava le
sobresala el extremo doblado de una jabalina. Clodio Pulcro no haba tenido una
buena muerte.
Los hombres de Milo soltaron risas y carcajadas burlonas al contemplar su
obra.
Fulvia se levant con el vestido gris empapado de sangre. Aqul era su
momento.
Fabiola esper.
Toda Roma esper.
Alzando los brazos con espectacularidad, Fulvia se golpe los pechos con los
puos y la saliva sali despedida de sus labios cuando empez a hablar.
Pido a Orcus, dios del averno! Seal a Milo con un dedo tembloroso.
Qu marque a este hombre!
Milo se amedrent visiblemente. La supersticin gobernaba el corazn y la
cabeza de la may ora y existan pocas personas que no se sentiran intimidadas
por semejante maldicin pblica. Pero l era un hombre valiente. El noble se
puso recto y se prepar para las siguientes palabras de Fulvia.
Llvatelo al infierno! dijo solemnemente. Y que all Cerbero lo
despedace lentamente. Y se alimente de l para toda la eternidad.
Esta vez Milo consigui no reaccionar, sin respuesta. Sus gladiadores
guardaron silencio; ni siquiera sus dciles sacerdotes se atrevieron a responder.
En medio de la muchedumbre, los hombres hicieron la seal contra el mal.
Fulvia permiti que sus palabras calaran durante diez segundos. Luego, llev
el cadver de Clodio a las escaleras del templo de Juno, se arrodill y se abalanz
sobre l. Sus acompaantes se apresuraron a hacer lo mismo que la desconsolada
viuda. Fulvia empez a sollozar con frenes cuando por fin se dej dominar por el
dolor.
Fabiola no tena ms remedio que admirar la teatralidad del momento. La
ltima parte, la ms dramtica, se haba reservado para cuando Fulvia estuviera
a salvo. Supona lo que iba a suceder a continuacin.
Se oy eron ms lamentos cuando el grupo de mujeres se arremolinaron
alrededor de Fulvia para tocar las heridas del noble muerto y despus alzaron las
y emas de los dedos ensangrentados a la vista de todos.
Para los hombres de Clodio, aqulla fue la gota que colm el vaso. Haba que
vengarse. Un incoherente aullido lleno de odio brot de sus gargantas, y entonces
se abalanzaron hacia sus enemigos. Arrastraron con ellos a Fabiola, sus guardas y
los cautivos que gritaban. No habra lneas de batalla bien delimitadas, slo una
mle catica de matones y civiles.
Los sacerdotes, aterrorizados, llamaron a conservar la calma. Se dieron
cuenta demasiado tarde de que lo que se haba desatado era incontrolable.
Aquella furia vasta e incipiente amenazaba a la misma Roma, y ellos la haban
alentado.
Seora! grit Tullius. Debemos escapar.
Fabiola asinti con determinacin.
Usad las armas slo si es estrictamente necesario orden a sus hombres.
No quera cargar con sangre inocente en su conciencia.
Apenas acababan de aceptar sus rdenes, cuando los dos bandos se toparon
de forma clamorosa. Los gladiadores de Milo, que eran luchadores profesionales,
gozaban de una ventaja instantnea sobre la muchedumbre plebey a. Formaron
un muro compacto de escudos y soportaron con facilidad la primera carga de
berridos. Se ensaaron lanzando estocadas con los gladii; clavaron lanzas y
tridentes en los rostros y cuellos desprotegidos; las jabalinas zumbaron por el aire;
la sangre se derram en los adoquines. Fabiola observaba la escena horrorizada y
sobrecogida. Aquello era mucho peor que todo lo que haba visto en la arena. En
un primer momento, docenas de hombres cay eron al suelo heridos o muertos.
De todos modos, como era de esperar, el peso de los nmeros empez a contar.
Rabiosos y llenos de dolor, los matones de Clodio se abalanzaron sobre sus
enemigos como posesos. El primero en caer fue un samnita, cuando dos fornidos
plebey os le arrebataron el escudo en volandas: mientras le clavaba la lanza a un
hombre en la garganta, lo atravesaron a l con otra. Se desplom escupiendo
sangre por la boca y dej un hueco en la lnea de defensa. Quienes estaban cerca
enseguida centraron el ataque en ese punto. A continuacin mataron a un
murmillo y luego a un retiarius. La muchedumbre avanzaba y obligaba a los
seguidores de Milo a retroceder hacia los escalones del Senado. Los gladiadores
no eran legionarios romanos acostumbrados a la disciplina, habituados a soportar
contratiempos apabullantes. Se hicieron ms huecos que se fueron ampliando
rpidamente, separando ms las hileras. Los luchadores empezaron a girar la
cabeza para ver si encontraban una salida. Les haban prometido un buen sueldo
por participar en trifulcas callejeras, no por morir en una batalla a gran escala.
La lucha no haba terminado, ni mucho menos, pero Fabiola not que las
tornas haban cambiado. Afortunadamente, todava estaban lejos del
derramamiento de sangre. Los matones que los haban conducido al Foro haban
desaparecido en la mle. Haba llegado el momento de huir, si es que podan.
Fabiola movi la cabeza hacia Tullius, que estuvo encantado de obedecer.
Vocifer una orden a los dems. Formando un contorno de diamante protector
alrededor de Fabiola, los nueve guardaespaldas sacaron las espadas, se volvieron
como si fueran uno solo y empezaron a abrir una va de paso para alejarse de la
multitud. Por suerte, muchas otras personas intentaban huir. Dado que sus
captores se haban despistado, todos los prisioneros tenan la oportunidad de
liberarse y empujaban y apartaban a los dems con brutalidad, sin importarles
los ms dbiles, que eran sencilla y llanamente pisoteados. Cuando Fabiola se
inclin para ay udar a una anciana que haba cado de rodillas, Tullius la apart de
mala manera.
Dejadla!
Fabiola, asombrada del trato recibido, cay en la cuenta de que el siciliano
estaba realmente preocupado por su seguridad. Volvi la vista angustiada, pero el
rostro ajado y aterrorizado y a haba quedado engullido por los empujones de las
masas. Otra vctima inocente. Pero no haba tiempo para lamentarse o pararse a
pensar en el objetivo de los dioses ese da. Empeados en su supervivencia y en
la de su seora, los guardas de Fabiola seguan adelante sin miramientos.
Dirigos all! grit Tullius, sealando el templo de Castor, el edificio ms
cercano.
Los guardaespaldas agacharon la cabeza y enseguida cogieron impulso.
Fabiola contuvo la respiracin mientras se abran camino por entre la
vorgine. De vez en cuando, Tullius y los dems tenan que golpear a alguien en
la cabeza con la empuadura de la espada, pero la may ora de los miembros de
las bandas cercanas estaban ms interesados en atacar a los gladiadores que en
detener a unas cuantas personas que se alejaban del fragor de la batalla.
Cuando por fin alcanzaron las escaleras de piedra tallada, rodearon la base y
tomaron un callejn. Fabiola lanz otra mirada al Foro. Los dos bandos seguan
peleando acaloradamente y ninguno de los dos estaba dispuesto a dar o pedir
tregua. Los gladiadores de Milo se haban dispersado y ahora formaban pequeos
grupos, donde luchaban por resistir el ataque de un nmero muy superior de
plebey os. Sin embargo, todo xito costaba caro a los matones: cada murmillo o
secutor que mora se llevaba con l a tres o cuatro hombres. Ahora los muertos
estaban desparramados por todas partes, pisoteados, amontonados unos encima
de otros, postrados a la entrada de los templos. Aquello se estaba convirtiendo en
una masacre.
Al final Roma estaba cay endo en la anarqua, y no haba nadie para evitarlo.
Rpido! La nica preocupacin de Tullius era poner a salvo a su seora.
Entretenerse era una locura, pero Fabiola no era capaz de apartar la mirada
de la escena. Observ a seis plebey os que emergan a cierta distancia de la
confusin, con el cadver de Clodio a cuestas. Liderados por Fulvia y el lder
barbudo con el que se haban encontrado antes, el grupo se diriga con
determinacin a la entrada del Senado. Tras ellos iban un par de hombres que
portaban antorchas encendidas. Fabiola solt un grito ahogado. La pira fnebre de
Clodio iba a encenderse en el interior de la estructura ms importante de la
Repblica: el Senado.
Tullius se mova arriba y abajo descontento; sin embargo, Fabiola segua en
el mismo sitio. Y su suposicin haba sido correcta. Al cabo de unos instantes,
empezaron a salir volutas de humo del interior de la cmara sagrada. En la
historia de la ciudad, jams se haba producido tan dramtico acontecimiento.
Los quinientos aos de democracia estaban a punto de ser consumidos por las
llamas.
Incluso Tullius se detuvo al advertir lo que estaban presenciando. La poltica
afectaba poco a los esclavos, pero ciertas cosas de la Repblica eran
permanentes, o lo parecan; una de ellas, el edificio que albergaba la sede del
gobierno. Ver el Senado en llamas resultaba extraordinario. Si poda ser destruido,
lo mismo poda ocurrir con cualquier otro edificio de Roma.
Al final el siciliano entr en razn.
No podemos quedarnos, seora. Determin en tono firme.
Fabiola suspir al darse cuenta de que tena razn y sigui a Tullius sin
rechistar. Hasta el momento Jpiter les haba perdonado la vida, pero no deban
tentar a la suerte. Haba llegado el momento de marcharse, antes de que la
situacin empeorara. Ahora slo la fuerza militar poda restablecer la paz. Los
senadores no tendran ms remedio que pedirle a Pompey o, el nuevo cnsul, que
interviniera, lo cual inclinara la balanza del poder en detrimento de Csar. Estos
disturbios tambin debilitaran la posicin de Brutus. Y, por consiguiente, tambin
la de ella. Y qu ocurrira en la Galia? Si la rebelin de Vercingtorix tena xito,
el intento de Csar de convertirse en el lder de la Repblica fracasara
estrepitosamente. Un general derrotado nunca gozara de la caprichosa
aprobacin pblica. Fabiola se prepar para lo peor. Jpiter le haba mostrado su
favor permitindole escapar del caos. Haca un rato haba estado dispuesta a
morir; y a no. Independientemente de lo que sucediera, aquello no supondra el
fin de su ascenso al poder.
Fabiola ni siquiera vio llegar la flecha. Lo que le llam la atencin fue el grito
ahogado de dolor. Alz la vista y vio a Tullius tambalendose hacia delante, con
expresin ligeramente sorprendida. El asta de madera emplumada le sobresala
del pecho y tena el extremo de hierro bien clavado en los pulmones. El siciliano,
herido de muerte, cay de bruces en el barro que llegaba hasta los tobillos.
Al cabo de un segundo lo sigui otro guarda. Y despus, un tercero.
Fabiola se agach y escupi una amarga maldicin. Cmo he podido ser
tan estpida? pens. Jpiter no pierde el tiempo con gente como y o .
El camino que tena por delante estaba bloqueado con pilas de escombros,
troncos y cermica rota. Ansioso por alejarse del Foro, Tullius no se haba dado
cuenta. Fabiola tampoco haba prestado atencin. Cualquier otro da, habra
pensado que la basura que llegaba hasta la cintura slo indicaba que se trataba de
una calle especialmente pobre, un lugar cuy os habitantes no se preocupaban por
la salubridad o la higiene. Hoy no.
Aquello era una emboscada.
Un cuarto proy ectil silb por el aire, y alcanz en el cuello al guarda que
estaba ms cercano a ella.
No podan seguir adelante. Ni retroceder. En el Foro les esperaba una muerte
segura. Fabiola busc al arquero con la mirada.
Uno de los cinco seguidores que le quedaban seal justo antes de gritar,
agarrndose la flecha que le sobresala del ojo izquierdo. Cay de rodillas y tir
del asta con desesperacin; Fabiola oy como el metal raspaba el hueso mientras
las lengetas salan de la cuenca del ojo. La cara se le llen de sangre y de un
fluido acuoso, pero el valiente guarda se puso en pie tambalendose, sollozando
de dolor. Medio ciego, le sera de poca utilidad en la pelea inminente.
Diez rufianes salieron de una callejuela. Vestan tnicas andrajosas marrn
plido e iban cargados con un buen surtido de armas: lanzas, porras, puales,
espadas oxidadas. Haba un arquero, un tipo de aspecto malvado que sonri al
encajar otra flecha en la cuerda. Sus compinches tenan un aspecto igual de
indeseable.
Mirad qu tenemos aqu, chicos! exclam un lancero con mirada
lasciva.
Una dama noble! respondi otro. Siempre he querido probar una.
El arquero se humedeci los labios:
Vamos a ver qu hay debajo de este vestido tan bonito.
Los hombres se le acercaron con expresin lujuriosa. Aquello no iba a
limitarse a un robo. Fabiola vio violacin y muerte en sus ojos oscuros. Pero, en
vez de sentir miedo, la ira bull en su interior. Eran lo peor de lo peor, la escoria
que esperaba aprovecharse de los dbiles y desarmados que huan de la batalla.
Seora? preguntaron sus guardas al unsono. Sin Tullius no saban qu
hacer.
Fabiola trag saliva. Ninguno llevaba escudo, lo cual los dejaba indefensos
contra los proy ectiles. Si no reaccionaban rpido, todos seran vctimas del
arquero. Slo haba una manera de superar a sus agresores, que probablemente
fueran unos cobardes. Fabiola ense los dientes mientras sacaba el pual que
Tullius le haba dado.
Correr directo hacia ellos susurr. O eso o nos vamos al infierno. Si
aqul era el final que Jpiter haba elegido para ella, al menos morira a lo
grande.
En vista de su determinacin, los guardas se armaron de valor. Cuatro alzaron
las espadas y el hombre tuerto desenvain una navaja. Dada su capacidad
reducida para calcular la profundidad de campo, le resultara ms fcil luchar
con un arma corta. En un abrir y cerrar de ojos, los cinco estuvieron alineados a
su lado. Independientemente de que fueran esclavos, era mejor morir luchando
que dejarse matar.
Fabiola profiri un desafiante grito de rabia. Alz el arma y carg hacia
delante. Todo se desmoronaba. Los dioses le haban respondido: sin duda, estaba
sola en el mundo. Si la muerte se la llevaba, sera un alivio.
Sus hombres respondieron con un rugido y la siguieron bien de cerca.
La batalla fue breve, pero encarnizada.
Movida por la corazonada de que no la mataran de inmediato, Fabiola fue
directa al arquero, que apuntaba a alguien por encima de su hombro izquierdo.
Not una rfaga de aire cuando la flecha le pas rozando la mejilla y oy un
grito ahogado detrs de ella al impactar. Entonces fue a por l. Slo tendra una
oportunidad: su estocada tena que dejarlo intil o matarlo, al instante. Sin dar
tiempo al matn ni para respirar, Fabiola le haba clavado el pual en el punto en
que el cuello se une al cuerpo. Ah era donde haba visto que Corbulo degollaba a
los cerdos cuando los sacrificaban. El hombre dej escapar un grito agudo y solt
el arco. Fabiola no vacil. Extrajo la hoja y le dio otra pualada, en el pecho. El
arquero cay hacia atrs con las heridas sangrantes y desapareci. Morira en
cuestin de minutos.
Fabiola se mir la mano con la que sujetaba el arma, la derecha. La tena
totalmente roja y pegajosa por la sangre. Era repugnante. Resultaba difcil saber
qu era peor: eso o tener que copular con senadores gordos y viejos.
Zorra!
Se agach por instinto y esquiv una espada que se balanceaba rpidamente
hacia ella. Delante de ella haba un hombre esculido y sin afeitar que empuaba
un gladius oxidado. Aunque Fabiola no haba aprendido a usar armas, haba visto
como Juba enseaba a Romulus las veces suficientes y como se entrenaban los
dos porteros del Lupanar. Aquel imbcil no tena ni idea de luchar, pens, con
esperanzas renovadas. Pero lo cierto es que ella tampoco haba recibido
adiestramiento alguno.
El hombre la embisti otra vez y Fabiola lo esquiv con facilidad.
Ests ms acostumbrado a acuchillar a la gente por la espalda, verdad?
dijo Fabiola con desprecio, mientras se planteaba qu hacer a continuacin.
Para tener alguna opcin con el pual, tendra que situarse peligrosamente
cerca de su espada. El matn enseguida not el atisbo de indecisin.
Voy a disfrutar follndote cuando esto acabe dijo jadeante, intentando
arrebatarle el pual.
Ya lo tena. Fabiola se baj el cuerpo del vestido y le ense unos pechos
generosos. La supervivencia era mucho ms importante que el pudor.
El hombre baj la guardia con ojos desorbitados.
Te gusta lo que ves? pregunt ella con dulzura, ahuecando la mano bajo
uno de los pechos de forma incitante.
El plebey o no saba qu responder. Las nicas mujeres que poda permitirse
eran las putas rastreras que vivan junto a las tumbas de la Va Apia: desdentadas,
enfermas y medio borrachas la may or parte del tiempo. En comparacin,
Fabiola era como una diosa. Se humedeci los labios y dio un paso adelante.
La sonrisa de Fabiola se convirti en un gruido de loba cuando lo tuvo
suficientemente cerca. En su mente, aquel hombre poda haber sido Gemellus o
cientos de otros que haban usado su cuerpo. Con un movimiento hacia atrs,
Fabiola le cort el cuello e introdujo la hoja tan adentro que rechin contra el
cartlago de la laringe. Mientras l se caa, ahogndose en su propia sangre,
Fabiola le arrebat el gladius. Dos armas sern mejor que una , pens.
Cuando Fabiola se subi el vestido y mir a su alrededor, casi todos sus
hombres haban sido abatidos, pero haban matado al doble de agresores.
Curiosamente, el guarda al que haban sacado un ojo segua luchando. El corazn
se le llen de orgullo al ver su lealtad y coraje. Gritando con una mezcla de dolor
y furia, haba neutralizado a dos rufianes: a uno lo haba dejado con los intestinos
desparramados por el suelo y al otro le haba clavado el pual en el muslo.
Aquello dejaba a Fabiola y al esclavo herido contra dos de los canallas, que
ahora y a no parecan tan seguros de s mismos. La situacin haba mejorado y
Fabiola se anim ligeramente. Jpiter sigue vigilndonos. No nos dejes
ahora! , suplic. Pero las esperanzas de Fabiola se esfumaron cuando cuatro
hombres ms salieron de la callejuela. Atrados por el sonido de la lucha, gritaron
enfadados al ver a sus compinches muertos o heridos. La consternacin
enseguida dio paso a la lujuria cuando descubrieron que slo se enfrentaban a dos
enemigos, uno de los cuales era una hermosa joven.
Seora?
Fabiola se volvi para mirar al guarda herido. Tena la mejilla izquierda
cubierta de arroy uelos de sangre coagulada. Le llegaban hasta la boca abierta e
incluso le haban manchado los dientes de rojo. Pero el ojo sano le arda de ira en
el lado derecho y limpio de la cara. El efecto resultaba aterrador, y deba de
otorgarle ventaja sobre los matones.
Qu quieres?
Cuando me muera Hizo una pausa. Pareca realmente angustiado.
No quiero que me echen a la colina Esquilma, seora.
Fabiola se compadeci de l. El esclavo no tema morir con ella. Sin
embargo, como muchos de su clase, tema la indignidad de ser arrojado a la fosa
abierta de la ciudad junto con la basura y los cadveres de animales y
criminales. Al igual que su hermano Romulus, tena orgullo adems de coraje.
Le entristeci pensar que ni siquiera saba cmo se llamaba aquel hombre.
Si y o sobrevivo y t no declar Fabiola, juro por todos los dioses que
tendrs tumba propia con un monumento encima.
No poda prometer ms. Seguan teniendo la suerte en su contra.
l la mir fijamente con el ojo sano y asinti una sola vez.
Fabiola se dio cuenta de que as se formaban los lazos de la camaradera.
Alguien que apoy a a otro en plena batalla, sobre todo cuando no est obligado a
ello, era digno de amistad. Y confianza. Resultaba irrelevante que se tratara o no
de un esclavo.
Cmo te llamas? pregunt.
Sextus, seora.
Bien.
Contenta de no tener que morir con un desconocido, Fabiola observ a los
recin llegados. Le resultaban remotamente familiares; pero, por suerte, ninguno
iba armado con un arco. Al menos tendran la oportunidad de herir o matar a
unos cuantos antes de morir. Tal vez alguno bajara la guardia igual que el imbcil
del gladius, pens esperanzada. Pero dudaba que la artimaa volviera a
funcionar. Por la forma en que empuaban las armas, aquellos hombres de
aspecto duro estaban acostumbrados a pelear. Con un suspiro, Fabiola se coloc
hombro con hombro con Sextus. Ola a sangre y a sudor.
Embistmoslos susurr ella. Si conseguimos pasar al otro lado,
intrnate en el callejn. A alguna parte conducir.
Tambin ser ms fcil defenderse, seora repuso Sextus. Ah apenas
caben dos hombres juntos.
Se qued encantada de or esa apreciacin. En un espacio tan reducido, sus
agresores no podran arrollarlos con su superioridad.
Jpiter nos ha mantenido con vida hasta aqu dijo, armndose de valor.
Ahora tambin necesitamos la ay uda de Fortuna.
A m los dioses nunca me han sonredo, seora. Soy un esclavo. El ojo de
Sextus estaba hastiado de la vida. Pero prefiero morir a permitir que esa
chusma os haga dao. Carraspe y escupi hacia los matones un cacho de
flema sanguinolenta.
No haba tiempo para ms charlas. Molestos por el gesto de Sextus y
confiados nuevamente, sus enemigos avanzaron con determinacin. Al fin y al
cabo, ahora superaban en nmero a sus vctimas por tres a uno; todo temor a
resultar heridos o muertos quedaba compensado por el fuerte deseo de violar a
Fabiola. Tan difcil sera para media docena de luchadores reducir a una joven
noble manchada de sangre y a un esclavo herido de gravedad?
A Fabiola empez a fallarle la confianza recin recuperada. Mejor armados
y disciplinados, los recin llegados eran claramente ms decididos que sus
predecesores. El temor empez a arraigarse en su corazn. Alz el gladius y
arrastr los pies al avanzar, intentando recordar los movimientos que haba visto
hacer a Romulus durante los entrenamientos. Sextus se mantena a su lado,
apuntando al frente con la lanza que haba cogido.
Uno de los matones se ech a rer, emita un sonido desagradable y
amenazante.
Y Fabiola record dnde lo haba visto con anterioridad.
Eran fugitivarii.
Casi como si le hubiera ledo el pensamiento, una figura fornida con el pelo
castao y los ojos hundidos apareci por el callejn. Vesta una camisa de malla
de legionario y llevaba unas gruesas bandas de plata en las muecas. A la zaga
iban seis hombres ms, todos ellos armados hasta los dientes.
El extremo de la lanza de Sextus tembl al verlos; Fabiola se llev la mano a
la boca de la conmocin.
Scaevola hizo una burlona reverencia.
El pulso de Fabiola era un martinete. Aquella emboscada estaba planeada.
7

Emboscada

Margiana, invierno de 53-52 a. C.

E lhacia
silencio fue lo primero que llam la atencin de Romulus. El pequeo fuerte
el que haban marchado durante todo el da estaba situado al fondo de
una ladera poco pronunciada de un ancho desfiladero, lo cual implicaba que el
sonido se elevaba hacia cualquiera que se acercara desde el oeste. Tendran que
haberse odo ruidos normales: de da, todos los campamentos romanos eran un
hervidero de actividad. Haba herreros quitando a martillazos las abolladuras de
las hojas de las espadas, hombres gritando durante el entrenamiento con armas o
trompetas que anunciaban el cambio de guardia. Sin embargo, no se oa nada.
Ni un solo sonido.
Un escalofro de miedo recorri la espalda de Romulus. Desde que haba
visto el cadver en la cruz, no haca ms que pensar en Fabiola y en su madre. Si
Roma sucumba a la anarqua total que haba visto, qu auguraba aquello para
sus seres queridos? La frgil imagen que conservaba de ellas en su mente, y que
utilizaba para mantener la cordura, empezaba a desintegrarse. A su vez, aquello
lo devolvi a la realidad con una sacudida.
Sus compaeros, con llagas en los pies doloridos y ansiosos por comer algo
caliente, parecan no darse cuenta. Incluso Novius haba dejado de lanzar pullas.
Darius y un oficial subalterno charlaban, claramente despreocupados. La
columna avanzaba a duras penas, hasta llegar a una pequea lpida de piedra que
sobresala del suelo. Haban encontrado seales similares a lo largo de la ruta
desde el fuerte principal. Esta ltima estaba situada a poco menos de un kilmetro
de su destino y los hombres aceleraron el paso al verla.
Romulus apret la mandbula. Por qu nadie ms se haba dado cuenta?
Esto no me gusta susurr a Brennus.
El galo se sobresalt. Entrecerr los ojos al momento y escudri los
alrededores. Aunque no haba nada a la vista, no se relaj.
De qu se trata? murmur.
Hay demasiado silencio!
Brennus lade la cabeza y aguz el odo. Aparte del ruido de las tachuelas de
hierro que crujan en el terreno helado, l tampoco oa nada. La sospecha brill
en aquellos ojos azules.
Si vas a decir algo, hazlo y a. Seal a Darius.
Dentro de muy poco, veran al oficial desde el puesto de avanzada.
Romulus gir la cabeza hacia atrs, inquieto. La luz cegadora del atardecer
iluminaba el camino, lo cual dificultaba la visin. No obstante, el jinete que
observaba a la patrulla desde lo alto del desfiladero no dejaba lugar a dudas. Era
escita.
Romulus parpade. Cuando volvi a mirar, el jinete haba desaparecido.
Al verlo, Novius hizo el gesto de cortarle el cuello.
Romulus prefiri mostrarse indiferente.
Piensas hablar con Darius? pregunt Brennus, que no haba visto nada.
Es demasiado tarde. Tambin los tenemos detrs susurr Romulus.
Rpidamente inform al galo.
Brennus reprimi una maldicin y mir primero hacia atrs y luego hacia
delante. Sinti una breve punzada de orgullo ante el buen ojo de Romulus. Si
estaba en lo cierto, poco podan hacer. El galo sopes la situacin. Era imposible
defender su posicin actual. Flanqueados a ambos lados por laderas, estaran a
merced de cualquier proy ectil que les lanzaran. Pero dar media vuelta tampoco
resultaba seguro.
No tenemos opcin, verdad? gru. El mejor lugar para luchar ser
el terreno llano situado frente al fuerte.
Romulus asinti satisfecho. Eso era precisamente lo que l haba pensado.
Mejor que se lo diga a Darius reconoci.
El optio se sorprendi cuando Romulus rompi filas para susurrarle al odo,
pero le dio permiso para avisar al comandante.
Cargando con su y ugo, Romulus trot hacia delante hasta alcanzar al
centurin jefe. El caballo de Darius estaba a diez pasos del borde de la cresta
desde la que se dominaba su destino.
Seor!
Frenando el caballo, el valeroso parto sonri al ver a Romulus. Era uno de los
mejores soldados de su cohorte.
Qu ocurre? pregunt en latn.
Una emboscada, seor! contest Romulus. Hay escitas detrs de
nosotros.
Darius se volvi en la silla y observ el paisaje desnudo.
Ests seguro?
Romulus explic lo que haba visto y al parto se le ensombreci el semblante.
Bajemos rpidamente dijo. As tendremos a ms de doscientos
hombres con nosotros. Eso ahuy entar a esos cabrones.
Si no estn muertos y a anunci Romulus, hablando en parto a propsito.
Todos deban ser conscientes de los riesgos que corran.
Los guardas de Darius se mostraron alarmados.
Explcate! susurr Darius.
Romulus abri la boca para hablar, cuando el caballo del centurin jefe se
detuvo de forma instintiva. Haba llegado a un trozo de roca plano, un lugar desde
el que un soldado se detendra para volver la vista atrs hacia el campamento
antes de iniciar un viaje, o donde una patrulla fatigada tras una larga marcha
hara una parada para saborear su hazaa. Detrs de ellos, los legionarios se
detuvieron agradecidos y dejaron los y ugos y escudos en cuanto se les present
la oportunidad.
Juntos observaron el pequeo fuerte situado ms abajo, que ahora estaba a
poca distancia. Tena la forma de naipe propia de los fuertes romanos; el pequeo
enclave slo tena una puerta, en la parte delantera. En el centro haba una alta
atalay a de madera, desde la que se disfrutaba de una vista sin fisuras de lo que
rodeaba el campamento. Haba fossae defensivas y almenas de madera del
doble de la altura de un hombre, y en el interior se vea el tejado bajo de un
cuartel.
Romulus se qued mirando. En las murallas no haba centinelas.
Aquello significaba una cosa. Los soldados romanos nunca abandonaban sus
puestos.
La guarnicin estaba muerta.
Darius, soldado experto, tambin capt la situacin con slo echar un vistazo.
Observaba a Romulus con expresin inquisitiva.
Cmo lo has sabido? quiso saber.
No oa nada, seor explic.
Tena sentido. Darius frunci el ceo, pero no poda perder el tiempo
culpndose por no haberse percatado de lo que uno de sus soldados rasos haba
advertido.
Vahram debe enterarse de esto mascull.
Dio una orden a gritos a sus guardas. Enseguida dos de ellos giraron los
caballos y se marcharon galopando en direcciones distintas. En un intento de
flanquear al enemigo, uno se fue directamente al sur y el otro hacia el norte. Un
tercer guerrero se acerc al centurin jefe y coloc una flecha en el arco.
Maldita sea! gru Darius. Bajaremos all como si no pasara nada.
Pero quiero a todo el mundo preparado para combatir. Avisa a los optiones y a los
tesserarii, luego regresa a tu puesto.
Romulus hizo el saludo rpidamente y se apresur a obedecer la orden. Los
dems oficiales subalternos, advertidos por su optio, empezaron a ir bajando
entre las tropas y ordenando discretamente a los hombres que se prepararan. La
expresin de los legionarios se llen de sorpresa, consternacin y, por ltimo, ira.
Novius pareca de lo ms disgustado, al igual que sus compinches.
Y bien? pregunt el galo.
Marchamos al interior respondi Romulus. Inspeccionaremos el
campamento.
Sujetando las armas con fuerza, la patrulla march por el sendero y baj la
cuesta en direccin al pequeo fuerte. Todas las miradas confluan en l, pero por
motivos distintos a los de haca unos momentos. Todos se percataron de que no
haba humo procedente de los fogones de la cocina, ni movimiento en los
pasadizos. Aquello pareca un cementerio.
Cuando estuvo ms cerca, Romulus vio que una de las puertas delanteras
estaba ligeramente entreabierta. Era la prueba definitiva de que algo iba mal.
Como estaban lejos del resto de la legin, los puestos de avanzada tenan la orden
estricta de mantener las puertas cerradas en todo momento. Sin embargo, no
haba signos de violencia, ni daos en la estructura externa. Ni flechas ni lanzas
clavadas en los troncos, ni indicios de fuego. Fuera lo que fuese lo que haba
pasado all, no se haba producido mediante un ataque directo.
Darius tambin se haba fijado. Inmediatamente orden a los optiones hacer
formar a sus hombres una pantalla protectora ante la entrada. Apilaron los y ugos
y los legionarios se desplegaron hacia el exterior formando un semicrculo de
cuatro hileras de profundidad. Lo hicieron con eficiencia, sin alborotar, y
enseguida formaron un muro compacto de escudos. Por encima de los scuta
recubiertos de seda sobresalan los cascos de bronce con penacho en forma de
cuenco y los rostros formales de expresin adusta. Aparte de la mitad inferior de
las piernas de los soldados, el enemigo tena pocos puntos por donde atacar. Y,
gracias a las enseanzas de Tarquinius, las filas delanteras siempre se ponan de
rodillas cuando exista la amenaza de recibir proy ectiles. Estaban preparados.
Darius escogi a dedo a seis hombres para que fueran a investigar. Entre ellos
se contaban Romulus y Brennus, y por razones que slo l saba tambin eligi a
Novius y Optatus. Los veteranos miraron con expresin lasciva a los dos amigos
mientras apoy aban los pila contra el muro de troncos. Las jabalinas de poco
servan en las distancias cortas. Sin embargo, todos desenvainaron los gladii. El
robusto parto blandi su acero y los condujo al interior del campamento. Era
totalmente ajeno a la tensin existente entre los hombres que lo seguan. Se
produjo una pequea demora; nadie quera tener al enemigo a su espalda.
Entonces, Romulus cruz el umbral de la puerta a toda velocidad con Brennus y
dej a los dems demasiado lejos para que intentaran hacer algo. Novius y
Optatus los siguieron, profiriendo maldiciones en silencio.
La tierra que pisaban estaba compactada por el paso de hombres al entrar y
salir del fuerte, por lo que las suelas claveteadas de las caligae no hacan ningn
ruido. Los recibi un silencio sepulcral. En el interior, el ambiente era
sobrecogedor. Inquietante. Puede que parte de la guarnicin estuviera
patrullando, pero por lo menos tendra que haber algunos soldados visibles.
No se vea a ninguno.
Dnde estn? , pens Romulus. Habran abandonado el fuerte?
Aparte de la torre de observacin, un nico barracn y un pequeo pabelln
con letrinas, las nicas estructuras eran un horno de tierra bajo el muro
occidental y altares consagrados a los dioses en todos los rincones. Encontraron
unas grandes manchas oscuras y reveladoras en el suelo, prueba sangrienta de
que algo no iba bien. Al verlas, los dems emitieron murmullos de inquietud.
A Romulus se le eriz el vello de la nuca. All haba muerte; de repente, su
presencia resultaba poderossima. Alz la vista, esperando ver nubes de aves
rapaces sobrevolando por encima de sus cabezas. Sin embargo, no haba muchas,
y las que haba probablemente estuvieran observando los montones de
escombros acumulados en el exterior del campamento. Por qu no haba ms?
Brennus tambin lo not. Resoplando, levant la mano para tocar la
empuadura de la espada larga que llevaba colgada a la espalda. En combate
abierto, segua siendo su arma preferida.
Qu es eso? susurr Darius. Estaban muy cerca de los barracones.
Se quedaron inmviles y aguzaron el odo.
Oy eron un sonido dbil. No caba la menor duda de que eran los gemidos de
un hombre herido. Un superviviente.
Con el extremo de la espada, el parto abri la puerta endeble, que emiti un
sonido hueco al golpearse contra el muro. El suelo del interior estaba resbaladizo
por la sangre. Marcas de arrastre conducan hacia las pequeas habitaciones
compartidas por los contubernios, de ocho hombres. Teniendo en cuenta que en el
fuerte slo haba media centuria, ste contara con cinco estancias pequeas y
una may or para el optio al mando. Darius arrug el rostro en seal de desagrado
e hizo un gesto con la cabeza hacia Romulus, Novius y otro soldado.
Vosotros tres, a la izquierda! orden. Nosotros iremos a la derecha.
Entr acompaado de Optatus y un quinto legionario.
Brennus se qued fuera.
Romulus sujetaba con fuerza el mango de hueso de la espada. Jpiter, el
mejor y ms grande pens, protgeme! . Las caligae resonaron en el
estrecho pasillo mientras Romulus iba en cabeza y los dems lo seguan un paso
por detrs. Todos llevaban los escudos alzados, los gladii preparados. Era
plenamente consciente de que tena a Novius detrs y la espalda desprotegida.
No te preocupes, esclavo susurr el veterano. Quiero verte la cara
cuando mueras.
Romulus gir en redondo y lo mir enfurecido. Tena ganas de terminar con
la vendetta ah mismo.
Habis encontrado algo? bram Darius con una voz extraa.
La pregunta rompi el hechizo.
Todava no, seor respondi Romulus. Se volvi, y la voz se le qued
apagada en la garganta al llegar a la primera habitacin.
No haca falta preocuparse por que se pudiera producir un ataque. En todas
las habitaciones haba exactamente lo mismo: cuerpos mutilados con las
extremidades colocadas en ngulos imposibles amontonados de cualquier
manera. Haban arrancado la ropa a todos los legionarios, las cotas de malla y las
desbastadas tnicas rojizas estaban tiradas por el suelo. La sangre coagulada
formaba grandes charcos alrededor de los cuerpos inmviles y las pilas de ropa.
Incluso Novius expres su repugnancia:
De qu le sirve esto a un enemigo?
Escitas dijo Romulus con tranquilidad. Tarquinius le haba hablado de sus
costumbres brbaras.
Putos salvajes!
Todos los cuerpos estaban mutilados de la misma manera, decapitados y
parcialmente despellejados. A los pechos, espaldas y piernas les faltaban tiras de
piel y no haba ni rastro de las cabezas de los soldados. Romulus saba por qu.
Segn Tarquinius, los escitas medan la valenta de un guerrero por la cantidad de
cabezas que traa despus de una batalla. Tambin utilizaban la parte superior del
crneo de los enemigos como recipientes para beber, las revestan de cuero e
incluso las doraban; mientras que destinaban la piel para toallas y los cueros
cabelludos para pauelos decorativos en las bridas de los caballos. Romulus sinti
repugnancia ante tal grado de salvajismo. Respirando por la boca, se dio cuenta
de que no ola casi nada. Aunque estaba claro que aquellos hombres llevaban
muertos ms de un da, el fro extremo haba evitado la descomposicin.
Por qu los metieron aqu dentro? pregunt Novius.
Romulus lo mir con desprecio. La respuesta resultaba obvia.
Entonces el veterano cay en la cuenta:
Para que no hubiera nubes de buitres sobrevolando la zona.
El otro asinti.
De repente, haba algo ms en juego que su disputa.
Se volvieron al unsono y corrieron a buscar a Darius. Haban cado en una
trampa. Seguro que ahora estaba a punto de accionarse.
El tro encontr a su comandante de rodillas en la habitacin del optio. El
hombre alz la mirada cuando entraron, el rostro contrado por la rabia. El oficial
subalterno que y aca entre sus brazos no haba recibido el mismo trato que los
dems. Sorprendentemente, segua vivo. Era un hombre fuerte de treinta y pocos
aos al que haban cortado el cuero cabelludo y despellejado por completo.
Apenas consciente, unos temblores incontrolables le recorran todo el cuerpo
sangriento y destrozado. No le quedaba mucho.
Seor empez a decir Romulus.
Fingieron ser un grupo de comerciantes. Entraron en el fuerte y luego
sacaron las armas que llevaban escondidas gru Darius. Esos putos
cabrones escitas!
Aquello tena sentido, pens Romulus. Pero no haba tiempo que perder.
Seor. Ocultaron a los hombres aqu para que los buitres no nos pusieran
sobre aviso.
Por supuesto dijo el parto con voz entrecortada. Y nosotros hemos
mordido el anzuelo, como unos perfectos imbciles.
Ser mejor que salgamos de aqu, seor propuso Novius mientras los
msculos se le retorcan de la impaciencia.
Darius asinti enrgicamente.
Y esta pobre criatura? pregunt.
Habr que darle una muerte de guerrero dijo Novius.
En vez de dejar que los malheridos murieran en agona, los soldados romanos
realizaban siempre un ltimo acto de clemencia.
Yo lo har, seor! La voz de Romulus reson con fuerza en el pequeo
espacio.
Novius y Optatus empezaron a protestar: los esclavos no podan realizar esa
tarea. Pero la mirada de advertencia de Darius acall sus objeciones.
Este hombre se ha ofrecido voluntario dijo, pensando que tambin ellos
queran tener ese honor. Fuera!
A los malvolos legionarios no les qued ms remedio que obedecer. Le
hicieron el saludo resentidos y se marcharon, con los otros dos soldados a la zaga.
Qu sea rpido! Darius, que tumb al optio mutilado con cuidado, le
pas la mano por la frente a modo de bendicin y sali de la habitacin dando
grandes zancadas.
Romulus se le acerc alzando el gladius. Estaba bien que aquella muerte
fuera para l. Darius no era romano, mientras que Novius y Optatus eran
hombres malvados que no deban acabar con la vida de ningn hombre. Los dos
ltimos no se haban ofrecido voluntarios, por lo que le tocaba a l dar al optio un
traspaso digno a la otra vida.
El hombre abri los prpados y se miraron fijamente. Los dos saban lo que
iba a pasar.
A Romulus le embarg la admiracin. No vea miedo en el rostro del optio,
sino una calmada aceptacin.
Seor dijo. El Elseo os espera. Los hombres valientes iban al
paraso de los guerreros.
Hizo un nico asentimiento de cabeza.
Con cuidado, Romulus ay ud al hombre a incorporarse. Emiti un grito
ahogado involuntario, que reprimi rpidamente. El menor movimiento debe
de resultarle agonizante , pens. Senta una profunda compasin.
Me llamo Aesius. Optio de la segunda centuria, primera cohorte, Vigsima
Legin consigui decir el oficial herido. Mir a su alrededor con ojos
inquisidores. Y t te llamas?
Romulus, seor.
Aesius relaj el rostro crispado.
Un hombre debe saber quin lo enva a los cielos repuso.
Del exterior llegaban el chocar de armas y la voz de Darius, que bramaba
rdenes. Los escitas haban atacado.
Tus camaradas te necesitan dijo Aesius.
Romulus se arrodill y cogi el antebrazo sangriento de Aesius para hacer el
saludo de los guerreros. El dbil optio apenas pudo corresponderle, pero Romulus
entenda lo mucho que aquel gesto significaba para l.
Id en paz susurr.
Se coloc detrs de Aesius, que baj la barbilla al pecho. As dejaba al
descubierto la nuca. Sujetando la empuadura del gladius con ambas manos,
Romulus la alz en el aire con el extremo afilado apuntando hacia abajo. Sin
pensrselo dos veces, lo hundi en la mdula espinal de Aesius y se la parti en
dos. La muerte fue instantnea y el cuerpo desfigurado del optio se desplom al
suelo en silencio.
Ya poda descansar en paz.
Afligido, Romulus observ la silueta boca abajo que tena a sus pies. Pero la
ira enseguida sustituy a la pena. Cuarenta hombres buenos haban sido mutilados
sin motivo. Y en el exterior moran ms. Espada ensangrentada en mano, se gir
y sali corriendo del edificio. Los dems y a haban desaparecido, por lo que
Romulus esprint hacia la puerta. El chocar de armas se mezclaba con los gritos
de los hombres, el ruido de los cascos de los caballos y las rdenes que Darius
profera. La batalla se haba iniciado. Deseando que Tarquinius estuviera
presente, Romulus sali del fuerte y se encontr con una escena de caos total.
Las dos centurias se mantenan firmes en formacin de testudo parcial.
Numerosos grupos de escitas galopaban ms all de ellos, arrojando flechas a
los legionarios mientras se desplazaban adelante y atrs. A Romulus aquello le
recordaba a Carrhae. Pero los hombres barbudos y tatuados no vestan como los
partos, con capas de pelo de marmota o de lana, pantalones de lana oscuros y
botas de fieltro hasta la rodilla. Pocos de los arqueros de piel oscura que iban a
caballo llevaban armadura; sin embargo, iban armados hasta los dientes con
hachas cortas, espadas y navajas, adems de con arcos. Las monturas eran de un
majestuoso color rojo intenso, y las sillas azules estaban profusamente adornadas
con hilo de oro. Eran hombres ms ricos que los jinetes que haban aplastado al
ejrcito de Craso.
Romulus ech un vistazo a sus compaeros. Por suerte, el revestimiento de
seda de los escudos segua parando las flechas escitas. Las superficies y a estaban
acribilladas. Pero se haban producido unas cuantas bajas. Haba cuatro hombres
heridos en la mitad inferior de las piernas. Otro deba de tener la vista alzada
cuando lanzaron la primera rfaga; y aca en la parte de atrs desprotegido, junto
con los dems, y se contraa de forma espasmdica. Con una mano, sujetaba el
asta de madera que le sobresala de la garganta.
Un muerto, cuatro heridos , pens Romulus sombramente. Y la batalla
acababa de empezar.
Unos fuertes gritos volvieron a llamarle la atencin. Casi al unsono, los cuatro
legionarios haban empezado a agitarse con violencia con el rostro contrado por
el dolor. Su reaccin era extrema y confundi a Romulus. Todos ellos
presentaban heridas superficiales. Entonces record. Scythicon.
Tarquinius le haba contado cmo se elaboraba el veneno. Primero se
capturaban las vboras, que se mataban y se dejaban en proceso de
descomposicin. Despus, haba que esperar a que unos recipientes cerrados con
sangre humana se pudrieran en estircol. La mezcla final de serpiente podrida,
sangre y heces formaba un lquido txico que mataba a las pocas horas de herir a
un hombre. Eso implicaba que cada flecha escita garantizaba la muerte. Cmo
iba a salvarse Pacorus?
Pero, en ese momento, sa era la menor de sus preocupaciones. Not cierta
punzada de temor en su interior. No quera morir gritando de agona. Y esa
misma sensacin resultaba evidente en los rostros de los legionarios de las filas
traseras. Los gritos de los heridos no servan precisamente para subirles la moral.
Haba por lo menos cien figuras a caballo intentando arrinconarlos contra el
muro de la fortaleza. Por suerte, unas cuarenta ms y acan desperdigadas por el
suelo, abatidas por la primera lluvia de jabalinas romanas. Darius, cauteloso
antes de utilizar sus ltimos proy ectiles, an no haba ordenado otra rfaga. No
obstante, su ltimo guardaespaldas usaba el arco de efectos letales. El parto se
tomaba su tiempo y arrojaba flechas con muy buena puntera: mataba a un
escita en cada lanzamiento. Pero sus esfuerzos pronto llegaran a su fin. La aljaba
que llevaba en la cadera izquierda slo contena entre veinte y treinta astas.
A la lnea, soldado! grit uno de los optiones a Romulus.
Atisb el cuerpo potente de Brennus al frente y se abri paso a empujones
para colocarse a su lado. Incluso de rodillas, el galo era ms alto que los dems.
Bajando el scutum para alinearse con el resto en el muro de escudos, Romulus se
arrodill sobre el fro suelo al lado de su amigo. Los hombres de la segunda fila
sostenan los scuta formando un ngulo por encima de sus cabezas para proteger
a los que estaban delante, mientras que los de atrs los cubran a ellos. La
formacin en testudo era sumamente eficaz. La amargura de Romulus se suaviz
dbilmente. Saban defenderse contra aquellos atacantes.
Manteneos firmes! Protegeos de sus flechas! grit Darius con el rostro
sudoroso y expresin resuelta. Que esos cabrones las agoten. Nos quedaremos
dentro del fuerte y por la maana podremos salir de aqu.
Al or esas palabras se produjo una gran ovacin. No todos seran vctimas de
las flechas envenenadas.
Romulus se volvi hacia Brennus.
No puede ser tan sencillo musit. Verdad?
Lo dudo replic el galo frunciendo el ceo.
No hay suficientes guerreros para aniquilarnos.
No haba ms a la vista, y estaba claro que Darius pensaba que los jinetes que
corran de un lado para otro eran sus nicos atacantes.
Los nmadas deban de haber odo hablar de la proteccin de seda que
llevaban en los escudos, pens Romulus. La noticia del arma secreta de la Legin
Olvidada haba circulado rpidamente por la regin fronteriza, lo cual significaba
que la may ora de las tribus recelaba de atacar a no ser que fueran muy
numerosos. Ningn lder poda pensar que cien arqueros a caballo conseguiran
detener a dos centurias que marchaban hacia la libertad. Enlentecerlas, s.
Aniquilarlas, no. Y, si los mensajeros de Darius conseguan transmitir el mensaje,
en la tarde del da siguiente llegaran los refuerzos. Qu estaba pasando?
Romulus atisb por encima del borde de hierro del escudo, mirando de
izquierda a derecha rpidamente. En la retaguardia del enemigo haba un grupo
reducido de escitas que dirigan la operacin, pero no haba ni rastro de ms
guerreros. Ay dame, Mitra! . Respir hondo con sensacin de incertidumbre
cuando se vio obligado a mirar hacia arriba, por encima de los jinetes que
pululaban por all. Un cielo azul despejado. Unas pocas nubes en el horizonte.
Una ligera brisa procedente del norte. Atrados por la lucha, los buitres y a haban
empezado a sobrevolarlos en crculo. Romulus reflexion un buen rato sobre lo
que vea. El miedo lo atenazaba pero, al final, se convenci.
Tenemos que salir de aqu luchando como podamos musit. Ahora!
El enorme galo se sorprendi:
Por qu? Pronto anochecer. Mejor hacer lo que dice Darius.
Romulus acerc los labios al odo de Brennus.
Hay malos augurios susurr.
Brennus estaba confundido. Normalmente, eso era cosa de Tarquinius.
Ests seguro? pregunt.
S. Ped ay uda a Mitra y me la ofreci susurr Romulus con vehemencia
. Estos son los exploradores de una fuerza mucho may or que llegar maana
al amanecer.
Lo nico que hacen es entretenernos aqu?
Exacto! concluy Romulus.
Acostumbrado a las predicciones precisas de Tarquinius, Brennus exhal con
fuerza. Escudri de nuevo las facciones de Romulus en busca de alguna seal.
Yo tampoco lo entiendo susurr Romulus. Pero antes tambin he
tenido una visin de Roma.
El galo escupi un juramento.
Muy bien resolvi. Habla con Darius. Dile lo que has visto.
Para entonces, los escitas haban dejado de desperdiciar flechas lanzndolas
contra los escudos recubiertos de seda. Ahora las dejaban volar describiendo
arcos curvos que iban a parar a la retaguardia de la testudo. Romulus se abri
camino a empujones y se encontr con los soldados heridos traspuestos en el
suelo. Los desventurados que los haban intentado curar tambin haban sido
alcanzados. Ellos tambin moriran. Darius, ileso todava, estaba cerca con su
guarda, que protega las cabezas de ambos con un scutum desechado. Sus dos
caballos haban sido alcanzados por las flechas y corran desbocados por el
interior del fuerte. No por mucho tiempo, pens Romulus sombramente. El
scythicon y a deba de circularles por las venas.
Se inclin hacia delante.
Se me permite un comentario, seor? pregunt.
De qu se trata? repuso Darius enfadado. Se senta hostigado e iracundo.
Debemos batirnos en retirada, seor solt. De inmediato!
El guardaespaldas solt un bufido de burla.
Darius se mostr ms tolerante:
Justo ahora que est a punto de anochecer?
Entonces el centurin jefe se percat de que Romulus hablaba muy en serio.
Sus actos ray aban en la insubordinacin, pero Darius valoraba a sus hombres,
especialmente a aqul. A diferencia de los dems oficiales partos, no castigaba al
instante a todos los que incumplan rdenes.
Sabes hasta qu punto bajan las temperaturas ah fuera? exclam.
Nos congelaramos!
Tal vez, seor. Romulus trag saliva pero no perdi ni una pizca de
aplomo. Pero esperar a maana ser incluso peor.
Darius volvi a mirar los slidos muros del fuerte. Era una buena posicin que
defender durante una noche. Teniendo en cuenta el horripilante contenido, nadie
dormira en los barracones encharcados de sangre; en cambio, acurrucados junto
a unas fogatas al amparo de las murallas, sus hombres aguantaran bastante bien
hasta el amanecer.
Por qu?
Romulus vio que miraba.
Hay ms escitas en camino, seor seal. Muchos ms.
Darius lo mir de hito en hito, perplejo. No obstante, aquel legionario haba
visto al jinete detrs de la patrulla. Y era el protegido de Tarquinius.
Cmo lo sabes?
Lo he visto en el cielo.
El guarda mostr su desacuerdo con un silbido.
Los ojos oscuros de Darius se posaron en Romulus.
Qu has visto exactamente? quiso saber.
La marcha de un gran ejrcito. Con soldados que portaban antorchas para
iluminar el camino revel Romulus. Escuadrones de esos arqueros a caballo
y compaas de infantera. Caballera acorazada.
Darius frunci el ceo. Era poco habitual que los ejrcitos viajaran de noche.
La may ora de los hombres eran demasiado supersticiosos para ello: los
demonios y los malos espritus surgan de la oscuridad.
Romulus seal a los jinetes enemigos, que se haban retirado para descansar.
No hacen ms que entretenernos, seor. Hasta que lleguen los dems.
Entonces el robusto parto frunci el ceo. Era uno de los pocos centuriones
jefe que se haba molestado en aprender un poco de latn para poder entender a
Tarquinius, pues senta un profundo respeto por el arspice, aunque fuera
extranjero. Pero le pareca ridculo que el joven que tena delante posey era la
misma capacidad mstica. Romulus era soldado, no adivino.
No creas que no te estoy agradecido por haber visto al escita, muchacho
mascull Darius. Tu gesto ha salvado muchas vidas.
Romulus agach la cabeza sonrojado.
Pero lo cierto es que y a habas visto a ese guerrero anteriormente
continu el parto. Mientras que estos otros son fruto de tu imaginacin.
Empez a protestar.
Darius endureci la expresin de su rostro:
Los escitas no viajan a oscuras. Ni hacen ataques a gran escala en invierno.
Y cmo se explica entonces el ataque al Mitreo? replic Romulus.
Seor.
A Darius se le hincharon los ojos de la ira ante la confianza del otro.
Mitra me mostr a los escitas dijo Romulus, y endo a por todas. Le
rec y me respondi.
Cmo te atreves? gru el parto. Slo los iniciados pueden venerar a
Mitra, perro insolente!
El guarda se llev una mano a la espada.
Romulus baj la cabeza. Haba fracasado. Pese a su talante agradable, el
centurin jefe era igual que los dems partos.
Considrate afortunado por no recibir unos azotes. O algo peor espet
Darius. Vuelve a tu puesto.
El guarda sonri con satisfaccin.
Romulus ocult su ira y regres a su puesto en la fila delantera. Menudo
imbcil! , pens. A Darius lo cegaba la negativa a reconocer que su dios pudiera
favorecer a un no parto. No obstante, Romulus estaba seguro de que su visin
proceda de all.
Y mantn el pico cerrado! grit Darius. Ni una sola palabra a nadie!
Bajo el escudo que tena cerca, Novius se ri burlonamente y en tono
desagradable. Para decepcin de Romulus, ninguno de los veteranos haba sido
alcanzado. Aunque sobreviviera al ataque escita, seguira teniendo que lidiar con
ellos.
La reaccin de Brennus sorprendi a Romulus. En vez de enfurecerse, como
l, su amigo se limit a encogerse de hombros.
Los refuerzos escitas nos superarn en nmero por ms de diez a uno
anunci Romulus.
No podemos eludir nuestro destino respondi Brennus con solemnidad.
Un da en el que tus amigos te necesitan. Un momento en el que resistir y
luchar. Nadie podra ganar una batalla como aqulla. Salvo Brennus . Sera
maana ese da?
Romulus sospech que saba los motivos suby acentes a la tranquilidad de
Brennus. Desde que Tarquinius revelara la prediccin del druida al galo, le
preocupaba en secreto perder a su amigo all, en Margiana. Mitra haba mostrado
a Tarquinius que exista un camino de vuelta a Roma. Pero sera para los tres? Se
le encogi el estmago y Romulus observ el cielo una vez ms. Lo que haba
visto haba cambiado por completo. Las formas de las nubes, la velocidad del
viento y los pjaros que resultaban visibles no le proporcionaban ninguna
informacin. Quizs l y Brennus murieran ah mientras que Tarquinius
sobrevivira. A Romulus le daba tantas vueltas la cabeza que acab dolindole.
Dese con todas sus fuerzas que el arspice estuviera all con ellos, para guiarlos.
Pero no era el caso. Incluso puede que estuviera muerto. Entonces se le ocurri
una idea.
Podramos huir esta noche musit. Slo nosotros dos.
Y volver al fuerte? pregunt Brennus. Nos ejecutaran por desertores.
Romulus no se atreva a decirlo en voz alta. Haba estado pensando en
dirigirse hacia el sur, hacia la costa. Se avergonz al pensar que se le haba
pasado por la cabeza dejar a Tarquinius atrs. Al igual que Brennus, Tarquinius le
haba enseado muchas cosas.
Confa en los dioses dijo Brennus, dndole una palmada en el hombro.
Ellos saben lo que es mejor.
Pero quiz Mitra est jugando conmigo pens Romulus. Quiz castigue
a un no iniciado por osar venerarlo . Qu mejor manera de hacerlo que
mostrando a un hombre su sino? A Romulus se le revolvieron las tripas de la
preocupacin al recordar la hueste escita de la visin que haba tenido.
Y no los alcanzan las flechas.
Hizo una mueca ante el humor negro del galo.
Brennus no haba terminado.
Mira a tu alrededor! orden.
Romulus obedeci y vio los rostros decididos de los legionarios que los
rodeaban. Transmitan temor, pero tambin una voluntad de hierro. En esos
momentos no se intercambiaban insultos ni improperios. A diferencia de Novius
y sus compinches, estos hombres resistiran y lucharan con l y Brennus, hasta
el final si fuera necesario. Aunque ni siquiera ellos mismos lo pensaran, eran sus
compaeros de armas.
Eso importaba mucho.
Romulus apret la mandbula y recibi un codazo tremendo a modo de
respuesta.
As me gusta!
Dedic una sonrisa de agradecimiento a Brennus.
La pareja se acomod para observar a los escitas, muchos de los cuales
haban desmontado. De vez en cuando, un guerrero ansioso galopaba cerca de las
lneas romanas y lanzaba unas cuantas flechas, pero el resto pareca contentarse
con dejar la situacin como estaba. Algunos incluso haban empezado a encender
hogueras con broza. Caa la noche, y el ambiente se enfriaba rpidamente. No
faltaba mucho para que la temperatura descendiera bajo cero. Consciente de
ello, Darius retir a sus hombres al interior del fuerte y cerr la puerta. En cuanto
los centinelas estuvieran situados en las murallas y encendieran las hogueras, no
tendran mucho que hacer. El alba decidira su destino.
Pocos hombres durmieron bien. Saber lo que haba en los barracones
cercanos no ay udaba. Ni tampoco el fro cortante, que apenas se mantena a
ray a con las hogueras y las mantas de lana. Las pesadillas y los dedos
entumecidos de pies y manos resultaban inevitables, al igual que los msculos
doloridos. Pero tenan el calor suficiente para sobrevivir. Aquello era todo lo que
los legionarios necesitaban.
Romulus permaneci despierto varias horas mientras el galo roncaba
sonoramente a su lado. Brennus se haba ofrecido a hacer guardia, pero el joven
soldado estaba tan mosqueado que haba declinado la oferta. Al final, el
cansancio acab por pasarle factura y los prpados se le fueron cerrando
lentamente. Se sumergi de lleno en una pesadilla en la que volva a reproducirse
su visin de Roma con un nivel de detalle espeluznante. Turbas de plebey os
armados y gladiadores corriendo de un lado para otro y atacando a todo el que se
interpusiera en su camino. Los cadveres y acan apilados en montones carmes.
Las espadas se alzaban y caan; los hombres se sujetaban las heridas abiertas.
Los gritos competan con el ruido de metal contra metal, el aire estaba lleno de
humo. Al final Romulus vio a Fabiola. Su hermana melliza iba rodeada de unos
cuantos guardaespaldas y estaba atrapada en la confusin. Tena cara de
aterrorizada.
Romulus abri los ojos de repente y not el cuerpo baado en un sudor fro.
Las imgenes haban sido horrorosamente vividas. Acaso Mitra le estaba
jugando otra mala pasada? Era slo un sueo? O era realidad?
Se puso tenso. Haba movimiento en la cercana.
No era Brennus: segua tumbado profundamente dormido.
Con cuidado de no perder la visin nocturna al mirar las ascuas de la hoguera,
Romulus gir la cabeza. El pequeo movimiento le salv la vida. De un gran
salto, Optatus aterriz encima de l para intentar clavarle una flecha en la cara.
Romulus agarr al fornido veterano por los brazos en un acto reflejo y ambos
rodaron para hacerse con el asta.
La luz de las estrellas revel el lquido oscuro que revesta el extremo curvado
de la flecha y a Romulus se le agolp el terror en la garganta. Era una flecha
escita. Y Optatus era mucho ms fuerte que l.
8

Desesperacin

Roma, invierno de 53-52 a. C.

L osSextus
fugitivarii se le acercaron arrastrando los pies y con expresin lasciva.
se abalanz hacia delante para intentar destripar a uno con la lanza.
Fall y a punto estuvo de perder un brazo por culpa del corte de una espada
empuada con astucia. Aquellos movimientos tan osados resultaban demasiado
arriesgados, por lo que l y Fabiola se movan espalda contra espalda. Lo mismo
daba. Sus enemigos enseguida empezaron a rodearlos.
A Fabiola se le cay el alma a los pies. La callejuela estaba desierta. Aunque
hubiera habido alguien, quin iba a intervenir contra tales canallas? Roma no
contaba con un cuerpo oficial para mantener la paz. La consecuencia lgica de
ello eran, sin duda, los disturbios del Foro Romano. Fabiola maldijo. En qu
habra estado pensando para abandonar la seguridad de su hogar? Tras la
humillacin sufrida a manos de Fabiola, Scaevola sera de todo menos
compasivo. Y no haba ningn lugar al que huir.
No es que Fabiola pensara huir. Eso se lo dejaba a los cobardes.
Un ataque repentino de los rufianes y todo acab. Fabiola consigui hincarle
la hoja a uno en el muslo y Sextus atravesarle el cuello a otro, pero los dems se
arremolinaron a su alrededor y los derribaron a ambos con una rfaga de golpes.
Cuando Fabiola intent levantarse, la golpearon en la cabeza con la empuadura
de una espada. Se desplom, medio inconsciente. Sextus tuvo menos suerte y fue
vctima de una brutal paliza antes de que lo ataran como una gallina para el
puchero. Pero no lo mataron. Scaevola haba visto lo diestro que aquel esclavo
herido era en el manejo de las armas. Venderlo a una escuela de gladiadores le
procurara unos buenos ingresos.
Los fugitivarii se arremolinaron ansiosos alrededor de Fabiola mientras se
empapaban de su belleza con ojos lujuriosos.
Levantadla! orden Scaevola.
Obedecieron su orden al instante. Con un fuerte brazo bajo cada uno de los
suy os, Fabiola se encontr colgando entre dos de los hombres ms fornidos. Tena
la cabeza ladeada y la larga melena negra le caa sobre la cara.
El fugitivarius jefe agarr un puado de mechones de Fabiola. Le tir del pelo
a lo bruto y descubri su espectacular belleza.
Fabiola gimi de dolor y abri los ojos.
Seora dijo Scaevola con una sonrisa cruel volvemos a encontrarnos.
Y vuestro amante an no est aqu para protegeros.
Ella lo mir con un profundo desdn.
Tampoco estaba en el latifundio continu el fugitivarius fingiendo tristeza
. Fuimos a buscaros a los dos el da despus de que os marcharais hacia Roma.
Verdad que s, chicos?
Sus hombres mascullaron en seal de asentimiento.
Como vio que Fabiola abra bien los ojos, Scaevola sonri con crueldad.
Te lo advert, verdad? Nadie me contrara sin recibir su merecido.
Fabiola se esforz por no alterar la voz.
Qu hiciste?
Atacamos justo antes del amanecer. Es la mejor hora explic
deleitndose matamos a tus gladiadores preferidos. Incendiamos los edificios y
nos llevamos a todos los esclavos para venderlos. Sin embargo, lo mejor de todo
fue que recuperamos al fugitivo que haba perseguido. Como es lgico, tuvo que
recibir su castigo. Se hizo una pausa. Dicen que los hombres castrados son
buenos criados para las mujeres.
A Fabiola le costaba asimilar tanto horror.
Y Corbulo? suplic.
Scaevola se guardaba lo peor para el final.
El viejo cabrn fue muy tozudo dijo con admiracin. La may ora de
gente se va rpidamente de la lengua cuando tiene los pies en el fuego. Pero l
no. Hasta que no le rompimos los brazos y las piernas no empez a hablar.
No! grit Fabiola, intentando soltarse. Corbulo no haba hecho nada.
Saba dnde estabas respondi el fugitivarius. Con eso bastaba.
Os pudriris todos en el infierno por esto! espet Fabiola mientras las
lgrimas le surcaban las mejillas. Y Brutus os enviar all!
Scaevola hizo una mueca:
Yo no lo veo por ninguna parte. Alguien lo ve?
Sus hombres menearon la cabeza rindose por lo bajo.
Lstima! aadi. Tendremos que capturar a ese hijo de puta ms
tarde. El nico buen seguidor de Csar es hombre muerto.
Fabiola estaba boquiabierta. Qu he hecho y o para merecer esto, gran
Jpiter? .
As que me temo que estamos solos dijo Scaevola en tono burln. Le
solt el pelo, le agarr el cuello del vestido con ambas manos y se lo rasg hasta
la cintura.
Sus seguidores dejaron escapar gritos ahogados ante la visin.
Fabiola, acostumbrada a que los hombres la vieran desnuda, ni se inmut.
Pero su furia interna no conoca lmites.
Sextus se retorca intilmente junto a ellos en el suelo.
Scaevola le acarici los pechos generosos mirndola a los ojos.
Te gusta? le susurr.
La joven no le concedi el beneficio de una respuesta. Pero un profundo
terror se estaba apoderando de ella.
l dej caer la mano y le acarici el vientre liso. Lo nico que Fabiola poda
hacer era no apartarse, pues saba que eso slo intensificara el gozo del
fugitivarius jefe. Acto seguido, le quit por completo el vestido rasgado y lo dej
caer en el barro ensangrentado. La ropa interior de Fabiola vino a continuacin.
Los dos matones que la sujetaban se balancearon sobre uno y otro pie mientras
contemplaban su hermoso cuerpo.
Hasta Scaevola abri unos ojos como platos al verla.
Igualita que Venus! jade. Le coloc una mano carnosa en la ingle.
Pero a sta te la puedes follar.
Fabiola se puso tensa sin querer. El contacto de su mano le trajo recuerdos de
Gemellus, el comerciante que haba sido el dueo de toda su familia, y de otros
clientes indeseables del burdel.
El fugitivarius sonri de oreja a oreja y le introdujo un dedo en la vagina.
Aquello era demasiado para Fabiola. Para sorpresa de quienes la sujetaban,
consigui liberar el brazo derecho. Clav sus largas uas en la mejilla de
Scaevola y le abri cuatro buenos boquetes en la carne. Ms sorprendido que
herido, ste retrocedi profiriendo insultos. Fabiola no tuvo ms oportunidades de
hacerle dao; los matones enseguida la neutralizaron. Poco poda hacer para
contrarrestar su fuerza. Ms vala conservar la energa para otra oportunidad. As
pues, dej de resistirse.
Mientras la sangre le corra sin parar hasta el cuello, Scaevola se situ delante
de ella una vez ms.
Menuda arpa ests hecha, eh? dijo, jadeando. Me gusta que mis
mujeres sean as.
Esta vez, Fabiola le escupi.
l respondi dndole un buen puetazo en el plexo solar que la dej sin aire.
Empez a ver estrellas y se le doblaron las rodillas, incapaces de sostenerla.
Nunca haba sentido tanto dolor.
Dejadla caer! oy que deca el fugitivarius. Me la follar aqu
mismo.
Los hombres soltaron obedientemente a Fabiola, que se desplom encima del
vestido rasgado. Se hicieron a un lado y dejaron que su jefe se saliera con la
suy a. Estaba claro que no era la primera vez que ocurra algo as.
Scaevola se levant la cota de malla y la tnica con una sonrisa y liber la
ereccin del licium, la ropa interior. Se le acerc ms, observando con avaricia el
pulcro tringulo de vello que formaba su pubis. La violencia sexual formaba
parte de su trabajo y Fabiola era ms hermosa que cualquier otra esclava a las
que haba violado. El hombre iba a disfrutar.
Aturdida, Fabiola alz la vista. Le embargaron las nuseas y se esforz por no
vomitar. Aquello sera peor que cualquier acto sexual que hubiera soportado
como prostituta. Por lo menos aquellos hombres haban pagado por estar con ella
y en un prostbulo caro la gran may ora nunca se mostraban violentos. La
amenaza de Vettius y Benignus supona proteccin suficiente para las mujeres de
Jovina. En aquel momento, Fabiola habra dado todo el dinero del mundo para
que aparecieran los dos enormes porteros.
Sin embargo, estaba completamente sola.
Las lgrimas le escocan en los ojos, pero Fabiola las disip sin piedad. La
autocompasin no hara sino empeorar lo que estaba a punto de ocurrir. Lo ms
importante en ese momento era sobrevivir. Sobrevivir y y a est. Se estremeci
ante la perspectiva.
Scaevola se puso de rodillas y le separ las piernas. Tomndoselo con
tranquilidad, el fugitivarius le acarici la cara interior de los muslos y se ri al ver
que el miedo le haba puesto la carne de gallina. Medio aturdida e incapaz de
aguantar ms, la repugnancia de Fabiola resultaba obvia.
Los hombres los rodearon porque no queran perderse ni un detalle.
Scaevola y a no aguantaba ms. Con un gruido animal, se acerc ms. El
extremo de su ereccin empujaba hacia delante, buscando.
Fabiola apart la cabeza para no tener que mirarlo a la cara. Aquello era lo
que su madre haba soportado durante aos. Si ella haba podido, su hija tambin.
En ese preciso instante, ese pensamiento no hizo que la situacin le resultara
ms fcil.
Fabiola sinti vergenza. Cuando terminara, Scaevola dejara que sus
hombres tambin la violaran, antes de que uno de ellos le cortara el cuello.
Entonces dejaran su cuerpo tirado como un trozo de carne, entre los dems
muertos. Intentar salvar al joven esclavo que haba entrado corriendo en su
latifundio haba sido una temeridad, pero en cierto modo segua parecindole
bien. No haber reaccionado habra sido negar todo lo que Fabiola era, su origen.
De todos modos, tarde o temprano Scaevola habra atacado su propiedad en
busca de Brutus.
El fugitivarius agarr la mandbula de Fabiola con mano de hierro y le
retorci la cara hacia la de l. La perfor con una mirada oscura y asesina. Su
mal aliento hizo que le entraran arcadas.
Mrame mientras te follo! mascull. Se inclin para lamerle los pechos
. Puta de mierda!
Al final, Fabiola dej escapar un sollozo. Aquello era mucho peor de lo que
haba imaginado. Consigui apartar la cara otra vez.
Entre las piernas de los hombres que estaban de pie a su lado, percibi una
sombra en movimiento procedente del callejn. Nadie ms lo advirti.
Totalmente absortos en la violacin, ninguno de los matones miraba hacia otro
lado. Fabiola se llev una sorpresa al ver las figuras armadas que invadan la
calle en silencio. Todos iban vestidos con unas tnicas militares descoloridas y
remendadas y cota de malla maltrecha. Alguno que otro luca una phalera en el
pecho. Todos los hombres llevaban cascos de bronce en forma de cuenco con
penachos de crin erguidos. Avanzaban formando un muro compacto, armados
con gladii y scuta ovales y alargados. Slo poda tratarse de ex legionarios,
hombres que s saban luchar de verdad. Y no parecan estar all en son de paz.
Fabiola abri la boca asombrada.
Scaevola interpret que tena miedo y entonces se ri y se dispuso a
penetrarla.
Sus hombres se dieron cuenta demasiado tarde de que algo pasaba.
Sonaron unos golpes secos cuando los pesados tachones de los escudos
impactaron en la espalda de quienes estaban ms cerca y les hicieron perder el
equilibrio. A continuacin, llegaron las implacables estocadas de espada que
atravesaron vientres y dejaron pechos abiertos al aire. Muchos matones
murieron en el ataque inicial y el lugar qued sumido en un caos absoluto
mientras los restantes se esforzaban por comprender qu haba ocurrido. Sin
mediar palabra, los veteranos siguieron adelante con paso decidido y condujeron
a los fugitivarii como ovejas al matadero, despiadados ante la confusin de sus
enemigos. Haban hecho cosas as infinidad de veces.
Los rufianes supervivientes profirieron gritos de terror cuando se dieron
cuenta de que no tenan escapatoria.
El fugitivarius jefe solt una maldicin y se retir de la ingle de Fabiola.
Haba perdido totalmente la ereccin e intent ponerse la ropa interior a la
desesperada. Si no se levantaba del suelo, pronto morira. Se puso en pie como
pudo y se sum a la pelea.
Fabiola vio como uno de los veteranos haca una especie de placaje a un
matn muy corpulento armado con una espada corta y un pual. Se agach,
levant el tachn del escudo dorado hacia la cara de su contrincante, lo oblig a
echar la barbilla hacia atrs y le dej el cuello al descubierto. Al movimiento
clsico, sigui una rpida cuchillada con el gladius. Un buen chorro de sangre
corri por la hoja de hierro recta. El fugitivarius muri incluso antes de que le
retirara la hoja del cuello y lo dejara caer al suelo.
Fabiola aprovech la oportunidad para ponerse lo que le quedaba de vestido y
cubrirse as en parte el cuerpo desnudo. Cogi una espada que haba por all
tirada, dispuesta a luchar antes de que algn otro intentara ponerle las manos
encima.
Seora! Liberadme.
Se dio la vuelta sorprendida. Sextus y aca a unos pocos pasos y segua atado.
Fabiola se le acerc a rastras y rpidamente le cort las ataduras.
El esclavo herido le dio las gracias con un asentimiento de cabeza y cogi el
arma que tena ms cerca: un hacha con muescas en la hoja.
Se acurrucaron juntos a la espera de que acabara la batalla.
No dur mucho. Sorprendidos y superados en nmero, los matones
supervivientes no opusieron mucha resistencia. Aunque estaban acostumbrados a
luchar juntos, normalmente slo se enfrentaban a esclavos aterrorizados y medio
muertos de hambre: fciles de intimidar e incluso ms fciles de vencer. Varios
soltaron las armas y suplicaron clemencia. No consiguieron ms que una muerte
ms rpida. Veterano de un montn de refriegas, Scaevola se dio cuenta de que
el juego haba terminado. Girando sobre sus talones, quit de en medio a uno de
sus hombres con un grito de impaciencia. Salt hacia atrs, hacia el Foro. Pese a
los disturbios, tena ms posibilidades de sobrevivir all que con sus aclitos.
Mir a Fabiola de hito en hito.
El tiempo se detuvo.
Dominado por una amarga rabia, el achaparrado fugitivarius la insult. Ella
hizo lo mismo. Molesto por su actitud desafiante, se abalanz hacia delante,
gladius en mano. Y se encontr con Sextus, que blanda el hacha.
Scaevola fue patinando hasta detenerse.
Espero que acabes en el infierno! espet antes de salir disparado calle
arriba.
Abrumada por el miedo y hecha un manojo de nervios, Fabiola se dej caer
en el barro. Sextus se le acerc con actitud protectora mientras el ojo sano le
brillaba de rabia. Cuando cay eron los ltimos matones, los veteranos los rodearon
y Sextus se gir hacia uno y otro lado blandiendo el hacha contra todo aquel que
se pusiera a su alcance.
Fabiola cerr los ojos. Exista la posibilidad de que sus rescatadores fueran
slo otro grupo de violadores en potencia. Pero no se le acercaron ms. Cuando
acabaron, los pesados scuta repiquetearon en el suelo. Sin hablar, los hombres se
dieron un respiro; el pecho les palpitaba y tenan los brazos enrojecidos de
empuar la espada. Matar era un trabajo cansado.
Como vio que no pasaba nada, Fabiola se levant envolvindose con los
harapos que tena por vestido. Los rostros sin afeitar la observaron con
admiracin. En silencio. Y ni un solo hombre se movi. Ella no saba cmo
reaccionar. Sextus tampoco.
Al final, uno de los veteranos que los rodeaban solt un agudo silbido. Fabiola
se qued boquiabierta cuando vio a Secundus salir del callejn. El crculo se abri
para dejar que se le acercara.
Seora dijo, inclinando la cabeza.
Fabiola intent mantener el tipo.
Te estoy muy agradecida dijo, y lo recompens con una radiante
sonrisa.
Qu ha ocurrido?
Huamos de los disturbios explic Fabiola. Y nos tendieron una
emboscada. Iban a Ha estado a punto de Las palabras se le secaron en la
garganta.
Ahora estis a salvo musit Secundus dndole una palmada en el brazo.
Fabiola asinti temblorosa, pues todava la asaltaba un torbellino de
emociones. Aunque Secundus pareca comprensivo, no todos los veteranos tenan
una expresin tan amable.
Secundus observ con desprecio el cadver ms prximo.
Y pensar que luchamos por cabrones como ste
Era un comentario muy oportuno. Desde tiempos inmemoriales, los soldados
romanos haban luchado y muerto por defender a sus compatriotas. Mientras
tanto, otros hombres robaban, violaban y mataban a ciudadanos en las calles de
Roma.
Era una emboscada planeada explic Fabiola.
Le cont a Secundus que la agresin de Scaevola y sus hombres se deba al
hecho de que ella y Brutus eran seguidores de Csar. No mencion al joven
fugitivo que haba sido el motivo de su encontronazo. Pocas personas
comprenderan que alguien saliera en defensa de un esclavo.
Bueno, ese pedazo de mierda y a se ha ido afirm Secundus para
tranquilizarla cuando acab la explicacin. No volver tan rpido. La may ora
de sus hombres estn muertos.
Ms tranquila, Fabiola mir hacia el callejn. Al igual que el Foro, ahora
estaba plagado de cadveres. Unos cuantos matones seguan vivos, pero no
duraran mucho. Los hombres de Secundus se movan entre ellos con pericia,
cortando cuellos y buscando monederos en los bolsillos. Aquello no era agradable
de ver, pero no se merecan nada mejor, pens Fabiola.
Receloso de la violencia del Foro, Secundus empez a llamar a los veteranos
para que volvieran.
Aqu ms vale no entretenerse, seora dijo, acompandola al callejn.
Sextus la segua como un perro fiel.
Sueles intervenir as? pregunt ella.
l se encogi de hombros.
De vez en cuando.
Fabiola se sorprendi:
Pero por qu?
Secundus se ech a rer.
Cuesta dejar la vida militar despus de diez aos o ms, seora. Unos
cincuenta o sesenta de nosotros seguimos en contacto, nos gusta que en esta zona
reine la paz en la medida de lo posible. No podemos impedir lo que est pasando
en el Foro, pero esto s. Para nosotros es fcil, porque somos soldados
profesionales. Y a Mitra le satisface.
Fabiola no acababa de comprender aquel comentario.
Vuestro dios? pregunt.
l la mir fijamente:
S, seora. El dios de los soldados.
Ella y Sextus le deban la vida no slo a Jpiter sino a una deidad desconocida.
Fabiola estaba intrigada.
Me gustara mostrar mi agradecimiento dijo.
En el Mitreo, seora? pregunt. Me temo que no es posible.
Poco acostumbrada a recibir una negativa por respuesta, Fabiola se indign.
Por qu?
Sois una mujer. En nuestro templo slo pueden entrar hombres.
Entiendo.
Secundus tosi incmodamente.
Sin embargo, aqu no estis a salvo. El fragor de la pelea segua
oy ndose desde el Foro. Se os permite esperar en las antesalas. Maana,
cuando sea ms seguro, os acompaaremos de vuelta a vuestro domus.
Mi esclavo viene conmigo. Seal a Sextus.
Por supuesto dijo l con indulgencia. Nuestro ordenanza mdico puede
tratarle la herida.
Algunos de los veteranos no parecan muy contentos ante la oferta de cobijo
y tratamiento de Secundus.
Por qu me ay udas? pregunt Fabiola.
Secundus le dedic otra tmida sonrisa.
Me disteis un aureus, os acordis?
El dinero mejor empleado de mi vida , pens Fabiola.
Es curioso que nuestros caminos se hay an vuelto a encontrar tan pronto
dijo ella.
Los designios de los dioses son inescrutables, seora repuso Secundus.
Pues s! convino ella con vehemencia.
Dejaron a los muertos desparramados sin orden ni concierto en el barro y
Secundus los alej de all por una serie de estrechas callejuelas vacas. Sus
compaeros se dispersaron: unos caminaban delante para protegerlos y otros
detrs. Pese a sus reservas acerca de Fabiola y su esclavo, todos mantenan las
espadas desenfundadas y los ojos bien abiertos por si surga algn contratiempo.
Pero no haba nadie ms por all. Todos los hombres de Clodio y de Milo haban
acudido al Foro y el fragor de la batalla campal bastaba para que los ciudadanos
permanecieran entre cuatro paredes. Las puertas estaban cerradas, y las
ventanas, enrejadas. Las fuentes de las calles salpicaban ruidosamente,
desatendidas. No haba plebey as recogiendo agua en vasijas de cermica ni
lavando la colada. En los baos pblicos, no haba vecinos contando chismes ni
golfillos vendiendo esponjas empapadas de vinagre y pinchadas en un palo. Los
puestos desvencijados de madera en los que sola ofrecerse pan, cermica,
artculos de ferretera y alimentos sencillos estaban vacos y abandonados. Ni
siquiera se vea a los leprosos que mendigaban y a los tpicos chuchos que
rebuscaban entre los desperdicios. De vez en cuando un rostro asustado atisbaba
por las contraventanas entrecerradas, pero las cerraban rpidamente a cal y
canto si alguien alzaba la mirada. Resultaba sobrecogedor desplazarse por la
ciudad sin las trabas que causaban el trfico o la muchedumbre. Roma sola ser
un hervidero de actividad de sol a sol.
Aquel da no.
Cuando llevaban un rato ascendiendo, el sonido de la violencia fue
desvanecindose poco a poco.
Estamos en el Palatino! exclam Fabiola sorprendida.
Secundus le dedic una sonrisa socarrona.
Esperabais que estuviramos asentados en la colina Aventina o Celia, no?
Fabiola se sonroj al ver que el hombre no se haba equivocado en su
suposicin. La may ora de los residentes del Palatino eran ricos, a diferencia de
las figuras harapientas y sin afeitar que la rodeaban.
Los soldados son el verdadero espritu de Roma dijo con orgullo. Los
dems soltaron un gruido para mostrar su acuerdo. Este es nuestro lugar, en el
corazn ms antiguo.
Fabiola inclin la cabeza en seal de respeto. Al fin y al cabo, los legionarios
eran quienes luchaban y moran por la Repblica. Aunque sta no fuera santo de
su devocin, respetaba el valor y los sacrificios que los veteranos haban hecho
en su nombre. Bastaba con ver el mun en el brazo de Secundus y la gran
cantidad de cicatrices de todos los ex soldados para darse cuenta de ello. Les
haban hecho trizas la piel, haban perdido sangre y haban visto morir a sus
camaradas, mientras que los ricos que vivan all haban dado muy poco, si
acaso, por su Estado.
Mientras avanzaban siguiendo un muro alto y liso, Secundus se par ante una
pequea puerta cuy a superficie estaba reforzada con tachones de hierro a modo
de proteccin. Una sencilla aldaba forjada y la placa de metal alrededor de la
mirilla hacan que tuviera el mismo aspecto que la entrada posterior de cualquier
otra casa de tamao considerable de la ciudad. Si podan permitrselo, los
romanos preferan vivir en un domus bien construido, un cuadrado privado y
hueco con un patio abierto en el centro y habitaciones a los lados. El exterior de
estas viviendas sola ser de lo ms normal, para no llamar la atencin. El interior
poda ser lujoso, como el de Brutus, o sumamente hortera, como el de Gemellus.
Secundus se cercior de que no hubiera nadie a la vista y dio un golpecito con
los nudillos en la madera.
Enseguida le dieron el alto desde el otro lado.
Secundus se acerc ms y musit unas palabras.
Le bast con responder. Se produjo una ligera demora mientras se corran los
cerrojos y la puerta oscilaba hacia dentro gracias a las bisagras silenciosas y
lubricadas. En el portal apareci un hombre fornido con una tnica militar
marrn rojizo y un gladius desenvainado en mano. Seguro que era otro ex
soldado, pues llevaba el pelo al rape y tena una cicatriz que iba desde la oreja
derecha hasta el mentn.
Al reconocer a Secundus, envain la espada y se golpe el pecho con el puo
derecho a modo de saludo.
Secundus le devolvi el gesto y entr en el atrium.
Fabiola y Sextus le pisaban los talones, y el resto los segua de cerca. El
guarda entrecerr los ojos al ver a los dos desconocidos, una mujer y un hombre
malherido, pero no dijo nada. Cuando hubo entrado el ltimo soldado, la puerta se
cerr con un clic silencioso e impidi el paso de la luz del sol. Como las puertas
que daban al tablinum estaban cerradas, la nica iluminacin del amplio vestbulo
que se extenda de izquierda a derecha proceda de las lmparas de aceite
situadas en unos soportes de pared a intervalos regulares. El titilar de las llamas
amarillas iluminaba varias estatuas pintadas con colores vivos, la ms prominente
de las cuales era una deidad envuelta en una capa y agachada sobre un toro
sentado. Las sombras que proy ectaba el gorro frigio ocultaban el rostro del dios,
pero el pual de la mano derecha mostraba claramente sus intenciones. Al igual
que todos los animales de los santuarios, el enorme buey estaba a punto de ser
sacrificado.
Mitra anunci Secundus con reverencia. El Padre.
Sus hombres inclinaron la cabeza al unsono.
Fabiola sinti un escalofro porque le dio miedo. Aunque slo haban entrado
en la primera estancia del edificio, all se palpaba ms poder que en las cellae del
gran templo de la colina Capitolina. Si estaba de suerte, y Mitra dispuesto, quiz
se le revelara ms informacin sobre Romulus. A diferencia de las falsedades
pronunciadas por los augures y las incertidumbres halladas en el interior de los
templos, una seal dada en un lugar como aqul poda estar revestida de
autoridad divina. Fabiola regres sbitamente al presente. No te descentres
pens. Ya habr tiempo para rezar ms tarde . Hizo una reverencia hacia la
estatua y seal el ojo abierto y destrozado de Sextus.
Necesita tratamiento dijo.
El esclavo no se haba quejado ni una sola vez, pero apretaba los dientes de
dolor. La subida de adrenalina producida por la pelea se haba desvanecido y
ahora notaba oleadas de dolor hacia fuera, como si tuviera miles de agujas
clavadas en el crneo.
Secundus seal a su izquierda.
El valetudinarium est aqu abajo.
De quin es la casa? pregunt Fabiola.
Aquello no tena nada que ver con el tipo de viviendas que la may ora de los
ciudadanos podan costearse.
Mejor que los barracones del ejrcito, eh? Se ri Secundus.
Perteneca a un legado, seora. Uno de los nuestros.
Fabiola frunci el ceo:
Perteneca?
El pobre diablo se cay del caballo hace dos aos respondi. Tampoco
dej parientes.
Y confiscasteis su propiedad?
No era tan descabellado que eso pasase. Dada la incertidumbre del actual
clima poltico, quienes actuaban con seguridad solan salir impunes de actos
completamente ilegales. As era como Clodio y Milo haban manejado sus
negocios durante aos.
Secundus la mir con severidad:
Somos veteranos, no ladrones, seora.
Por supuesto musit Fabiola. Lo siento.
Ahora el domus pertenece a Mitra se limit a decir l.
Y vivs aqu?
Gozamos de ese privilegio respondi Secundus. Es el terreno ms
sagrado de Roma. Debe protegerse.
Dejando atrs a sus hombres y la estatua de Mitra, Secundus los condujo por
el pasillo hasta la esquina del patio central. Tenan bajo los pies un mosaico
sencillo pero bien hecho, con los tpicos crculos concntricos, olas y remolinos
romanos. Daba la impresin de que pocas de las estancias por las que pasaban
estaban ocupadas: las puertas abiertas solan revelar muros y suelos desnudos, sin
ningn mueble.
Al final Secundus se par ante una estancia que despeda un fuerte olor a
vinagre, el principal agente limpiador que utilizaban los cirujanos romanos.
Janus! grit.
Fabiola acompa a Sextus al valetudinarium, el hospital militar. Como
descubrira ms tarde, su distribucin recordaba al interior de la tienda de un
campamento mvil. Una mesa baja situada cerca de la entrada formaba la zona
de recepcin. En una pared del fondo haba estanteras de madera llenas de rollos
de piel de becerro, recipientes, vasos de precipitados e instrumentos de metal.
Los bales abiertos del suelo estaban llenos de mantas enrolladas y vendajes. Al
fondo de la gran sala, se vean unas pulcras hileras de catres bajos. Todos estaban
vacos. Cerca de stos, haba una mesa desvencijada rodeada de varias lmparas
de aceite en soportes de hierro de confeccin tosca. Unas gruesas cuerdas
colgaban de cada pata y, si bien poda considerarse limpia, la superficie estaba
llena de manchas oscuras y circulares. Pareca sangre reseca.
Un hombre de rostro enjuto, vestido con una tnica militar gastada y
adornada con dos phalerae, se levant del taburete del rincn e inclin la cabeza
cortsmente hacia Fabiola. Al igual que todos los soldados, llevaba un cinturn y
un pual envainado. Los tachones de las caligae resonaron suavemente en el
suelo cuando se acerc.
Fabiola sinti un profundo respeto. Los hombres de Secundus podran llegar a
parecer mendigos, pero todos y cada uno de ellos se comportaban con dignidad
contenida.
Qu es eso? pregunt, sealando a la mesa con la cabeza.
La mesa de operaciones respondi el ordenanza mdico de pelo castao.
A Fabiola se le encogi el estmago al pensar en la posibilidad de que la
ataran y la abrieran.
Janus condujo a Sextus hacia la misma.
Una flecha? pregunt con voz baja e investida de autoridad.
S musit el esclavo, inclinando la cabeza para permitir que lo examinara
correctamente. Me la arranqu y o mismo.
Janus chasque la lengua en seal de desaprobacin, aunque y a le estaba
palpando la zona para ver si haba ms daos.
Secundus vio la sorpresa en Fabiola.
Las lengetas rasgan la carne al salir. Causan una herida irregular y muy
caracterstica le explic. Las navajas o espadas salen de forma ms limpia.
Hizo una mueca de dolor. Romulus! .
En las legiones vemos de todo, seora murmur Secundus. La guerra
es un negocio salvaje.
Fabiola perdi an ms la compostura.
Secundus se mostr preocupado:
Qu sucede?
Por algn motivo, Fabiola se vea incapaz de ocultar la verdad. Los dioses
haban hecho aparecer a Secundus en su vida dos veces en pocos das; como
veterano que era, lo comprendera.
Mi hermano estuvo en Carrhae explic.
l le dedic una mirada de sorpresa:
Cmo es eso? Estaba con Craso?
Por supuesto, conoca su pasado y saba que haba sido esclava. Fabiola mir
con preocupacin a Janus y Sextus, pero ellos no podan orles. El ordenanza
haba hecho que su esclavo se tumbara sobre la mesa y ahora le limpiaba la
sangre de la cara con un pao hmedo.
No. Escap del Ludus Magnus y se alist en el ejrcito.
Un esclavo en las legiones? aull Secundus. Eso est prohibido, bajo
pena de muerte.
Romulus no haba sido descubierto y ejecutado por ese motivo, pens Fabiola.
Era igual de astuto que ella, y seguro que habra encontrado la manera.
Estaba con un galo continu. Un gladiador victorioso.
Entiendo respondi el veterano con aire pensativo. Entonces quiz se
alistara en una cohorte de mercenarios. No son tan escrupulosos.
Romulus era un hombre valiente espet Fabiola, indignada por lo que le
haba dicho. Tan bueno como cualquier dichoso legionario.
Me he precipitado reconoci, sonrojndose. Si es como vos, debe de
tener un corazn de len.
Reacia a cambiar de tema, Fabiola seal a Sextus.
Mira! exclam. Es un esclavo. Sin embargo, luch por m a pesar de
estar gravemente herido. Igual que los dems, antes de que los mataran.
Secundus alz las manos en un gesto apaciguador.
No soy lo que pensis. La mir de hito en hito. A los esclavos se les
permite venerar a Mitra. Con nosotros, como iguales.
Entonces Fabiola fue quien se avergonz. As pues, Secundus no era como la
may ora de los ciudadanos, que consideraban a los esclavos como poco ms que
animales. Ni siquiera la manumisin eliminaba el estigma por completo: a estas
alturas, Fabiola estaba ms que acostumbrada a las miradas condescendientes de
los muchos nobles que conocan su pasado. Fabiola esperaba de todo corazn que
los hijos que los dioses tuvieran a bien concederle no sufrieran la misma
discriminacin.
Qu quieres decir?
Los principios de nuestra religin son la verdad, el honor y el coraje. Son
cualidades que puede tener cualquiera, independientemente de que sea cnsul o
esclavo de baja alcurnia. Mitra ve a todos los hombres bajo el mismo prisma,
como hermanos.
Era un concepto increble y desconocido, que Fabiola nunca haba odo.
Como es natural, la atraa inmensamente. En Roma, a los esclavos se les permita
venerar a los dioses, pero la idea de considerarlos iguales a sus amos resultaba
impensable. Su posicin en la sociedad segua siendo la misma: lo ms bajo. Las
nicas personas que quiz podran haber cambiado esta circunstancia, los
sacerdotes bien alimentados y sus aclitos de los templos de la ciudad, no eran
ms que portavoces del Estado: nunca expresaban ideas tan revolucionarias.
Aquello poda trastornar el statu quo, que permita a una clase elitista de decenas
de miles, adems de a los ciudadanos comunes, gobernar sobre ese mismo
nmero multiplicado cientos de veces que sumaban los esclavos. Saber que un
dios, un dios guerrero, vea ms all del estigma de la esclavitud resultaba
realmente asombroso.
Fabiola levant la mirada hacia Secundus.
Y las mujeres? pregunt. Podemos entrar?
No respondi. No est permitido.
Por qu no?
Secundus endureci el semblante ante tanto descaro:
Nosotros somos soldados. Las mujeres, no.
Hoy y o he luchado arguy ella acalorada.
No es lo mismo, seora espet l. No abusis demasiado de nuestra
hospitalidad.
9

Augurios

Margiana, invierno de 53-52 a. C.

L ahaba
enfermedad haba avejentado a Pacorus de forma considerable. An no
recuperado su habitual tono de piel oscuro. Presentaba un brillo creo,
que acentuaba las mejillas hundidas y las canas nuevas que le veteaban el pelo.
El parto haba adelgazado mucho, y las prendas que antes le quedaban bien ahora
le colgaban de aquel cuerpo huesudo. Pero, sorprendentemente, segua vivo. Era
un pequeo milagro. A pesar de las fiebres altas que le haban corrodo el cuerpo
y los ftidos fluidos amarillos que le haban supurado continuamente de las
heridas, Pacorus no haba sucumbido. Al parecer, el scythicon no mataba a todos
los hombres. Pero eso no se debi slo a su naturaleza resistente: todas las artes
del arspice y una segunda dosis del valioso mantar haban contribuido a su
recuperacin.
Y la ay uda de Mitra , pens Tarquinius, observando la pequea estatua del
altar de la esquina. Se haba pasado muchas horas arrodillado ante ella,
cerciorndose siempre que poda de que el comandante lo viera. Cuando estaba
todava medio delirante, Pacorus se haba mostrado sensible a las palabras que
musitaba y abrumado por la devocin hacia su dios. Sin tener que insistir
demasiado, divagaba sobre algunos de los ritos secretos que practicaban los
partos en el Mitreo. El arspice escuchaba con avidez y captaba la informacin
valiosa. Ahora saba que la estatua representaba a Mitra en la cueva en que
naci, matando al toro primigenio. Al realizar la tauroctonia, el dios liberaba su
fuerza vital para beneficio de la humanidad. Como toda matanza, el rito sagrado
no era gratuito, lo cual explicaba por qu Mitra apartaba la mirada de la cabeza
del toro mientras le clavaba el pual en el cuello.
Tarquinius haba descubierto que entre los niveles de iniciacin se
encontraban el cuervo, el soldado, el len, el emisario solar y, en lo ms alto, el
padre. Pacorus haba intuido que la interpretacin de las estrellas resultaba de
suma importancia, al igual que el autoconocimiento y la mejora. Mitra estaba
simbolizado en el cielo por la constelacin de Perseo, y el toro por la de Tauro. El
parto no haba dicho casi nada ms, lo cual frustraba a Tarquinius. Ni siquiera una
grave enfermedad lograba hacerle revelar secretos significativos del mitrasmo.
Tarquinius saba que tendra pocas oportunidades de aprender ms. Aunque el
comandante y a estaba fuera de peligro, todava faltaba mucho para su completa
recuperacin. Y, en vez de remitir, las amenazas de Vahram no haban hecho
sino incrementarse. Vea lo que se estaba haciendo por Pacorus, y por eso el
achaparrado primus pilus estaba resentido contra Tarquinius. Slo poda haber un
motivo para ello, decidi el arspice. Vahram quera que Pacorus muriera, para
que as el mando de la Legin Olvidada le fuera cedido a l.
Aquella posibilidad atemorizaba a Tarquinius. Vahram era obstinado y mucho
menos susceptible a su influencia que muchos hombres. Sin embargo, como la
may ora, se dejaba dominar por la supersticin. Puesto que recelaba de
Tarquinius y de la reaccin de sus guerreros, no estaba del todo seguro de
asesinar a Pacorus sin ms. Vahram quera asegurarse de que, con sus planes, no
se volvieran las tornas. Todos los das acosaba a Tarquinius para que lo informara.
Preparando la medicacin y cambiando los vendajes de Pacorus, Tarquinius se
lo quitaba de encima hbilmente y con cortesa. Los momentos de lucidez del
comandante, que ahora abundaban, tambin ay udaban a evitar interrogatorios.
La ira del primus pilus creca sin parar, pero se limitaba a mofarse de
Romulus y Brennus. Como saba que Tarquinius apreciaba mucho a los dos
hombres, Vahram pona en duda su seguridad con el fin de intimidar al
normalmente imperturbable arspice. Los insultos le llovan sobre la cabeza y,
dadas las circunstancias, Tarquinius no tena capacidad de reaccin. En tan
precaria situacin, resultaba demasiado peligroso contrariar a Vahram.
Tarquinius odiaba el hecho de no tener ni idea de cmo les iba a sus amigos.
Todos sus guardas haban sido amenazados con un horrible castigo si decan
alguna palabra. Eso sumado al hecho de que el temor ante la posible prdida de
facultades del arspice estaba muy arraigado, supona que ste viva
prcticamente solo. Hasta los criados estaban demasiado asustados para hablar
con l. No obstante, el silencio no resultaba tan punzante como el aislamiento. A
Tarquinius le encantaba saber qu pasaba y en esos momentos estaba al margen
de toda noticia.
El pedazo de cielo que se vea desde el patio de Pacorus raras veces le
proporcionaba informacin: aparte de las ventiscas ocasionales, sencillamente no
haba suficiente cielo para ver nada. Tampoco tena gallinas ni corderos para
sacrificar. Sin darse cuenta, Vahram haba restringido la capacidad de Tarquinius
para profetizar. Prcticamente, el nico mtodo que estaba a su alcance era el
fuego de la habitacin de Pacorus. Era mejor hacerlo muy tarde, cuando el
comandante dorma y los criados y guardas se haban retirado a sus aposentos. El
hecho de dejar que los troncos se convirtieran en ascuas le ofreca, a veces,
retazos tiles de informacin. Pero al arspice lo frustraba ver tan poco sobre sus
amigos. O sobre su propio futuro. As era la naturaleza aleatoria y desesperante
de la profeca: revelar poco cuando pareca importante y mucho cuando no. A
veces no le descubra nada de nada. Las dudas de Tarquinius sobre su propia
capacidad volvieron a aflorar con fuerza.
Tras administrar a Pacorus la ltima medicina del da, haba adoptado la
costumbre de irse rpidamente a la chimenea de ladrillos de la estancia. No
poda desperdiciar ninguna posibilidad de adivinar. Ahora Tarquinius estaba
desesperado por saber una cosa, lo que fuera, sobre el futuro. Quiz fuera aquella
ansia lo que hizo que una noche le fallara su continua atencin al detalle. En
cuanto el comandante parto cerr los prpados dormido, Tarquinius se alej de
puntillas de la cama. Pero olvid echar el cerrojo a la puerta.
Se puso en cuclillas junto al fuego y suspir anticipndose a lo que estaba por
venir. Esa noche sera distinto. Tena ese presentimiento.
Todava arda un tronco grande. Rodeado por las siluetas carbonizadas de los
dems, resplandeca con un intenso color naranja rojizo. Tarquinius lo observ
cuidadosamente durante largo rato. La madera humeante estaba seca y bien
curada, con pocos nudos: del tipo que a l le gustaba.
Haba llegado el momento.
Una sensacin bien conocida se apoder de l. Se percat de que era miedo y
Tarquinius apret los dientes. Aquello no poda continuar. Inhal profundamente
una y otra vez. Se tranquiliz un poco, y cogi un atizador con el que dio
golpecitos en el tronco. Su accin hizo que se desprendiera un torrente de chispas.
Se elevaron por la chimenea en corrientes perezosas, solas y en grupo. Las ms
pequeas se apagaron rpidamente, pero las may ores continuaron brillando
mientras el aire caliente las transportaba hacia las alturas. El arspice estrech
las pupilas al observar el dibujo y se tom el pulso para saber cunto tardaba
cada una en desaparecer.
Al final vio una imagen de Romulus.
A Tarquinius se le qued el aire encerrado en el pecho.
El joven soldado pareca preocupado e inseguro. Brennus estaba a su lado y
no posea su habitual expresin jovial. Ambos llevaban los cascos de bronce con
penacho e iban vestidos con la cota de malla completa; tenan los scuta alzados y
llevaban una jabalina preparada en el puo derecho. Quedaba claro que no
estaban ni mucho menos cerca de la seguridad que poda ofrecerles el fuerte. El
paisaje que los rodeaba era incierto, todo rasgo distintivo quedaba cubierto por la
nieve. Haba tambin otros legionarios, por lo menos una o dos centurias.
Tarquinius frunci el ceo.
Un rpido destello rojo contrast con el paisaje blanco. Y luego otro.
Las formas desaparecieron antes de identificarlas. Estandartes de batalla?
Jinetes? O eran slo fruto de su imaginacin? El arspice se qued con una
sensacin de malestar. Se inclin ms hacia el fuego y se concentr con todas sus
fuerzas.
Y dio una sacudida hacia atrs, por la repugnancia.
La habitacin de un barracn inundada de sangre.
Qu significaba aquello?
La imagen desapareci cuando el tronco se parti en dos. Al caer las dos
partes, se oy un suave crepitar. El centro del fuego llame con ms fuerza al
apoderarse del nuevo combustible y despidi una nueva oleada de chispas.
Haca y a tiempo que Tarquinius haba aprendido a dejar pasar las escenas
perturbadoras y confusas. Muchas veces no podan interpretarse, por lo que no
tena demasiado sentido preocuparse. Se relaj, complacido por el movimiento
de la chimenea. De aquello saldra algo til. Moviendo los labios en silencio,
centr toda su atencin en lo que estaba viendo.
Un guerrero parto iba sentado a horcajadas en un caballo, presa del pnico
por el ataque de un elefante enfurecido. Aquel hombre tena el rostro vuelto, por
lo que no logr reconocerlo. Detrs de l se libraba una batalla entre legionarios
romanos y un enemigo de tez oscura con todo tipo de armas extraas.
El arspice estaba intrigado por el jinete y la apariencia fantasmagrica de
las huestes. Concentrado en intentar comprender lo que se le mostraba, no oy
que se abra la puerta detrs de l.
Vahram? musit. Eres Vahram?
Qu acto de brujera ests tramando?
Tarquinius se qued inmvil al or la voz del primus pilus. Entonces cay en la
cuenta de que no haba echado el cerrojo a la puerta. La autocomplacencia
mata , pens sombramente. Era algo que haba enseado a Romulus y, sin
embargo, ah estaba l cometiendo ese error. Sin mirar atrs, Tarquinius empuj
con el atizador lo que quedaba de los troncos para colocarlos en la ceniza del
fondo de la chimenea. Faltos de aire, se consumiran rpido. No hubo ms
chispas.
Estaba vigilando el fuego repuso.
Mentiroso! susurr Vahram. Has pronunciado mi nombre.
Tarquinius se puso en pie y se gir para situarse frente al primus pilus, que iba
acompaado de un tro de guerreros musculosos armados con lanzas. Y cuerdas.
Esa noche Vahram iba en serio.
Pacorus se despertar! dijo en voz alta, maldiciendo el hecho de no
haberse guardado sus pensamientos.
Djalo estar. Vahram sonri, pero su rostro no transmita ningn sentido
del humor. No queremos molestarlo innecesariamente.
Se est saliendo con la suy a pens el arspice alarmado. Y mi
comentario le ha dado ms argumentos .
Ha sido un da muy largo dijo, alzando la voz todava ms. Verdad
que s, seor?
El comandante no movi un solo msculo.
Tarquinius intent acercarse a la cama, pero Vahram le impidi el paso.
No te hagas el listo conmigo, arrogante hijo de puta! Para entonces, el
robusto parto estaba rojo de ira. Qu has visto?
Ya os lo he dicho respondi Tarquinius seriamente, con ganas de que el
primus pilus lo crey era. Quin saba de qu era capaz?. Nada.
Vahram adopt una actitud glida. Todos los del campamento saban que el
arspice no era un charlatn. Pacorus y Tarquinius se haban cuidado mucho de
no contarle a nadie la falta de resultados de su aruspicia. A ojos del primus pilus,
aquello era sencilla y llanamente obstruccin.
Muy bien dijo. Al final la ira pes ms que el miedo. Chasque los dedos
hacia los guerreros. Atadlo!
Tarquinius se estremeci.
Enseguida le ataron las muecas, le colocaron una mordaza de cuero en la
boca y se la sujetaron en la nuca. Era aqul el motivo por el que aquella noche
era distinta?, pens Tarquinius con amargura. No haba tenido ni idea de que
aquello pasara. Las gruesas cuerdas le raspaban la piel, le rasgaban la carne;
pero respir hondo para dominar el dolor y se dej llevar. Aquello no era ms
que el principio. Lo que estaba por venir sera peor.
Fue entonces cuando Pacorus se revolvi bajo las mantas. Abri los ojos, con
los prpados pesados por el somnfero que Tarquinius le haba administrado.
No del todo seguro de su autoridad, Vahram se qued quieto. Sus hombres
hicieron lo mismo.
El arspice elev una plegaria a Mitra. Despierta! .
Pacorus volvi a cerrar los prpados y se dio la vuelta, por lo que qued de
espaldas a ellos. El primus pilus contrajo la cara de placer y alz un pulgar hacia
la puerta.
Sintiendo un profundo cansancio, el arspice se dej arrastrar al exterior.
Hasta los guardas de Pacorus haban desaparecido de sus puestos. Los dioses
estaban de mal talante. Esa noche no habra ninguna adivinacin fcil: slo dolor
y, posiblemente, muerte.
Al comienzo, Vahram ni siquiera hizo preguntas. El objetivo de todo aquello
era vengarse, adems de obtener informacin. Esper pacientemente mientras
sus hombres ligaban las muecas de Tarquinius a una anilla de hierro situada en
lo alto de un pilar, en el patio. Entonces hizo un gesto sencillo con la mano. La
paliza que sigui dur bastante. Los tres guerreros cambiaron de posicin cuando
el brazo derecho se les cans de restallar el ltigo.
Tras recibir cien latigazos, Tarquinius perdi la cuenta. Se desmay aba y
recobraba la conciencia por turnos, tena la tnica y la carne hechas jirones por
culpa de la franja larga y fina de cuero con el extremo de hierro lastrado. Unos
buenos regueros de sangre le recorran la espalda, hasta llegarle a las piernas y
coagulrsele alrededor de los pies. Una avalancha de agona le invada el cuerpo.
Si la mordaza no se lo hubiera evitado, se habra mordido el labio inferior. Pero
no poda evitar los temblores involuntarios que lo torturaban y que hacan rer a
Vahram.
Dnde est ahora tu poder, adivino? se mofaba.
El viento glido que soplaba en el patio era lo nico que ofreca cierto alivio a
Tarquinius, y en cierto modo le calmaba las heridas. Pero tambin tena un
efecto demoledor. El arspice estaba tan aturdido por el dolor que, si el calvario
duraba mucho ms, saba que el fro y las heridas lo mataran. Sin las prendas
gruesas que llevaban sus torturadores, ningn hombre durara ms de unas pocas
horas en el exterior.
Vahram tambin lo saba.
Tarquinius not vagamente que lo bajaban y lo conducan al interior. Sin
contemplaciones, lo arrojaron junto al fuego, que liber nuevos torrentes de
sufrimiento. Mientras uno de los guardas alimentaba las llamas, los otros le
frotaban los pies y los brazos con mantas hasta que volvi a sentirlos. El arspice
senta un hormigueo y escozor en las extremidades a medida que iba
recuperando la sensibilidad, y se desanim. Las atenciones que le estaban
prodigando ponan de manifiesto que su sufrimiento no haba terminado. Era
obvio que Vahram estaba desesperado por obtener informacin y no parara
hasta conseguirla.
Ahora ests preparado para hablar?
Tarquinius abri los ojos y se encontr al primus pilus a su lado. Vahram le
quit la mordaza para que pudiera hablar.
Qu queris saber? susurr.
Vahram curv los labios hacia arriba en seal de triunfo.
Todo repuso. Sobre mi futuro.
Vuestro futuro? mascull Tarquinius. Y el de Pacorus?
Asintiendo, el primus pilus se envalenton.
Quin debera dirigir ahora la Legin Olvidada? murmur. Supongo
que no ser ese lisiado que y ace en la cama
En aquel instante lo vio todo claro. El arspice trag saliva, tena la boca
totalmente seca. Dadas las cada vez may ores posibilidades de que Pacorus
sobreviviera, las esperanzas de Vahram estaban empezando a desvanecerse. La
situacin era forzada y ahora el ambicioso primus pilus quera una seal para
poder hacerse con el mando de la Legin Olvidada. Si Tarquinius se la daba,
Pacorus morira. Si no
Tras el achaparrado parto, el fuego se estaba reavivando. Con nuevos troncos
que consumir, las llamas iban en todas direcciones, buscando el mejor lugar para
ascender.
Vahram estaba ansioso y segua la mirada del arspice. Ninguno de los dos
habl durante unos instantes.
Bajo la luz blanca, el jinete que Tarquinius haba visto antes reapareci. Esta
vez le vio claramente la cara. No haba duda de que se trataba de Vahram. Le
faltaba la mano derecha y se le vea aterrorizado. Con un enorme esfuerzo, el
arspice no denot emocin alguna. No poda revelar aquello sin perder su propia
vida. Vahram tena un genio feroz.
Y bien?
Entumecido por el dolor, Tarquinius era incapaz de pensar una buena
respuesta. Neg con la cabeza.
El primus pilus, rugiendo de rabia, le propin un fuerte puetazo en la cara.
El arspice not que se le rompa la nariz. La boca se le llen de sangre y
escupi un cogulo enorme en la alfombra.
No est claro murmur con los dientes ensangrentados. ltimamente,
no soy capaz de ver nada.
Vahram dej claro con su expresin que no se lo crea.
Pacorus segua durmiendo en su cama, situada a escasos pasos de distancia.
Sacadlo otra vez al exterior!
Los guerreros se aprestaron a obedecer. Levantaron a Tarquinius en peso y lo
arrastraron hacia la puerta.
Un momento! Oy eron el sonido caracterstico de un pual al ser
desenvainado.
Se hizo un largo silencio.
Uno de los guardas, que vio lo que Vahram haca mirando por encima del
hombro, se ech a rer.
Las nuseas embargaron a Tarquinius. La crueldad del primus pilus no
conoca lmites.
Se acercaron unos pasos pausados. Cuando la hoja caliente toc el corte ms
profundo que tena en la espalda, el arspice y a no aguant ms. Un gemido
escap de su boca.
Pacorus se movi y Vahram se dio cuenta de que haba ido demasiado lejos
dentro de la habitacin. Apart la mano e hizo salir a sus guardas y la carga que
llevaban por la puerta. Volvieron a atar a Tarquinius en la anilla de hierro.
Le presionaron el extremo candente contra la carne una y otra vez. Vahram
se inclinaba constantemente y susurraba al odo del arspice:
Cuntamelo y parar.
Desesperado por acabar con su propio sufrimiento, Tarquinius se vea
incapaz. Aparte de dos detalles, se le haba quedado la mente en blanco, pese a su
enorme agudeza en circunstancias normales. Antes haba visto que el papel de
Pacorus en el futuro de l y sus amigos era esencial, y esa noche el fuego le
haba mostrado que la vida del primus pilus poda correr peligro. Revelar
cualquiera de esas dos cosas a Vahram era una locura y no se le ocurra nada
ms. As pues, continuaran torturndolo.
Por suerte, la temperatura glida enfri el pual rpidamente.
Pero el primus pilus entr otra vez y fue directo al fuego.
La debilidad se apoder de Tarquinius y se qued colgado, pues era incapaz
de mantenerse erguido durante ms tiempo. La cuerda que le una las muecas
se tens brutalmente, pero para entonces y a ni siquiera la senta. El dolor de los
latigazos y las quemaduras amenazaban con superarlo.
Satisfechos con esperar a que su amo regresara, los guardas ganduleaban por
all cerca, charlando despreocupadamente.
El arspice abri los ojos, sin enfocar la mirada. Notaba cmo iba
quedndose sin fuerzas a cada latido.
Una rfaga de viento fro lo golpe en la cara y le hizo alzar la vista.
El cielo nocturno que haba visto antes haba cambiado: y a no quedaba ni
rastro de la luna ni de las estrellas. Se estaban formando unos enormes bancos de
nubes amenazadoras. En lo ms profundo de las mismas, estallaban destellos de
luz clara, augurios de la tormenta que se avecinaba. Ya se oan fuertes truenos y
en el aire se palpaba la expectacin.
Una subida de adrenalina le recorri todo el cuerpo.
Presenciar ray os y truenos era una de las mejores maneras de ver el futuro.
Los antiguos libros etruscos que haba estudiado tantos aos atrs dedicaban
muchos volmenes precisamente a ese tipo de fenmeno natural. Tal vez viera
algo que apaciguara al vengativo primus pilus. Y salvara su propio pellejo.
Ms rpido de lo que un ojo es capaz de captar, un ray o cegador sali
disparado de un banco de nubes que tenan justo encima.
Abri los ojos como platos por la conmocin cuando se le presentaron una
serie de imgenes.
Los jinetes escitas aniquilando a una fuerza romana mucho menos numerosa.
Cinco legionarios con las espadas en alto formando un crculo alrededor de
Romulus y Brennus.
Un cadver colgado de una cruz.
Un par de hombres rodando y peleando junto al tenue resplandor de un
fuego. Uno tena en la mano una flecha con el extremo curvado. Sus
compaeros, ajenos a lo que suceda, dorman al lado. La otra figura que luchaba
era Romulus.
La luz brot de la habitacin cuando Vahram apareci con el cuchillo caliente
bien agarrado en la mano derecha. Se le acerc pavonendose, sabiendo que
Tarquinius no podra soportar mucho ms.
Dispuesto a hablar? pregunt con voz queda.
Tarquinius, sumido en un profundo trance, no respondi.
Vahram separ los labios enfurecido y presion la hoja contra la mejilla
izquierda de Tarquinius.
El olor a carne quemada llen el ambiente.
Los pulmones de Tarquinius se llenaron de aire, grit. Con sus ltimas
reservas de energa, se elev hacia el relmpago, que ahora destellaba desde las
nubes cada cierto tiempo. Antes de morir, tena que saber.
La flecha que amenazaba a Romulus era escita. Estaba cubierta de scythicon.
La voz del primus pilus le lleg desde la lejana.
Te dar otra oportunidad dijo. Pacorus debera morir?
El rostro de Romulus se contraa por el esfuerzo, pero el otro hombre era ms
fuerte. Poco a poco, la punta curvada descenda hacia su cuello descubierto.
Agotado, Tarquinius se desplom en el suelo.
Haba terminado. Todas sus predicciones haban sido equivocadas. Romulus
no regresara a Roma.
Vahram y a haba tenido suficiente. Levant el pual hacia el cuello del
arspice y se le acerc hasta que tuvieron la cara separada por apenas un dedo.
Curiosamente, Tarquinius sonri. Olenus tambin se haba equivocado. Su
viaje acabara all, en Margiana.
El primus pilus arque una ceja con expresin inquisitiva. Tarquinius le
respondi escupindole en la cara.
Entonces muere! gru Vahram, retirando la hoja.
10

Derrota

Margiana, invierno de 53-52 a. C.

E scoria! susurr Optatus apretando los dientes. Cmo te atreves a


alistarte en el ejrcito?
Romulus era incapaz de apartar la vista de la punta de la flecha. Bastaba con
rasguarle la piel para hacer que muriera gritando de agona.
La muerte es demasiado buena para ti susurr Optatus. Pero al menos
as ser dolorosa.
El fornido veterano empleaba la mano derecha para empujar hacia la
y ugular de Romulus, lo cual significaba que el joven soldado tena que intentar
impedrselo con el brazo izquierdo, ms dbil. Para evitar que gritara, Optatus le
tapaba la boca con la otra mano. Ni siquiera poda retirrsela con la derecha. Y
la may or fuerza de su enemigo significaba que el extremo curvado de la flecha
se le acercaba al cuello con una inevitabilidad lenta y horrorosa. Romulus se
esforzaba por no dejarse vencer por el pnico. Si caa presa de l, su vida llegara
a su fin. Enfrentado a una muerte segura, de repente el deseo de sobrevivir le
result acuciante.
Dobl la pierna derecha con una sacudida e intent darle un rodillazo a
Optatus en la entrepierna.
Tendrs que mejorar ese estilo, chico se burl el veterano, moviendo las
caderas y esquivando el golpe.
Desesperado, Romulus gir la cabeza de lado a lado. No tena la espada al
alcance de la mano, tampoco el fuego.
Optatus sonri con malicia y se inclin sobre la flecha.
La desesperacin inund todos los rincones del cuerpo de Romulus. Si se
estiraba, quiz pudiera derribar uno de los troncos que arda en la hoguera y as el
ruido despertara a Brennus. Se hara mucho dao, pero no se le ocurra nada
ms. Caminar con quemaduras en el pie no sera peor que la muerte, pens
Romulus sombramente. La idea de permanecer con vida por lo menos hasta el
amanecer le pareca suficiente. Consigui mantener la punta de la flecha a
escasos dedos del cuello y se retorci para intentar alcanzar el fuego con la
sandalia izquierda. De nada sirvi, y Romulus volvi a sentirse aterrorizado.
Al notarlo, el gran veterano hizo una mueca del esfuerzo e intent por todos
los medios clavarle el extremo metlico letal a Romulus. Entonces le cambi la
cara. En cuestin de segundos, pas de una expresin de sorpresa a otra de
relajacin y se desplom encima de Romulus, como un peso muerto. El extremo
de la flecha se clav en la tierra a menos de diez centmetros de distancia de la
oreja izquierda del joven soldado.
Romulus observ el asta con ojos desorbitados. Qu cerca haba tenido la
muerte!
Optatus fue retirado con gran esfuerzo y Brennus apareci sonriendo de oreja
a oreja agachado encima de l.
Parece que necesitabas un poco de ay uda susurr, limpiando la sangre
de la empuadura de la espada larga.
Slo lo has dejado inconsciente? musit Romulus, horrorizado ante el
comedimiento de Brennus. Es una flecha escita! Ese cabrn intentaba
matarme.
Lo s repuso el galo encogindose de hombros con actitud de disculpa.
Pero necesitamos a todos los hombres que hay aqu para tener alguna posibilidad
de escapar. Dio una patada a Optatus. Incluso a l.
Los veteranos quiz no lo supieran, pero Brennus tena razn, pens Romulus
con amargura.
Comprobaron que Darius y los oficiales seguan dormidos y arrastraron a
Optatus, convertido en un fardo, al lugar que comparta con Novius y los dems.
Sorprendido, el pequeo legionario dio un respingo cuando soltaron el cuerpo
de Optatus junto al fuego.
Despertad! susurr a Ammias y Primitivus.
Con expresin aturdida por el sueo, sus compinches se incorporaron de un
salto.
Romulus y Brennus utilizaron las espadas para cubrirse mutuamente.
Novius observ a la pareja con desconfianza: ahora eran ellos quienes
jugaban con ventaja. Dos contra tres, pero l era el nico preparado para luchar.
No est muerto! dijo Brennus con frialdad.
Novius mostr primero sorpresa y luego conmocin. Se arrodill y puso una
mano en el cuello de Optatus. Le encontr el pulso y asinti hacia Ammias y
Primitivus. Los dos se mostraron muy aliviados.
Aunque el cabrn debera estarlo aadi Romulus, lanzando la flecha
escita. Ha venido a verme con esto.
Ammias se estremeci y Romulus vio que estaban al corriente de sus
intenciones.
Novius adopt una expresin calculadora.
Y por qu no lo has matado? pregunt.
Romulus y Brennus no respondieron.
Independientemente del motivo que tuvierais, no os salvar el pellejo
dijo Novius con desprecio. Ser agradables no os da derecho a clemencia.
Putos esclavos! dijo Primitivus con desdn.
Brennus emiti un gruido desde lo ms hondo de su ser y dese no haberse
reprimido.
Romulus sinti que le bulla la sangre, pero no respondi. Guardar silencio
sobre el posible ataque escita era la nica ventaja con la que contaban.
Ms vale que descansemos el mximo posible le dijo a Brennus. Se gir
y se march en silencio, acompaado del galo.
Imbciles! dijo el pequeo legionario con una sonrisa de satisfaccin.
Estarn muertos antes de que regresemos al fuerte.
En los momentos de oscuridad, Darius haca mantener alerta a sus hombres.
La luna y a se haba ocultado, pero el cielo ntido estaba tachonado de estrellas.
En aquel ambiente glido, no se oa sonido alguno procedente del campamento
enemigo. Un grupo fue enviado a recoger el mximo de jabalinas posibles.
Aunque los pila romanos solan doblarse al impactar, era inevitable que algunos
no alcanzaran su objetivo. Teniendo en cuenta que los centinelas escitas o estaban
dormidos o no advirtieron a los sigilosos soldados, la misin result todo un xito.
Treinta legionarios enseguida se hicieron con otro pilum.
Agradecidas de que la larga noche llegara a su fin, las dos centurias
aguardaban las rdenes de Darius. Brennus y Romulus se tomaron el tiempo
necesario para estirar y frotarse los msculos fros a conciencia. Al verlos,
muchos los imitaron. Tcnicas como aqulla otorgaban ventaja a los hombres
durante la contienda.
Darius estaba de mejor humor cuando se dirigi a los soldados.
Dejad los y ugos atrs. Sin ellos, esto debera ser fcil susurr.
Utilizaremos una formacin en cua para aplastarlos y dirigirnos hacia el oeste.
Recordad a los compaeros que murieron aqu. Seal los barracones.
Matad a todos los escitas que podis, pero no os detengis.
Cuando los hombres sonrieron con ferocidad, las dentaduras destellaron en la
oscuridad. Patalearon en el suelo ante la perspectiva.
Cuando hay amos atravesado sus lneas, avanzaremos a paso ligero hasta
que y o d el alto.
Entonces no tardaremos mucho, seor intervino Gordianus desde la
seguridad de las filas.
Su comentario provoc risas ahogadas. Al lado de los esbeltos legionarios,
Darius era un hombre corpulento.
El centurin jefe tuvo la elegancia de sonrer.
Yo tambin puedo correr cuando las circunstancias lo exigen respondi.
Romulus se sinti satisfecho. Aqul se acercaba ms al lder al que estaba
acostumbrado.
No esperaremos a nadie declar Darius con vehemencia. El que caiga
se quedar atrs. Incluy ndome a m. Est claro?
Todos asintieron.
Bien. Darius se coloc en medio de los hombres dando grandes
zancadas, el guarda a su lado. Formad filas en el exterior!
Haciendo el menor ruido posible, los legionarios salieron de la pequea
fortaleza. Sin alboroto, se colocaron en forma de V, con Romulus y Brennus en el
vrtice. Ni siquiera Novius protest cuando la pareja pidi ese honor; no se dio
cuenta de que era para mostrar a los dems soldados que los dos amigos no eran
unos cobardes. La cua era una formacin de ataque til y, con hombres como
aqullos en la parte delantera, tenan ms posibilidades de xito. Una vez en
marcha, era sumamente difcil que un enemigo la detuviera. Pero el extremo
tambin era el lugar ms peligroso que se poda ocupar. Haba muchas
posibilidades de que te mataran.
Para entonces, la vista se les haba acostumbrado a la luz tenue. Ms all de
los cadveres desperdigados, era posible discernir las siluetas de hombres
dormidos alrededor de unas fogatas pequeas que haba cerca. Detrs haba unos
caballos maneados que se movan suavemente alternando las patas. El grueso
pelaje de los animales despeda vapor. Seguan sin tener noticias de los escitas.
Romulus sonri. De la misma manera que Darius se negaba a creer en su
visin, aquellos guerreros no imaginaban un ataque en la oscuridad. Por eso
moriran.
Pila listos! susurr el centurin jefe desde el centro.
Obedecieron en silencio.
Adelante!
Las caligae crujieron lentamente en el terreno helado, pero enseguida
cogieron velocidad. Al cabo de unos instantes, los soldados iban a paso de trote.
Rfagas de aire helado les azotaban la cara, y las narinas y las gargantas se les
helaban a cada inhalacin. Nadie pronunciaba ni una palabra. Todos los hombres
saban su cometido y lo haban ensay ado miles de veces en el campo de
instruccin. Con los escudos en alto para protegerse el cuerpo, sujetaban las
jabalinas un poco sueltas con la mano derecha, preparados para clavarlas. La
carga era de suma importancia. Si atravesaban las lneas enemigas, les esperaba
la libertad. El fracaso significara la muerte.
Romulus olvid momentneamente la amenaza de Novius y sus compinches
y ense los dientes.
Resultaba emocionante.
Aterrador.
A slo cincuenta pasos, se toparan con el enemigo.
Preparndose, Romulus ech hacia atrs el pilum. Se agach y se lo clav en
el costado a una forma dormida. Se apart de un salto sin comprobar si el escita
estaba muerto. En aquellos momentos, bastaba con dejarlos heridos. Brennus le
segua el ritmo codo con codo y, a su paso, apual en el pecho al compaero del
hombre. Despacharon a dos guerreros ms de un modo similar y pasaron al otro
lado de la primera fogata, donde se toparon con tres centinelas aterrorizados.
Unos ojos oscuros se abrieron como platos. El tro, que haba estado charlando
discretamente entre s, se encontr de repente con una masa blindada de
legionarios que corran con jabalinas ensangrentadas en la mano.
El ambiente se llen de gritos de terror. Rpidamente los cortaron y acabaron
convertidos en susurros borboteantes. Pero el ruido despert a los dems escitas.
La may ora dorman plcidamente, envueltos en gruesas capas y mantas;
cuando se despertaron al or el sonido de los hombres que moran, los
asombrados guerreros se incorporaron de un salto y agarraron las armas. Todo
era confusin y desorden.
Ya no haca falta guardar silencio. Brennus ech la cabeza hacia atrs y dej
escapar un grito de batalla aterrador; en respuesta, los legionarios emitieron un
ensordecedor rugido de desafo.
El elemento sorpresa y la velocidad resultaban vitales, pens Romulus
mientras atacaban. Los escitas seguan medio dormidos y eran incapaces de
responder adecuadamente. Deba de parecer que unos demonios haban
descendido a su campamento. Sencillamente no tenan ninguna posibilidad. Las
tachuelas de las caligae les pisaban las caras vueltas hacia arriba, les rompan la
nariz y les partan los labios; los pila se les clavaban en la piel blanda y
desprotegida, y luego eran extrados para usarlos de nuevo. Los legionarios
empleaban los bordes de hierro de los scuta para hacer pedazos las cabezas de los
enemigos. Resultaba de lo ms satisfactorio vengar la muerte de los
desventurados del fuerte. No obstante, no paraban de correr.
Al ver que los caballos escitas reaccionaban inquietos ante los gritos y
chillidos, a Romulus se le ocurri una idea genial.
Lanzad las jabalinas! exclam, sealando a la izquierda. Les entrar
el pnico!
Los hombres que estaban a su izquierda no necesitaron que les insistieran.
Aminoraron el paso y echaron los pila hacia atrs antes de arrojarlos hacia las
monturas que pululaban por all. Romulus hizo lo mismo. Era imposible fallar:
todos los proy ectiles encontraron un objetivo. Encabritndose de dolor por las
pas de metal que se les haban clavado en el lomo, los caballos heridos giraban
en crculo con las patas delanteras levantadas y chocaban con los otros. Bast con
aquello. Arrancaron de cuajo las estacas que sujetaban las cuerdas con las que
estaban atados, y el grupo de caballos aterrorizados se gir y huy en la
oscuridad.
Romulus grit de contento. Ahora los escitas no podran perseguirlos.
Buena idea! exclam Brennus.
Satisfecho, Romulus saba que aquello no se haba terminado. Era slo el
comienzo, un buen comienzo.
La cua enseguida se haba internado en el campamento enemigo. A su paso
haba dejado una carnicera total. Grupos de guerreros y acan en mantas
empapadas de sangre, muertos antes incluso de despertarse. Otros tenan heridas
en el vientre que tardaran das en causarles la muerte o extremidades con
heridas graves que los dejaran totalmente incapacitados. Algunos incluso haban
sido pisoteados por sus monturas. Los que haban quedado ilesos permanecan
mirando aturdidos a los romanos, incapaces de responder.
Ni un solo legionario haba resultado herido o muerto.
Romulus no caba en s de orgullo. Qu otros soldados eran capaces de una
maniobra tan rpida en la oscuridad? Pero no era el momento de darse palmadas
en la espalda. Tenan que avanzar lo mximo posible antes del amanecer, y ver
qu les deparaba aquello.
Darius tampoco tena intenciones de entretenerse. Dedicaron unos instantes a
limpiar la sangre de los pila con las capas y tomar un sorbo de agua antes de que
Darius bramara:
A paso ligero!
Romulus y Brennus se pusieron en marcha seguidos de sus compaeros. Por
si los perseguan, por el momento no efectuaron ningn cambio en la cua.
Gracias al brillo de las estrellas, no les result difcil seguir la ruta hacia el oeste.
Las piedras estaban erosionadas por el paso regular de legionarios, que haban
formado una franja ancha y fcilmente reconocible en el paisaje.
Corrieron un buen rato hasta tener la sensacin de que los pulmones les iban a
estallar.
El cielo empez a despejarse tras ellos. Cuando por fin sali el sol, fue posible
discernir el entorno. Cerca haba una lpida de piedra con una inscripcin.
Estaban exactamente a tres kilmetros del pequeo fuerte.
Sin los caballos, los escitas no tenan posibilidades de alcanzarlos. Los
legionarios romanos eran capaces de marchar treinta y ocho kilmetros en cinco
horas, cargados con todos los pertrechos. Sin el peso de los y ugos, probablemente
la patrulla alcanzara la seguridad del fuerte principal en menos de cuatro horas.
Alto! grit Darius, con el rostro sudado y enrojecido por el esfuerzo.
Para ser justo con l, el centurin jefe haba seguido el ritmo de sus hombres.
Bajad los escudos! Tomaos un respiro!
Los legionarios sonrieron encantados al recibir esa orden. Todos haban visto
la seal con los kilmetros y haban echado cuentas. Se haban ganado un breve
descanso. Tal como se les haba ordenado, dejaron los scuta con gran estrpito.
Los soldados mantuvieron la formacin en cua y, jadeando, apoy aron una
rodilla en el suelo. Tomaron sorbos de los odres de cuero, de los cascos y de los
forros de fieltro que quitaron para secarse el pelo empapado de humedad. En
esos momentos, nadie se quejaba del fro.
Romulus hizo una mueca mientras escudriaba las laderas bajas que los
rodeaban.
No ests contento? pregunt Brennus en voz baja.
No. Haba grandes llanuras ms all de las cuestas situadas a ambos
lados del desfiladero. Un ejrcito entero podra estar esperndonos ah arriba.
La mirada del galo sigui la suy a. l tambin haba hecho muchas patrullas
por la zona y conoca todos y cada uno de los pliegues del terreno.
Enseguida se ensancha dijo con tono tranquilizador. Cuando pasemos
esta parte, veremos si hay algn enemigo.
Para eso falta ms de un kilmetro y medio murmur Romulus.
Se gir para ver dnde estaba Darius. El parto se desplazaba agradablemente
por entre los hombres, dedicndoles palabras de nimo. Los buenos oficiales se
caracterizaban por alabar a quienes tenan bajo su mando cuando lo haban
hecho bien. Ahora que la subida de adrenalina de la huida haba disminuido,
Darius pareca despreocupado. La advertencia que Romulus le haba hecho el da
anterior no haba significado nada. En la mente del parto, haba tiempo para
tomarse un respiro antes de la larga marcha de regreso al fuerte.
Romulus rez para que su visin hubiera sido equivocada. Pero su instinto
haca sonar una alarma interna.
Era hora de continuar. En vez de la cua de ataque, los legionarios adoptaron
una formacin ms tpica para marchar. Cada centuria tena seis hombres de
ancho y quince de profundidad. Darius se coloc en cabeza, acompaado de su
guarda fiel.
El corazn le palpitaba con fuerza en el pecho a medida que avanzaban. No
poda evitar mover los ojos de lado a lado. Brennus tambin iba alerta, pero
ninguno de ellos dijo una palabra a nadie.
Los legionarios estaban muy animados despus de la huida y, al poco rato,
Gordianus comenz su tonadilla habitual sobre el legionario en el prostbulo.
Aquello fue demasiado para Romulus, que tena los nervios a flor de piel. No
haca falta advertir de su presencia a los enemigos que pudieran estar por all.
Descansa un poco sugiri. Ya la hemos odo cientos de veces.
Cllate, pedazo de mierda! replic Novius. Queremos or hablar de tu
madre.
Y de tus hermanas! respondi Brennus con la rapidez de un ray o.
Los dems rieron las gracias.
Novius se puso rojo de ira, pero su rplica se perdi en el alboroto que se
produjo cuando la formacin al completo respondi a la cancin de Gordianus.
Romulus apret la mandbula de rabia por el insulto. Su madre, humilde
esclava domstica, haba hecho todo lo posible por l y Fabiola. Eso haba
supuesto sufrir los abusos sexuales de Gemellus cada noche durante aos, pero
Velvinna nunca se haba quejado. Fue una tragedia que sus esfuerzos quedaran en
nada cuando las deudas del comerciante alcanzaron dimensiones crticas. Vendi
a los hermanos mellizos para conseguir dinero y Romulus no haba vuelto a saber
nada de su madre, lo cual le parta el corazn.
Brennus se inclin hacia l y le susurr al odo:
No les hagas caso. En estos momentos, los pobres diablos se reiran de
cualquier cosa. Y guardar silencio tampoco evitar una emboscada. Cantar les
hace estar ms animados.
La ira de Romulus se disip. El galo tena razn. Los soldados contentos
luchaban mejor que los desdichados. Y mejor que se imaginaran pasando un
buen rato en un prostbulo que sacrificados a manos de los escitas. Abri la boca
y se sum a los cnticos.
Despus de bramar una docena de estrofas, Romulus se senta ms relajado.
Entonces fue cuando el color del cielo pas de azul a negro.
Afortunadamente, en aquel momento estaba mirando hacia arriba. Sosegado
por el cntico subido de tono de Gordianus, Romulus tard en darse cuenta de que
se trataba de una avalancha de flechas. Cuando se percat, su grito de
advertencia fue demasiado suave, demasiado tarde.
Para evitar ser vistos, la rfaga se haba lanzado formando un enorme arco
curvo y pronunciado. Pero las puntas de metal y a apuntaban hacia abajo. En
cuestin de tres o cuatro segundos, aterrizaran entre los legionarios despistados.
Flechas a la vista! bram Romulus.
Un segundo.
Al or aquel grito, Darius mir hacia arriba y se qued anonadado. Haba
otros soldados detrs de l con la vista alzada y una mezcla de fascinacin y
miedo.
Dos segundos.
El centurin jefe segua sin hablar. La muerte lo estaba mirando a la cara y
Darius careca de respuesta.
Tres segundos.
Alguien tena que reaccionar, o buena parte de la patrulla acabara herida o
muerta, pens Romulus.
Formad testudo! bram, quebrantando todas las ley es imaginarias al
gritar una orden.
Enseguida recurrieron a su formacin. Los hombres del medio se agacharon
y levantaron los pesados scuta por encima de la cabeza mientras los del exterior
formaban un muro de escudos.
Zumbando en el aire, los cientos de astas de madera tocaron tierra. Era un
sonido suave, hermoso y mortfero. Si bien muchas impactaron sin causar daos
en el revestimiento de seda o en el terreno que rodeaba a los soldados, muchas
otras se colaron por entre los huecos de los escudos que no haban acabado de
juntarse. Se produjo un breve silencio antes de que los gritos de los heridos
resonaran en los odos de Romulus. Al poco rato, dej de orlos. Los legionarios
maldecan y gritaban, agarrndose frenticamente a las puntas de flecha que se
les haban clavado en la carne. Los muertos se desplomaron encima de sus
compaeros, y los escudos se les cay eron de los dedos innimes. Aunque
muchos hombres seguan obedeciendo rdenes, el testudo se haba deshecho
prcticamente del todo.
Romulus contuvo un insulto y mir hacia Darius.
El jovial parto nunca volvera a gritar una orden. Atravesado por media
docena de flechas, y aca inmvil a diez pasos de distancia. Un fino reguero de
sangre le sala de la comisura de los labios, mientras extenda la mano derecha
hacia ellos en un gesto ftil y suplicante. El guardaespaldas de Darius y aca
cerca, tumbado de cualquier manera. Los dos tenan una expresin de
conmocin en el rostro.
Pero el ataque no haba hecho ms que empezar. Ms flechas salieron
disparadas hacia ambos lados.
Por fin hubo una respuesta rpida.
Formad testudo! La voz perteneca a uno de los optiones.
Por segunda vez, el cuadrado blindado tom forma; en esta ocasin, sin
embargo, mucho menor. Por suerte, los dos oficiales subalternos eran hombres
experimentados. Gritando rdenes y sin escatimar golpes con los bastones largos,
obligaron a los hombres que estaban en condiciones a alejarse del terreno
irregular que conformaban los heridos y cados. No tena ningn sentido tropezar
con un compaero y acabar muerto por ello. Romulus era incapaz de pararse a
contemplar la pattica imagen de quienes haban dejado atrs. Sin embargo, los
optiones saban lo que hacan. Haba que hacer caso omiso de los gritos de los
cegados y mutilados pidiendo ay uda. En el fragor de la batalla, la mejor
estrategia era la que protega la vida de la may ora.
Como saban lo que estaba a punto de pasar, algunos heridos cogieron los
escudos e intentaron cubrirse el cuerpo lo mximo posible. No bast con eso:
murieron en la segunda rfaga de flechas. Para cuando hubieron cado las
ltimas, no quedaba nada ms que una pila sangrienta de cadveres con plumas
junto al testudo.
Brennus hizo un rpido recuento.
Esto no va bien dijo, frunciendo el ceo. Ya hemos perdido casi
cincuenta hombres.
Romulus asinti mientras observaba las laderas a cada lado. De un
momento a otro , pens.
Como si respondieran a su llamada, aparecieron cientos de guerreros.
Tambin eran escitas e iban vestidos del mismo modo que los jinetes que los
romanos haban masacrado aquella misma maana. Eran soldados de infantera,
arqueros a pie y a caballo.
Mi sueo era acertado , pens Romulus con amarga estupefaccin.
Aquella fuerza resultaba ms que suficiente para aniquilar lo que quedaba de las
dos centurias. La poca confianza que haba depositado en Mitra se esfum.
Estamos jodidos! exclam Novius, que segua ileso.
Los hombres dejaron escapar un gemido de temor inarticulado.
Era difcil de explicar, pero Romulus no pensaba dejarse matar as como as.
Qu hacemos ahora, seor? grit al may or de los dos optiones. En virtud
de sus aos de servicio, l era el nuevo comandante.
Los oficiales subalternos se miraron los unos a los otros con expresin
incierta.
Los legionarios esperaban.
La sonrisa de Brennus haba desaparecido bajo una mirada fija y dura. Me
ha llegado la hora? Si es as, gran Belenus, otorga proteccin a Romulus. Y
concdeme una buena muerte .
El joven soldado conoca la mirada de Brennus por experiencia. Significaba
que unos cuantos escitas moriran. Muchos. Pero ni siquiera el enorme galo poda
matar a todos los guerreros que iban apelotonndose alrededor del testudo y
bloqueaban cualquier posible va de escape.
Formad cua! grit por fin el optio may or. Lo que haba funcionado
antes quiz volviera a servir ahora. Atravesadlos, y tendremos una posibilidad.
No tuvo que insistir a sus hombres. Si no actuaban rpido, quedaran rodeados
por completo.
Filas medias, mantened los escudos en alto. Adelante!
Desesperados, los soldados obedecieron y, por instinto, avanzaron a paso
ligero.
Unos cien pasos al frente, los soldados escitas de infantera se colocaban en
filas densas. Romulus observ a los guerreros enemigos de tez morena, que iban
poco armados en comparacin con los legionarios. La may ora llevaba
sombreros de fieltro, pocos se vean con cota de malla o cascos de metal. Su
nica proteccin era el pequeo escudo redondo o en forma de medialuna que
portaban. Armados con lanzas, espadas y hachas, opondran poca resistencia a la
cua que se mova rpidamente.
sos no nos detendrn! proclam Brennus jadeando. Son slo
infantera ligera!
Su amigo tena razn. Romulus se senta confundido. Tal vez su sueo no
anunciara su aniquilacin. Si conseguan atravesarlos, nada se interpondra entre
ellos y el fuerte. Qu tipo de estratagema empleaba Mitra?
Fueron cercando a los escitas, que inmediatamente arrojaron las lanzas. El
hombre que Romulus tena a la derecha tard demasiado en alzar el scutum y por
ello una ancha hoja de hierro le atraves el cuello. Se desplom sin emitir ningn
sonido y oblig a los hombres que iban detrs a saltar por encima de su cuerpo.
Nadie intent ay udarle. La herida era mortal. Otras bajas se pasaron por alto del
mismo modo. En esos momentos, como nunca antes, la velocidad era primordial.
Los legionarios lanzaron una rfaga de pila a veinte pasos y provocaron docenas
de bajas. Siguieron corriendo.
Romulus clav la mirada en un escita barbudo y tatuado que llevaba un casco
de hierro abombado.
Les separaban veinte pasos. Luego diez.
Por la Legin Olvidada! rugi Brennus. LE-GIN OLVI-DADA!
Todos los hombres respondieron a voz en cuello.
Era el grito que los una a todos, pens Romulus. Realmente eran los soldados
perdidos de Roma, que luchaban por su supervivencia en los confines de la
Tierra. Alguien de su pas se preocupaba por ellos en esos momentos?
Probablemente no. Slo se tenan los unos a los otros. Y bastaba con eso.
Apretando los dientes, Romulus se aferr ms al asa horizontal del scutum. Con el
pesado tachn de hierro, el escudo romano era un buen ariete.
Su blanco se movi inquieto porque, de repente, se dio cuenta de que el
extremo de la cua se diriga de lleno hacia l.
Demasiado tarde.
Romulus blandi el scutum hacia arriba y le machac la nariz al escita.
Cuando ste retroceda agnico, Romulus le clav el gladius en el pecho y el
guerrero desapareci de su vista. Sin embargo, las filas de atrs estaban
preparadas y el campo de visin de Romulus se llen inmediatamente de rostros
gruones y barbudos. Volvi a bajar el escudo y Romulus se dej caer hacia
delante por el impulso de la cua. Aunque slo distingua a Brennus y a otro
legionario al otro lado, tena a unos cien hombres detrs de l.
Blandiendo la espada a lo loco, un escita se abalanz gritando sobre Romulus,
que encaj el golpe con el borde metlico del scutum. Cuando el enemigo alz los
brazos para repetir el golpe, Romulus se inclin hacia delante y le clav el gladius
en la axila. Saba el dao que le causara: lo haba deslizado entre las costillas
para cortarle los pulmones y las arterias principales, quizs incluso el corazn. El
escita boque como un pez y, al retirar la hoja, sali un chorro de sangre arterial.
Romulus hizo una mueca de satisfaccin cuando el cadver cay al suelo. Dos
abatidos pens con aire cansado. Todava quedan unos cientos . Sin
embargo, a juzgar por los rugidos de aliento de los hombres de atrs, la cua
segua avanzando.
Sigui adelante.
A continuacin, un par de hombres corpulentos muy parecidos entre s,
posiblemente hermanos, se abalanzaron sobre Romulus. Uno le agarr el borde
del escudo con las manos desnudas y tir de l hacia abajo mientras el otro
intentaba acuchillarlo con un pual largo. Romulus se hizo a un lado y a duras
penas esquiv el filo. Acto seguido, recibi un fuerte corte que hizo salir la pieza
del casco que le protega la mejilla y le dej una herida poco profunda en el ojo
derecho. El primer escita segua queriendo arrebatarle el scutum, por lo que
Romulus dej de forcejear. No poda enfrentarse a dos enemigos a la vez.
Tambalendose bajo el inesperado peso de un escudo macizo, el hombre perdi
el equilibrio y cay de espaldas.
Eso dej a su hermano con el pual, y sonri al ver que Romulus careca de
scutum. Echndose hacia delante, orient la hoja hacia la parte inferior de las
piernas de Romulus, desprotegidas. Romulus tena que reaccionar rpido. El
escita estaba demasiado cerca para clavarle el gladius, por lo que emple la
mano del escudo, la izquierda, para darle un puetazo al otro en la sien. Mientras
el hombre caa medio aturdido, Romulus gir el gladius. Agarrando la
empuadura de hueso con ambas manos, gir la hoja y se la clav al escita en la
espalda. El hierro le rechin en las costillas mientras le atravesaba la carne hasta
llegar al rin.
Profiri un grito animal de dolor y Romulus se encorv y retorci la hoja
ligeramente para asegurarse.
Incorporndose a duras penas, el segundo guerrero vio a su hermano
retorcindose de dolor en el suelo. La rabia le desencaj la cara cuando se
abalanz sobre Romulus. Fue un error fatdico. Empleando uno de los
movimientos de Brennus, Romulus solt la espada con la mano izquierda y se
puso en pie para propinarle un fuerte golpe en la cara con el antebrazo. As gan
el tiempo necesario para recuperar el gladius, dar un paso adelante y despachar
a su enemigo tambaleante con una simple estocada frontal.
Romulus gir la cabeza para comprobar cmo estaban las cosas a ambos
lados. A su derecha, Brennus caminaba por entre los escitas como un poseso. Su
gran envergadura resultaba intimidante incluso antes de que empezara a repartir
golpes a diestro y siniestro. Pero el galo tambin era muy habilidoso con las
armas. Romulus observ impresionado cmo Brennus chocaba contra un escita
imponente y lo empujaba varios pasos atrs al tiempo que derribaba a otros dos
hombres de las filas traseras. Cuando el guerrero intentaba defenderse, Brennus
lo apual en el vientre. El escita cay y el galo salt por encima de l y golpe
a otro hombre en la cabeza con la parte inferior del escudo. Dej al guerrero
inconsciente y le hizo un corte profundo en el cuero cabelludo. Romulus saba
exactamente por qu. Las artimaas de Brennus no conocan lmites. Al igual que
en el ludus, haba afilado el borde del scutum.
Ya casi lo hemos logrado! grit Gordianus desde su izquierda, sealando
con un gladius ensangrentado.
Romulus despleg una amplia sonrisa. Slo tres filas los separaban de la ruta
hacia el oeste.
Redoblaron esfuerzos. Al cabo de unos minutos de golpes y estocadas, los
ltimos escitas que se encontraban en medio fueron despachados. En los laterales
de la cua, sus compaeros seguan luchando y dejando guerreros atrs; en
cambio, sus enemigos poco armados se haban desanimado. Cuando los
adversarios se dispersaron, los legionarios fueron detenindose. Haban muerto
siete y el doble de esa cantidad presentaba heridas leves, pero todava quedaban
casi noventa hombres capaces de marchar. Con el pecho palpitante y los rostros
enrojecidos por el esfuerzo, se detuvieron para disfrutar del panorama.
Un camino desierto nunca me ha parecido tan apetecible dijo Gordianus,
secndose la frente. Bien hecho, muchacho!
Sumamente agradecido por la felicitacin del otro, Romulus no respondi.
Gordianus vio que Brennus pareca preocupado.
Qu ocurre? pregunt.
Por encima de los chillidos de los heridos y los gritos de batalla de la
infantera escita que tenan detrs, Romulus oy el redoble de unos cascos. Se le
puso la piel de gallina al recordar Carrhae.
Caballera! dijo con voz montona.
Alarmado, Gordianus volvi a mirar el camino que tenan por delante, an
vaco.
El aire se llen con preguntas de los otros legionarios, pero Romulus las pas
por alto.
Entonces todos lo oy eron perfectamente.
Brennus adopt una actitud serena y se puso a pensar en su esposa e hijo, que
haban muerto sin que l estuviera all para defenderlos. En su to, que haba dado
su vida para salvarlo a l. En su primo, cuy a vida Brennus no haba podido salvar.
Slo la muerte sera capaz de apaciguar el sentimiento de culpa que senta por
aquellas prdidas. Y si, al hacerlo, salvaba la vida de Romulus, no morira en
vano.
De hecho, cuando los primeros jinetes aparecieron, Brennus sonri.
Los seguan por lo menos doscientos ms. Los escitas llevaban una armadura
de escamas brillante que les cubra el cuerpo hasta los muslos e iban armados
con lanzas, hachas cortas, espadas y arcos compuestos recurvados. Para
maximizar el espectacular efecto de su aparicin, los jinetes frenaron a los
caballos rojizos y se detuvieron. Unos doscientos cincuenta pasos de terreno
nevado los separaba de los maltrechos soldados romanos. Distancia suficiente
para efectuar una carga en toda regla.
He predicho el futuro con precisin pens Romulus con amargura.
Pero esto no lo vi .
Novius, que estaba cerca, palideci. Qu oportunidad tenan ahora?
No fue el nico que reaccion as. A Romulus se le cay el alma a los pies
cuando por fin asumi lo que les esperaba. La adivinacin fue lo mejor que he
hecho. Y lo ltimo. Seguro que ahora nos morimos todos . Con la infantera y los
arqueros a punto de entablar batalla por la retaguardia, y con la caballera que les
bloqueaba el avance, no tenan adnde ir. Aparte de al Elseo. De no se sabe
dnde, Romulus recogi los restos de su fe en el dios guerrero. Mitra! No nos
abandones! Merecemos tu favor! .
Cmo han llegado hasta aqu estos cabrones? grit el optio may or.
Escitia se encontraba al sureste, con una larga cordillera que la separaba de
Margiana. Las vas de paso solan quedar bloqueadas por la nieve durante varios
meses.
Slo hubo una respuesta.
Han rodeado los picos, seor respondi Romulus. Slo eso explicaba la
presencia de los escitas en pleno invierno.
Por qu ahora? pregunt el optio.
Para pillarnos desprevenidos dijo Brennus. Quin iba a esperar un
ataque de esta envergadura en esta poca del ao?
Los dioses deben de estar enfadados espet Gordianus, haciendo la seal
contra el mal. Mir a Romulus sin acritud. Ahora volvan a ser compaeros.
Tenemos alguna esperanza?
Prcticamente ninguna reconoci.
A medida que la informacin llegaba a las filas de atrs, se iban oy endo
murmullos de temor.
Pues esperemos que los jinetes de Darius lleguen a buen puerto dijo
Gordianus. De lo contrario, toda la legin corre peligro.
Las apelotonadas hileras de escitas iban acercndose por la retaguardia. Al
mismo tiempo, el soldado de caballera principal sacuda las riendas y obligaba al
caballo a caminar. Luego vendra el trote, y despus, el medio galope.
Su destino estaba a punto de sellarse.
Cules son las rdenes, seor? pregunt Romulus.
El optio no estaba seguro. Normalmente, tena un centurin que le deca qu
hacer.
Si los caballos echan a galopar, nos destrozarn, seor dijo Romulus.
El optio pareca no tenerlo claro. En las alturas haba ms guerreros, y filas
de arqueros detrs. Escapar por all implicaba luchar cuesta arriba, mientras les
caa una lluvia de flechas.
Ataqumoslos y a! dijo Romulus. As tendremos la posibilidad de
machacarlos.
Que los ataquemos? inquiri el optio con incredulidad.
S, seor! Romulus lanz una mirada a sus compaeros, que estaban
asustados. Si los caballos los alcanzaban al galope, sin duda les haran romper
filas. Y, si eso ocurra, la infantera escita pronto acabara con ellos. Ya!
inst.
Poco acostumbrado a tanta presin, el optio vacil.
Brennus agarr la espada con ms fuerza. La idea de Romulus era la mejor,
su nica oportunidad. Si su antiguo comandante no actuaba, l intervendra.
Letalmente, si fuera necesario.
Haciendo caso omiso del titubeante oficial subalterno, Gordianus se gir hacia
sus compaeros. l tambin crea que Romulus tena razn.
Slo tenemos una posibilidad! grit. No podemos retroceder ni huir
hacia los lados.
Qu debemos hacer? grit una voz unas pocas filas por detrs.
Atacar a los putos caballos! exclam Gordianus. Antes de que echen
a galopar.
Aunque los hombres estaban consternados, no protestaron.
Gordianus aprovech el momento:
Adelante!
Un rugido desafiante se alz en el aire. Novius y sus compinches no parecan
muy contentos.
Romulus no se demor ms.
Formad cua! grit. Al ataque!
El lento optio no tuvo tiempo de responder. Desesperados por sobrevivir, los
legionarios avanzaron con mpetu y lo arrastraron consigo.
Romulus mantuvo su posicin al frente de la cua. Brennus iba repartiendo
golpes a su derecha y Gordianus a su izquierda. Al poco rato, corran a toda
velocidad con los escudos en alto para protegerse de las flechas escitas. Los que
iban detrs no podan correr y mantener los scuta por encima de sus cabezas, lo
cual implicaba que la velocidad resultaba vital. En cuanto los arqueros montados
empezaran a lanzar flechas, los hombres del medio empezaran a fenecer.
Los escitas respondieron a la carga romana instando a sus caballos a marchar
a medio galope. Todos llevaban flechas colocadas en los arcos. Y todos ellos, sin
excepcin, tensaron la cuerda y se prepararon para lanzar flechas.
Menos de cien pasos separaba a ambos bandos.
Las flechas dibujaron arcos elegantes y zumbaron hacia los legionarios. El
hombre que estaba justo detrs de Brennus cay , con la mejilla atravesada. Los
escudos de Romulus y Gordianus recibieron ms astas, lo cual haca que les
costara ms manejarlos porque no podan arrancarlas. El veterano empez a
murmurar una plegaria a Marte, el rey de la guerra.
El sudor corra por el rostro de Romulus y le entraba en el corte que tena
justo debajo del ojo derecho. La sal le escoca, as que utiliz el dolor para
concentrarse. A algunos legionarios todava les quedaban jabalinas, pens. Si
alcanzaban a algn escita, se caeran. La formacin se abrira. Tal vez eso nos
dara espacio suficiente para cruzar. Mitra, protgenos! Danos fuerzas para
sobrevivir! .
Cincuenta pasos.
Preparad los pila! grit. Cundo d la orden, lanzadlos a discrecin!
Brennus sonri orgulloso. Romulus se estaba convirtiendo en un lder.
Acostumbrados a obedecer rdenes, quienes tenan jabalinas echaron el
brazo derecho hacia atrs. Todos ellos haban sido instruidos para lanzarlas sin
dejar de correr.
Aterriz otra avalancha de flechas. Los hombres emitan sonidos suaves y
ahogados cuando los extremos de metal les ensartaban la garganta; gritaban
cuando los globos oculares se les reventaban. A otros los alcanzaron en la parte
inferior de las piernas, donde los escudos no los cubran. Los cuerpos cados
hacan tropezar a los que iban por detrs y los legionarios de la retaguardia tenan
que pisotearlos quisieran o no. Heridos, moribundos o sencillamente agotados, la
situacin era de slvese quien pueda.
Treinta pasos. Buena distancia para la jabalina.
Apuntad a los jinetes de delante! grit Romulus una vez ms.
Lanzad!
Si y a era lo bastante difcil tener puntera con un pilum de parado, a la carrera
resultaba mucho ms complicado. Al or la orden de Romulus, ocho o diez
salieron disparados hacia los jinetes que se aproximaban. La may ora se qued
corta. Slo dos dieron en el blanco: el pecho del jinete tatuado que iba en cabeza.
Muri al instante; se inclin hacia un lado y cay . Los caballos que venan por
detrs enseguida lo pisotearon.
Gordianus grit entusiasmado.
Tal como haba deseado Romulus, la montura del muerto se apart de la cua
romana, ansiosa por huir. As quedaba un pequeo hueco en las filas enemigas.
Fue directo a l.
Pero el resto de los escitas segua lanzando flechas sin parar. Con los veinte
pasos que los separaban, era muy difcil no alcanzar a los desventurados
legionarios. A cada paso, los hombres caan en la nieve, y su sangre la manchaba
de un rojo intenso.
Alguien intent hablar, pero sus palabras resultaban incomprensibles.
Romulus gir la cabeza. Gordianus haba sido alcanzado en el hombro izquierdo,
justo donde terminaba la cota de malla.
El veterano se qued petrificado. Volvi a intentar hablar, sin xito. Se llev la
mano al asta de madera que le sobresala de la carne, pero la dej caer.
Gordianus saba que, si se arrancaba la flecha, su muerte sera ms rpida.
Aunque Romulus estaba apenado, no poda hacer nada. Gordianus era
hombre muerto.
Dejando caer el gladius, el veterano se inclin y agarr con fuerza el hombro
de Romulus con la mano derecha. Articul dos palabras en silencio:
Amigo mo.
Romulus asinti con el corazn en un puo.
Con las ltimas fuerzas que le quedaban, Gordianus lo apart. Al hacerlo, una
lanza escita lo alcanz en el costado izquierdo descubierto. A tan poca distancia, le
atraves la cota de malla. Gordianus abri los ojos como platos y cay de
rodillas.
Incapaz de mirar, Romulus apart la vista.
Tranquilo, chico grit Brennus. Yo sigo aqu.
Pero la batalla no estaba y endo bien. Los jinetes arrasaban la cua
menguante por los laterales, lanzando flechas a bocajarro. Las consecuencias
eran terrorficas y devastadoras. En la acometida tampoco haba tregua. Los
caballos describan un crculo cerrado y no hacan ms que cabalgar alrededor,
repitiendo el ataque una y otra vez.
Para entonces, la cua se haba detenido por completo. Con cada baja, se
creaba otro hueco en el muro de escudos, lo cual dificultaba an ms detener las
flechas y lanzas escitas. Romulus calcul que quedaban menos de cuarenta
legionarios ilesos. Y rpidamente estaban perdiendo las ganas de luchar.
Entonces vio por qu. Una horda de infantera se les acercaba por detrs para
sellar su destino.
Romulus neg con la cabeza. Mitra les haba dado la espalda. De Jpiter, no
haba ni rastro. Iban a morir all mismo.
Se acab dijo cansinamente.
Nunca se acaba rugi Brennus.
Arrebat un pilum a un soldado muerto que tena a sus pies y lo lanz a un
jinete que se le acercaba. Su esfuerzo fue magnfico, pues alcanz al escita en el
pecho con tal fuerza que ste cay de la montura desplazndose hacia atrs.
Casi de inmediato, otro hombre le sustituy .
El galo frunci el ceo; a Romulus le pareci una prueba ms de que los
dioses los haban dejado a su suerte.
Brennus abri la boca para emitir una advertencia repentina. Alz la mano
para agarrar la empuadura de su espada larga.
Romulus recibi un fuerte impacto y empez a ver doble. Not un dolor
cegador en la cabeza y, al fallarle las rodillas, cay al suelo.
No! grit Brennus. Cabrn de mierda!
Fue lo ltimo que Romulus oy .
11

El dios guerrero

Roma, invierno de 53-52 a. C.

A unque le haba molestado la respuesta de Secundus a su pregunta, Fabiola


tuvo la sensatez de guardarse su opinin. Su seguridad era bastante frgil.
Lo siento musit.
Se produjo un silencio incmodo y Fabiola se volvi para ver cmo estaba
Sextus. Su tratamiento casi haba acabado. Despus de retirarle toda la suciedad
y los fragmentos de metal de la cuenca del ojo, Janus se la haba enjuagado con
acetum. Ahora llevaba un vendaje limpio encima del boquete. Sextus, y a con la
cara limpia, beba de una pequea taza de cermica.
Janus vio que Fabiola miraba.
Papaverum explic, lavndose las manos en un cuenco de agua. Uno
de los analgsicos ms potentes.
Cmo se hace? Fabiola tena muy poca idea de los ingredientes de los
brebajes que elaboraban los apotecarios, pues guardaban con gran celo los
secretos de su oficio.
Triturando las semillas de una planta que tiene unas pequeas flores rojas
explic el ordenanza. Aadimos unos cuantos ingredientes ms y
preparamos una infusin con agua hirviendo. Alivia el ms intenso de los dolores.
Te refieres al dolor fsico. Nada puede aliviar la afliccin, pens Fabiola
con amargura. Salvo la venganza.
Janus ay ud a Sextus a tumbarse en el lecho ms cercano.
Duerme orden.
Sextus no se resisti. Se desplom en el jergn de paja y se dej arropar con
una manta de lana.
Seora? Secundus se haba asomado a la puerta. De momento,
tenemos que dejarlo aqu dijo secamente.
Fabiola dio las gracias a Janus con un asentimiento de cabeza y sigui a
Secundus hasta la entrada principal, y despus por otro pasillo. En unos instantes,
Fabiola se hallaba sentada a una mesa en la cocina de losas de piedra. Se pareca
a la de la casa de Gemellus. Tena un horno de ladrillo de slida construccin en
un rincn, largas encimeras a lo largo de las paredes y estanteras de madera que
contenan las tpicas vajillas de arcilla negra y roja y hondos fregaderos. Como
en todas las casas de ricos, unas tuberas de plomo transportaban agua corriente
para lavar alimentos y platos; mientras que los desages se llevaban el lquido
sucio. Sin embargo, aqu no haba esclavos: Secundus la haba servido l mismo y
haba rechazado el ofrecimiento de ay uda mientras cortaba rebanadas de una
hogaza de pan con el pugio. Le ofreci queso y pescado para acompaar el pan,
algo que Fabiola acept agradecida. Los acontecimientos de la jornada la haban
dejado muerta de hambre. Mientras coma, hizo caso omiso de la mezcla de
miradas curiosas y ariscas de los muchos veteranos all presentes. Ella y Sextus
estaban bajo la proteccin de Secundus; de hecho, dudaba que alguno de los
hombres marcados les fuera a hacer dao.
Cuando Secundus se march, Fabiola pens en cmo haba escapado por los
pelos de Scaevola. En lo que ste haba hecho al fugitivo y al pobre Corbulo en el
latifundio. La joven cerr los ojos y rez como no haba hecho desde que fuera
vendida para ejercer la prostitucin. Hasta ese da, aqullos haban sido los
momentos ms duros de su vida, momentos en que slo su fe y su determinacin
nata le haban permitido resistir. Ahora, el sentimiento de culpa por la muerte de
Corbulo y sus guardas pesaba sobre los hombros de Fabiola. Estar a punto de ser
violada por doce hombres le haba causado un trauma que tampoco olvidara con
facilidad.
Una tos discreta interrumpi su ensoacin. Era Secundus otra vez:
Os hemos preparado una habitacin, seora.
Estoy cansada reconoci Fabiola. Descansar le ira bien.
El hombre esboz una sonrisa forzada.
Seguidme! inst.
Dejaron la cocina atrs y caminaron en silencio hacia el pasillo que haba
enfrente y conduca al valetudinarium. Cerca de la estatua del dios, pasaron por
una puerta entreabierta. El interior lo iluminaba el resplandor parpadeante de una
nica antorcha. La habitacin estaba vaca, pero haba una trampilla en el suelo.
Como vio que ella miraba hacia el interior, Secundus cerr la puerta
rpidamente. Continu pasillo abajo sin dar explicaciones. Fabiola lo sigui sin
rechistar, pero se le aceler el pulso. Seguro que aqulla era la entrada al Mitreo.
Hasta entonces, no haba cado en la cuenta de que sera subterrneo. Pocos
santuarios, si es que los haba, se construan as.
Secundus condujo a Fabiola hasta una cmara sencilla que contena poco ms
que su habitacin del Lupanar, donde haba vivido casi cuatro aos. De todos
modos, le bastaba con una cama baja, un arcn de madera, una lmpara de
aceite de bronce y un taburete de tres patas con una tnica de hombre doblada
cuidadosamente. Fabiola sonri: no era una mujer de gustos caros. Las mantas
parecan limpias y apetecibles. De repente, se sinti ms cansada que nunca.
Podis dormir tranquila esta noche dijo Secundus en un tono ms
amable. Seal la pequea campana del suelo: Hacedla sonar si necesitis
algo. Sin decir nada ms, el veterano se march.
Fabiola no necesitaba que le insistieran. Cerr la puerta, apag la lmpara de
un soplo y se quit el vestido hecho trizas y las sandalias. Se dej caer en la
cama. Bien envuelta en las mantas, entr en calor enseguida. Entonces, empez a
temblar de horror contenido al pensar en lo que Scaevola le haba hecho a su
vida. Y no se dara por vencido. Aparte de Docilosa y de Sextus, herido, Fabiola
estaba sola en el mundo. El miedo era sobrecogedor; sin embargo, el
agotamiento era may or. Qued sumida en un profundo sueo. Por suerte, sin
pesadillas.
Pero se despert con una verdadera sensacin de pnico. Fabiola se incorpor
preguntndose dnde estaba. Los recuerdos se agolparon en su mente en una
sucesin de imgenes turbadoras: el cadver de Clodio expuesto en el Foro, los
disturbios subsiguientes, la emboscada que le haban tendido los fugitivarii, la
muerte de sus hombres, Scaevola, lo que haba ocurrido en el latifundio. Fabiola
se estremeci e intent olvidar, en vano.
Por algn motivo saba que era de noche. En la casa reinaba un silencio
sepulcral y el aire que la rodeaba era negro como la boca del lobo. Fabiola aguz
el odo un buen rato, pero no percibi actividad alguna. La gente sola acostarse
poco despus del atardecer. Probablemente los veteranos hicieran lo mismo.
Inmediatamente le vino a la mente la habitacin sencilla con la trampilla. Al
igual que la fruta prohibida, supona una gran tentacin. Se levant de la cama, se
enfund la tnica de hombre y se acerc a la puerta de puntillas.
No se oa nada al otro lado.
Gir la manecilla con suavidad y la abri ligeramente. Ninguna voz de
alarma. El brillo tenue de una lmpara de aceite que haba pasillo abajo le
permiti cerciorarse de que no haba nadie por ah. Fabiola sali descalza de la
habitacin y cerr la puerta. De la estancia contigua a la suy a salan unos fuertes
ronquidos. Se oa lo mismo en las dems por las que pas. No obstante, cada vez
estaba ms tensa. Si la descubran, la reaccin de los veteranos no sera nada
agradable. La idea hizo que Fabiola se parara en seco. Ya se haba salvado por los
pelos dos veces ese mismo da. Continuar sera tentar a la suerte.
En el atrium del pasillo poco iluminado vio la gran estatua de Mitra, con la
capa misteriosa. El toro sobre el que estaba agachado tena la cabeza alzada y la
miraba directamente a los ojos, con complicidad. Fabiola se estremeci,
desconcertada. Hasta que la curiosidad, y su reticencia a admitir una derrota, se
apoderaron de ella. De forma involuntaria, sus pies empezaron a recorrer el fro
suelo de mosaico. Enseguida lleg a la puerta que Secundus haba cerrado. Un
vistazo rpido a ambos lados bast para que Fabiola supiese que nadie la haba
odo. Su nico testigo era el toro, que no hablaba.
Por suerte, el prtico no estaba cerrado. Y tampoco chirriaron las bisagras
cuando lo empuj para abrirlo. En el interior de la habitacin, reinaba una
oscuridad absoluta. Sin embargo, Fabiola no osaba buscar un pedernal para
encender una lmpara. Cuando estuviera en el Mitreo, quiz, pero no antes. Si
algn veterano viera all una luz encendida, y a poda dar el juego por terminado.
Empuj la puerta y la dej casi cerrada. Desde el pasillo, slo entraba un
ligersimo brillo por el diminuto resquicio que haba dejado entre el borde y el
marco. Fabiola esper que fuera suficiente. Deslizando los pies descalzos con
cuidado por los azulejos, se situ en lo que deba de ser el centro de la cmara.
Palp el suelo a cuatro patas, totalmente a oscuras. Se llev una decepcin al no
hallar ms que las pequeas irregularidades entre las piezas de azulejo que
formaban el mosaico. Cuando Fabiola se qued quieta, slo oy su propia
respiracin y los latidos rpidos de su corazn. Aquello le resultaba
desconcertante y tuvo que parar varias veces para tranquilizarse. No encontr
nada durante lo que le pareci una eternidad.
Al final los dedos se acercaron a una anilla de hierro. Tanteando con cuidado,
descubri que estaba sujeta al centro de una losa de piedra rectangular. Le
embarg una gran sensacin de alivio, aunque se le puso la piel de gallina cuando
alz la trampilla y una corriente de aire fresco ascendi de las profundidades y le
trajo el aroma a incienso rancio y el olor corporal masculino. Aquello era
terreno sagrado, y ella tena la entrada prohibida.
Sin embargo, aunque hubiera querido, y a no haba vuelta atrs. La atraccin
de lo que poda encontrar all abajo era demasiado poderosa. Mitra la esperaba.
Fabiola respir hondo y desliz las piernas por el borde rezando para que el
descenso no fuera exagerado.
No lo era.
La escalera era estrecha y empinada, cada peldao estaba tallado a partir de
una nica piedra lisa. Siempre y cuando fuera con cuidado, no se caera. No era
ms que un descenso a la oscuridad ms absoluta. Recorri el muro con los dedos
y not que no estaba enlucido. Resultaba sumamente difcil determinar dnde
estaban las juntas de las losas, si es que las haba. El constructor de aquella
estructura secreta haba sido todo un maestro de la ingeniera.
Lo nico que rompa el silencio era el suave golpeteo de los pies de Fabiola en
el suelo. Resultaba bastante aterrador, tal como se imaginaba que poda ser un
descenso a los infiernos. Se puso a contar los escalones para mantener la mente
ocupada y, al llegar al fondo, stos sumaron un total de ochenta y cuatro. El
Mitreo estaba muy profundo. Las paredes todava no se haban ensanchado, por
lo que se encontraba en un estrecho pasillo. Conduca hacia delante, ms all de
lo esperado. En ese momento, Fabiola sinti un miedo demasiado intenso para
seguir sin iluminacin. A saber qu haba all abajo. Palp el muro para ver si
encontraba un soporte de metal o una lmpara de aceite. Cuando los dedos
tocaron la forma conocida de un cuenco de bronce, Fabiola estuvo a punto de
gritar aliviada. Al lado, en un pequeo hueco, encontr dos trozos de piedra
afilados. Los frot entre s y utiliz las chispas producidas para encender el pabilo
de la lmpara.
Tras haber pasado tanto rato a oscuras, la luz que llame le pareci cegadora.
Fabiola tuvo la sensatez de apartar la mirada e ir dejando que la vista se le
acostumbrara. Lo primero que le llam la atencin fue el mosaico decorado que
tena bajo los pies. Pocas veces haba visto azulejos diminutos tan delicados o
diseos tan bien elaborados. Un artesano muy hbil habra tardado muchas
semanas en cubrir la superficie. Con una franja lisa de color oscuro que
bordeaba las paredes, el centro del pasillo se hallaba dividido en siete paneles,
cada uno de ellos repleto de smbolos. Inmediatamente tuvo claro que lo que
estaba viendo revesta una enorme importancia.
El primer panel representaba un pjaro negro con un pico impactante, un
caduceus, el smbolo del comercio, y una pequea taza. A Fabiola le encant la
imagen del cuervo. Sin embargo, la majestuosa ave, una de sus preferidas, no
representaba ms que la primera etapa.
El segundo recuadro contena una lmpara de aceite y una diadema. Camin
hacia delante y fue empapndose la vista de la abundancia de informacin que le
proporcionaba la superficie del suelo. Tambin haba una lanza, un casco y una
especie de mochila, adems de una pala para el fuego, un cascabel y un ray o de
Jpiter.
El nerviosismo inicial de Fabiola haba quedado aplacado por una profunda
sensacin de reverencia y afinidad. Estaba claro que los paneles representaban
los smbolos sagrados de los seguidores de Mitra. Ansiaba conocer su significado.
La siguiente etapa estaba representada por una hoz, un pual y una medialuna
con una estrella. El penltimo era un recuadro con una antorcha, un ltigo y una
corona ornamentada con siete ray os. Y en el ltimo se vean un gorro frigio, un
cay ado, un cuenco para libaciones y una gran hoz. El gorro era el mismo que
llevaba la estatua de Mitra del atrium superior.
Not aire en la cara, lo cual indicaba que el pasadizo se haba ensanchado. Se
intern lentamente en la oscuridad y alz la lmpara para encender otras situadas
en los soportes de la pared. Su brillo amarillo revel una sala larga y rectangular
cuy o techo con listones se sostena con postes de madera clavados en el suelo a
intervalos regulares. Unos asientos bajos de piedra recubran ambas paredes
laterales. El fondo de la cmara estaba dominado por tres pequeos altares de
piedra llenos de inscripciones. Por encima, en el muro del fondo, haba una
representacin gigantesca de la tauroctonia pintada con colores vivos. La sangre
carmes brotaba de la herida del cuello del toro y la capa verde oscuro de Mitra
estaba cubierta de puntos de luz brillantes que deban de ser estrellas. A ambos
lados del dios haba una figura masculina con sendas antorchas: una hacia arriba
y la otra hacia abajo. A su alrededor haba animales y objetos; Fabiola identific
un cuervo, una taza y un len. Tambin haba un perro, un escorpin y una
serpiente. Los paneles enlucidos que quedaban a derecha e izquierda contenan
ms imgenes. Se qued boquiabierta ante la calidad y el nivel de detalle.
Haba hombres dndose un banquete alrededor de una mesa, servidos por
otros que portaban vasos y platos de algo que pareca pan marcado con una X.
En otros se vea a Mitra con el gorro frigio, cogido de la mano de una imponente
figura dorada tocada con una corona de siete ray os. Se trataba del sol? En
muchas imgenes apareca la misma criatura divina, sentada con Mitra detrs
del toro muerto, de pie en un carro tirado por caballos aceptando regalos de
simples mortales. Incluso el suelo estaba decorado. Las baldosas estaban
divididas en doce recuadros que representaban varios animales y smbolos: unos
nios gemelos, un carnero, una balanza y un escorpin, entre otros.
Para entonces, a Fabiola le daba vueltas la cabeza de tanta informacin a la
que se haba expuesto.
Recorri el mosaico de puntillas y empez a sentirse muy cohibida. Aunque
no haba nadie ms en la cmara, daba la impresin de que s. Volvi a ponerse
nerviosa y a tener las palmas sudorosas. De pie ante el tro de altares, Fabiola
alz la vista hacia Mitra. Alguna mujer haba estado all antes de manera
clandestina? Acaso deba marcharse? La sangre le palpitaba en las sienes, pero
nada ni nadie se abatieron sobre ella.
Le llam la atencin una pequea ampolla situada en el pedestal central.
Pareca cara, era de cristal azul y tena un tapn delicadamente forjado en
forma de cabeza de len. Estir la mano y la cogi.
Ha llegado el momento de la verdad , decidi Fabiola, destapndola. Se
acerc el frasco a la nariz e inhal. Not un olor tenue y agradable y, de forma
instintiva, se dio cuenta de que el contenido estaba all para ser ingerido durante
los rituales. Es mi momento sagrado pens Fabiola con vehemencia. Mitra
lo comprender. O me envenenar . Haba llegado el momento de depositar
toda su confianza en la deidad guerrera. El corazn le palpit con fuerza durante
unos momentos; sin embargo, Fabiola se dej dominar de nuevo por la sensacin
de calma que reinaba en la cmara. No era el dios quien la haba llevado hasta
all? Y quin era ella para resistirse? Tras los dramticos acontecimientos de la
jornada, no tena nada que perder. Fabiola inclin la cabeza hacia atrs y Fabiola
se verti el lquido en la boca. Tena un sabor ligero y dulzn, con un trasfondo
potente que no le resultaba familiar.
Volvi a dejar la ampolla en el altar y trag.
No ocurri nada durante un buen rato. Empezaba a sentirse decepcionada.
Entonces a Fabiola le pareci que empezaban a sonar unos tambores, un
redoble sencillo y repetitivo que la atraa, un ritmo hipnotizante. En vez de
asustarse, se sinti eufrica. Mitra estaba all, en la estancia. Notaba su presencia.
El tamborileo son ms rpido y alcanz un crescendo de sonido que hizo
temblar las paredes. Sin saber dnde estaba, Fabiola se qued inmvil,
absorbiendo la energa. Poco a poco, los redobles se fueron amortiguando hasta
verse sustituidos por otra secuencia ms calmada. Not que caa y caa, pero que
su espalda no chocaba contra el duro suelo. Sigui un tamborileo ms hipntico
que transport sin problemas a Fabiola a otro mundo, a un lugar increble en el
que vea a travs de un pjaro volador. Parpadear con fuerza e intentar retornar a
la pequea cmara no serva de nada. Si mova la cabeza, Fabiola vea unas
plumas negras y relucientes perfectamente dispuestas en unas alas potentes. De
verdad se haba convertido en un cuervo? Curiosamente, no tena miedo. Slo
senta regocijo.
Le pareca de lo ms natural alzar el vuelo en el cielo soleado, dejndose
llevar por corrientes de aire que le permitan alcanzar velocidades de vrtigo o
quedarse inmvil, escudriando el terreno que quedaba debajo. Durante un buen
rato, Fabiola disfrut con su mera existencia, deleitndose con la libertad que le
otorgaban el vuelo y la imagen de la tierra como nunca la haba visto. Los ros
serpenteaban por el paisaje; las colinas y las cumbres nevadas discurran en
lneas cortas y gruesas o en cordilleras inmensas e irregulares. La mancha verde
de los bosques cubra parte de la vista. Los asentamientos humanos estaban
desperdigados aqu y all, los caminos de tierra que los unan parecan meros
lazos. Dnde se encontraba?
El movimiento que advirti en una gran llanura le llam la atencin y vol
ms bajo, sin ser vista por los dos ejrcitos que se observaban mutuamente desde
una posicin intermedia de seguridad. A lo largo de un lado del campo de batalla
discurra un ro, el ms ancho que haba visto jams. Entonces a Fabiola le qued
claro que aquello no era Italia y que estaba muy lejos de tierra conocida.
El combate pronto empezara; sin embargo, por el momento, los generales
intentaban calibrar los puntos fuertes y dbiles del enemigo, mientras los soldados
rezaban y se secaban el sudor de la frente hmeda. En poco tiempo empezaran
a morir hombres. Teniendo en cuenta el terreno llano y el buen tiempo, a Fabiola
le qued claro que se produciran muchas bajas.
En las filas del ejrcito que tena justo debajo, los ray os del sol se reflejaban
en el metal. Como disfrutaba de una agudeza visual mucho may or de la normal,
enseguida encontr el origen de tal brillo. Lo que vio le pareci tan increble que
lo crey imposible. All, entre las filas apelotonadas de soldados, Fabiola vio un
guila de plata solitaria.
En una tierra lejana, un estandarte romano.
No poda tratarse de otra cosa. Con unas poderosas alas extendidas y un ray o
dorado entre los talones, llevada por un hombre tocado con piel de lobo, era el
smbolo talismnico que llevaba a combate a todas las legiones. Fabiola escudri
las figuras que rodeaban al guila de plata y entonces vio los cascos cncavos de
bronce con penacho, los scuta alargados y ovales que llevaban, las filas perfectas
que formaban. Se trataba de legionarios romanos? Pero no todo acababa de
encajar. En vez de pila, muchos hombres llevaban lanzas largas y pesadas, y los
tachones de los escudos de metal, cubiertos por una tela. Los oficiales que haba a
los lados de cada unidad tambin parecan fuera de lugar, con arcos y unos
extraos sombreros cnicos, adems de tnicas bordadas y pantalones. Si eran
legionarios, no se parecan en nada a los que haba visto hasta entonces.
Confusa, Fabiola haba empezado a alejarse de las fuerzas que tena debajo
cuando la imagen poderosa de un enorme guerrero con trenzas le vino a la
mente. Iba flanqueado por un hombre esbelto y rubio armado con un hacha
doble. En lo ms profundo del alma de la joven se despertaron ciertos recuerdos,
que se esforzaban por emerger en la conciencia del cuervo. Entonces le qued
claro. El galo estaba all. Con otro gua. El corazn de Fabiola se llen de dicha.
Romulus podra estar vivo! .
Pero no tena tiempo de buscarlo.
Qu haces aqu? exclam una voz airada.
Alguien cogi a Fabiola y le convirti el ala en mano.
No! pens con desesperacin. Djame aqu! Gran Mitra, djame
encontrar a mi hermano. Verlo, en persona . Fabiola se apart y recuper su
forma habitual aprovechando una corriente de aire propicia. Libre durante doce
segundos, recorri el terreno abierto hasta el centro de la llanura, horrorizada al
ver que el otro ejrcito superaba con creces al de los romanos. Los soldados de
infantera, provistos de todo tipo de armas conocidas, iban flanqueados por
escaramuceadores. Haba miles de arqueros, tanto en carro como a caballo. Lo
peor de todo era que tres escuadrones de enormes criaturas blindadas de color
gris esperaban en medio del enemigo, agitando las orejas, con unas largas
trompas y colmillos espantosos con los extremos de metal que les conferan un
aspecto incluso ms temible. Deban de ser elefantes, pens Fabiola. Cada uno de
ellos transportaba a dos o tres arqueros en sus anchos lomos; aquellos animales
eran el azote que llenara de terror el corazn de los soldados ms valerosos.
Quin demonios poda enfrentarse a ellos? Fabiola volvi a mirar a los soldados
romanos, que tan valientes y preparados le haban parecido cuando sobrevolaba
sus cabezas. Ahora, ante el imponente ejrcito de enormes bestias, le parecan
enclenques e insignificantes. La batalla slo poda librarse con un resultado.
Embargada por la pena, Fabiola no consideraba que el dios pudiera ser tan
cruel. Dejarle descubrir que Romulus poda estar vivo y mostrarle el instrumento
de su destruccin era ms de lo que ella poda soportar. Su respuesta fue
inmediata, instintiva.
Recogi las alas, baj la cabeza y apunt el pico hacia abajo, directo al
elefante que iba en cabeza. El aire silbaba por el paso de Fabiola y volva su
silueta todava ms aerodinmica.
Baj y baj y baj en picado.
Fabiola enseguida se situ lo bastante cerca para ver las arrugas de la gruesa
piel del animal y los arcos con curvas pronunciadas que llevaban los hombres a
lomos de l. Quiz pudiera quitarle un ojo e iniciar un rastro de muerte entre sus
hombres. La cada era inmensa, fatal en potencia, pero a Fabiola y a le daba
igual. Cualquier cosa era mejor que aquel dolor. Cay endo en picado como una
piedra negra, mientras la rabia le escoca en el corazn, se dej caer en el olvido.
Esta vez la sujetaron por ambos brazos. Los gritos inundaron sus odos.
Fabiola no pudo evitarlo. Pese a sus intentos desesperados, la llanura repleta
de hombres armados desapareci. Abri los ojos llorando lgrimas de frustracin
y desespero.
Volva a estar en la cmara subterrnea, repleta ahora de veteranos. Dos le
inmovilizaban los brazos, mientras que Secundus permaneca a un par de pasos
de distancia, temblando de ira.
Qu has hecho? grit. Te salvamos el puto pellejo y nos lo agradeces
profanando nuestro templo?
Fabiola mir a los hombres que la sujetaban. Ambos tenan la misma
expresin furiosa. Lo que con anterioridad haba sido suspicacia se haba
convertido en legtima indignacin.
Lo siento susurr Fabiola, rebosante de desdicha.
Con eso no basta, ni mucho menos repuso Secundus con gravedad.
Debes ser castigada.
Sus hombres se mostraron de acuerdo con un gruido.
Y slo hay un castigo aadi.
12

Pacorus

Margiana, invierno de 53-52 a. C.

A lto! l grit reverber en el espacio limitado del patio.


Sorprendido, Vahram se detuvo y gir la cabeza. Consciente a medias de lo
que ocurra, el arspice sigui su mirada.
Ishkan estaba enmarcado en la entrada. Las antorchas que sus hombres
sostenan en el aire iluminaron la sangrienta escena. La nieve en torno a
Tarquinius estaba manchada de sangre. Al centurin jefe delgado y de mediana
edad pareci repugnarle lo que vio.
Qu haces? espet.
Azoto a esta serpiente para sacarle informacin repuso Vahram,
enfurecido porque lo molestaban. Est tramando algo contra nosotros.
El comandante orden esto? pregunt Ishkan.
Pues claro! fanfarrone Vahram.
Y dijo que matarais al arspice?
Si fuera necesario, s farfull el primus pilus.
Ishkan arque las cejas.
Dnde est Pacorus, entonces? Mir en derredor: Lo normal sera
que estuviera mirando.
No se encuentra lo bastante bien para permanecer en el exterior
demasiado tiempo dijo Vahram con gran frialdad. Y y o soy su
lugarteniente.
Por supuesto que s, seor respondi Ishkan con expresin suspicaz.
Pero vay amos a preguntarle, no?
A Vahram le entr el pnico cuando vio que su artimaa sera descubierta en
cuanto Ishkan despertara a Pacorus. Se alej del cuerpo lnguido de Tarquinius y
bloque la puerta de entrada a la cmara.
El centurin jefe de pelo oscuro frunci el ceo. Levant una mano y sus
seguidores alzaron de inmediato las armas.
El tro de hombres de Vahram lo miraron para que les diera instrucciones,
pero Ishkan marchaba al menos con una docena de guerreros, todos ellos
armados con arcos. A no ser que quisieran morir, no haba nada que hacer aparte
de ver cmo acababa aquel trance. Se relajaron y apartaron la mano de la
empuadura de la espada.
Superado por una estrategia mejor, el primus pilus frunci el ceo y se hizo a
un lado.
Ishkan abri la puerta y dej a sus guerreros vigilando a Vahram. No tard
mucho en salir.
Pacorus, tembloroso, sali a la luz envuelto en una manta y apoy ado en el
centurin jefe.
Vahram maldijo entre dientes. La situacin se le estaba escapando de las
manos. Tena que haber matado al dichoso arspice.
Pacorus contempl el rostro y el cuerpo ensangrentados de Tarquinius con
emociones encontradas. La salud del arspice le preocupaba poco, pero valoraba
sus habilidades. Adems, no le gustaba que sus inferiores actuaran sin su
autoridad directa. Al final, la ira se apoder del rostro gris y delgado del
comandante.
Qu tienes que decir sobre esto? espet a Vahram.
Los ojos del primus pilus se dirigieron a Tarquinius. Aunque su palabra valiera
ms, Pacorus sospechara de l si el arspice mencionaba sus planes.
Poco consciente de lo delicado de la situacin, Tarquinius emiti un gemido
incoherente y dej que un escupitajo sangriento le chorreara por la boca.
No demasiado convencido, Vahram tom una decisin rpidamente. Confi
en que Tarquinius no estuviera en condiciones de hablar.
Entr para ver cmo estabais, seor. Encontr al hijo de puta agachado
junto al fuego murmurando vuestro nombre.
Consciente de que haba estado dormido mientras Tarquinius haca lo que
hubiera estado haciendo, Pacorus inspir nervioso. Haba experimentado de
primera mano los poderes aterradores del arspice.
Ha dicho por qu?
No, seor. Vahram neg con la cabeza enfadado. Ni una palabra.
Y no se te ocurri consultarme? respondi Pacorus. Intentaste evitar
que otro centurin jefe me advirtiera del asunto?
No quera molestaros arguy Vahram con un hilo de voz.
Con un bufido desdeoso, el comandante se march arrastrando los pies.
Ishkan lo sigui solcitamente.
Tarquinius alz la cabeza para mirar a Pacorus a la cara. Tena unas
profundas ojeras grisceas por culpa del agotamiento, y la nariz rota se le haba
hinchado sobremanera. La quemadura de la mejilla estaba en carne viva y
supuraba. Sorprendentemente, a pesar de las heridas, segua rodendolo un halo
de misterio.
Pacorus se estremeci al ver el estado en que se encontraba el arspice. Era
el hombre que le haba salvado la vida y no un desagradecido. Sin embargo, no
exista una relacin de confianza entre ambos.
Y bien?
Tarquinius movi bruscamente la cabeza para indicar a Pacorus que se le
acercara.
Ishkan frunci el ceo con desconfianza, pero no intervino. Atado y medio
muerto, el arspice no supona ninguna amenaza. No obstante, Vahram no estaba
nada contento.
Lo que y o deca era su nombre susurr Tarquinius. El primus pilus
enseguida quiso saber por qu. Si se lo hubiera dicho, me habra matado.
Parece que lo va a hacer de todos modos respondi Pacorus con
sequedad.
S, seor repuso el arspice con voz entrecortada. Y estaba a punto de
venirme abajo cuando lleg Ishkan. No confiis en l.
Pacorus volvi a mirar a Vahram, quien inmediatamente fingi perder
inters.
Por qu no?
Quiere liderar la Legin Olvidada.
El comandante se puso tenso.
Tienes alguna prueba?
Tarquinius todava poda arquear las cejas.
Pacorus se dio unos golpecitos en los dientes con el dedo mientras pensaba.
No le sorprenda que el primus pilus quisiera usurparle el cargo. Pero, para
Tarquinius, tambin era una forma sencilla de sembrar las semillas de la duda y
la desconfianza entre sus captores.
El arspice, exhausto, le ley el pensamiento.
Dnde estn vuestros hombres? pregunt con voz queda.
Pacorus se asust al echar un vistazo al patio y no ver a ninguno de sus
guardaespaldas. Aqul era el detalle ms significativo hasta el momento.
Vahram los ech.
Pacorus no respondi a la insinuacin de Tarquinius, pero se le contrajeron los
msculos de la mandbula. Cul era la mejor solucin? Vahram gozaba de
popularidad en la guarnicin parta y ejecutarlo de plano resultara arriesgado.
Saltaba a la vista que Ishkan le era leal, pero poda confiar en el resto de
centuriones jefe? Aunque todava no estaba del todo recuperado, empezaba a
comprender la facilidad con la que podran haberlo matado. Ocultando sus
emociones, Pacorus se dirigi primus pilus.
Ha sido una estupidez ir tan lejos se quej. l es til a su manera.
Lo siento, seor. Vahram esper a ver si haba ms.
Quiero que supervises los turnos de centinelas durante los prximos tres
meses orden el comandante. Considrate afortunado por no ser degradado.
Vahram hizo el saludo, encantado de que el castigo fuera tan leve. Tarquinius
no haba revelado nada, as que poda seguir conspirando contra Pacorus.
El sonido de unos pasos que corran por el paseo los interrumpi. El centinela
dio la orden de alto y obtuvo la respuesta adecuada. Entonces, el portn principal
se abri.
Pacorus observ a Ishkan, que se encogi de hombros. Vahram pareca
igualmente asombrado.
La tormenta haba amainado. Tarquinius no poda determinar nada relevante
en lo que vea. Estaban todos a oscuras.
Al cabo de unos momentos, un legionario envuelto en una capa apareci en el
patio, acompaado de uno de los guerreros partos que vigilaba las dependencias
de Pacorus. Ambos hicieron el saludo y se pusieron firmes.
Qu ocurre? grit Pacorus con impaciencia.
Es uno de los centinelas de la puerta principal, seor dijo el parto.
Algunos de los hombres de Darius han regresado.
Un sudor fro empap la frente de Tarquinius. Al igual que l, Romulus y
Brennus servan en la cohorte de Darius. Dnde haban estado?
Confuso, el comandante se volvi hacia Vahram.
Hace dos das envi a una patrulla, seor explic el primus pilus. No
tenamos noticias del pequeo fuerte del este.
Satisfecho, Pacorus indic al legionario que hablara.
Acaban de regresar tres hombres, seor balbuci.
Mensajeros?
No, seor. Se produjo una pausa. Supervivientes.
Todos los oficiales de alto rango emitieron un grito ahogado. Tarquinius
consigui guardar silencio, pero tena la mirada clavada en el centinela.
Cuando llegaron al fuerte, la guarnicin y a haba sido masacrada, seor.
Ms saqueadores escitas, segn parece.
De repente, acudi a la mente de Tarquinius la imagen que haba visto del
suelo de un barracn lleno de sangre. Y de los destellos rojos en contraste con el
paisaje nevado. Los escitas siempre montaban caballos alazanes. Su afliccin se
intensific.
Dicen que Darius mand a dos jinetes dar la noticia prosigui el soldado.
Pues aqu no nos hemos enterado de nada interrumpi Vahram.
Todos han sido interceptados dijo Ishkan sombramente.
Nervioso, el centinela aguard.
Contina exigi Pacorus.
El mismo grupo atac a la patrulla, seor. La aniquilaron al amanecer del
da siguiente, cuando intentaban emprender la retirada.
Quedaron tres soldados de
Dos centurias, seor respondi Vahram.
Y Darius? Est aqu?
El centinela neg con la cabeza.
No, seor.
Pacorus frunci el ceo. Casi ciento sesenta hombres muertos y ahora
Darius. Uno de sus mejores oficiales.
Cuntos escitas? pregunt.
Tuvo que repetir la pregunta.
Dicen que varios miles, seor dijo al final el centinela asustado.
Pacorus palideci de repente.
Por Mitra! murmur, deseando estar plenamente recuperado.
Estamos en pleno invierno despotric Vahram. Los puertos de
montaa a Escitia estn bloqueados por la nieve!
Y dnde estn? pregunt Pacorus. Los supervivientes?
El optio de guardia los ha enviado al valetudinarium, seor repuso el
centinela. Sufren de hipotermia y congelacin.
Me importa un bledo! grit el comandante, ponindose morado.
Trelos aqu enseguida!
El centinela y el guerrero parto desaparecieron rpidamente, agradecidos por
no haber recibido castigo alguno.
Esto no puede quedar as! gru Pacorus mientras indicaba a Vahram e
Ishkan que entraran en su cmara. Casi como si se lo hubiera pensado dos veces,
mir a Tarquinius. Desatadlo! orden a los hombres de Ishkan. Traedlo
aqu dentro!
El arspice apret los dientes cuando lo llevaron al interior de forma poco
cuidadosa y lo colocaron junto al fuego por segunda vez. Aunque tena el cuerpo
desgarrado y magullado, y la mente exhausta, estaba ansioso por or todas las
noticias de los legionarios que haban regresado. Pero le dola incluso respirar, y a
fuera superficial o profundamente. Empleando toda su capacidad de
concentracin, Tarquinius se las apa para mantenerse despierto mientras los
partos esperaban. Pacorus se sent rpidamente en su cama; Ishkan y Vahram
ocuparon los taburetes que haba al lado. Sus murmullos bajos llenaban el
ambiente. Habra que responder de alguna manera a la incursin escita. Y
rpido. Aunque no haca buen tiempo para luchar, los guerreros de las tribus no
podan ir por ah saqueando la zona sin control.
A Tarquinius slo le preocupaba saber si sus amigos formaban o no parte de
esa infausta patrulla. Todo lo dems, incluso su propia vida, pareca insignificante.
Tras lo que consider una eternidad, oy que llamaban con mpetu a la
puerta.
Entrad! grit Pacorus.
Un tro de legionarios entr arrastrando los pies y con el rostro agrietado y los
pies todava amoratados de fro. No haba duda de que les intimidaba hallarse en
presencia del comandante de la Legin Olvidada. La may ora de los soldados
rasos nunca estaban cara a cara con Pacorus, si no era para recibir un castigo. Y,
a menos que su historia resultara convincente, caba la nada desdeable
posibilidad de que as fuera tambin en esta ocasin.
Los hombres, empujados por varios guerreros, se situaron de mala gana
frente a los oficiales partos. No se fijaron en el hombre ensangrentado que y aca
hecho un ovillo junto al fuego.
Tarquinius los reconoci de inmediato y se le cay el alma a los pies. Novius,
Optatus y Ammias eran de su propia centuria, lo cual significaba que Romulus y
Brennus estaban muertos. Se ech hacia atrs mientras las lgrimas, que raras
veces derramaba, se le agolpaban en los ojos. Tras aos de proteccin, Tinia los
haba abandonado completamente a l y a sus seres queridos. Y Mitra, el dios en
el que haba empezado a confiar, haba hecho lo mismo.
Informadnos! orden Pacorus.
Como es lgico, Novius fue quien habl. Relat la historia de la patrulla
mostrando apenas emocin alguna. Al igual que muchos legionarios, hablaba
poco parto, por lo que Ishkan traduca. Despus de Darius, era el centurin jefe
que ms latn saba. Aparte de alguna que otra interrupcin por parte de Pacorus
o Vahram, relat lo sucedido ante un pblico horrorizado que guard silencio. La
batalla final result especialmente emotiva para Tarquinius, que casi vea a sus
amigos muriendo bajo el torrente de flechas escitas envenenadas.
Tras relatar la suerte que haban corrido las dos centurias, el pequeo
legionario se qued callado. Su vida y la de sus compaeros dependan de lo que
ocurriera a continuacin. La cobarda no se toleraba ni en el ejrcito romano ni
en el parto. Los soldados que huan de la batalla tenan muchas posibilidades de
ser ejecutados sin miramientos. Los motivos por los que haban sobrevivido
tenan que resultar convincentes a su comandante.
Y a Tarquinius.
Pacorus saba exactamente por qu Novius se senta intranquilo.
Cmo es dijo, escogiendo las palabras con cuidado que vosotros tres
habis escapado sin un rasguo?
Ishkan tradujo.
Los dioses nos sonrean, seor repuso Novius de inmediato. No es que
furamos los nicos que resultaron ilesos.
Al final, cuando el testudo se desmoron, otros dos hombres salieron
corriendo con nosotros, pero fueron alcanzados por flechas.
Optatus y Ammias hicieron una mueca al unsono.
Y los dos se quedaron para hacer una ltima tentativa, seor dijo Novius
inclinando la cabeza. Nos salvaron la vida.
Tarquinius mir fijamente a la cara del pequeo legionario, para ver si
encontraba indicios de mentira. Hasta el momento, la historia pareca verdica.
Pero haba advertido que Novius no dejaba de mirar hacia arriba y a la
izquierda. Adems, rezumaba malicia como la hiel de una vescula biliar cortada.
El arspice herido no saba por qu, pero no le gustaba Novius. Ni confiaba en l.
Entiendo. Pacorus guard silencio durante unos instantes. Y no ha
habido ms supervivientes?
Novius mir incmodo a sus compaeros.
Vahram advirti la mirada como un gato a un ratn.
S que los hubo!
Ammias hizo una seal casi imperceptible a Novius, igual que Optatus.
El arspice frunci el ceo al ver esa jugada, que pareca ensay ada. Tal vez
por el hecho de no hablar latn con fluidez, los partos no parecieron darse cuenta.
Acaso el tro haba huido de la patrulla antes del encontronazo final y observado
desde una posicin ventajosa y oculta como masacraban a sus compaeros?
Tarquinius esper.
Era obvio que estbamos acabados, seor reconoci el pequeo
legionario. Algunos hombres echaron a correr. Son cosas que pasan.
Pero vosotros no dijo Pacorus.
Novius estaba consternado.
Por supuesto que no, seor!
Pacorus, satisfecho en parte, mir a Ishkan y al primus pilus. Hicieron un
grupo aparte durante unos instantes para decidir si se crean la versin de Novius.
Pareca que s, pens Tarquinius con amargura. l no.
Necesito los nombres y rango de los hombres que huy eron dijo Pacorus
al final.
Silencio.
A no ser que queris una cruz cada uno.
La amenaza del comandante qued suspendida en el aire.
Perdonadnos, seor! Novius se postr a sus pies, realmente asustado.
Somos soldados leales.
Nombres! dijo Pacorus. Ahora mismo!
Novius trag saliva.
Slo vi bien a un par de ellos, seor repuso. Los dos eran legionarios
rasos, pero no romanos.
El comandante lo miraba con furia. Para l, la nacionalidad de los hombres
que estaban a su mando resultaba irrelevante.
Romulus, seor dijo Novius rpidamente. Y un enorme bruto galo que
responde al nombre de Brennus.
Tarquinius se mordi la lengua para no decir lo que se le pas por la cabeza.
Poda haber dado a Novius el beneficio de la duda sobre cualquier otro hombre
de la centuria. Ahora, sin embargo, estaba claro que menta. Mis amigos
nunca huiran! .
Pacorus trag saliva enfurecido. Cmo iba a olvidar al joven soldado que se
haba negado a entregarle el escudo? Era lo ltimo que recordaba antes de ser
vctima de las flechas escitas.
Pedazo de escoria cobarde! gru.
Yo tambin conozco a esos hombres, seor susurr Vahram. Desvi la
mirada hacia Tarquinius, quien enseguida fingi estar inconsciente. Son unos
cabrones traicioneros. Amigos suy os. Seal al arspice con el pulgar.
Novius dominaba lo bastante el parto como para girar la cabeza y fijarse en
la figura que y aca junto al fuego. Sonri maliciosamente al reconocerlo. Era su
propio centurin no romano, al que haban dejado atrs mientras iban de patrulla.
El aspecto apaleado de Tarquinius hablaba por s solo.
Cierto, seor! dijo con saa. Y el centurin siempre los trataba con
favoritismo.
Huy eron? pregunt Pacorus.
No estoy seguro, seor respondi el pequeo legionario. Sucedi en
plena batalla, y a os lo podis imaginar.
Optatus y Ammias menearon la cabeza para mostrar su acuerdo.
El comandante ense los dientes deformes y amarillentos.
Esperemos que los escitas encuentren a esos perros sarnosos. O que los
dioses nos los entreguen una vez ms.
Novius mene la cabeza de manera obsequiosa, disimulando el brillo del
triunfo en su mirada.
La intuicin del arspice le deca otra cosa. Esos tres soldados andrajosos
eran los que haban huido de la masacre. Luego, al final, haban visto que
Romulus y Brennus salan con vida de la batalla. No saba si alegrarse o llorar.
Era posible que sus amigos estuvieran vivos, pero estaban solos en un pramo
helado y sin provisiones. Aunque lograran escapar de los escitas, si llegaban al
fuerte les aguardaba una muerte segura.
Y l no poda hacer nada al respecto.
Una profunda sensacin de impotencia embarg a Tarquinius y, debilitado por
las heridas y el fro, perdi el conocimiento.
13

Traicin

Margiana, invierno de 53-52 a. C.

D ecabeza.
lo primero que Romulus tuvo conciencia fue de lo mucho que le dola la
Lo embargaban grandes oleadas de dolor, que le absorban
prcticamente toda la energa; tras una breve fase de latencia, una punzada. Al
cabo de una eternidad, se sinti con fuerzas para moverse. Romulus senta los
dedos de las manos y de los pies si los meneaba ligeramente. No los tena
calientes, pero por lo menos le respondan. Consciente de que estaba tendido en
un suelo de piedra spero, el joven soldado abri los ojos con mucho tiento.
Tena un techo bajo casi al alcance de la mano. Era una cueva. Al girar la
cabeza, lo primero que vio Romulus fue la espalda musculosa de Brennus,
encorvada sobre un pequeo fuego. Sinti un gran alivio. Seguan siendo libres. Al
final Mitra les haba salvado la vida.
Dnde estamos? mascull Romulus, con la garganta seca.
El galo gir sobre sus talones y despleg una amplia sonrisa en el rostro
ensangrentado.
Demos gracias a Belenus! exclam. No las tena todas conmigo.
Pensaba que te haban partido el crneo.
Romulus se llev una mano a la nuca y se la palp con suavidad.
Creo que no repuso. Hizo una mueca de dolor cuando se toc con los
dedos un chichn del tamao de un puo justo por encima del nacimiento del
pelo. Aunque me duele horrores.
Menos mal que esto se llev lo peor del golpe dijo Brennus alzando un
maltrecho pedazo de bronce que Romulus identific vagamente como su casco
. Me ha costado quitrtelo.
Qu ocurri?
Fue Primitivus revel Brennus. Su aliento resultaba visible en el aire
helado. Se acerc sigilosamente y te golpe por detrs. Le di muerte
enseguida, pero t y a habas cado.
Los veteranos no se detenan ante nada. Romulus neg con la cabeza,
confundido, y sufri otra oleada de dolor.
T ests herido?
No contest el galo. Es la sangre de Primitivus.
Romulus sinti un gran alivio.
Y cmo diablos escapamos? quiso saber.
Cuando Primitivus qued fuera de combate dijo Brennus, Novius y sus
compinches intentaron escapar. Tambin otros dos o tres hombres. Distrajeron a
muchos escitas. El resto estaba muy ocupado atacando a los pocos de nuestro
grupo que no estaban ni heridos ni muertos. No s por qu, pero estaba
convencido de que no me haba llegado la hora. Tampoco estaba seguro de si t
estabas muerto, por lo que me ca y me ech a Primitivus encima. La caballera
enemiga cabalg hacia delante y nos dej en terreno abierto. La batalla se
prolong durante un tiempo en el que nadie miraba atrs. Fue cuestin de
trasladarte hacia la colina ms cercana y alejarnos de su vista. Tras darme un
respiro, ascend por terreno escarpado. Encontr esta cueva a menos de un
kilmetro.
El joven soldado no poda sino maravillarse ante la fortaleza de su amigo. La
distancia que Brennus haba recorrido con tanta tranquilidad habra dejado lisiado
a cualquier otro hombre.
Y los dems?
Al galo se le ensombreci el semblante.
Muertos respondi compungido. Ech la vista atrs una vez y quiz
quedaran unos quince hombres en pie. Pero los escitas se arremolinaban a su
alrededor como ratas. No tenan ninguna posibilidad.
Romulus cerr los ojos. Aunque los legionarios los hubieran marginado
recientemente, se senta realmente afligido. Haban servido en la misma centuria
ms de seis meses y en el mismo ejrcito durante ms de dos aos.
No fue en vano farfull Brennus. Nos permitieron ganar el tiempo
suficiente para huir.
Eso hace que resulte an ms duro.
Nuestra carga es ms pesada por ello convino Brennus, recordando el
sacrificio de su to.
Y piensa en lo que los escitas harn con los cadveres.
Ms vale no pensarlo. Nuestra escapatoria significa que los dioses no nos
han olvidado por completo. Vivimos para seguir luchando.
Cierto reconoci Romulus. Qu me dices de Novius y los dems?
Salieron con vida?
A Brennus se le volvi a ensombrecer el semblante.
No lo s reconoci. Espero que no.
Sin mantas, comida ni pertrechos, los amigos no tenan ms remedio que
abandonar la cueva. Lo nico que les ofreca era cobijo y una ligera proteccin
de las inclemencias del tiempo. Y haba que comunicar con rapidez la noticia de
la incursin escita. Los saqueadores volveran a atacar pronto, quizs incluso el
fuerte. Guindose por el brillo de las estrellas, se dirigieron al oeste con paso
firme. No haba ni rastro del enemigo, lo cual implicaba que probablemente no
se hubieran dado cuenta de su huida. Mejor as. Brennus haba conservado la
espada larga, pero Romulus slo tena su pugio para defenderse. Ninguno de ellos
conservaba su escudo. Ya saban qu pasara si se encontraban con los fieros
guerreros.
El descanso en la cueva no proporcion a Romulus energa suficiente para la
difcil marcha bajo glidas temperaturas. Con el martilleo que senta en la
cabeza, el joven soldado agradeca poder apoy arse en el ancho hombro de
Brennus. Poco a poco, fue recuperando fuerzas y determinacin. Adems,
marchar era la mejor manera de mantenerse mnimamente caliente. Bajo las
capas, la cota de malla era un glido peso muerto, y las pantorrillas que llevaban
al descubierto estaban congeladas. El sudor se les condensaba al instante en la
frente y el aire era tan fro que les dola respirar.
Cuando finalmente apareci la silueta del crucifijo, Romulus sinti un gran
alivio. Llegar hasta all significaba que su sufrimiento casi haba terminado. Sin
embargo, bajo la luz de las estrellas, el cadver congelado resultaba incluso ms
aterrador. Era imposible no quedrselo mirando de hito en hito al pasar de largo.
Con apenas algunos fragmentos de carne adheridos a los huesos, el legionario era
poco ms que un esqueleto. Los buitres hambrientos le haban devorado hasta las
vsceras. Los dientes sonrean desde una boca sin labios; las cuencas de los ojos
vacas parecan observar todos sus pasos. Pero, esta vez, Romulus no vio nada
ms all de los huesos desnudos. El recuerdo de lo que haba visto con
anterioridad le quemaba con ardor en la mente. Y Tarquinius haba visto un
camino de regreso a casa. Mitra! rez. Ay dame a regresar a Roma! .
Brennus hizo la seal contra el mal.
Menuda forma de morir, eh? exclam.
Romulus neg con la cabeza, lo cual no hizo sino intensificar el dolor que
senta.
Ningn cabrn me har eso en la vida.
A m tampoco jur Brennus.
No obstante, la crucifixin era uno de los castigos que podan recibir a su
vuelta. Era difcil predecir cmo iba a reaccionar el temperamental primus pilus
ante la noticia del cataclismo.
Qu deberamos hacer?
Confiar en los dioses aconsej Brennus. Decir la verdad. No hemos
hecho nada malo.
Romulus suspir, incapaz de pensar en otra cosa. La fe de Brennus le haca
soportar situaciones como aqulla en la que entonces se encontraban.
Normalmente, Romulus se resista a adoptar un enfoque tan simple. All en
Margiana, dejada de la mano de los dioses, la nica certidumbre de la vida
pareca la muerte. Pero haban sobrevivido a la emboscada y consideraba que
todo el mrito era de Mitra. De lo contrario, Brennus habra luchado hasta la
muerte y, luego, los dos habran sido decapitados por los escitas.
Siguieron marchando en un silencio desalentador.
Para cuando vieron la tranquilizadora silueta del fuerte, el cielo empezaba a
clarear. En esta ocasin, el atento centinela les dio el alto mucho antes de llegar a
la entrada principal. La respuesta a voz en grito de Brennus, el casco sencillo con
el penacho de crin y los uniformes romanos bastaron para que les abrieran la
puerta. Estaban a salvo.
O eso pensaban.
La pareja no tuvo el recibimiento esperado cuando el portn se abri con un
crujido. Se encontraron con unos rostros llenos de ira y desdn. En cuanto
estuvieron dentro, los legionarios formaron un crculo a su alrededor con los
gladii y los escudos alzados en actitud amenazadora.
Un momento! se enfureci Brennus. Qu pasa aqu?
Los escitas de ah fuera son los putos enemigos, no nosotros aadi
Romulus.
Ah s? espet un soldado entrecano con un solo ojo. Cobardes!
Qu? respondi Romulus incrdulo. Brennus luch para liberarse.
Me salv la vida!
Mentiroso! grit otro centinela.
Huisteis y dejasteis morir a vuestros compaeros! exclam un tercero.
Novius regres antes que nosotros susurr Romulus a Brennus,
horrorizado. Pedazo de mierda sarnoso! Y Brennus escap porque los
dioses le dijeron que lo hiciera, pens.
El galo asinti con resignacin. La situacin iba de mal en peor.
Claro que huy eron! dijo el tuerto con saa. Son unos putos esclavos!
Yo nunca he huido de nadie empez a decir Brennus enfadado. Entonces,
le vino a la cabeza una imagen de su pueblo en llamas. Dej morir a mi mujer
e hijo . Aquel recuerdo era como una lcera supurante en su alma. Guard
silencio.
Un coro de burlas respondi a su dbil protesta y el galo agach la cabeza.
Romulus estaba a punto de decir ms, pero le bast con una mirada a los
rostros duros y cerrados que lo rodeaban para que las palabras se le ahogaran en
la garganta. El martilleo que senta en la cabeza tambin le impeda
concentrarse, as que cerr la boca. No nos abandones, Mitra! pens
Romulus con desesperacin. Ahora no! .
Deberamos matarlos! grit una voz desde atrs. Acabemos con
ellos!
Al or aquello, los amigos agarraron las armas y se prepararon para luchar a
muerte.
Quietos! aull el optio al mando. Pacorus quiere ver a estos dos
inmediatamente. Seguro que tendr algo jugoso reservado para ellos.
Unas crueles risotadas inundaron el ambiente.
Romulus y Brennus se miraron sin poder reaccionar. Pareca ser que su
comandante haba sobrevivido, lo cual implicaba que Tarquinius segua con vida.
Teniendo en cuenta la hostilidad con que los haban recibido, quiz nunca
volvieran a verle.
Desarmadlos! dijo el optio enrgicamente. Atadles los brazos!
Ansiosos por obedecer, los hombres acudieron en tropel y arrebataron a los
amigos la espada larga y el pugio. Ninguno de los dos se resisti. Indefensos, les
ataron fuertemente las muecas detrs de la espalda con unas cuerdas gruesas.
Espoleados con pullas y patadas, fueron llevados a la fuerza hasta el cuartel
general.
El fuerte empezaba a ponerse en marcha para el nuevo da. Un gallo
cacareaba repetidamente desde la percha situada junto a los establos para las
mulas. El olor del pan recin hecho les lleg desde los hornos. Los legionarios
salan de los barracones, estirndose y bostezando. Se oan carraspeos y el
escupitajo de flema en el suelo helado. Haba cola para entrar en las letrinas; los
hombres bromeaban y se rean entre ellos. Pocos se fijaron en el pequeo grupo
que pas a su lado.
Hasta que el soldado tuerto se propuso hacrselo saber a todo el mundo.
Mirad quines son, chicos! bram. Los esclavos huidos!
El optio se gir y le lanz una mirada furibunda, pero era demasiado tarde. El
dao y a estaba hecho. Los rostros somnolientos se contrajeron de ira y les
lanzaron insultos al aire. Ms de un escupitajo vol hacia ellos. Repetan las
mismas frases una y otra vez, y a Romulus le enfureca y avergonzaba
sumamente orlas.
Cobardes!
Dejasteis morir a vuestros amigos!
Crucificadlos!
Los hombres acudieron en tropel a la Va Pretoria y rodearon al optio y a sus
hombres. Empujndose los unos a los otros, intentaban alcanzar a los prisioneros.
Los centinelas no oponan demasiada resistencia.
Romulus se zaf de unas manos que lo atacaban. Tras sobrevivir al horror de
la patrulla, resultaba sumamente desmoralizador ser vctima de tal vitriolo. Pero
morir a manos de una turba con sed de linchamiento era incluso peor. Brennus,
con los hombros cados, apenas pareca darse cuenta. ste es mi castigo por
huir de mi familia pens. La venganza final de los dioses. No podr
redimirme en la batalla .
Apartaos! orden el optio, repartiendo bastonazos enrgicos en los
brazos y los hombros de los legionarios iracundos. Quin les haga dao
recibir cincuenta latigazos!
Los soldados se apartaron con expresin hosca y dejaron que el grupo
continuara hacia el pretorio. Incluso los guardas partos que haba all bajaron la
cabeza ante los dos amigos. La reaccin de quienes estaban al otro lado de la
imponente puerta fue exactamente la misma. Los umbrales de los despachos y
almacenes situados en tres lados del antevestbulo cuadrado enseguida se llenaron
de expresiones desaprobatorias. Era el centro neurlgico del fuerte: el lugar
donde el oficial de intendencia y una serie de oficiales subalternos y empleados
trabajaban para que la Legin Olvidada funcionara sobre ruedas. Pocos de ellos
vean jams un combate, pero su actitud fue tan extrema como la de los dems
soldados. Desertar durante un combate era uno de los actos de cobarda ms
graves que un legionario poda cometer. El nico castigo contemplado era la
muerte.
Sus vidas dependan de Pacorus como nunca antes.
Los condujeron al interior de la gran cmara que daba directamente a la
entrada. El optio inform al centurin que haba estado de guardia por la noche.
Inmediatamente enviaron a un mensajero para que fuera a buscar a Pacorus y a
los centuriones jefe.
Sin saber muy bien por qu, Romulus se puso a observar el santuario donde se
guardaban el guila de plata y otros estandartes de la legin. Situado a un lado de
los despachos principales, estaba vigilado da y noche por un par de centinelas.
Unas gruesas cortinas ocultaban los estandartes de la vista. Dese postrarse ante
el pjaro de metal y pedirle ay uda. All, en el centro del fuerte, era donde ms
desmedido resultaba su poder. Pero era una vana esperanza. Nadie iba a permitir
que un esclavo acusado de huir del enemigo rezara al objeto ms sagrado que
tena la legin.
Sin embargo, Romulus se imagin el guila de plata en su cabeza. Con las alas
extendidas en actitud protectora, era el smbolo ms poderoso de Roma. No
obstante, no dejaba de rezar a Mitra. Seguro que el dios comprendera la
importancia que aquel pjaro tena para l. Era un soldado romano y segua la
insignia de la legin con un orgullo feroz. Aquello no disminua su creencia en el
dios de los guerreros, que contemplaba a todos los hombres bajo el mismo
prisma. Del mismo modo, Romulus intua que el guila valorara su coraje por
encima del hecho de ser un esclavo.
Y bien! Lo primero que oy eron fue la voz de Pacorus. Los cobardes
han regresado.
El comandante de la legin apareci ante ellos acompaado de Ishkan,
Vahram y todos los dems centuriones jefe. Detrs trotaba un numeroso grupo
de guerreros. Slo faltaba Darius. Lo temprano que era no haba impedido a
ninguno de los partos estar presente. A Romulus le sorprendi el aspecto
enfermizo que Pacorus segua presentando, pero dos puntos rojos de ira le
marcaban las mejillas hundidas. La ira le proporcionaba la energa para estar
all.
No haba ni rastro de Tarquinius, el hombre cuy a dedicacin haba sacado a
Pacorus del borde del abismo. Romulus sinti una profunda decepcin. Otro
obstculo en su camino. Si el arspice haba recuperado el favor del que gozaba,
quiz tuvieran alguna posibilidad.
Cuando los oficiales se detuvieron, el optio y sus hombres empujaron a
Romulus y a Brennus hacia delante.
Qu tenis que decir? exigi Pacorus con severidad.
Antes de que os crucifiquemos aadi Vahram con una sonrisa cruel.
Escoria! les insult Ishkan.
Romulus mir a Brennus y le sorprendi ver una actitud resignada a su suerte.
Es mi destino susurr el galo. Abandon a mi familia y a mi gente
cuando ms me necesitaban.
No susurr Romulus. No fue culpa tuy a! Tu viaje no ha terminado.
Pero no haba tiempo para convencer a su amigo. Estaba solo.
El optio le propin a Romulus un fuerte golpe con el bastn en los omplatos.
Responde al comandante!
Apret los dientes para evitar darse la vuelta y atacar al oficial subalterno.
Por fin los partos sabran la verdad.
No fuimos nosotros quienes huimos, seor.
Vahram ech la cabeza hacia atrs y se ri. Pacorus y los dems parecan
incrdulos.
Es cierto! Romulus respir hondo e intent mantener la calma.
Sin saber muy bien cmo, ahuy ent el dolor que senta en la cabeza para
poder centrarse en la situacin crtica en la que se encontraban. Era primordial
convencer a los partos de su historia.
Dnde estn los mentirosos que nos acusaron de huir, seor? Por lo menos,
dejadnos escuchar la acusacin en boca de ellos.
Pacorus se sorprendi.
Es justo, seor dijo Ishkan.
Para qu molestarnos? protest Vahram. Miradles! Es obvio que
estos perros son culpables!
El comandante mir larga e intencionadamente a su centurin jefe antes de
levantar una mano. Un optio corri a cumplir con la orden.
Gracias, Mitra! . Romulus exhal un leve suspiro de alivio. Era obvio que
no todo iba sobre ruedas entre Pacorus y el primus pilus. Si aprovechaban la
situacin, tal vez les quedara alguna esperanza.
Mientras esperamos, contadnos qu pas orden Vahram con
brusquedad.
Romulus obedeci. Para cuando hubo terminado, por lo menos pareca que
Ishkan le crea. Pero Pacorus, y sobre todo Vahram, permanecan impertrritos.
Le desesperaba que Brennus no ay udara en nada. Estaba al lado de Romulus
mirando al suelo.
Los partos empezaron a hablar rpidamente en su idioma. A juzgar por los
gestos y los movimientos de brazos, era obvio que el primus pilus los quera a los
dos muertos. Ishkan era ms comedido y hablaba con voz pausada y profunda,
mientras que Pacorus reflexionaba con ojos entrecerrados.
Al final, el optio regres. Novius, Optatus y Ammias iban dos pasos por detrs
de l. Quedaba claro que los acababan de despertar. Pero todo su cansancio
desapareci cuando vieron a Romulus y a Brennus.
Novius contrajo el rostro de odio y farfull algo a sus compaeros.
Este joven soldado dice que ments anunci Pacorus sin prembulos.
Que, de hecho, t y tus compaeros fuisteis quienes huy eron.
Enfurecido, Optatus abri la boca para hablar, pero Novius le puso una mano
en el brazo.
Por supuesto, seor dijo suavemente el pequeo legionario. Pero no se
puede confiar en su palabra. l y su amigo son unos putos esclavos. No son
ciudadanos como nosotros.
Optatus y Ammias asintieron para justificar sus palabras. En Roma, el
testimonio de los esclavos slo vala si se obtena mediante la tortura.
Pacorus pareca confundido, por lo que Ishkan se inclin hacia l y le susurr
al odo. Haba odo hablar del aislamiento de los dos amigos en los das anteriores
a la patrulla.
Idiota! espet el comandante. Todos vosotros sois mis prisioneros.
Quin o qu erais antes de Carrhae resulta irrelevante.
No para nosotros, seor! replic Novius con vehemencia. Es muy
importante!
Cierto, seor aadi Ammias.
Como era lo bastante astuto para ver lo mucho que aquello significaba para
los legionarios, Pacorus se dirigi a Romulus.
Es eso cierto? pregunt. Sois esclavos?
No tena sentido mentir. Lo que se dirima en aquella situacin era quin deca
la verdad.
S reconoci con pesadez.
Brennus le lanz una mirada de alerta, pero Romulus mantuvo la calma.
Lo saba! alarde Novius encantado. Sus amigos parecan igualmente
exultantes.
Pacorus esper.
Eso no significa que huy era mascull Romulus. El valor es patrimonio
de todos los hombres.
Cierto respondi Pacorus. Pero no s quin de vosotros miente. Se
dirigi al primus pilus: Todo esto me da ms quebraderos de cabeza de los que
necesito. Crucificadlos a todos!
Vahram salud con entusiasmo. Cumplira encantado aquella orden. A l poco
le importaba cuntos legionarios acababan en la cruz. Y, como eran amigos de
Tarquinius, desconfiaba profundamente del enorme galo y su protegido. El
primus pilus movi la mano y los guerreros partos se arremolinaron alrededor de
Novius y sus compinches.
Estaban aterrorizados.
Pacorus frunci el ceo al ver la reaccin de los tres veteranos. Era muy
distinta de la de Romulus y Brennus, que parecan aceptar su suerte.
Espera dijo. He cambiado de idea. El comandante seal a Novius,
Optatus y Ammias: Vosotros tres lucharis contra los esclavos. A muerte.
El pequeo legionario mir a sus compinches poco convencido.
Tres contra dos , pens Romulus. El panorama no pintaba tan mal. Hasta el
galo alz la cabeza. Pero Romulus mir a Pacorus con suspicacia. Por qu haba
cambiado de idea sbitamente?
De repente, Vahram, que se haba llevado una clara decepcin, sonri de
oreja a oreja. Adivin lo que estaba por venir.
Pacorus no haba terminado.
Los esclavos no son soldados continu. No deberan portar armas.
Sern tres espadas contra dos pares de manos vacas.
Romulus abri la boca mientras Novius apenas era capaz de disimular su
regocijo.
Los dioses decidirn quin dice la verdad sentenci Pacorus.
Cundo? pregunt Ishkan.
El comandante se frot las manos.
Ahora mismo respondi. Por qu no?
Brennus por fin alz los hombros. As por lo menos morir luchando ,
pens.
Romulus apret la mandbula, decidido a morir como un hombre.
Los dioses les haban concedido otra oportunidad, por dbil que fuera.
Sin ms dilacin, fueron conducidos al intervallum. Pacorus quera que el
mximo de hombres presenciara el combate, por lo que las centurias de los
barracones ms cercanos fueron convocadas rpidamente. No hizo falta insistir a
los soldados. Salieron en tropel al aire del amanecer, ansiosos por presenciar
aquel espectculo improvisado. En vez del recuadro delimitado por cuerdas del
ludus, o del recinto cerrado con postes de madera de la arena, la zona de la pelea
qued delimitada por docenas de legionarios, que sostenan los scuta delante de
ellos. Los guerreros partos estaban situados a intervalos regulares alrededor del
permetro con los arcos tensados. Otro grupo se coloc alrededor de Pacorus y
los centuriones jefe en actitud protectora.
Desataron a Romulus y a Brennus y los dejaron en una esquina. Frotndose
las muecas para recuperar la circulacin de las manos, los dos amigos no
prestaron atencin a las miradas curiosas de los hombres que los rodeaban. Los
insultos que llenaban el ambiente eran ms difciles de pasar por alto. Se trataba
de sus antiguos compaeros. Romulus arda en deseos de negar las acusaciones
vertidas contra l, pero se guard la energa porque necesitara luego todas sus
fuerzas. Novius, Ammias y Optatus estaban en diagonal con respecto a ellos.
Haban ido a buscar la armadura y las armas de los veteranos, y los tres estaban
muy ocupados ponindose la cota de malla y los cascos de bronce. Caius, que
segua llevando el muslo izquierdo vendado, estaba cerca de sus amigos, aliviado
por no formar parte del grupo.
Romulus se devan los sesos para dar con su mejor opcin. De alguna
manera, por lo menos uno de los dos tena que armarse. Rpido. Sus
experimentados enemigos no tardaran en herir y matar a dos hombres
desarmados.
Separmonos! susurr Brennus.
Romulus no daba crdito a sus odos.
Nuestra nica esperanza es permanecer juntos protest.
Yo soy ms fornido. Dos de esos cabrones irn a por m dijo el galo con
seguridad. Eso te brinda la oportunidad de quitarle un arma al tercero.
No pareca una opcin demasiado buena.
T qu hars?
Me las apaar respondi Brennus con determinacin. T consigue
una espada!
Romulus no tena una alternativa mejor ni tiempo para pensar en ninguna.
Los veteranos se haban armado. Ahora que llevaban cota de malla, escudos
y gladii presentaban un panorama desalentador.
Empezad! grit Pacorus.
Se hizo una pausa.
El comandante bram una orden y sus hombres alzaron los arcos.
Dispararn a la de tres dijo. Uno
A Romulus lo embarg la furia. En el ludus, los arqueros de Memor lo haban
obligado a luchar contra un godo despiadado llamado Lentulus. Aquella pelea
tambin haba sido a muerte. Pero entonces por lo menos iba armado , pens.
El corazn le palpitaba en el pecho. Qu posibilidades tenan?
Los tres legionarios corrieron a ponerse juntos. Desenvainaron las espadas y
juntaron los scuta para formar un pequeo muro de escudos.
Dos.
Empezaron a avanzar con expresin adusta y resuelta.
Satisfecho, Pacorus se call.
Esto es mejor que la crucifixin , pens Brennus mientras le suba la
adrenalina.
Ahora! murmur. Y sali disparado hacia un lateral.
Romulus le hizo caso y corri hacia el otro lado.
Les agrad ver que la cara de Novius y sus compinches era la viva imagen
de la sorpresa. Pero enseguida recobraron la compostura. Tras una pequea
pausa, Novius y Ammias siguieron a Romulus. Optatus fue a por Brennus
describiendo crculos con los hombros.
Romulus solt una maldicin. El plan del galo no haba funcionado. Los
veteranos tambin haban planeado abatir primero al ms dbil. A l.
Ni siquiera podis luchar juntos, eh? se burl Novius mientras se
acercaban.
Nosotros no fuimos quienes huimos replic Romulus. Fuisteis
vosotros! Putos mentirosos!
De hecho, Ammias pareci sentirse culpable.
Cllate la boca! susurr Novius, abalanzndose con el gladius.
Esclavo asqueroso!
Si enojaba al pequeo legionario quiz tuviera alguna oportunidad, pens
Romulus, apartndose bruscamente hacia la izquierda. Enseguida recibi una
estocada rpida de Ammias y se ech hacia atrs a la desesperada arrastrando
los pies. Regodendose, Novius y su compinche se separaron.
Romulus tuvo una pequea tregua antes de ser atacado por delante y por
detrs. Novius era el ms peligroso de sus contrincantes, y quizs intuy era el
nico ardid que se le ocurra. El joven soldado actu de inmediato. Corri hacia
delante y, en el ltimo momento, se tir al suelo justo delante de Ammias,
rodando para chocar contra sus piernas. El arriesgado plan funcion y el
veterano cay hacia delante, perjurando. Cargado con las armas y la cota de
malla, fue incapaz de moverse durante unos instantes.
Romulus se zaf, se puso en pie y propin una fuerte patada a la entrepierna
desprotegida de su enemigo. Ammias grit y solt la espada.
Era la oportunidad que haba estado esperando.
Romulus se inclin hacia delante y le quit el gladius al veterano. Pero no
tuvo ocasin de arrebatarle tambin el escudo. Retrocedi para evitar una
estocada letal de Novius, que se abri paso para socorrer a su amigo. Romulus se
apart, deslizando las sandalias con cuidado para asegurarse de no perder el
equilibrio en el terreno helado. El pequeo legionario no lo persigui sino que
ay ud a Ammias a levantarse, que pareca ms avergonzado que otra cosa. En
una trampa como la de Romulus slo caan los novatos. Haciendo una mueca de
dolor, Ammias extrajo el pugio y lo blandi contra l.
Preparado para notarlo en tus carnes? exclam.
Vamos, atrvete! dijo Romulus con desprecio, el gladius alzado.
Los dos veteranos fueron a por l al trote.
Romulus respir profundamente y se llen los pulmones de aire fro. Su
situacin era slo un poquito menos crtica que antes. Mir por encima del
hombro para ver cmo estaba Brennus. Para su consuelo, segua ileso. Bailaba
alrededor de Optatus, esquivando y zigzagueando entre las estocadas de la espada
del fornido soldado.
Los enemigos de Romulus volvieron a separarse y esta vez se prepararon
para atacarlo al unsono.
Ci los dedos con fuerza alrededor de la empuadura de hueso de la espada
mientras vea que se le acercaban. Momentos como se diferenciaban a los
cobardes de los valientes. Slo haba una cosa que hacer, pens Romulus. Seguir
atacando. Si esperaba a que lo alcanzaran, la pelea acabara en cuestin de
minutos. A quin? No tard ms de un instante en decidirlo. Novius. Novius era
el menos corpulento.
Romulus embisti directamente al pequeo legionario, que abri los ojos
como platos ante su audacia. Para prepararse, Novius se agach detrs del
scutum y se protegi desde el cuello hasta la parte inferior de las piernas. El
escudo curvo tena tal tamao que era casi imposible propinar un golpe fatal al
hombre que lo sostena. Pero aqulla no era la intencin de Romulus.
Acercndose, amag a un lado para que Novius pensara que lo atacaba desde la
derecha. El legionario alz el gladius, dispuesto a dar una estocada. En el ltimo
instante, el joven soldado se desvi hacia el otro lado y baj el hombro izquierdo.
Con un tirn de mil demonios, arrebat el scutum a Novius y emple el peso de la
parte superior del cuerpo para empujar al legionario hacia atrs. Novius estaba
acostumbrado a tener a un compaero a la izquierda para que lo defendiera, as
que Romulus lo pill desprevenido. Las caligae le resbalaron en una zona helada
y se cay de espaldas. El golpe lo dej sin aire en los pulmones y se qued sin
respiracin.
Romulus actu rpido. Levant el pesado scutum y lo apart antes de clavar
la espada en la garganta de su enemigo. Las pupilas de Novius se dilataron ante la
conmocin de sentir cmo la afilada hoja de hierro le atravesaba la carne blanda
y le raspaba las vrtebras del cuello. Un chorro de sangre brillante brot de la
herida y manch el suelo. Novius abra y cerraba la boca, como un pez fuera del
agua. Al cabo de dos segundos estaba muerto.
El pequeo legionario malvado ha muerto rpido pens Romulus.
Demasiado rpido .
Mir hacia atrs. Ammias estaba a pocos pasos de distancia y corra como un
loco. La voz se le distorsion con un grito de furia. Romulus tuvo que retirarse
otra vez sin escudo. En cambio, su contrincante consigui recoger un gladius
cuando pas por encima del cuerpo de Novius. Se movieron arrastrando los pies,
intercambiando golpes, buscando cada uno el punto flaco del otro. Ammias
empuj en dos ocasiones el tachn del escudo a la cara de Romulus, pero el
joven soldado estaba preparado para ese movimiento tpico y se ech hacia atrs
en ambas ocasiones. Frustrado y enfadado por la muerte de Novius, los ataques
del veterano eran cada vez ms desesperados.
Mantn la calma pens Romulus. Acabar cometiendo un error.
Siempre pasa .
Oy detrs de l el sonido inconfundible de un grito de dolor.
Romulus no pudo evitarlo: se gir para ver qu haba pasado. Optatus le haba
hecho a Brennus un corte largo que iba del codo a la mueca del brazo izquierdo.
Mientras la sangre le brotaba de la herida, el galo retrocedi a la desesperada,
intentando evitar que le hicieran ms dao.
El joven soldado se acord de Ammias demasiado tarde. Se volvi a cmara
lenta. El tachn del escudo de su enemigo le impact de lleno en el pecho y
Romulus oy un dbil crujido cuando se le rompieron dos costillas. Empleado de
ese modo, el scutum romano era un arma ofensiva excelente. Romulus empez a
ver las estrellas y se desplom, dejando caer la espada.
Ammias enseguida la alej de una patada. Gruendo de rabia, se encorv
sobre Romulus.
Has matado a mi amigo! rugi. Y ese cabrn galo acab con
Primitivus! Ahora te toca a ti!
Romulus apret la mandbula para no gritar. Cada vez que respiraba, tena la
impresin de que le estaban clavando unas agujas afiladas. Como not su
debilidad, el sonriente veterano se ensa dndole patadas.
Estuvo a punto de perder el conocimiento por el dolor.
Te gusta? se regode Ammias. Bazofia de esclavo!
Romulus no poda responder. Con los ojos entrecerrados, vio que su
contrincante alzaba el gladius.
Los legionarios que miraban profirieron rugidos de aprobacin. El
espectculo improvisado estaba siendo de lo ms entretenido. Y si encima uno de
sus compaeros resultaba vencedor, mucho mejor.
Ammias se qued quieto para disfrutar del momento de la victoria.
Romulus saba que tena la muerte a un paso. Cuando la espada descendiera,
su vida habra terminado. Un torrente de pensamientos se agolp en su mente. No
podra ay udar a Brennus. Ni a Tarquinius. No le sera posible regresar a Roma.
No se reencontrara con Fabiola. Y no se vengara de Gemellus.
Acaso Jpiter y Mitra lo haban protegido durante tanto tiempo para que
acabara muriendo como un perro?
Escarb la tierra dura con las uas y consigui reunir un pequeo puado.
El veterano hizo una mueca y baj la espada con fuerza.
Ajeno al dolor de sus costillas, Romulus rod a un lado al tiempo que alzaba el
brazo. El movimiento de Ammias lo haba dejado a su alcance y, en el ltimo
momento, el joven soldado abri la mano. Los ojos de su enemigo se llenaron de
tierra y el gladius se clav en el suelo, a escasos dedos de Romulus.
Cegado, Ammias gritaba de agona.
Romulus aprovech la situacin y le dio un puetazo en el plexo solar, aunque
se magull el puo con la cota de malla del veterano.
Ammias cay y solt la empuadura de la espada con la boca abierta por la
sorpresa.
Los soldados all congregados enmudecieron de la conmocin.
Romulus se puso de rodillas, agarrndose las costillas con la mano izquierda.
Ammias, a su lado, se estaba dando la vuelta para ver si encontraba el
gladius.
Romulus se le adelant. Arrancndola con un gruido, golpe a su enemigo
en la cara con la hoja plana. Se oy eron los cartlagos al romperse, seguidos de un
grito ahogado. Ammias se tambale hacia atrs, agarrndose la nariz destrozada.
La sangre le chorreaba por entre los dedos; tena los ojos inflamados y llenos de
tierra. Ya no estaba en condiciones de pelear. Romulus se plante matarlo durante
unos instantes. Al fin y al cabo, Ammias era uno de los hombres que haban
intentado asesinarlo en mltiples ocasiones, y uno de los culpables de que toda la
legin se hubiera vuelto contra ellos. Pero iba desarmado, no poda defenderse.
Le arrebat el scutum a Ammias y se qued de pie.
No era ningn asesino a sangre fra. Y Brennus necesitaba su ay uda.
Dado que Optatus tena a su contrincante debilitado por la prdida de sangre,
estaba haciendo todo lo posible por matar al galo. A Brennus, su enorme fortaleza
le haba permitido seguir resistiendo los ataques certeros del legionario. Cuando
Optatus vio a Romulus corriendo hacia l, redobl sus esfuerzos. Los golpes con
el escudo iban seguidos de inmediato por estocadas del gladius. Se trataba de una
combinacin de izquierdazo y derechazo difcil de resistir durante mucho tiempo.
Intentando soportar lo mejor posible las oleadas de dolor de las costillas rotas,
Romulus se acerc a los dos hombres. Al final, Optatus tuvo que girarse y
enfrentarse a l.
Ahora t solo! dijo Romulus para ganar tiempo. Qu te parece?
Optatus vio como le palpitaban los costados al joven soldado y se imagin por
qu jadeaban.
Dos esclavos heridos repuso levantando el labio superior con desdn.
Os matar a los dos!
Fue un error garrafal. Mientras hablaban, Brennus haba cogido la espada y el
escudo de Novius. A pesar de la herida, el galo se haba convertido en un segundo
contrincante letal.
Al cabo de unos instantes, los amigos se hallaban a ambos lados del fornido
legionario.
Optatus no era ningn cobarde. No hizo ademn de rendirse o salir corriendo,
sino que se volvi a uno y otro lado preguntndose a quin atacar primero.
Pero Romulus y Brennus se contenan. Ambos eran reacios a matar a
Optatus.
Como not su indecisin, el veterano se abalanz hacia Romulus.
Retrocedi un paso y amortigu el golpe con el escudo. Optatus no afloj,
embistiendo una y otra vez con el gladius a la cara de Romulus. No caba la
menor duda de que era el legionario ms duro. Si consegua superar al joven
soldado, quiz pudiera derrotar a Brennus.
El galo y a no poda mantenerse al margen durante ms tiempo. Cuando
Optatus retrocedi de nuevo, se inclin hacia delante y le cort el tendn de la
corva izquierda con la hoja.
Optatus se desplom con un fuerte gemido, alzando el escudo para protegerse
por instinto. De todos modos, segua sin pedir tregua. Aunque, cado boca arriba
como estaba, no tena ninguna posibilidad.
Muy a su pesar, Romulus tuvo que reconocer que admiraba su valenta. Mir
a Pacorus por si vea la misma reaccin. Brennus hizo otro tanto.
No caba esperar ninguna ay uda. El comandante tena el rostro contrado por
la ira. Novius y sus compinches le haban mentido. La clemencia de Romulus y
Brennus para con los veteranos lo dejaba bien claro. Dio una orden rpidamente
y sus arqueros alzaron los arcos.
Romulus se percat de lo que estaba a punto de suceder.
No! exclam.
Brennus cerr los ojos. Haba visto cosas como aqulla demasiado a menudo.
Una docena de flechas silbaron en el aire. Seis dejaron a Optatus clavado en
el suelo, mientras que las restantes ensartaban a Ammias en el pecho y el
abdomen. Los dos murieron al instante.
El silencio se apoder del intervallum. Los arqueros introdujeron la mano en
la aljaba y renovaron las astas de las cuerdas de los arcos.
Muerte a todos aquellos que me mienten! grit Pacorus con las venas
del cuello hinchadas. Soy el comandante de la Legin Olvidada!
Reacios a encontrarse con su mirada furibunda, los soldados del pblico
agacharon la cabeza. Incluso Vahram evit la mirada de Pacorus.
Romulus y Brennus se pusieron juntos, sin saber muy bien cmo iba a
reaccionar a continuacin el temperamental parto.
El comandante profiri otra orden.
Con los arcos totalmente tensados, los arqueros se giraron para apuntar a los
dos amigos.
14

Un nuevo aliado

Roma, invierno de 53-52 a. C.

nicamente los devotos pueden entrar en el Mitreo seal Secundus con


dureza. Y la muerte es el castigo para quienes infringen la norma.
Fabiola tembl. En ese lugar, centro de su poder, lo vea bajo una luz
totalmente diferente. Ahora Secundus se haba convertido en un hombre alto y
poderoso que exudaba autoridad por cada poro de su piel. Tocado con un gorro
frigio, sostena en la mano izquierda un bculo dorado que haba sacado de un
bal de madera. No se trataba de un pobre soldado lisiado que mendigaba para
comer. La imagen que Secundus daba al mundo exterior era slo una fachada.
Sus hombres asintieron con gritos de ira.
Llevadla al patio! orden Secundus. Deprisa!
Fabiola no tuvo oportunidad de seguir explicndose, pues se la llevaron a
empujones por el pasillo que daba a la escalera.
Al entrar en el Mitreo haba cruzado, sin saberlo, una lnea invisible. Mitra le
haba mostrado el lugar donde quizs estuviera Romulus, pero ahora iba a morir.
Probablemente igual que su hermano, si ste participaba en la batalla que ella
haba visto. En el caso de que su visin fuese cierta, pens Fabiola con amargura.
Qu efecto haba surtido en su mente aquel lquido de sabor extrao?
Antes de morir quera saber qu era y le lanz la pregunta a Secundus:
Qu haba en el frasco?
Los veteranos que la sujetaban se tambalearon.
Esperad! orden Secundus bruscamente con una expresin distinta en el
rostro. Has bebido de aqu? dijo con lentitud, mientras levantaba el frasco
azul que estaba en el altar.
Fabiola asinti.
Al ver que estaba vaco, Secundus resopl furioso.
Agraviados por ese nuevo ultraje desenvainaron las espadas, pero Secundus
levant la mano para impedir que se precipitasen.
Has visto algo? pregunt en voz baja.
Fabiola se puso tensa, pues era consciente de que todo dependa de su
respuesta. Enfrentada a la muerte, quera vivir.
Responde! orden Secundus entre dientes. O por Mitra que te doy
muerte ahora mismo!
Fabiola cerr los ojos y le pidi ay uda al dios guerrero. La verdad pens
. Di la verdad .
Me convert en un cuervo dijo en voz alta pensando que los hombres que
la escuchaban se echaran a rer. En un cuervo que volaba a gran altura sobre
una tierra extraa.
Su respuesta fue recibida con gritos entrecortados. Oy susurrar
repetidamente la palabra corax.
Ests segura? espet Secundus. Un cuervo?
Fabiola lo mir a los ojos:
Estoy segura.
Secundus pareca confuso.
Cmo puede ser? pregunt a un veterano.
Una mujer el ave sagrada? grit otro.
Las preguntas resonaban, en la cmara.
Secundus levant la mano para pedir silencio. Sorprendentemente, sus
hombres obedecieron.
Explcame todo lo que has visto le dijo a Fabiola. No omitas ni un solo
detalle.
Fabiola respir hondo y empez a explicar.
Nadie habl mientras ella relataba la visin. Cuando termin, permanecieron
todos en silencio, aturdidos.
Secundus se movi para situarse delante de los tres altares y de la
representacin de la tauroctonia. Se arrodill e inclin la cabeza.
Nadie habl, pero las manos que agarraban con fuerza el brazo de Fabiola se
relajaron ligeramente. Mir de reojo a los veteranos que la sujetaban y vio
miedo e intimidacin en su semblante. No saba qu pensar. Si crean en lo que
ella haba visto, significaba esto que poda ser cierto?
Tras unos instantes, Secundus se inclin y se levant.
Todos los hombres se pusieron tensos, ansiosos por saber si su dios haba
hablado.
No debemos hacerle dao declar Secundus mientras miraba alrededor
de la cmara. Todo aquel que bebe del homa y suea con un cuervo cuenta
con el favor de Mitra.
En los rostros que rodeaban a Fabiola se apreciaba sorpresa, incredulidad e
ira.
Incluso en el caso de una mujer? pregunt el centinela que les haba
dejado pasar al llegar. Pero si se les prohbe la entrada!
Se oy eron ms voces discrepantes.
Secundus levant la mano para pedir silencio, pero el clamor creci.
Es una blasfemia! grit uno de los que se encontraban al fondo de la
cmara.
Matadla!
A Fabiola se le encogi el estmago. Esos duros veteranos mostraban tan poca
clemencia como los fugitivarii de Scaevola.
Secundus observaba la escena sin reaccionar. Al final, durante un instante, el
ruido baj de intensidad.
Soy el Pater! anunci con voz firme. No es as?
Los hombres asintieron con la cabeza. Los refunfuos se apagaron y se hizo
un hosco silencio.
Os he fallado alguna vez?
Nadie respondi.
Bien, entonces prosigui Secundus, confiad en m. Soltadla!
Para su sorpresa, los veteranos que la sujetaban por el brazo la soltaron. Se
apartaron incmodos y eludieron su mirada.
Acrcate! le indic Secundus, el Pater.
Aliviada y a la vez afectada por la experiencia, Fabiola se le acerc.
Regresad a la cama! orden Secundus. Yo me encargar de ella.
Con muchas miradas reticentes, los hombres de rostros duros cumplieron la
orden. Poco despus, los nicos que quedaban en la cmara subterrnea eran
Fabiola y Secundus.
Fabiola arque una ceja:
El Pater?
A los ojos de Mitra, y o soy el padre de todos ellos respondi. Como
miembro ms antiguo de este templo, soy responsable de su seguridad. Sin
compaa, Secundus todava resultaba ms intimidante. La mir con dureza: Al
entrar aqu sin permiso has abusado de nuestra confianza. Considrate afortunada
de estar viva.
Las lgrimas anegaron los ojos de Fabiola.
Lo siento susurr.
Ya est hecho dijo Secundus en un tono ms indulgente. Los caminos
de Mitra son inescrutables.
Me creis? pregunt con voz temblorosa.
No veo engao en ti. Y has soado con un cuervo.
Fabiola tena que preguntarlo:
Mi visin era real?
Ha sido enviada por el dios respondi con vaguedad. El homa puede
llevarnos muy lejos. A veces, demasiado lejos.
He visto soldados romanos. Y a los amigos de mi hermano protest. A
punto de luchar en una batalla que nadie poda vencer. Nadie. Unos lagrimones
le rodaron por las mejillas.
Lo que has contemplado puede que nunca suceda declar Secundus con
calma.
O que y a hay a sucedido replic Fabiola con amargura.
Cierto reconoci. Las visiones pueden mostrar todas las posibilidades.
Fabiola encorv los hombros en un intento de no mostrar su dolor.
No es normal tener un sueo tan impactante la primera vez que se bebe
homa prosigui Secundus. No hay duda de que se trata de una seal del dios.
Tus hombres no parecan muy convencidos.
Obedecern mis rdenes respondi Secundus con el ceo fruncido.
Por el momento.
Fabiola sinti un cierto alivio.
Las palabras que pronunci a continuacin fueron sorprendentes.
El primer nivel del mitrasmo es convertirse en corax. Un cuervo. Muchos
iniciados nunca lo llegan a ver. La mir fijamente: Tu visin quiere decir
que nuestro encuentro tiene un propsito.
Cmo lo sabes?
Mitra me revela muchas cosas. Secundus sonri, lo cual enfureci a
Fabiola. Le pareca que jugaba con ella. Qu planes tienes?
Fabiola reflexion unos instantes. En un principio, haba pensado regresar al
latifundio. Ahora era imposible. Como tambin lo era permanecer en Roma. La
inestable situacin poltica haba demostrado ser incluso ms peligrosa de lo que
se haba imaginado y Scaevola todava andaba suelto por la ciudad. Tras
habrsele escapado dos veces, el fugitivarius no abandonara su persecucin. De
eso no le caba la menor duda. Pero adnde poda ir ella sin proteccin?
No lo s replic Fabiola mirando expectante la figura de Mitra.
No puedes quedarte aqu dijo Secundus. Mis hombres no lo aceptaran.
Fabiola no se sorprendi. Haba infringido una de las reglas ms sagradas de
los veteranos y no retiraran las amenazas que le haban gritado.
Ms de uno quiere verte muerta por lo que has hecho esta noche.
Fabiola se encontraba a merced de Secundus y de Mitra. Cerr los ojos y
esper a que Secundus continuase.
Tu amante est en la Galia con Csar prosigui, intentando aplastar la
rebelin de Vercingtorix.
El corazn le lata con fuerza.
As es afirm.
Brutus puede protegerte.
La frontera est a cientos de kilmetros de aqu titube Fabiola. Desde
all todava queda un trecho.
Yo te guiar anunci.
Fabiola control su sorpresa:
Por qu habras de hacerlo?
Por dos razones declar Secundus sonriendo. Se inclin ante la
tauroctonia. La primera es que el dios desea que as sea.
Y la segunda?
Csar necesita toda la ay uda que pueda conseguir en Roma respondi
con un ligero guio. Ya veremos cul es su respuesta a la oferta de las espadas
de ms de cincuenta veteranos. Si est de acuerdo, lograremos el reconocimiento
y las pensiones que nos merecemos.
Era un plan inteligente, pens Fabiola.
Los aos de ausencia de Roma haban permitido a Julio Csar escribir un
curriculum vitae a todas luces admirable: la conquista de la Galia y la inmensa
riqueza que ello supona. Tras ella, las incursiones en Germania y Britania,
campaas cortas pero contundentes a la hora de demostrar a sus habitantes la
superioridad militar de Roma. Los plebey os, que estaban al da de todas las
victorias gracias a los mensajeros del Csar, lo adoraban por su bro y sus
inclinaciones marciales.
Pero eso no era suficiente: no estaba a diario en la ciudad, estrechando manos
y mostrndose en pblico, buscando el favor de poderosos nobles y senadores.
Los sobornos y las maniobras de sus subalternos servan hasta cierto punto. Csar
todava necesitaba la influencia de Pompey o Magno, el socio del triunvirato que
an viva; quien, encantado con la muerte de Craso en Partia, segua de boquilla
con su antiguo aliado al tiempo que entablaba amistad con cada pequea faccin
del Senado. Pocas facciones queran a Csar, el general ms ilustre de Roma.
Era una amenaza demasiado real para la Repblica, pues y a haba desacatado
abiertamente la ley en otras ocasiones. Y ahora, con la situacin poltica en
constante cambio y la amenaza de la anarqua, Csar se encontraba
empantanado en la Galia en un futuro inmediato. La oferta de hombres curtidos
en la capital podra resultar tentadora.
Os lo agradezco dijo Fabiola con gratitud. Pero habr bandidos en el
camino. Y es probable que Scaevola y sus fugitivarii nos persigan.
Al ver que le miraba el mun sin querer, el veterano se ri:
No ir y o solo. Vendrn todos aquellos camaradas a los que logre
convencer.
Fabiola tan slo se demor un instante en decidirse. El camino hacia el norte
estara plagado de riesgos y la situacin en la Galia sera an ms peligrosa. Pero
qu otra opcin le quedaba?
Fabiola extendi el brazo a la manera de los hombres. Secundus sonri y le
estrech la mano.
Abandonar la ciudad result ser una decisin acertada. El sol apenas haba
salido y las columnas de humo y a plagaban el cielo. Seguan incendiando
edificios. La muchedumbre aprovechaba que el Senado estaba paralizado por la
corrupcin, la indecisin y las luchas internas. Los senadores, como polticos
civiles, adems de temer con razn semejante insurreccin armada, no estaban
preparados para controlarla. Era muy raro que se necesitase al ejrcito de la
Repblica dentro de Italia y, para evitar cualquier intento de hacerse con el
poder, las guarniciones de legionarios no podan entrar en un radio de varios
kilmetros en torno a Roma. Esta norma dejaba la ciudad desprotegida
precisamente en caso de disturbio. Despus de haber incendiado los edificios ms
importantes de la ciudad, los hombres de Clodio rebosaban seguridad. Y, cuando
los gladiadores de Milo se reagrupasen, slo querran una cosa: venganza.
El caos se haba apoderado de Roma.
Era inevitable que se desatase ms violencia cuando, tras el amanecer, lleg
el crepsculo. nicamente soldados adiestrados podan sofocar a la
muchedumbre sedienta de sangre y lograr brindar cierta seguridad a la peligrosa
maraa de calles y callejuelas. Secundus y sus hombres eran demasiado pocos
para controlar la situacin. Craso haba descendido al Hades y Csar estaba muy
lejos. Si Pompey o Magno no se implicaba, el futuro de Roma se presentaba
realmente sombro. A no ser que quisieran ver incendiados ante sus ojos ms
edificios pblicos, como mercados o tribunales, o incluso sus propias casas, los
senadores y los nobles no tendran ms alternativa que pedirle ay uda.
Al dejar las murallas de la ciudad tras de s, Fabiola record que Brutus haba
predicho que Pompey o llevara a cabo esta misma maniobra. Se trataba del
hombre que haba logrado burlar a Craso y llevarse el mrito de haber sofocado
la rebelin de Espartaco, y que posteriormente haba hecho lo mismo con el
general Lculo, despus de que ste estuviese a punto de aplastar el
levantamiento de Mitrdates en Asia Menor. Pompey o no iba dejar que le
arrebataran el premio gordo. Traer a los legionarios romanos al Foro Romano
por primera vez desde Sula le otorgara el control material de la Repblica.
Pero al Senado no le quedaba otra opcin.
Cinco das despus pareca que no haba habido violencia. Los gritos de la
gente atrapada en los disturbios haban sido reemplazados por el trino de los
pjaros, el crujido de la litera y los rezongos de Secundus y sus hombres. Con la
cabeza apoy ada en un lado de la litera, Fabiola miraba a lo lejos. Docilosa
chasqueaba la lengua en seal de desaprobacin, pero ella no le haca caso. La
sirvienta de mediana edad, horrorizada por lo que haba pasado en las calles, se
haba negado en redondo a quedarse atrs. Contenta por tener la compaa de
una mujer, Fabiola no protest mucho. Sin embargo, y a empezaba a estar
aburrida, despus de dar botes arriba y abajo durante horas. Aprovechar para
mirar de vez en cuando al exterior quiz no era muy sensato, pero tena que
hacerlo para no perder la cordura.
La otra persona que se haba negado a quedarse en Roma caminaba a su
lado. A pesar de sus graves heridas, Sextus haba insistido en acompaar a Fabiola
en su periplo hacia el norte. El esclavo tuerto la segua como una sombra; era una
sensacin de lo ms reconfortante. Excepto Docilosa, nadie se poda acercar a
menos de tres pasos de Fabiola si l no daba su consentimiento con un
movimiento de cabeza.
Entre hileras de campos vacos, la calzada empedrada se extenda hacia el
horizonte gris. Lejos de la ciudad ms cercana, se vean pocos viajeros. Y los que
se vean solan pasar a su lado deprisa, con las capuchas de las capas puestas.
Dado que ningn ejrcito oficial protega a los ciudadanos de a pie ni dentro ni
fuera de Roma, las calzadas de la Repblica eran peligrosas de da y de noche.
La campia estaba salpicada de latifundios a intervalos regulares, con la
tierra en barbecho hasta la primavera. Al igual que el de Fabiola, todos estaban
formados por un edificio central y los tpicos viedos, olivares y rboles frutales.
Cerca de la entrada crecan densos bosques de robles y cipreses; grandes
manadas de perros guardianes corran sueltos por las fincas. Secundus y sus
hombres se haban visto obligados en varias ocasiones a tirar piedras a los feroces
animales. Grupos de hombres armados y vestidos con tnicas mugrientas
holgazaneaban en las entradas de muchas de las casas solariegas: protegan de los
ladrones. En estos tiempos peligrosos, los ricos terratenientes protegan sus fincas
todava con ms celo del habitual.
Los grupos de matones sin afeitar miraban con desconfianza la litera y la
guardia de doce hombres que la acompaaba, pero no se atrevan a retrasar su
paso, ni siquiera cuando los soldados apedreaban a los perros para mantenerlos a
ray a. Los caractersticos cascos de bronce con el penacho, la cota de malla hasta
los muslos y las armas del ejrcito indicaban que aquellos individuos de aspecto
duro eran veteranos. Todos llevaban los arcos preparados para disparar, lo que
haca que cualquier intento de robarles resultara especialmente peligroso. En
momentos como stos, Fabiola procuraba que no la viesen. Al asumir que el
pasajero de la litera era un rico noble o comerciante, los rufianes se mantenan al
margen.
As fue como viajaron sin problemas. Todas las noches, Secundus buscaba un
lugar para acampar lo ms alejado posible de la carretera. El principal objetivo
era no llamar la atencin. Una vez contento con el lugar, plantaban las tiendas
con prontitud. Los once seguidores de Secundus no necesitaban mucho tiempo
para martillear en la tierra los clavos de hierro y levantar las tiendas. Hasta este
viaje, Fabiola nunca haba visto las tiendas de cuero con capacidad para ocho
hombres que utilizaban los legionarios cuando estaban en camino. Docilosa y ella
tenan una para ellas dos solas, los soldados compartan otras dos y los cuatro
esclavos que cargaban la litera dorman en la cuarta. Sextus, que haba rechazado
cualquier otra propuesta, pasaba todas las noches envuelto en una manta a la
entrada de la tienda de Fabiola. En el interior, la disposicin para dormir era
sencilla: las camas consistan en cojines y mantas de la litera. La decoracin era
todava ms espartana que la de su niez. Como en aquel entonces, no haba
muchas oportunidades de baarse. Esto tampoco preocupaba a Fabiola: haca
tanto fro que no le apeteca remojarse.
Desde que haban salido de Roma, no haban visto ninguna seal de Scaevola.
Fabiola rezaba todos los das para que el malvado fugitivarius no consiguiese
reagrupar a sus hombres para perseguirla. Por el momento, los dioses haban
escuchado sus plegarias. Si su racha de buena suerte se mantena, los may ores
problemas a los que tendran que enfrentarse seran los ejrcitos de Pompey o
que haba ms hacia el norte y los integrantes de las tribus que vagabundeaban
por la Galia.
Aunque la llegada de la primavera era inminente, los das todava eran cortos.
Esa tarde, Secundus decidi detener la marcha temprano para buscar un lugar
adecuado donde acampar. Asom la cabeza en la litera e hizo una sea a Fabiola.
Ahora es seguro salir dijo.
Agradecida, sali al aire fro. Poder estirar las piernas a la luz del da era un
verdadero placer. En esta ocasin, Secundus haba escogido un lugar apartado
cerca de un ro. Aunque tan slo se hallaba a cien pasos de un puente que cruzaba
las aguas rpidas, estaba protegido por un bosquecillo de rboles. Pese a que las
ramas de los rboles estaban desnudas, stos ofrecan una buena proteccin. En
una hora oscurecera y el campamento quedara bien oculto durante la noche.
No te alejes aconsej Secundus.
Fabiola no tena intencin de alejarse. Ni aun con Sextus detrs de ella se
senta segura si no vea a varios hombres armados cerca. Caminaron hasta el ro
que flua veloz, crecido por las lluvias invernales en los Apeninos. Grandes
troncos giraban en crculos perezosos que revelaban la inmensa fuerza con que el
agua los arrastraba. Como la may ora de los romanos, Fabiola no saba nadar.
Caerse en el ro supondra morir ahogada. Se estremeci al pensarlo y se alej.
Mir al cielo para levantar su sombro nimo.
Las nubes cruzaban raudas, iluminadas por debajo por el sol del atardecer.
Soplaba un fuerte viento del norte que prometa ms nieve. Fabiola saba que iba
a nevar por el color gris amarillento de las nubes y por el fro cortante que le
entumeca los dedos de las manos y de los pies. El viaje iba a ser ms difcil
todava, pens cansada. La embarg la inquietud y se apresur a regresar al
campamento, impaciente por alejarse del tiempo amenazante. Sextus la segua y
tambin observaba descontento el aire del anochecer.
A lo largo de la noche aument la fuerza del viento, hasta convertirse en una
voz chillona que ahogaba todos los dems sonidos. Hubo que clavar ms estacas
para que las tiendas quedasen bien sujetas a la tierra. Secundus orden duplicar el
nmero de centinelas y los coloc a unos cerca de otros para que pudiesen verse.
Heladas hasta los huesos, Fabiola y Docilosa se fueron a la cama completamente
vestidas, e incluso ms temprano de lo normal. De todas maneras, tampoco era
normal quedarse levantado hasta despus del crepsculo. Qu otra cosa poda
hacerse a la luz de las lmparas de aceite aparte de rumiar sobre las
preocupaciones? Porque eso fue precisamente lo que la joven acab haciendo.
Incluso aunque llegaran a la Galia sin ms percances, quin saba si iban a
encontrar a Brutus en medio de la masacre y el caos? Con el pas entero contra
los romanos, el viaje sera ms peligroso que en Italia. Bandas de forajidos
competan por despojar a los integrantes de las tribus de todos los objetos valiosos
que pudiesen encontrar. Aunque los hombres que la acompaaban eran
veteranos, no podran resistir el ataque de un grupo numeroso de guerreros galos.
Fabiola suspir. De qu serva preocuparse por el futuro? En ese momento,
preocuparse por sobrevivir da a da era ms que suficiente. Maana sera otro
da. Intent tener presente este pensamiento y finalmente se qued dormida.
Unos gritos de alarma la despertaron de un sueo profundo.
Afortunadamente, el viento huracanado haba cesado. A travs del tejido de la
tienda penetraba una plida luz, la del amanecer. Apart las gruesas mantas y
sac el pugio de debajo de la almohada. Nunca ms la iban a reducir como lo
haban hecho en las calles de Roma.
Docilosa tambin estaba despierta.
Qu hacis, seora? pregunt alarmada.
Sin responder, Fabiola se acerc a la portezuela, la entreabri y observ la
zona que haba delante de la tienda.
Sextus no est.
Salir puede ser peligroso! avis Docilosa. Quedaos aqu!
Ignorndola, la joven sali al aire de la maana. Para su alivio, Sextus estaba
a tan slo unos pasos de distancia. Sujetaba con fuerza el gladius y tena la
mirada fija en el hombre empapado de sangre que y aca sobre la gruesa capa de
nieve junto a la tienda de al lado. Fabiola se le acerc.
Secundus y dos de sus hombres estaban agachados sobre el cuerpo.
Se trataba de uno de los centinelas. Le haban cortado el cuello de oreja a
oreja. La nieve helada que lo rodeaba se haba tornado roja, un impactante
choque de colores a la luz del amanecer.
Qu ha sucedido?
No lo sabemos, seora respondi Sextus con gravedad. No he odo
nada en toda la noche.
Al percatarse de la presencia de Fabiola, Secundus se volvi hacia ella. Su
rostro pareca ms avejentado de lo que recordaba. Tena la mano cubierta de
sangre.
Se llamaba Antoninus dijo el veterano con tristeza. Sirvi a mi lado
durante diez aos.
A Fabiola le dio lstima.
Quin ha sido? pregunt.
Secundus se encogi de hombros:
El mismo cabrn que ha matado a Servius, supongo.
Sorprendida, lo mir inquisitiva.
Hay otro all revel Secundus. Los dos estaban cubiertos de nieve, as
que ha debido de suceder durante la tormenta. Las huellas han quedado bien
tapadas.
A Fabiola se le encogi el estmago de miedo.
Bandidos? pregunt.
Podra ser respondi l enfadado. Y bien listos, los muy cabrones,
para acercarse tanto sin que nos disemos cuenta. Antoninus y Servius eran
buenos hombres.
Fabiola palideci. Conoca a un hombre que era un verdadero experto en
seguirle la pista a alguien: Scaevola.
15

Una nueva amenaza

Margiana, invierno-primavera de 53-52 a. C.

L osla orden
arqueros apuntaron las flechas a Romulus y Brennus y esperaron a recibir
de disparar. Pese a que los dos amigos llevaban cota de malla, las
afiladas puntas de hierro los haran pedazos por la corta distancia que mediaba
entre los arqueros y ellos.
Romulus notaba las pulsaciones en el cuello.
A Brennus lo embargaba la resignacin. El dolor de la herida que le haba
infligido la espada de Optatus no era nada comparado con que le quitasen la
satisfaccin de la victoria para reemplazarla con la amenaza de una ejecucin
sumaria. Una vez ms. Como gladiador, al menos le aplaudan despus de ganar
una pelea. Ahora, no era ms que un pedazo de carne prescindible. Si tena que
morir que fuese como hombre libre y no como prisionero o esclavo.
Pacorus estaba a punto de hablar, cuando uno de los centinelas de la muralla
se molest en mirar hacia el este. Al igual que sus compaeros, el soldado haba
estado totalmente absorto en el combate que se libraba debajo de su posicin. Su
ronco grito de alarma hizo que todo el mundo desviase la atencin que haban
prestado a la pareja de individuos sudorosos que se encontraba de pie, junto a los
cadveres de los legionarios.
Se acerca un mensajero! grit. Indica que el enemigo se acerca.
Como en todas las unidades de guardia, el trompeta estaba preparado.
Rpidamente, se llev el instrumento de bronce a los labios y toc una serie de
notas cortas y agudas que todos reconocieron.
El toque de alarma.
Pacorus torci la boca en un gesto de aprensin. Antes de entrar en el campo
de tiro, los jinetes levantan el brazo derecho para avisar a sus camaradas del
peligro. No caba duda, esto era lo que el centinela haba visto.
Ve a la entrada! le grit a Vahram. Tremelo de inmediato!
El rechoncho primus pilus salud bruscamente y sali al trote.
Pacorus dio media vuelta para dirigirse a Romulus y Brennus, a quienes sus
arqueros seguan apuntando.
Cuntos habis visto ah fuera?
Entre mil y dos mil, seor respondi Romulus con seguridad, tal vez
ms.
De infantera? pregunt Pacorus esperanzado.
Los escitas, pese a ser un pueblo mucho ms debilitado si se lo comparaba
con su poca de may or esplendor siglos atrs, seguan siendo unos adversarios
temibles para cualquier ejrcito. Sobre todo, sus diestros jinetes.
Aproximadamente la mitad de cada, seor.
Con una expresin sombra en el rostro, el comandante respir con dificultad.
Su ejrcito estaba formado casi en su totalidad por soldados de infantera.
Entre quinientos y mil caballos dijo entre dientes. Qu Mitra los
maldiga a todos!
Los amigos esperaron.
Como tambin esperaron los arqueros partos.
Unos instantes despus, lleg el primus pilus con un guerrero montado a
lomos de un caballo sudoroso. Sus palabras confirmaron las de Romulus. Pero, en
lugar de avanzar hacia el fuerte, los escitas se dirigan de nuevo hacia el norte: en
direccin a sus tierras y a los otros fuertes. Satisfecho por el momento, Pacorus
mascull una orden a sus hombres, que finalmente bajaron los arcos. De repente,
haba cosas ms importantes en la cabeza del comandante que la ejecucin de
dos simples soldados.
La tensin en los hombros de Romulus empez a disminuir y respir honda y
lentamente.
Presentaos ante el optio de la primera centuria de la cohorte del primus
pilus orden Pacorus con brusquedad. All os podr vigilar.
Con gusto, seor repuso Vahram mirndolos con malicia. Mientras
estn a mi cargo, no habr deserciones.
Romulus se imagin los castigos que eran capaces de ocurrrsele al sdico
parto. Pero a pesar de todo estaban vivos, pens agradecido. Brennus le dio un
codazo y salieron corriendo, procurando ambos que no se viesen sus heridas. Ms
vala no esperar a que Pacorus se lo pensara dos veces, y lo que el imprevisible
primus pilus pudiera hacerles ms adelante ahora no importaba demasiado.
Oy eron a Pacorus hablar con Vahram, detrs de ellos.
Quiero a toda la legin lista para marchar en una hora. Y que tambin se
les distribuy an lanzas largas.
A la orden!
Los escudos recubiertos de seda deberan resistir las flechas envenenadas
prosigui. Y las lanzas rompern la carga.
Eso fue lo ltimo que Romulus oy . Doblaron una esquina que daba a la Va
Principia y siguieron caminando sin hacer caso de las miradas de curiosidad que
lanzaban en su direccin. Enseguida llegaron a sus nuevos barracones. La
Primera, la cohorte ms importante de la legin, estaba bajo el mando personal
de Vahram. Ser primus pilus conllevaba, en realidad, dos funciones: estar al
mando de una unidad de seis centurias y ser el centurin de ms alto rango de la
Legin Olvidada.
El optio de la primera centuria era un adusto legionario originario de la ciudad
de Capua llamado Aemilius a quien encontraron en el estrecho corredor gritando
rdenes a sus hombres. Pareci sorprenderse al ver a la pareja, como tambin se
sorprendieron los legionarios all presentes. Todo el mundo en el campamento se
haba enterado de las malintencionadas habladuras de Novius y unos agrios
comentarios enseguida llenaron el ambiente.
Romulus los ignor, transmiti las rdenes y salud.
Os enva Pacorus? repiti Aemilius.
S, seor respondi Romulus en posicin de firme. Brennus hizo lo
mismo.
Si era humanamente posible, tenan que ganarse la confianza de Aemilius
desde el principio. Si no lo lograban, los dos oficiales de may or rango de la
centuria se la tendran jurada. Y eso antes de que los legionarios se involucrasen.
Aemilius se toc la barbilla, pensativo.
Esclavos huidos, eh?
Todos los soldados que lo oy eron estiraron el cuello para ver.
No tena sentido seguir negndolo.
S, seor repuso Romulus, aunque y a no se senta esclavo.
Haber recibido adiestramiento como soldado, haber participado en batallas y
haber sobrevivido hasta este momento le haba dado una gran seguridad en s
mismo, mucha ms de la que pudiera tener cualquier esclavo.
Aunque la esclavitud no haba sido una carga fcil de sobrellevar, Brennus
tambin se call. En ese caso, guardar silencio era lo mismo que estar de
acuerdo con Romulus.
Los soldados que estaban cerca les abuchearon para mostrar su
desaprobacin, pero Aemilius no reaccion. Romulus disimul su sorpresa. Era
una diminuta chispa de esperanza.
Estuvisteis en la patrulla de Darius?
Ambos asintieron con la cabeza.
Y lo que dicen prosigui el optio con una mirada penetrante, es
cierto? Desertasteis?
No, seor! protest Romulus con vehemencia.
Los hombres que s desertaron y acen muertos en el intervallum, seor
aadi Brennus. Acabamos de derrotarlos a los tres, y desarmados.
Gritos ahogados de incredulidad llenaron el corredor. Los barracones de la
primera cohorte estaban al lado del pretorio, muy lejos de la entrada principal.
Enzarzados en los quehaceres rutinarios, ninguno de los que all se encontraban
haba presenciado el dramtico duelo.
Aemilius enarc las cejas:
Por Jpiter! Los habis vencido?
Preguntad a cualquiera de los otros oficiales, seor inst Romulus.
No somos unos cobardes! aadi Brennus.
Algo le dijo a Romulus que el optio era un hombre justo. Abandon toda
precaucin.
Los dioses nos han ay udado.
El galo asinti con su greuda cabeza. Despus de lo que haban pasado,
pareca que as haba sido.
Los legionarios intercambiaron rezongos supersticiosos.
Aemilius pareca tener ciertas reservas.
Os he visto a los dos en el campo de adiestramiento dijo. Sois buenos.
Muy buenos. Probablemente sea sa la razn por la que ahora estis aqu.
Romulus no dijo nada; respiraba hondo entre las oleadas de dolor que le
producan las costillas.
Aemilius se relaj. Entonces, al advertir el profundo corte en el antebrazo de
Brennus, frunci el ceo.
En este estado no puedes sujetar el escudo.
Me lo vendo un poco y estoy bien, seor. No quiero perderme la lucha
respondi Brennus impasible. Hay unas muertes que vengar.
Cules?
Las de los hombres de nuestra centuria, seor intercedi Romulus.
En el rostro del optio se dibuj lentamente una sonrisa. Estos dos soldados al
menos eran valientes. El tiempo dira si mentan o no.
Muy bien aadi. Que te la miren en el valetudinarium. Tu joven
amigo puede ir al arsenal para recoger el equipo y las armas.
Romulus y Brennus se apresuraron a obedecer.
Haba una batalla que librar.
Al final, el esperado choque contra los escitas no tuvo lugar. Probablemente,
los guerreros nmadas, al darse cuenta de que la respuesta a su ataque sera
rpida e implacable, se retiraron del lugar donde haban sido avistados por el
jinete parto. La orden de Pacorus de llevar suministros suficientes para varios
das fue una decisin acertada, pues los legionarios marchaban en vano tras un
enemigo que tena la ventaja de estar a muchos kilmetros de distancia desde el
inicio de su persecucin. Al final, la maniobra no fue ms que una larga marcha
de prcticas en condiciones invernales. Evidentemente, a los soldados no les
agrad que fuese as, pero no les qued ms remedio que obedecer.
A los tres das, cuando los vveres de los soldados empezaron a escasear, el
comandante parto se vio obligado a finalizar la maniobra. Aunque estaba
decidido a no abandonar la operacin. Tras su regreso al fuerte, a seis cohortes se
les suministraron de inmediato suficientes raciones para un mes y partieron de
nuevo. Gran parte del invierno lo pasaron buscando a un enemigo
fantasmagrico en un paisaje desrtico y helado. Hubo algunas escaramuzas con
los escitas, pero nada importante.
Romulus y Brennus participaron en las salidas y marcharon junto a Aemilius
y sus hombres, como todos los dems. Obligados a unirse a un contubernium,
haban conseguido que los seis legionarios con los que vivan, dorman y coman
cada da los aceptasen a regaadientes. Pero no haban trabado amistad, y los
dems soldados de la centuria les rechazaban totalmente. Con el resto de las
cohortes, suceda lo mismo. Caius, como Romulus y Brennus, tambin se haba
recuperado totalmente de su herida y no cejaba en su empeo de fomentar la
inquina hacia los dos amigos. Nadie los atacaba directamente, pero la amenaza
siempre estaba presente. No podan separarse, ni siquiera para ir a las letrinas o a
los baos.
Era una tctica de desgaste extremo y Romulus estaba cada vez ms harto.
Brennus y l no podan enfrentarse a la legin entera. La nica opcin era la
desercin, aunque prcticamente no haba adnde ir. Entre el fuerte y la ciudad
de Seleucia, en el oeste, se extendan ms de mil quinientos kilmetros de ridos
pramos. Y, desde all, cientos de kilmetros ms hasta llegar a territorio romano.
Hacia el norte y hacia el este, haba territorios desconocidos habitados por tribus
salvajes como los sodgianos y los escitas. El pas de Srica, de donde provena la
seda, todava se encontraba ms hacia el este, pero no saba dnde exactamente.
Romulus tena una idea fija: dirigirse hacia el sur, a travs del reino de los
bactrianos. Ocasionalmente, los guerreros partos mencionaban una gran ciudad
llamada Barbaricum, donde un caudaloso ro desembocaba en el mar. Romulus
lo haba visto una vez en el Periplus, el mapa antiguo con anotaciones de
Tarquinius. Saba que Barbaricum era un centro comercial importante donde se
vendan y compraban artculos valiosos como especias, seda, joy as y marfil. Al
parecer, desde su puerto zarpaban barcos hacia Egipto cargados de productos que
valan un dineral en Italia y en Grecia.
Pero Romulus no tena ni idea de cmo llegar hasta all, la nica ruta para
regresar a casa.
Adems, no pensaba dejar a Tarquinius. Y tampoco a Brennus. De todas
maneras, seguan sin noticias del arspice. Estaba vivo, aunque segua bajo
estrecha vigilancia en los aposentos de Pacorus. Cualquier intento de liberarlo
terminara en desastre, as que los dos amigos observaron, esperaron y
soportaron las adversidades durante muchos meses fros. Lo nico que podan
hacer era rezar a los dioses.
Con la llegada de la primavera, las seis cohortes que estaban de patrulla
sorprendieron a los escitas en su campamento. Al atardecer, hora intempestiva
para un ataque, Vahram dirigi a sus hombres a una sorprendente victoria. En
una batalla corta y brutal, aniquilaron casi en su totalidad a la fuerza de asalto.
Como los supervivientes apenas suponan una amenaza, el primus pilus se
apresur a regresar al fuerte al da siguiente. Intentaba por todos los medios
recuperar el favor de Pacorus. Enviaron a dos jinetes para que se adelantaran a
llevar las buenas nuevas.
Al llegar, Pacorus los esperaba en la entrada principal del fuerte con un
destacamento de guerreros. Llam a Vahram a su lado e intercambi unas pocas
palabras con l antes de indicar que entrasen los legionarios. Cuando las tropas de
la primera cohorte empezaron a pasar, el comandante hizo un gesto con la
cabeza en seal de reconocimiento. Pareca realmente contento por la victoria.
A Romulus lo embarg la ira al ver al parto de tez morena vestido con su
lujosa capa, viva imagen de arrogante superioridad. Deseaba clavarle la jabalina
en el pecho, pero evidentemente no iba a hacerlo; si lo haca, lograra vengarse,
pero Tarquinius seguira prisionero. El joven soldado no se atreva a actuar.
Brennus y l haban tenido la suerte de seguir con vida y de no haberse topado
con el comandante desde entonces. Esperaba que Pacorus y a los hubiese
olvidado. Con la bendicin de Mitra, as sera. Lo nico que podan hacer los dos
amigos era mantener la cabeza gacha.
La primera cohorte se detuvo de repente y Romulus a punto estuvo de chocar
contra el soldado que tena delante. Confundidos, los hombres se pusieron de
puntillas para ver qu suceda. En la parte delantera haba un gran alboroto. Una
voz queda e insistente que llamaba la atencin responda a los gritos de enfado.
A Romulus le pareci reconocer la voz.
Ms alto que la may ora, Brennus se puso la mano encima de los ojos.
Ves algo? le pregunt Romulus.
No! Fue la airada respuesta.
Qu pasa? gru Pacorus con impaciencia al centurin ms cercano.
Continuad!
El oficial obedeci y corri de aqu para all golpeando a los soldados con la
vara de vid, pero nadie se movi.
Una figura encorvada envuelta en una pesada manta apareci en la puerta.
Arrastrando los pies ms que andando, coje hacia Pacorus. Los soldados
exclamaron supersticiosos cuando vieron quin era.
Como estaba en la parte exterior de la fila, Romulus tena ms campo visual
que el galo. Se sinti embargado a la vez por la tristeza y la euforia.
El rostro de Brennus palideci.
Es? empez a decir.
S se limit a responder Romulus.
No le haban visto en meses, pero slo exista una persona en el campamento
capaz de crear semejante confusin.
Pacorus, enfadado porque su orden no haba sido obedecida, dio otra con
brusquedad. Dos de sus hombres corrieron para ponerse delante del individuo,
increpndole primero en parto y despus en mal latn. No hubo respuesta.
Son otra orden y un guerrero se adelant y le quit la manta de la cabeza al
recin llegado con brusquedad. Dbil sin lugar a dudas, ste se tambale hacia
atrs y a punto estuvo de caer. Logr recuperar el equilibrio y dio un paso hacia
delante. Los partos le bloquearon el paso de inmediato, pero el hombre se
mantuvo en pie orgulloso, con los brazos extendidos mirando fijamente a
Pacorus.
Cuando el rostro de Tarquinius result visible para los que estaban cerca,
Romulus consigui retener el grito de horror que sala de sus labios. El arspice
haba envejecido diez aos. Mechones grises salpicaban su larga melena rubia y
nuevas arrugas de preocupacin le surcaban todo el rostro y le otorgaban un
aspecto de anciano. La manta se le haba cado de los hombros, ahora huesudos,
y la piel se le vea magullada y llena de contusiones. Sin embargo, lo peor era la
quemadura roja que acababa de cicatrizar en la mejilla izquierda con la forma
de la hoja de un cuchillo.
Lo han torturado dijo Romulus entre dientes mientras se sala de la fila.
La manaza del galo le agarr el brazo derecho para detenerlo.
La protesta de Romulus se apag.
Todos los hombres tienen su propio destino era una de las sentencias
fundamentales del arspice. No le corresponda intervenir. Adems, Tarquinius
haba planeado esta situacin.
T! grit Pacorus despectivo. Vienes a ver lo que mis tropas han
hecho sin ti?
Sus guerreros se rieron.
Tarquinius se humedeci los labios secos y cortados y a Romulus le dio un
vuelco el corazn.
Basta! grit el comandante. Moveos! orden a los centuriones.
Esperad. Tarquinius no habl en voz alta, pero todo el mundo le haba
odo. Por extrao que parezca, nadie se movi.
Pacorus estallaba de ira, pero los dos partos que sujetaban al arspice
tampoco parecan saber qu hacer.
Los escitas han sido derrotados declar Tarquinius. El peligro ha
pasado.
Pacorus no poda evitar la sonrisita que se esbozaba en sus labios. Alz los
brazos en seal de victoria y sus guerreros lo aclamaron. Incluso los legionarios
parecan contentos.
Tarquinius esper a que terminasen.
Pero qu me decs de los indios? pregunt en voz baja.
La sorpresa reemplaz a la alegra en los rostros de los soldados. Las siete
palabras quedaron suspendidas en el aire, de repente pegajoso. Romulus mir a
Brennus, que se encogi de hombros.
Los indios? Pacorus se ri, pero su risa son falsa. Tendran que
vencer a los bactrianos antes de acercarse a Margiana.
Ya lo han hecho.
Pacorus palideci.
Acaba de empezar la primavera contest.
Cientos de kilmetros al sur, la nieve se derrite antes fue la respuesta
inmediata. Y el ejrcito de Bactria ha sido aplastado.
El comandante estaba visiblemente consternado.
Se acerca a nosotros un inmenso ejrcito prosigui Tarquinius. Azes, el
rey indio, desea conquistar ms tierras. Sin obstculos, arrasar Margiana.
La expresin de abatimiento de Pacorus hablaba por s misma. Tarquinius y a
se lo haba mencionado una vez haca mucho tiempo.
Cuntos? pregunt.
Treinta mil de infantera enton el arspice. Y quiz cinco mil de
caballera. Tambin cuadrigas de guerra.
Los gritos de incredulidad de los legionarios que estaban ms cerca se
elevaron en el aire.
Una pequea amenaza! bram Pacorus, intentando sobreponerse.
Los ojos de Tarquinius eran dos pozos negros.
Tambin hay elefantes. Como mnimo, cien aadi.
Ahora los soldados parecan asustados y el parto hundi los hombros.
La alegra de Romulus al ver de nuevo a su mentor empez a desvanecerse.
sta era la maldicin de la Legin Olvidada. Y tambin la de sus amigos. Lo
saba. Envuelto en una nueva desazn, no vio la reaccin de Brennus.
Hubo un largo silencio hasta que Pacorus logr recuperar el control de sus
emociones.
Volved a los barracones! Inmediatamente! orden entre dientes. La
moral se resentira si se revelaban ms datos, pero a juzgar por las voces de
descontento entre las filas de la Primera, y a era demasiado tarde.
Los centuriones y los optiones se apresuraron a obedecer. Entre patadas,
juramentos y golpes con las varas de vid, lograron que los soldados se moviesen.
Tenemos que hablar le dijo el comandante a Tarquinius.
El arspice inclin la cabeza con gravedad. Pese a las graves heridas, segua
conservando cierto aire de solemnidad.
Romulus y Brennus marcharon. Tarquinius gir la cabeza cuando pasaron
junto a l. Los ojos de Romulus se encontraron con los de Tarquinius, antes de
que ste dirigiese la mirada a Brennus. Les sonri, y fue imposible no devolverle
la sonrisa. Era muy probable que les acechase la may or amenaza de sus vidas,
pero por el momento an estaban sanos y salvos.
Siguieron y marcharon bajo el arco de la entrada y pasaron por delante de
los centinelas de la muralla. Entre las filas de la Primera, se palpaba una
vorgine de emociones. La euforia de los legionarios por su sorprendente victoria
haba desaparecido totalmente con el mal augurio del arspice. Tras las
acusaciones de Novius, Tarquinius haba sido automticamente mancillado como
Romulus y Brennus. Al estar encarcelado, nadie poda acusarlo de ser un esclavo
huido, pero s de culpable por asociacin. Pero todava conservaba los agradables
recuerdos de Seleucia. All fue donde Tarquinius se haba hecho famoso,
cuidando a enfermos y heridos. Adems, sus profecas siempre se haban
cumplido, y gracias a ellas se haba ganado un gran respeto en la Legin
Olvidada.
Si Tarquinius deca que una invasin era inminente, pocos hombres se
atrevan a discutirlo.
Pronto necesitaran toda la suerte que la diosa Fortuna quisiese dejarles en su
camino.
Pacorus se haba tomado totalmente en serio las palabras de Tarquinius. Esa
noche todos los centuriones recibieron la orden de presentarse en el pretorio. All
se anunci que, al da siguiente, la legin marchara hacia el sur. Slo se quedara
un pequeo grupo de guerreros y aquellos que no pudiesen marchar. Haba que
llevarse hasta la ltima ballista que los aburridos armeros haban fabricado
durante los tranquilos meses invernales. Por suerte, las resistentes mulas que
haban acompaado a los prisioneros hacia el este desde Seleucia estaban bien
alimentadas. La suy a tambin sera una ardua tarea. Adems de alimentos,
pertrechos adicionales y las mquinas de guerra, la manada de animales tena
que transportar el heno que coman, las largas lanzas y las tiendas.
Los adustos centuriones enseguida transmitieron las rdenes. Aunque eran
partos, ellos tambin estaban consternados por la decisin de Pacorus.
Embarcarse en una campaa a esas alturas del ao no era una perspectiva
atractiva. Aunque la noticia no sorprendi mucho a los cansados legionarios.
Deseaban celebrar la victoria sobre los escitas y disfrutar del placer de dormir en
sus camas. Sin embargo, rumiaban las palabras de Tarquinius, que y a haban sido
repetidas docenas de veces en todos los barracones. A una peligrosa batalla le iba
a seguir otra ms difcil todava. Al caer la noche, miles de plegarias se elevaron
hacia el cielo vaco y sin viento. Pocos hombres durmieron bien.
Romulus en particular estuvo despierto casi toda la noche pensando en su
futuro. Un futuro que no presagiaba nada bueno. Todos se la tenan jurada:
Pacorus, Vahram, Caius y ahora los indios. Por cada peligro que lograba superar,
pareca que surgieran dos ms. Como siempre, desertar no tena ningn sentido e
intentar rescatar a Tarquinius equivala a un suicidio. La marcha para enfrentarse
a los indios constitua la nica opcin. Al sur, hacia lo desconocido, a una batalla
que nadie podra ganar. Lo embarg un gran pesimismo. No obstante, Mitra haba
considerado apropiado que siguiese con vida y Tarquinius viajara con la legin.
Quizs existiera una remota posibilidad.
A Brennus no le gustaba hablar. Se haba quedado dormido no muy lejos y
roncaba a gusto, con una tenue sonrisa en los labios.
Enfrascado en sus problemas, Romulus no se percat de la actitud relajada de
su amigo.
Y, en el patio del cuartel de Pacorus, Tarquinius estudiaba las estrellas que
llenaban el firmamento. Por mucho que lo intentara, el arspice no lograba ver
qu pasara despus de la batalla inminente.
Como en Carrhae, sera una gran masacre. Iban a morir demasiados
hombres y, entre tantos, era imposible discernir el camino de tres individuos.
Pero dnde estaban las visiones que le haban mostrado la posibilidad de
regresar a Roma? Se haba equivocado Olenus, su mentor?
Tambin a Tarquinius lo embarg la inquietud.
Cuando Romulus y Brennus salieron del estrecho paso de altas paredes y los
soldados que tenan delante iniciaron el descenso, pudieron disfrutar de una vista
panormica de la tierra que les esperaba. Haban transcurrido once das y la
Legin Olvidada estaba a punto de concluir la travesa de las montaas situadas al
sur de su fuerte. Con el gran conocimiento que Pacorus tena de la zona, los
legionarios haban logrado marchar sin problemas a travs de un estrecho
desfiladero, a mucha menos altura que el lmite de nieves perpetuas.
Hay mucha visibilidad dijo el galo sealando hacia el este. Yo dira
que, como mnimo, ochenta kilmetros.
Resultaba difcil discrepar. Con un cielo totalmente despejado, el aire puro les
permita ver cualquier pequeo detalle que quedara por debajo de ellos: ros que
bajaban con gran estruendo desde las cimas y dividan el paisaje en inmensas
zonas irregulares. All la tierra era ms frtil que al norte. Toda la zona estaba
salpicada de pequeas aldeas cuy os campos se extendan de forma irregular
alrededor de las casas. En las estribaciones que bajaban de las montaas, haba
densas arboledas. A diferencia de los romanos, los partos y los bactrianos no
construan carreteras; sin embargo, en las zonas habitadas, se unan muchos
senderos muy trillados. No difera mucho de algunos lugares del sur de Italia.
Entre los otros soldados se oy eron murmullos de satisfaccin: no haba seal
de una inmensa hueste.
Romulus suspir. No saba qu era peor, si la espera de la fatalidad o la
fatalidad en s.
Brennus le pas un brazo por los hombros para reconfortarlo.
Todava estamos todos vivos dijo. Respira hondo. Disfruta de la vista.
No tienes nada que temer.
Romulus logr esbozar una sonrisa.
A partir del siguiente amanecer, marcharon a un ritmo constante y
recorrieron unos veinticuatro kilmetros antes del anochecer. Al da siguiente
fueron treinta y dos, y al otro, unos cuantos ms. Nadie saba exactamente cul
era el destino, pero corra el rumor de que se dirigan al ro Hidaspo.
El rumor demostr ser cierto: tras casi una semana de marcha, un enorme
curso de agua hizo detener los avances de la Legin Olvidada. El ro, que
discurra casi directamente de norte a sur, tena al menos unos cuatrocientos
metros de ancho. A pesar de ser una barrera menos impactante que las
montaas, constitua una impresionante frontera natural.
Montado en la mula a horcajadas, Tarquinius miraba el agua deslizarse con
rapidez. A su alrededor se encontraban Pacorus y muchos de los centuriones de
may or rango montados en sus caballos. De pie a sus espaldas, un crculo de
polvorientos guerreros preparados y secretamente aliviados por poder descansar.
Para ver mejor, el grupo del comandante haba avanzado hasta la orilla del ro.
rboles bajos y vegetacin densa llegaban hasta el agua en ambos lados y
restringan la visin de la otra orilla.
El Hidaspo! anunci Pacorus con grandilocuencia. El lmite oriental
del Imperio parto.
El ejrcito de Alejandro tuvo que detenerse no muy lejos de aqu
explic Tarquinius. Porque sus tropas no podan continuar.
Eran hombres sabios respondi el comandante. Desde la ms
profunda antigedad, los rey es indios han formado ejrcitos inmensos. Mucho
ms grandes que el que debi de tener ese maldito griego.
Ese maldito griego posea ms talento militar en el dedo meique que t en
todo tu cuerpo podrido , pens el arspice.
Entonces nada ha cambiado aadi Vahram secamente.
Pero dnde estamos? pregunt Ishkan.
Unos ojos nerviosos miraron a Tarquinius.
Que los dioses te ay uden si esta marcha no ha servido para nada bram
Pacorus.
Vahram agarr la empuadura de su espada, siempre dispuesto a administrar
una rpida venganza.
Tarquinius no respondi de inmediato. Sobrevivir a las torturas del primus
pilus le haba ay udado, si acaso, a pensarlo todo con ms detenimiento. El
arspice levant la cabeza y olfate el aire. Los ojos siempre en movimiento
observaban el cielo.
Durante la semana anterior, el tiempo haba mejorado de forma constante.
La primavera y a haba llegado. En los campos de los asentamientos por los que
haban pasado, el trigo y la cebada echaban brotes verde plido. Lejos del clima
ms fro de las montaas, las plantas y los rboles empezaban a florecer. El
cauce del ro y a deba de haber bajado de los niveles ms altos del invierno,
pens el arspice. Faltaban aproximadamente dos meses para que empezase el
monzn. El momento perfecto para que un ejrcito cruzase con seguridad.
Vahram empezaba a impacientarse, mientras que Pacorus iba tranquilamente
montado en su semental negro. Aunque la odiaba, se haba acostumbrado a la
actitud contemplativa de Tarquinius. Esperar unos momentos no cambiara el
curso de su destino.
Tarquinius dirigi la mirada a un inmenso y solitario buitre que sobrevolaba la
otra orilla. Tena un aspecto sorprendente e inusual. Crculos negros rodeaban sus
ojos exagerndolos; el resto de la cabeza era blanca, y el cuello y el cuerpo,
marrn claro. Incluso su cola larga en forma de romboide era especial.
Su presencia deba de ser relevante.
El buitre llevaba una tortuga grande entre las garras y ascenda en el cielo a
un ritmo constante. Cuando alcanz una altura que, segn calcul Tarquinius,
deba de ser como mnimo de doscientos pasos, la solt. La tortuga cay en
picado al suelo, su rgido caparazn garanta de una muerte segura. El pjaro la
sigui con ms lentitud.
Un asombroso ejemplo de inteligencia pens Tarquinius. Una buena
leccin, cuando las dificultades parecen insalvables .
A lo lejos, hacia el este sobre los rboles, vio que se formaban bancos de
nubarrones. Tarquinius dio las gracias en silencio a Tinia y a Mitra. Desde que
Vahram lo haba torturado, la adivinacin le resultaba ms difcil. Pero su talento
no haba desaparecido totalmente.
Vamos con retraso dijo. Hay zonas poco profundas a dos das de
marcha en direccin sur. Ellos y a estn cruzando el ro por all.
El rostro moreno de Ishkan palideci. Saba dnde estaba el vado, pero era
imposible que Tarquinius lo supiese, pues ningn parto le habra hablado de l.
sta era una prueba ms de que la habilidad de Tarquinius era real, pens
Vahram. Menos mal que no haba matado al arspice. Aunque, reflexion, lo que
les deparaba el destino era tan terrible como lo que deparara a cualquiera que
matase a un hombre como el arspice. Haca una semana que la Legin
Olvidada haba dejado atrs el paso de las montaas que podra haberse
defendido con facilidad. El plan haba sido alcanzar el Hidaspo antes que el
enemigo, para evitar que cruzase el ro o al menos hacrselo pagar caro. De
repente, se haban dado cuenta de que los indios y a estaban en esta orilla. Y, en
terreno abierto al lado del ro, su situacin pareca todava ms vulnerable.
Pacorus apret la mandbula. Hombre valiente, no tena intencin de no
cumplir con su deber. Mejor morir con honor en una batalla contra los enemigos
de Partia que sufrir un final ignominioso a manos de los verdugos del rey Orodes.
Mir a Tarquinius inquisitivamente.
Y bien? pregunt.
Se puede hacer mucho.
Qu otra cosa podemos hacer excepto morir? pregunt Vahram con
desdn.
Dar una leccin a los indios que nunca olvidarn bram Pacorus.
Cansados y con los pies doloridos tras otra larga marcha, los legionarios no se
alegraron de tener que montar el campamento a unos dos kilmetros del ro. Esa
distancia significaba que los encargados de transportar el agua tendran que
invertir mucho ms tiempo del normal en llevar y traer las mulas del
campamento al ro.
A Romulus no le preocupaba la ubicacin del campamento.
Haba visto a los jinetes partos salir al amanecer y saba que algo se tramaba.
Cuando anunciaron que todos los soldados tendran que trabajar tambin al
da siguiente, se oy eron an ms rezongos. Pero nadie se atrevi a cuestionar la
orden. Abrir la boca era garanta de un severo castigo. Adems, tena sentido
construir estructuras defensivas.
Los trabajos se iniciaron al amanecer del siguiente da. Brennus se tom la
tarea con entusiasmo. En sus manazas la pala pareca un juguete, aunque la
cantidad de tierra que sac demostr que no era as.
Se trataba de que el Hidaspo protegiese el flanco izquierdo de la Legin
Olvidada. Bajo la direccin de Tarquinius, los soldados excavaron lneas de
profundas trincheras curvadas paralelas a la orilla del ro, pero a unos
ochocientos pasos de distancia, aproximadamente la anchura de la legin en
formacin de batalla. En la base de las estructuras defensivas se colocaron ramas
previamente cortadas y podadas. Las trincheras, que formaban un semicrculo,
protegeran el flanco derecho. Como no disponan de un nmero importante de
soldados de caballera, el arspice improvisaba as. En el interior de las trincheras
se clavaron cientos de afiladas estacas de madera que sobresalan hacia fuera
como dientes torcidos en la mandbula de un cocodrilo. Entre las estacas se
colocaron abrojos, cuy as pas de hierro asomaban con garbo en el aire.
Los doce ballistae se dividieron en dos grupos: la mitad se coloc mirando
hacia delante a lo largo de la lnea, y el resto, cubriendo la zona situada ante las
trincheras. Si fuera necesario, podran darse la vuelta y cubrir tambin la
retaguardia. Los soldados que no se necesitaban para otras tareas se encargaron
de buscar a orillas del ro piedras de tamao adecuado y transportarlas en las
mulas. Al lado de cada catapulta se formaron montones con este tipo de
municin en forma de pirmide. Las piedras eran de diferentes tamaos, algunas
pequeas como un puo y otras may ores que la cabeza de un hombre. Si se
apuntaban y disparaban correctamente, todas podan resultar mortales. Romulus
haba observado en muchas ocasiones las prcticas de los artilleros y saba que
los ballistae desempearan un papel importante en la batalla.
La ltima e inexplicable tarea consista en excavar una trinchera profunda y
estrecha que se iniciaba en el ro y que pasaba por delante del lugar donde se
colocara la Legin Olvidada. Tambin se excavaron una veintena de largos
canales laterales, y la tierra acab pareciendo un campo con numerosas
acequias. El tramo final de la trinchera, que dejara entrar el agua del Hidaspo
para que llegase a todos los canales, fue el remate. Cuando se sacaron los ltimos
terrones, el hilillo de agua enseguida se convirti en un pequeo torrente que llen
los canales hasta los topes.
Al comprobar cul era la funcin de la trinchera, los soldados esbozaron
sonrisas cansadas. Cuando amaneciese, toda la zona sera un lodazal.
El da de intensos trabajos fsicos haba tocado a su fin y los legionarios
pudieron dedicarse a pensar en temas morbosos como su futuro y la batalla que
se avecinaba.
Los jinetes supervivientes de la caballera de Pacorus regresaron por la noche
maltrechos y ensangrentados. Haban sido atacados por unas tropas indias de
caballera mucho ms numerosas y haban sufrido cuantiosas bajas, y
notificaron que el ejrcito que los segua era tan grande como Tarquinius haba
predicho. O incluso ms. Llegara al da siguiente.
Un profundo abatimiento se apoder de los legionarios. Una vez ms, el
arspice haba demostrado tener razn. Todos los soldados de la Legin Olvidada
excepto uno haban deseado que no fuese as.
Ahora Romulus saba que no poda escapar a su destino. Lo sinti
acercndose veloz, como portado por las mismsimas alas de la muerte. La idea
de regresar a Roma resultaba absolutamente ftil, un desperdicio de energa
valiosa. Mejor reservarla para la batalla del da siguiente, cuando la muerte los
encontrase a todos en esa llanura verde a orillas del ro Hidaspo. Diecisiete aos
era una edad demasiado temprana para morir, pens con tristeza.
A Brennus lo embarg una extraa sensacin de autocomplacencia. Se
rumoreaba que no estaban lejos del lugar donde el increble avance de Alejandro
se haba detenido. Este es el fin del mundo , murmuraron esa noche muchos
soldados sentados alrededor de las hogueras. Y, aunque fuera posible alzarse con
la victoria, quin querra viajar ms all de donde se encontraban?
Sus palabras ignorantes resonaban en las entraas del galo.
Un viaje ms all de donde un albroge ha llegado nunca. O llegar
jams .
Tras nueve largos aos, los dioses por fin empezaban a revelarle su propsito.
16

El camino a la Galia

Norte de Italia, invierno de 53-52 a. C.

A l percibir
Dime.
su miedo, Secundus se le acerc:

Son los fugitivarii susurr Fabiola. Estoy convencida.


Es su estilo aadi Secundus con el ceo fruncido. Recelan de mis
hombres. Por eso se acercan sigilosamente como bandidos y los matan cuando
los pillan desprevenidos.
Para igualar el nmero de hombres.
Exacto! Secundus inspeccion los rboles y arbustos de alrededor.
Esos cabrones nos deben de estar siguiendo desde que salimos.
Crees que deberamos volver? pregunt Fabiola.
Enojado, Secundus solt una sonora carcajada:
A quien hay a asesinado a estos hombres le resultar ms fcil reclutar
hombres en Roma que si continuamos avanzando. Adems, los disturbios se han
extendido. Ahora mismo, la ciudad no es lugar para ninguno de nosotros.
Adems, las legiones de Pompey o tardarn semanas en llegar aadi
Fabiola.
Si los rumores que circulaban por la ciudad cuando se marcharon eran
ciertos, a estas alturas el cnsul sera el nico gobernante durante el resto del ao.
Inquieto ante esta situacin, el Senado finalmente haba actuado. Ahora bien, los
ejrcitos de Pompey o estaban esparcidos por toda la Repblica; la may or parte
se hallaba en Hispania y Grecia, y el resto, diseminado por Italia.
Lo que no tenemos es tiempo afirm Secundus. Ser mejor que nos
pongamos en marcha.
Rpido! aadi uno de los otros.
Sextus esboz una sonrisa de asentimiento.
Fabiola no protest. La prueba fehaciente de lo que podra sucederles si no
hacan nada y aca ante ella.
Pese a que la tierra estaba helada, a los veteranos no les cost mucho enterrar
a sus compaeros. Fabiola se sorprendi de su eficiencia al observar la rapidez
con la que cavaron dos hoy os profundos, sepultaron los cuerpos empapados de
sangre y los cubrieron de tierra. Tambin enterraron sus armas. Todo el mundo
se congreg alrededor mientras Secundus pronunciaba unas palabras. No hubo
tiempo de tallar una lpida de madera. Servius y Antoninus haban desaparecido
como si nunca hubieran existido.
Y, sin embargo, pens Fabiola con tristeza, la may ora de los esclavos ni
siquiera reciban como sepultura esas tumbas tan sencillas. Al igual que la basura
de las ciudades y los cadveres de criminales ejecutados, se desechaban en
malolientes fosas abiertas. Tras la batalla, un destino similar esperaba a los
soldados muertos del ejrcito vencido. Como Romulus en Carrhae. O
dondequiera que tuviera lugar la batalla que ella haba contemplado en su visin.
Abatida, se subi a la litera seguida de una Docilosa de rostro petrificado.
Secundus grit la orden de ponerse en marcha.
Ese da no pas nada ms y Secundus se asegur de que el grupo llegase a
una ciudad antes de caer la noche. Como no quera que ningn desconocido
estuviera al corriente de la ruta que iban a seguir hasta la Galia, haba tenido
como objetivo evitar, en la medida de lo posible, todo contacto humano. El
ataque nocturno haba cambiado las cosas; ahora la seguridad se encontraba en la
cantidad. Secundus los dirigi con premura hasta la mejor posada de la ciudad,
una estructura de poca altura con techo de madera y una taberna llena de tipos
desagradables y un patio embarrado rodeado de establos. Miradas de curiosidad
siguieron a las dos mujeres cuando stas descendieron con rapidez de la litera y
se pusieron las capuchas de las oscuras lacernae militares que Secundus les haba
entregado. Se vean obligadas a esconderse como ladronas.
Despus de pedir que llevasen a la habitacin de Fabiola y Docilosa una
comida frugal, Secundus dej a dos hombres con Sextus delante de su puerta. El
resto y l compartieron la habitacin contigua, aunque iban a comprobar con
regularidad que las dos mujeres estuvieran bien. Como Docilosa se acost
temprano, tuvo tiempo de hablar a solas con Fabiola. Secundus pareca cada vez
ms convencido de su derecho a convertirse en una devota de Mitra y haba
empezado a revelarle detalles fascinantes sobre esta misteriosa religin, incluidas
las creencias y los rituales ms importantes. Fabiola, ansiosa por pertenecer a un
culto que consideraba a los esclavos como iguales, lo asimilaba todo.
Pasaron ocho das ms de esta guisa: viajaban sin pausa y dorman mal en
una cama incmoda y llena de pulgas. A la maana del noveno da, Fabiola
empez a plantearse si sus miedos no habran sido una reaccin exagerada. La
fuerte tormenta y el asesinato de los centinelas haban hecho que lo viese todo
negro. Pero ahora pensaba que quizs esas muertes pudieran achacarse a
bandidos, que haban sido un suceso fortuito que no se repetira. La frontera con
la Galia estaba a una semana de marcha y la idea de ver de nuevo a Brutus la
inund de alegra.
Incluso Secundus y Sextus parecan ms contentos. nicamente Docilosa
segua abatida. Ni siquiera la perspectiva de mejor tiempo la alegraba. La
escarcha que haban encontrado a lo largo de todos los caminos empezaba a
derretirse. Las campanillas de invierno y a asomaban por entre la hierba corta.
Cuando los ray os de sol se asomaban por entre las nubes, proporcionaban una
nueva calidez. Al fin llegaba la primavera y los pjaros trinaban en los rboles
anuncindolo al mundo. Mientras la litera botaba y cruja, Fabiola no poda evitar
sonrer ante la expresin adusta de Docilosa.
Ms tarde se arrepentira de no haber prestado ms atencin a su estado de
nimo.
El momento decisivo lleg por la tarde, poco despus de que el camino se
adentrase en un valle angosto. Unos rboles altos, cuy as ramas bajas se
extendan peligrosamente a la altura de la cabeza, cerraban el sendero que tenan
ante ellos. Al adentrarse en el valle, el radiante sol desapareci y slo se vea por
encima un pequeo retazo de cielo. Unas inmensas rocas cubiertas de musgo,
restos de un antiguo desprendimiento, se intercalaban entre los troncos retorcidos
situados a ambos lados del camino con muy poca separacin entre s. Apenas se
vean pjaros u otros animales y un silencio sepulcral invada el bosque. Se
trataba de un lugar muy inhspito.
Inusitadamente, Sextus haba dejado a Fabiola para formar junto a dos
hombres ms una patrulla de reconocimiento y comprobar el camino. Cuando
regresaron, Secundus consult a los dos hombres y Sextus asenta con la cabeza
junto a ellos. Segn los tres, no quedaba ms remedio que seguir adelante. La
ruta alternativa que rodeaba el desfiladero los retrasara un da o ms.
Mis muchachos no han visto seal de presencia alguna anunci Secundus
. Y el tramo del camino antes de que se abra de nuevo es corto.
Insegura, Fabiola se mordi el labio.
Los dos huelen el peligro como un perro de caza huele el rastro prosigui
Secundus. Lo habremos pasado en media hora. No ms.
Sextus esboz una sonrisa alentadora.
La tentacin era demasiado para Fabiola. Si Sextus, su talismn de la buena
suerte, estaba convencido, entonces deba de ser seguro. Ignorando las quejas de
Docilosa, asinti con la cabeza.
Delante iban tres de los hombres de Secundus con los arcos preparados para
disparar. A continuacin segua la litera transportada por dos esclavos sudorosos y
flanqueada a ambos lados por un par de veteranos. Lo angosto del camino y las
largas ramas obligaban a estos hombres a encorvarse continuamente al caminar.
En la retaguardia se encontraban Sextus, Secundus y sus dos ltimos seguidores.
Aqulla no era ni mucho menos la manera ideal de continuar el viaje, pens
Fabiola al mirar hacia fuera y estar a punto de perder un ojo a causa de una
rama afilada medio podrida.
En la penumbra, el tiempo pasaba lentamente. En un intento por levantar el
nimo, Fabiola empez a conversar con Docilosa sobre la posibilidad de
encontrar a Sabina, su hija. Se la haban arrebatado con tan slo seis aos y haba
sido vendida como ay udante a uno de los templos. No era el tema adecuado. La
expresin de amargura de Docilosa se acentu y se mantuvo inalterable pese a lo
que Fabiola dijese. Si alguna vez surga la oportunidad, Fabiola estaba decidida a
intentar averiguar el paradero de Sabina. Aunque tuviese que pagar una suma
importante, merecera la pena slo por ver sonrer a Docilosa.
Docilosa fue la primera que not algo.
Qu sucede? pregunt de repente.
Inmersa en sus pensamientos, Fabiola no reaccion.
La litera se detuvo bruscamente y el susto hizo salir a Fabiola de su
ensimismamiento.
Durante unos segundos slo hubo silencio; pero, a continuacin, el aire se
llen de gritos aterradores. Venan de todas partes y Fabiola se qued petrificada.
Fabiola?
Volvi en s al or la voz de Secundus.
Los suaves sonidos sibilantes iban seguidos de golpes y gritos de dolor.
Flechas, pens Fabiola. Una emboscada. Los dioses no iban a dejarla nunca en
paz?
Salid! Deprisa!
Docilosa estaba aterrorizada, pero Fabiola la agarr del brazo y la inst a
seguirla. Si no se movan, moriran. Apart las cortinas y, para descender al
suelo, se abri camino entre las densas ramas. Docilosa, que farfullaba para s,
tambin descendi. Sextus las esperaba y las condujo hacia delante con actitud
protectora. Pareca avergonzado.
Fabiola se agach y se dirigi a la parte delantera de la litera. All se
agazapaban tres de los hombres de Secundus con los escudos juntos para formar
una pantalla protectora. La embarg una gran inquietud. El camino que tenan
ante ellos haba sido bloqueado con grandes rocas y ramas secas que impedan
que los esclavos pasasen con la litera. Y, detrs de la barrera, unos individuos
embutidos en capas disparaban rfagas de flechas a los ex legionarios. Debido a
las ramas bajas y a la poca luz, no se les vea el rostro. Fuese cual fuese la
identidad de los autores de la emboscada, haban actuado con rapidez para
colocar la trampa tras el regreso de la patrulla de reconocimiento.
Fabiola miraba de un lado a otro en un intento de evaluar la situacin.
Slo se vea bien un cuerpo, el de un veterano. Una flecha le sobresala de la
boca abierta, un disparo mortal que probablemente le haba provocado un breve
e intenso dolor antes de dejarlo inconsciente. No vea a los otros seis ni a
Secundus.
Dnde est? pregunt Fabiola.
Al otro lado de la litera contest en tono grave uno de los veteranos.
Arrodillado detrs de su scutum, como nosotros.
No nos podemos quedar aqu! protest Fabiola. Nos matarn uno a
uno!
Reafirmando su observacin, dos flechas golpearon la litera justo encima de
sus cabezas. Los esclavos gimieron de miedo. A continuacin, los agresores los
abuchearon e insultaron.
Sextus y los tres veteranos la miraron sin mediar palabra. Fabiola se dio
cuenta de que estos soldados rasos estaban acostumbrados a seguir rdenes, no a
darlas. Ahora bien, tampoco iban a obedecerla a ella, una mujer en la que no
confiaban. De manera que se sinti aliviada cuando Secundus apareci por detrs
de ella. Ante la posibilidad de llevar armas o de protegerse, Secundus haba
optado por la opcin ms segura de llevar un escudo. Iba acompaado por otros
cinco hombres, uno de ellos con una flecha rota que le sobresala del brazo
izquierdo. Esto significaba que la nica vctima era el desventurado que y aca
delante de la litera.
Todos esperaban a que Secundus hablase.
Slo hay una salida dijo. Y no es batirse en retirada.
Por qu no? pregunt Fabiola. Al menos saban el camino que tenan
detrs. Quin saba lo que haba delante?
He odo voces por detrs.
Yo tambin aadi el ms viejo del grupo.
Todos fruncieron el ceo ante tal asercin.
Otro grupo que espera para masacrarnos si salimos corriendo dijo un
veterano de rostro cetrino picado de viruela.
Son ms de los que creamos mascull Secundus. Se agach e hizo seas.
Sus hombres se apiaron inmediatamente a su alrededor y Fabiola, que saba
que en estas situaciones tena que dejarse guiar, hizo lo mismo.
Vamos a cargar contra esos cabrones declar Secundus con seguridad.
Vamos a cruzar la barrera.
Como en los viejos tiempos aadi el hombre de rostro cetrino.
Asintieron con fuertes movimientos de cabeza. Enfrentados a la muerte una
vez ms, los veteranos sintieron la emocin conocida de la batalla. Adems de la
subida de adrenalina y del nudo en el estmago causado por el miedo, la
situacin era agradable. Jams uno de ellos haba rehuido su deber; no lo iban a
hacer ahora.
El primero que remonte la barrera recibe una corona muralis? pregunt
otro.
Todos se rieron, excepto las dos mujeres.
Secundus se percat de su expresin confusa.
Es la corona dorada que se entrega al soldado que remonta primero una
muralla enemiga explic.
Qu debemos hacer? pregunt Fabiola intentando sonar lo ms calmada
posible. Di.
Docilosa se acerc y apret la mano de su seora; a su lado, Sextus solt un
gruido silencioso.
Satisfecho con su buena disposicin, Secundus sonri.
Formaremos una pequea cua. Hay pocos hombres que puedan resistir
esta formacin contest. Estos cabrones no van a ser diferentes.
No tenemos escudos aadi Fabiola con firmeza. Eso importa?
Una mirada de respeto apareci en los ojos del veterano manco.
No os preocupis repuso. Las dos estaris en el centro.
Y al otro lado?
Tendremos que escapar. Si tienen unas cuantas bajas, perdern las ganas de
luchar. Si no, hay un pequeo asentamiento poco despus de los rboles que
debera ser seguro.
Debera? pregunt Fabiola maliciosamente.
Secundus se encogi de hombros:
Si los dioses nos sonren.
Y los esclavos?
Secundus hizo una mueca.
No estn preparados y no tienen armas dijo. Tendrn que hacer lo que
puedan.
No disponemos de armas de sobra. Salvaos! orden Fabiola a los cuatro
esclavos. Cuando ataquemos, corred hacia los rboles. Con suerte, nunca os
encontrarn. Si podis, regresad a la casa de Brutus en Roma.
Un par asintieron temerosamente con la cabeza.
Despus, la seora y su sirvienta se miraron; Docilosa tena una expresin de
incertidumbre en el rostro.
Otra lluvia de flechas alcanz los escudos de los veteranos que estaban al
frente.
Dame un pual! pidi Docilosa de repente.
As me gusta! sonri Secundus.
Uno de los hombres sac un pugio de su cinturn y se lo entreg.
No se entretuvieron ms. Con los rostros cubiertos por los cascos y las
cabezas detrs de los scuta, los veteranos se alejaron de la proteccin de la litera.
Fabiola y Docilosa se escabulleron detrs de ellos, con Sextus a su lado. El
hombre de rostro cetrino asumi la posicin principal y otros tres formaron los
lados de la cua. Secundus condujo a Sextus y a las dos mujeres al interior de la
cua y, junto al veterano herido, cerr la retaguardia.
Se oy eron gritos de alarma cuando los que les haban tendido la emboscada
se dieron cuenta de lo que estaba a punto de suceder. Ms flechas volaron por el
aire.
Ya! grit Secundus.
Chapotearon por el barro cuando echaron a correr.
A unos veinte pasos el terreno era irregular. La velocidad de la cua
disminuy enormemente porque todos tenan que mirar dnde ponan los pies.
Fabiola se concentr en mantenerse derecha, pues saba que una cada podra
resultar mortal.
No os detengis! grit Secundus. Seguid adelante!
Los veteranos se encaramaron sobre speros troncos de los que sobresalan
ramas que les araaban y rasgaban las piernas, y se subieron a la barrera.
Estaban lo suficientemente cerca como para ver los rostros de sus enemigos.
Mientras ay udaba a Docilosa a no perder el equilibrio, Fabiola escrutaba a los
rufianes que gritaban y buscaba alguno que le resultase conocido.
Dos hombres se lanzaron contra el veterano de rostro cetrino que se
encontraba en el extremo de la cua. El primero recibi un golpe en plena cara
con el tachn del escudo y cay gritando. Receloso, su compaero afloj un
poco el paso y entonces embisti con fiereza con el cuchillo curvado al pie del
antiguo legionario. Al agacharse, el hombre que vena a continuacin se inclin y
lo apual en el pecho con el gladius. Un chorro de sangre salpic las rocas;
ahora dos de los atacantes y a estaban fuera de combate.
La cua suba con lentitud la barrera mientras flechas y piedras golpeaban los
escudos. Varios matones ms se lanzaron contra ella, intentando alcanzar a los
veteranos. Se encontraron con rpidas y eficientes estocadas. Todo lo que tenan
que hacer era herir al enemigo, pens Fabiola. No era necesario matarlos a
todos. Cuando la hoja de un gladius abra el vientre de un hombre o le infliga un
profundo corte en los msculos del brazo o de la pierna, y a no representaba una
amenaza. A Fabiola la embarg el respeto y un poco de esperanza mientras los
soldados seguan luchando. Contemplar la escena era aterrador y a la vez
increble. No le costaba imaginar cmo se poda destrozar al enemigo en una
batalla con la formacin en V.
De repente, todo se volvi borroso.
Un rufin con el pelo largo y grasiento carg con los hombros contra el
veterano ms bajo que se encontraba en el lado izquierdo de la cua. El impacto
y el terreno irregular bastaron para que las caligae del veterano resbalasen en la
roca. Aunque al caer apual al matn en el pecho, tambin choc contra el
compaero que tena a su izquierda. Esto, a su vez, hizo que el ltimo se
tambalease y la cua se rompiera. Si hubiesen contado con ms hombres,
probablemente hubiesen conseguido tirar unos de otros y levantarse, pero
sencillamente no eran suficientes. Ahora, sus pesados scuta eran un estorbo ms
que una ay uda y dejaban a los cados totalmente a merced de sus enemigos. Con
gritos de triunfo, llegaron ms atacantes que pinchaban a los tres indefensos
veteranos como muchachos que pinchan con palos las manzanas cadas.
Fabiola abri los ojos horrorizada. Ahora no haba nadie entre ella y los
rufianes; los ms cercanos se podan ver claramente. Fabiola no reconoci a
ninguno, pero cont consternada un mnimo de seis. Y todava haba ms que
atacaban por el otro lado. De repente, a Fabiola se le par el corazn. A veinte
pasos de distancia, un individuo que le resultaba conocido diriga el ataque
ondeando una larga lanza. Bajo y fornido, con brazaletes de plata y cuatro
heridas largas en la mejilla donde ella lo haba araado. No poda ser otro.
Scaevola.
Sus miradas se encontraron.
Scaevola hizo un gesto obsceno y le sonri.
Quera terminar nuestra cita! grit.
Fabiola sinti nuseas.
No os detengis, seora le susurraba la voz de Docilosa al odo. Es
nuestra nica posibilidad.
La obedeci sin decir nada.
Secundus y otro de los hombres se dieron la vuelta para intentar cerrar el
hueco que haban dejado los compaeros cados. Sextus, como una flecha,
tambin avanz, y un matn demasiado entusiasta cay inmediatamente bajo su
gladius. Secundus golpe a otro fuertemente en el pecho con el scutum y lo envi
tambalendose contra los hombres que estaban detrs.
En la parte delantera, el veterano de rostro cetrino haba llegado a la zona
superior de la barrera.
Venga! grit. Podemos conseguirlo!
Eran las ltimas palabras que iba a pronunciar.
La lanza de Scaevola volaba a toda velocidad y lo alcanz en el cuello, por
debajo de las protecciones de la mejilla del casco de bronce. El extremo en
forma de hoja atraves al veterano y apareci por el otro lado, rojo de sangre.
Sin emitir un sonido, se inclin hacia delante y cay en el camino, diez pasos ms
abajo.
El siguiente en morir fue el soldado herido de flecha. Lo sigui otro situado en
el lado derecho de la cua que simplemente no pudo con la superioridad
numrica. Secundus, Sextus y dos ms eran los nicos hombres que quedaban. El
grupo baj frenticamente por el montn de piedras y troncos y lleg al terreno
llano situado ms all de la barrera. Tres matones los esperaban con las armas en
alto y el resto se abalanz para perseguirlos.
Imbciles! No los dejis escapar!
Por encima del ruido del chocar de las armas, Fabiola reconoci la voz de
Scaevola.
Cinco aurei para el que capture a esa preciosa puta!
La desesperacin que se perciba en su voz indicaba que tenan alguna
posibilidad.
Corre! grit Fabiola. Se subi el vestido y sali corriendo por entre los
rboles.
Deseosos de ganar semejante premio, los hombres del fugitivarius corrieron
tras ellos.
Cubrid la retaguardia! orden Secundus a los dos seguidores que
quedaban. Ya!
Disciplinados hasta el ltimo momento, obedecieron en el acto. Los dos
aflojaron el paso y se dieron la vuelta para enfrentarse al enemigo. Hombro con
hombro, juntaron los escudos en un ltimo acto de desafo.
Mitra os protege! grit Secundus.
En silencio, los dos levantaron sus gladii para saludar.
Fabiola mir hacia atrs y vio lo que iba a suceder.
No! grit.
Son soldados declar Secundus con orgullo. Son ellos quienes eligen
morir de esta manera.
No tena tiempo para contestar. Sextus la haba agarrado con fuerza por el
brazo y la llevaba hacia delante. Secundus corra al otro lado de Fabiola. Con el
rostro petrificado con un rictus de terror y de ira, Docilosa la protega por la
espalda.
Entre ellos y el camino hacia el norte slo mediaban tres rufianes.
Sextus mat al primero con un fuerte golpe en el pecho.
Secundus esquiv a otro fintando hacia la izquierda. Como no se dio cuenta de
que su contrincante lo estaba engaando, el matn se ech hacia atrs para evitar
la estocada que esperaba. Resbal sobre un pedazo de musgo, cay al suelo y
solt el hacha.
El ltimo se apart de Sextus para quedar cara a cara con Docilosa.
Sorprendido al ver a una mujer empuar un arma, dud.
Pero Docilosa no se lo pens dos veces. Enseando los dientes, le clav el
pugio hasta la empuadura en el vientre.
Herido de gravedad y doblado por el dolor, el matn se march.
Los cuatro supervivientes haban logrado escapar.
Pero Scaevola y el resto de sus hombres se acercaban. Eran unos doce
individuos que gritaban maldiciones y corran tras ellos por el camino.
El miedo les dio ms velocidad para salir disparados entre los rboles que
empezaban a ralear. Y de repente se encontraron fuera del bosque, con la fuerte
luz del sol en los rostros sudorosos y desesperados. El valle se ensanchaba y las
laderas se suavizaban para unirse a la pradera abierta ms all.
Una pradera que ahora estaba ocupada por una legin romana.
Fabiola no poda creer lo que vean sus ojos.
Un amplio muro protector de legionarios haca guardia mientras sus
compaeros trabajaban duro tras l y cavaban con las palas. Con la tierra de las
fossae defensivas erigiran los terraplenes del campamento. Confiados porque en
Italia tenan pocos enemigos o ninguno, la may ora de los soldados que hacan
guardia hablaban entre ellos.
Pero no tardaran mucho en descubrirlos.
Scaevola tambin haba visto a las tropas. El fugitivarius orden a sus hombres
que regresaran a cobijarse entre los rboles y observ iracundo y sin poder
hacer nada como Fabiola y sus compaeros se alejaban de su alcance.
Sextus y Docilosa estaban encantados; sin embargo, Secundus maldijo en voz
alta. Y Fabiola pareca furiosa.
Quines son? pregunt Docilosa confundida por la reaccin de su
seora.
Hombres de Pompey o repuso Fabiola con voz montona. Marchan
hacia Roma en direccin sur.
Al fin oy eron los gritos de los centinelas que se impacientaban. Sonaron las
bucinae y media centena de soldados a las rdenes de un optio formaron
rpidamente para ir a buscarlos y guiarlos hasta el campamento.
Fabiola busc una seal en el cielo. No vio nada. Ni tan siquiera un cuervo, el
pjaro de Mitra, habitual en las zonas montaosas.
A la joven la invadi la amargura y al final se le escap un sollozo entre los
labios.
Haban intercambiado a un implacable enemigo por otro.
17

La batalla final

A orillas del ro Hidaspo, India, primavera de 52 a. C.

C uando amaneci, el sol naciente ilumin de un profundo carmes el horizonte


oriental. El tono rojo sangre resultaba muy apropiado para los irritables
legionarios que apenas haban descansado. Con un cielo de semejante color, el
Hades no poda estar muy lejos. Los soldados rezaban oraciones con fervor y
hacan sus ltimas peticiones a los dioses. Como siempre, esposas, hijos y familia
eran prioritarios. Aunque, sin lugar a dudas, sus seres queridos en Italia los haban
dado por muertos, los soldados de la Legin Olvidada haban sobrevivido en parte
pensando en su hogar. Ahora, por ltima vez, pedan a los dioses que protegiesen
a sus seres queridos. Ellos y a no necesitaban mucho ms.
Los que se sintieron con nimo, tomaron un pequeo desay uno; no fueron
muchos. Lo ms importante eran los odres con agua que estaban llenos hasta los
topes. El combate daba mucha sed.
Poco despus del amanecer, Pacorus les orden marchar a su posicin
paralela a la orilla del ro. Sencillamente abandonaron el campamento
provisional con las tiendas y los pertrechos de repuesto, situado a poco menos de
un kilmetro de distancia. Si por un milagro la Legin Olvidada venca, sus
contenidos estaran a salvo. En caso contrario, no importaba lo que pasase con los
y ugos, la ropa y los pocos artculos de valor que hubiese.
La Primera, formada por los veteranos con ms experiencia, se situ en el
centro de la lnea, flanqueada por cinco cohortes ms a cada lado, con siete
cohortes y los jinetes que quedaban de Pacorus en reserva. Sus guerreros
tambin permanecieron atrs, rodeando la posicin de Pacorus detrs de la
Primera. Un grupo de tamborileros partos y de trompetas romanos esperaban a
un lado, preparados para transmitir las rdenes de Pacorus. All tambin estaba
situado el aquilifer: lo suficientemente atrs para proteger el guila de plata, pero
lo suficientemente cerca para que todo soldado la viera si giraba la cabeza.
Haba que aprovechar hasta la ms mnima ventaja.
Los legionarios de las primeras cinco filas iban armados con lanzas largas y
casi dos tercios llevaban escudos forrados de seda. La valiosa tela que haban
comprado a Isaac, el mercader judeo que haban encontrado camino de
Margiana, solamente cubra unos cinco mil escudos. Tendra que bastar. En los
flancos y en la retaguardia, los soldados que se ocupaban de las ballistae giraban
y ajustaban las mquinas para asegurarse de que estaban bien lubricadas, las
arandelas tensadas al mximo y las gruesas cuerdas de tripa lo suficientemente
tirantes. Los arcos para disparar se comprobaron varias veces, igual que los
montones de piedras que tenan al lado. Los soldados ms veteranos de artillera
y a haban medido con pasos el terreno que tenan delante con objeto de marcar
cada cien pasos con una roca de forma particular o con una estaca hundida en la
tierra casi en su totalidad. Esto les permita tener marcadores de alcance exactos
y conseguir, as, que sus descargas resultasen mucho ms letales.
Por ltimo, un grupo fue enviado a excavar an ms la trinchera que quedaba
cerca del ro para que entrase ms agua y los canales cuidadosamente
excavados se inundasen. Despus, toda la zona se cubri con ramitas para
esconder lo que se haba excavado. Ver el resultado ay ud a que el sombro
humor de los soldados mejorase ligeramente.
Todos aguardaban.
Era una maana clara y hermosa. El color rojo que nada bueno presagiaba
se haba aclarado y haba acabado desapareciendo para dejar que el cielo
adoptase su azul habitual. Las nicas nubes visibles eran grupos de lneas
delicadas que, a pesar de encontrarse a gran altura, conseguan restar brillo a la
luz del sol y mantener la temperatura agradablemente fresca. En el aire calmo
se oa la gran variedad de cantos de los pjaros posados en los rboles a lo largo
de la orilla del ro. A lo lejos, unos asnos salvajes caminaban entre las hierbas
altas y movan la cola para espantar las moscas.
Romulus y a haba visto a Tarquinius de pie junto a Pacorus, sealando aqu y
all mientras debatan la mejor estrategia para la batalla. Era imposible hablar
con el arspice, y a Romulus slo le caba esperar que Brennus y l pudiesen
estar con l si llegaba el final.
Cuando llegase , pens Romulus con amargura. En este caso no se
necesitaba ninguna habilidad especial para profetizar, pues se iban a enfrentar a
un ejrcito inmenso.
Los primeros en llegar fueron los jinetes indios. Montados sobre ponis giles y
pequeos, los guerreros tocados con turbantes llevaban diferentes armas, desde
jabalinas y arcos hasta lanzas cortas y escudos redondos o con forma de
medialuna. De piel oscura y con el torso desnudo, muy pocos llevaban
armadura; tan slo un sencillo taparrabos. Cuidndose de no ponerse al alcance
de las flechas, observaban a los romanos con ojos oscuros e inescrutables. Eran
escaramuzadores, tropas muy mviles similares a las de los galos que haban
acompaado a Craso; su versatilidad poda cambiar el curso de una batalla. Eran
como mnimo cinco mil, mientras que a Pacorus le quedaban tan slo unos
doscientos cincuenta jinetes. El enemigo lo saba y muchos dirigieron seguros a
sus caballos hasta el ro para que bebiesen.
Pero no intentaron atacar a la Legin Olvidada. No les pareca necesario.
Pacorus permaneci en silencio; reservaba a sus hombres y las piedras para
las ballistae. Cada una de ellas vala ahora ms que el oro.
A continuacin llegaron los carros de guerra, tirados por pares de caballos.
Romulus jams haba visto unos carros tan grandes. De madera noble y
lujosamente adornados con incrustaciones de plata y oro en los laterales y en las
ruedas macizas, eran plataformas elevadas y cerradas conducidas por un soldado
y con dos o tres guerreros armados con lanzas y arcos.
Romulus cont casi trescientos.
Cuando los carros de guerra se unieron a la caballera, los soldados gritaron y
abuchearon las lneas romanas. Cada vez se unan ms voces, hasta que el
potente barullo llen el ambiente. Las palabras exactas de los insultos no las
conocan; sin embargo, su significado estaba clarsimo.
Los legionarios siguieron las tpicas tcticas romanas y permanecieron
completamente en silencio. Al cabo de un rato, este silencio hizo callar a los
indios y una extraa paz rein en ambos bandos, que se miraban con recelo.
Poco despus, se oy un dbil trueno.
Los legionarios miraron hacia arriba, pero en el cielo no haba nubarrones.
Entonces se dieron cuenta de que el ruido provena del gran nmero de soldados
de infantera que se acercaba. Cuando el horizonte meridional se llen de figuras
de soldados marchando a pie, Romulus fue distinguiendo grupos de arqueros,
honderos y soldados rasos de infantera. Llevaban una gran variedad de armas:
pareca que no haba dos hombres armados de la misma manera. Romulus vio
hachas, espadas cortas, lanzas e incluso espadas largas como la poderosa espada
de Brennus. Haba picas, mazas de pas y cuchillos con hojas angulares similares
a las que utilizaban los gladiadores tracios. Al igual que los soldados de caballera,
la may ora de los indios no llevaba ningn tipo de ropa protectora. Algunos tenan
armadura, casco de cuero y pequeos escudos redondos. Slo unos pocos eran lo
suficientemente ricos como para costearse cotas de malla o lorigas, pero todos
iban menos protegidos que los legionarios, que llevaban pesados scuta y cotas de
malla hasta los muslos. Daba igual.
Haba al menos treinta mil hombres.
El nmero de tropas enemigas por s solo no auguraba nada bueno, pero no
era por esta razn por la que los soldados romanos se movan inquietos de un lado
a otro. El sordo estruendo no era solamente de los hombres que se acercaban
cada vez ms. Era un ruido producido por animales. Tras las filas enemigas se
vislumbraban unos animales grandes y grises.
Elefantes.
Haba docenas de elefantes guiados por un cornaca que blanda una vara
corta con un gancho afilado en un extremo. Todos llevaban en el lomo una
gualdrapa de gruesa tela roja sujeta por una cinta de cuero que les rodeaba el
ancho pecho. Dos o tres arqueros y lanceros montaban sobre esta alfombra y se
sujetaban con fuerza con las rodillas para mantener la posicin. Cada dcimo
animal llevaba un solo pasajero situado por encima de dos grandes tambores que
colgaban a ambos lados: la nica funcin de estos hombres era la de transmitir
rdenes durante la batalla. Los elefantes avanzaban pesadamente y sus pequeas
orejas se movan de un lado a otro, lo que les confera una equvoca apariencia
calmada. Esto contrastaba con las pesadas capas de cuero moldeado que les
cubran la cabeza y los hombros. Para proteger al cornaca, del cogote del animal
sobresala una especie de abanico protector del mismo material. Cuando los
elefantes se acercaron, se poda ver que los extremos de muchos colmillos tenan
puntas o espadas. Unos cuantos incluso llevaban bolas de hierro con pas
colgadas de cadenas que pendan de la trompa.
Parecan invulnerables. Invencibles. A Romulus se le cay el alma a los pies,
y hasta Brennus se qued consternado; los legionarios que tenan a su lado
estaban totalmente aterrorizados. Los oficiales subalternos y los centuriones
partos movan los pies con inseguridad.
A esas alturas, la utilizacin de elefantes en la arena era bastante comn. All
mataban o lisiaban a voluntad. Todo romano, incluso aunque no lo hubiese visto
en vivo, conoca la gran capacidad de estos animales para destrozar a los
hombres como si de leos se tratasen. El rey nubio Yugurta los haba utilizado en
su guerra contra Roma, y nadie olvidaba al rey Pirro o a los cartagineses,
adversarios que haban empleado elefantes contra las legiones con efectos
devastadores. Se haban convertido en ley enda. Y, aunque los aliados de Roma
y a haca muchos aos que utilizaban a estos grandes animales junto a los
legionarios, la may ora de los hombres que all se encontraba jams se haba
adiestrado o haba luchado con ellos.
El elefante era el arma ms poderosa, capaz de aplastar casi cualquier
oposicin, y los indios lo saban.
Al observar a los hombres que tena enfrente hablando y riendo, Romulus
casi palpaba su seguridad. Se alegraban de retrasar la batalla hasta que hubiesen
llegado todas sus tropas.
En las filas de la Legin Olvidada empezaron a orse rezongos temerosos. Las
plegarias y las maldiciones se mezclaban en igual nmero. Nombraron al
panten entero de dioses y diosas: Jpiter, Marte y Minerva. Fortuna y Orcus.
Neptuno, Asclepio y Mitra. Incluso se mencion a Baco, pues se rezaba a toda
divinidad posible. Poco importaba. Estaban solos en la pradera.
Las lneas compactas de legionarios empezaron a tambalearse hacia atrs y
hacia delante como juncos a merced del viento.
Estamos condenados! grit uno.
Su grito fue contagioso.
Es Carrhae de nuevo!
El miedo dio paso al pnico de inmediato.
Romulus observaba los rostros aterrorizados que tena a su alrededor. Pese al
aire fresco, sudaban. Si no hacan algo rpido, los legionarios huiran. Y, si huan,
saba exactamente qu sucedera. Los indios se extralimitaran. Entonces la
pradera s que se convertira en otro Carrhae.
Se daba cuenta de que Brennus pensaba lo mismo, pero ninguno de los dos
saba qu decir a sus compaeros.
Sed valientes! grit una voz conocida.
Giraron la cabeza sorprendidos.
Tarquinius se abri camino entre las filas y apareci ante los asustados
soldados. Dando la espalda al enemigo a propsito, levant la mano para pedir
silencio.
Se hizo el silencio en la Legin Olvidada.
Estamos muy lejos de Italia empez el arspice. Todo un mundo
aparte.
Su comentario fue recibido con risas nerviosas.
Pero eso no significa que podis olvidar quines sois. Mirad detrs de
vosotros inst. Al guila de plata.
Los legionarios obedecieron.
Observa todos vuestros movimientos anunci Tarquinius en voz alta.
El aquilifer se dio cuenta de la trascendencia del momento y levant bien alto
el mstil de madera. Unos ray os de sol iluminaron al pjaro de metal y el trueno
dorado en sus garras brillaba y destellaba. Era inevitable no sentirse
impresionado por su mirada imperiosa, pens Romulus, animndose. Ni siquiera
los elefantes podan asustar al guila.
Orgullosos, los soldados se miraron unos a otros intentando tranquilizarse.
Sois soldados romanos! grit Tarquinius. Que no huy en!
Estas palabras recibieron una ovacin desigual, aunque muchos seguan sin
estar convencidos.
Qu podemos hacer contra esos monstruos? grit un soldado que se
encontraba cerca de Romulus.
Los cabrones de los partos no servirn de nada dijo otro. Las monturas
estarn aterrorizadas.
Estas palabras fueron recibidas con murmullos de inquietud. Como muchos
saban, el olor a almizcle de los elefantes aterrorizaba a los caballos. Para que
aceptasen la presencia de animales tan extraos, antes tenan que ser adiestrados.
Tampoco tenemos cerdos en llamas para colocarlos entre los elefantes
brome Aemilius.
Se oy eron carcajadas de los que haban captado el chiste. Una de las tcticas
ms tiles empleadas contra los elefantes cartagineses haba sido cubrir de grasa
a los cerdos, prenderles fuego e introducir a los gritones animales en medio de las
filas enemigas.
Si tuvisemos hachas , pens Romulus. Otro mtodo que se haba utilizado
anteriormente contra estos enormes animales consista en colocarse debajo y
cortarles el tendn del corvejn.
Pero Tarquinius era el nico en toda la Legin Olvidada que posea esa arma.
No tenemos dijo Tarquinius esbozando una leve sonrisa. Pero los
hoplitas de Alejandro aprendieron a derrotarlos hace mucho tiempo revel.
Muy cerca de aqu.
Un amago de esperanza asom en algunos rostros. Pese a su antiguo
esplendor, Grecia estaba ahora bajo control romano; sus falanges, otrora
invencibles, no podan competir con las legiones. Sin duda, ellos tambin podran
igualar lo que un pueblo conquistado haba logrado.
Y ms recientemente que los griegos prosigui Tarquinius, muchos
legionarios romanos aprendieron a luchar contra los elefantes en Cartago y los
vencieron. Sin cerdos.
Explcanos cmo lo consiguieron! grit Aemilius.
Romulus y Brennus asintieron gritando y, entre los soldados romanos, se
respir un aire de may or determinacin.
Tarquinius pareca satisfecho.
Utilizad las lanzas largas! indic. Mantenedlas juntas. Apuntad a los
puntos ms sensibles de los elefantes: la trompa y los ojos. No avanzarn, el dolor
se lo impedir.
Los legionarios de ms cerca asintieron con la cabeza, entusiasmados.
Y soldados armados con pila! grit el arspice. Vuestra funcin es la
ms importante de todas!
Los que estaban en la retaguardia aguzaron el odo.
Los cornacas controlan a los elefantes. Se sientan a sus hombros, justo
detrs de la cabeza, con muy poca armadura o ninguna. Lo nico que los protege
es el abanico de cuero que tienen delante explic Tarquinius. Matadlos y los
elefantes darn media vuelta y huirn.
La determinacin empez a reemplazar a parte del miedo.
Despus y a slo tendremos que encargarnos del resto brome Aemilius
. Ningn problema, eh?
No haba ms que decir. Los soldados se sonrieron unos a otros, saber que
haban pasado juntos por situaciones infernales les daba fuerzas. Incluso rieron y
se dieron palmadas en los hombros. Aceptaban que la muerte era probable, pero
no iban a huir. Slo los cobardes huan.
Un cuervo grazn en lo alto. Era un buen augurio y todas las miradas se
dirigieron al cielo.
Romulus miraba con el resto y observ cmo el pjaro negro descenda en
picado desde detrs de su posicin, controlando el vuelo con una precisin
sorprendente. Gir la cabeza y mir a los legionarios formados que tena detrs.
Resultaba extrao, pero Romulus tena la sensacin de que evaluaba el campo de
batalla y no lograba deshacerse de ella.
Tarquinius vio que miraba y tambin alz la vista cuando el cuervo cruz la
tierra de nadie. Incluso las tropas indias empezaron a mirar al cielo.
Al sobrevolar las lneas enemigas, el pjaro grazn de nuevo, un graznido
brutal, furioso, que perfor el aire. Era como si de alguna manera la presencia
del ejrcito indio le molestase. Sin ms avisos, el cuervo repleg las alas y se
lanz en picado contra el primer elefante. Como si de una piedra negra se tratase,
descendi a toda velocidad apuntando su fuerte pico directamente a la cabeza del
animal.
Brennus tambin lo haba visto.
Qu hace?
Sobrecogido por su valenta suicida, Romulus no respondi.
Ms y ms legionarios empezaron a sealar y a gesticular.
El cuervo nos est ay udando! grit Tarquinius. Es una seal de los
dioses!
Al final, de las gargantas de los soldados brot una ovacin de aprobacin.
Incluso Pacorus y sus guerreros miraban con curiosidad.
Mitra vela por nosotros! gritaron varios guerreros. Ha enviado a su
corax en nuestra ay uda!
Contento con esta revelacin, Romulus rez una plegaria a su nueva deidad
preferida.
Lentamente, el cornaca que conduca al primer elefante se dio cuenta de que
algo pasaba. Cuando vio que el cuervo descenda en picado hacia l, grit de
miedo. Su chillido bast para inquietar al inmenso animal, que levant la trompa
y bram asustado. La respuesta de los otros elefantes fue inmediata. Fuertes
bramidos de peligro recorrieron la lnea india mientras los cornacas se
esforzaban por controlar sus monturas. La respuesta de la infantera y de la
caballera fue muy grata: estaban aterrorizados.
Lo veis? grit Tarquinius. Temen a sus propios animales! Si logramos
espantarlos, darn media vuelta y huirn.
Ahora los legionarios ovacionaron enardecidos.
Cuando el cuervo estaba a menos de veinte pasos de la cabeza del elefante,
detuvo de repente su descenso e inici de nuevo el vuelo hacia el cielo. Montones
de arqueros indios dispararon sus arcos, pero de nada sirvi. Densos grupos de
flechas volaron en el aire para caer despus en la tierra, desperdiciadas. El
cuervo bati las alas con fuerza y enseguida alcanz cierta altura fuera del
alcance de las armas. Sin ms prembulos, vol hacia el oeste, su extraa accin
fue todo un misterio.
Se dirige hacia Italia , pens Romulus con tristeza. Por alguna razn, una
imagen vivida de Fabiola acudi a su mente y le dio fuerzas.
No vio los oscuros ojos de Tarquinius posados en l.
El pjaro negro dej tras de s elefantes inquietos, cornacas furiosos y un
ejrcito indio menos seguro. El primer elefante segua muy alterado, haba
retrocedido a trompicones y se haba salido de la formacin. A travs del aire se
oy eron los gritos de los numerosos soldados de infantera al ser aplastados.
Si un cuervo puede asustar de esa manera a un elefante, imaginaos los que
puede hacer una docena de lanzas en la cara! Tarquinius alz el puo cerrado
. La Legin Olvidada!
Orgulloso del nombre que haba acuado, Brennus tambin grit.
Un enardecido clamor recibi las palabras del arspice. La respuesta de los
legionarios, cada vez ms fuerte al recorrer las filas, derivaba tanto de la
desesperacin como de la valenta. Como en Carrhae, no haba adonde ir. Ni
dnde esconderse. No quedaba ms remedio que luchar o morir.
Las razones de los soldados no importaban, pens Romulus. Como bien saba
por la arena, el valor era una mezcla de muchas emociones. Lo que importaba
era creer que exista una posibilidad de sobrevivir, por pequea que fuese. Sujet
con fuerza la lanza y se agarr a la chispa de esperanza que le quedaba en el
corazn, preparndose para el titnico esfuerzo. Mitra, vela por nosotros ,
pens.
El jefe del ejrcito indio no demor ms el ataque. No haba por qu. El
extrao comportamiento del cuervo y a haba proporcionado una pequea
ventaja al enemigo. Cuanto antes lo aplastase, mejor. Su primer error fue enviar
los carros de guerra.
Con las ruedas chirriantes, rodaban hacia las lneas romanas a la velocidad de
un hombre caminando deprisa. Cientos de soldados de infantera los
acompaaban y rellenaban los huecos que quedaban entre ellos para formar una
gran muralla de hombres y armas. Los msicos tocaban los tambores, los
platillos y las campanas y los soldados gritaban mientras se acercaban. El ruido
era ensordecedor. Los indios, acostumbrados a aplastar las formaciones
enemigas con la primera carga, rebosaban confianza.
Entonces los carros llegaron a los canales ocultos que haban convertido la
tierra en un barrizal.
En ese momento, las slidas ruedas de los primeros carros se hundieron en el
barro. Estas plataformas de guerra, voluminosas, difciles de maniobrar e
increblemente pesadas, slo servan para circular por terrenos llanos y firmes.
Los frustrados aurigas fustigaban a los caballos. Los corceles obedecieron con
valor y avanzaron unos pasos ms. Ahora los carros se hundan hasta los ejes, y
el ataque se detuvo antes de tan siquiera acercarse a los legionarios que los
esperaban.
La respuesta de Pacorus fue inmediata.
Disparad! bram a los soldados encargados de las ballistae que cubran
el frente.
El optio de cabello entrecano al frente de la unidad haba estado esperando
este momento y y a haba sealado la distancia a la que se encontraban los indios
de su posicin. Estaban a menos de doscientos pasos, una buena distancia para
alcanzarlos. Grit una orden y las seis potentes mquinas dispararon a la vez y
lanzaron piedras ms grandes que una cabeza humana, formando un elegante
arco sobre las lneas romanas.
Romulus observaba intimidado. Desde antes de Carrhae no haba visto
muchas veces las ballistae en funcionamiento. Las batallas campales que haba
librado la Legin Olvidada no haban sido lo suficientemente grandes como para
requerir su utilizacin. Sin embargo, aquel da todo disparo contaba. Lo
importante era causar el mximo nmero de bajas enemigas. Aqulla era su
nica posibilidad de victoria.
La descarga era un buen comienzo.
La seal de alcance que haba marcado el optio era exacta. La sexta piedra
solamente destroz la rueda frontal de un carro inmovilizndolo, pero el resto dio
en blancos humanos. Arrancaron cabezas limpiamente, aplastaron pechos,
pulverizaron extremidades. Los horrorizados compaeros de quienes haban sido
alcanzados se hallaban envueltos en una nube roja formada por la sangre que
sala a chorros de las cartidas. Todava con fuerza plena, las piedras continuaron
su camino para agujerear los laterales de los carros o herir a ms soldados antes
de caer al suelo y salpicar barro y agua.
Los sorprendidos indios apenas tuvieron tiempo de reaccionar antes de que las
ballistae disparasen otra vez. Partieron ms carros en dos y mataron o hirieron a
sus ocupantes. Para su siguiente descarga, el optio orden a sus hombres que
cargasen piedras ms pequeas y que apuntasen a la infantera. Era como ver
caer una fuerte lluvia sobre los campos de trigo, pens Romulus. Cuando los
proy ectiles aterrizaron, causando muchas ms bajas que las descargas
anteriores, abrieron grandes huecos en las filas indias. Era una autntica
carnicera.
Los detenemos con el barro y despus masacramos a los pobres diablos
dijo Brennus con una sonrisa. Muy eficiente. Muy romano.
Ellos nos haran lo mismo a nosotros replic Romulus.
Cierto contest el galo. Y aun as quedarn muchos.
Pacorus, interesado en conservar la municin de las catapultas que disminua
rpidamente, hizo una seal al optio para que dejasen de disparar. Sus descargas
haban pulverizado el ataque indio. La infantera enemiga y a hua despavorida
hacia sus propias lneas.
Las bucinae indicaron que la primera y la tercera cohorte avanzasen a la vez.
Los soldados dejaron sus pesadas lanzas atrs y trotaron hacia delante, con las
caligae chapoteando en el barro. Romulus apret los dientes. Su objetivo era
matar a los supervivientes.
La truculenta tarea no se prolong demasiado. Era un mal necesario: haba
que reducir el nmero de soldados enemigos y socavar la moral de los
compaeros supervivientes. La confusin y el miedo reinaban en la principal
fuerza india, obligada a ver cmo los legionarios mataban a los desventurados
que haban quedado atrs. Poco despus, lo nico que se vea en la zona
embarrada eran soldados romanos. La infantera india y aca desperdigada en
montones, mientras otros cuerpos adornaban las plataformas de guerra medio
cuerpo dentro y medio fuera, como si intentasen escapar.
Son el toque de retirada.
Romulus, preocupado por los caballos amarrados a los tirantes que intentaban
desasirse en el barro ante los carros inmovilizados, se encarg de cortar todas las
correas de cuero que pudo. Tambin era una forma de evitar matar a los
soldados enemigos heridos e indefensos. Ya haba logrado soltar a varios caballos
cuando Brennus lo agarr.
Venga! le inst el galo. No puedes ay udarlos a todos.
Romulus vio que sus compaeros y a estaban a medio camino de sus lneas.
Al otro lado, el enfurecido jefe indio indicaba a los cornacas que avanzasen. Con
pasos lentos y pesados, los elefantes, y a ms tranquilos, empezaron a avanzar.
No queremos que cuando sos lleguen nos encuentren aqu brome
Brennus.
Con la descarga de adrenalina, los dos se rieron por lo absurdo que resultaban
dos hombres luchando contra un ejrcito de elefantes. Dieron media vuelta y
echaron a correr.
El centurin parto les lanz una furibunda mirada cuando volvieron a su
posicin. Pero no era ni el momento ni el lugar para castigar pequeas
infracciones como sa. Al fin y al cabo, haban muerto cientos de indios y no
haba habido ninguna baja en el bando parto.
La actitud de los legionarios al ver que los elefantes se acercaban era mucho
ms resuelta, pues el xito de los canales de agua y las descargas de las
catapultas los haba animado. Los oficiales enemigos haban vuelto a formar la
infantera, que ahora marchaba entre los paquidermos y que utilizaban para
protegerse de un ataque.
Romulus enseguida se dio cuenta de cul iba a ser la tctica de los indios. Los
elefantes intentaran destruir el muro de proteccin romano y entonces los
soldados de infantera se colaran por los huecos que quedasen. Si esto suceda
as, la Legin Olvidada sera rpidamente aplastada. Romulus hizo una mueca.
Era vital que utilizasen las lanzas largas, como haba dicho Tarquinius.
La caballera india se separ de su ejrcito gritando y, a medio galope, se
dirigi hacia el oeste. No tena sentido intentar cargar a travs de la masa de
carros abandonados y de cadveres, as que el comandante indio haba ordenado
un profundo ataque por los flancos del enemigo. Eso no preocupaba a Romulus.
Gracias a las trincheras defensivas, ningn intento de flanquear a la Legin
Olvidada funcionara. Adems, dudaba que jinetes tan poco armados pudiesen
penetrar en las cohortes de reserva. Como mnimo haban reservado mil lanzas
largas para utilizarlas precisamente en un escenario como se.
Romulus se apoy aba en un pie y despus en el otro y confiaba en los soldados
que tena detrs, de la misma manera que ellos dependan de Brennus y de l. Si
sobrevivan, quiz su condicin de esclavos fugados no sera motivo de odio para
los otros legionarios. En el fondo de su corazn, Romulus dudaba que fuese as.
Pareca que, a los ojos de los ciudadanos y de los hombres libres, haba una
mancha ineludible en el carcter de un antiguo esclavo. Esta asercin le dej un
amargo sabor de boca. Deseaba que lo aceptasen por lo que era: un buen
soldado.
Con las varas cortas para guiar a sus monturas, los cornacas maniobraron
entre los carros encallados llenos de cadveres. Los obstculos ralentizaban el
avance y hacan que los elefantes se agrupasen. Dada su gran envergadura,
juntos se convertan en blancos excelentes.
Disparad! bram el optio que estaba al lado de las ballistae.
Por el aire volaron ms piedras que alcanzaron a los elefantes en la cabeza y
en el cuerpo. Algunas golpearon a los guerreros en la espalda y los hicieron caer
al suelo. Los proy ectiles no eran lo suficientemente potentes como para herir de
gravedad a aquellos inmensos animales; pero, mejor an, producan miedo y
sembraban confusin. Muchos elefantes ignoraron a sus desesperados cornacas e
inmediatamente dieron media vuelta y salieron disparados hacia la lontananza.
Pisotearon sin contemplaciones a los soldados de infantera que se cruzaban en su
camino.
Dos elefantes empezaron a pelearse con fiereza, dndose golpes mutuamente
con los colmillos coronados con puntas de hierro, en un intento de herir o
neutralizar. Cay otra descarga de piedras, un elefante recibi un golpe en el ojo
y tambin huy bramando de dolor. Pero los dems, mejor adiestrados, siguieron
avanzando.
Detrs, cerca de los elefantes, marchaba la infantera india apiada, lo que
permiti a los romanos estudiarla bien por primera vez. Muchos hombres lucan
turbantes de tela y llevaban una increble variedad de prendas, desde taparrabos
hasta armaduras de cuero y cotas de malla. Muchos portaban escudos redondos,
y otros, escudos largos fabricados con pieles de animales. Romulus vio escudos
con forma de medialuna similares a los que utilizaban los escitas, y tambin
redondos y triangulares. Los soldados de infantera iban armados con lanzas,
espadas largas y cortas, hachas y cuchillos. Al igual que los retiarii en la arena,
algunos incluso llevaban tridentes. Romulus ni siquiera logr reconocer varios
tipos de armas: dobles filos en forma de hoja con una empuadura corta en el
centro, y trozos de madera gruesa envueltos en placas de hierro.
Sin embargo, ningn soldado le inspir el miedo que le inspiraron los
elefantes. Ahora estaban muy cerca. Eran aterradores; el ms cercano tena una
bola de metal con pas sujeta a una cadena que le colgaba del extremo de la
trompa. Romulus se imagin su poder destructor. De repente, la larga lanza que
sujetaba en la mano, fabricada con hierro de Margiana y que tan bien iba para
luchar contra enemigos a caballo, pareca insignificante.
Siguiendo rdenes, la mitad de los legionarios se haban colgado al hombro los
scuta con las correas de cuero. Slo servira una empuadura doble en las lanzas.
Para luchar contra los soldados de infantera enemigos, de cada dos legionarios,
el segundo mantena el escudo y desenvainaba la espada.
Poco despus les lleg el olor a almizcle del elefante. Era un olor fuerte,
aunque no desagradable; a Romulus le pareci oler tambin a alcohol. Le haban
pintado lneas alrededor de los ojos con pintura de colores y, en la cabeza, llevaba
un ornamentado tocado de plata que completaba su aspecto extico y aterrador.
La trompa prensil, cuy a punta olfateaba el olor tan extrao de los romanos, se
balanceaba de un lado a otro y haca oscilar la bola letal. El cornaca gritaba y
utilizaba el focino para obligar al elefante a iniciar una desgarbada carrera.
Arriba, sobre su lomo, los guerreros preparaban los arcos y las lanzas. Por
delante de Romulus pasaron unas flechas lanzadas de forma precipitada y una de
ellas se clav en el ojo de un legionario.
Sus gritos enervaron an ms a los otros soldados. Por todas partes se vean
rostros lgubres. Los soldados frotaban amuletos flicos de la suerte, se aclaraban
la garganta nerviosamente y escupan en el suelo; otros susurraban plegarias a
sus deidades preferidas. Al menos un legionario vomit, haba llegado al lmite de
su valor. El olor acre de la bilis se mezclaba con el olor del elefante y el del sudor
de los soldados.
Romulus dirigi la mirada a Brennus. El galo lo miraba con orgullo y l baj
la cabeza avergonzado. Notaba una sensacin de desasosiego. Algo que
Tarquinius haba dicho haca mucho tiempo. Llegara ahora ese momento?
Lanzas en alto! orden Aemilius, todava tranquilo. Los de atrs,
preparad los pila!
Cuando las filas delanteras obedecieron, se oy el ruido de las astas de
madera. Detrs de ellas, fila tras fila de brazos derechos retrocedieron y
apuntaron hacia arriba las puntas dentadas. Las flechas indias zumbaban en el
aire, pero a los legionarios no les quedaba otro remedio que ignorarlas. Algunas
alcanzaron su objetivo y abrieron pequeos huecos en la lnea. Siguieron ms
saetas, acompaadas de una descarga de piedras de las hondas enemigas.
Veinte pasos separaban a los dos bandos.
La infantera india, con espeluznantes gritos de guerra, se lanz a una carga
completa.
Un sudor fro humedeci la frente de Romulus; sin embargo, la punta de su
lanza no vacil. Curiosamente, Brennus empez a rer con un sonido extrao y
discordante que provena de lo ms hondo de su pecho. Los ojos azules se le
iluminaron con el furor de la batalla y eso le daba un aspecto aterrador. Romulus
se alegraba de que el galo luchase con l y no contra l.
Manteneos firmes, muchachos! grit Aemilius.
Hay que decir en honor de los legionarios que no rompieron filas.
El elefante que iba a la cabeza alcanz el bosque de lanzas bramando con
furia por los golpes del cornaca. A su paso, las lanzas se doblaron como ramitas y
la mitad sencillamente se parti en dos.
Romulus slo vea unos colmillos brillantes con los extremos de metal, una
trompa que se balanceaba y la boca abierta del furioso animal. Por ambos lados
de la cara le caan chorros de un lquido denso de olor acre, pero Romulus no
conoca la importancia de este hecho. Ms tarde, descubrira el significado de
que el elefante macho engendrase clera . Pero lo nico que poda hacer en
aquel momento era reaccionar. Y utilizar la lanza.
Apuntad a la cabeza! grit Aemilius. Disparad las jabalinas!
Dispararon una rfaga de pila que alcanz al elefante en la cara e hiri al
cornaca en el brazo derecho. Dos de los guerreros montados sobre su lomo
cay eron heridos o muertos, pero el tercero sigui disparando flechas a los
legionarios. Bramando con furia, el inmenso animal balance la cabeza y la bola
de metal con pas que colgaba de una cadena dio vueltas hacia delante y apart
las largas lanzas como si de broza se tratase. Al retroceder, el arma mortal se
llev por el aire a tres soldados, a uno le aplast el crneo y a los otros dos los
hiri de gravedad.
El cornaca se inclin sobre la oreja de su montura para darle gritos de nimo.
La bola volvi a oscilar y destroz las primeras filas.
Al soldado que estaba junto a Romulus la bola le dio de refiln y le parti el
hombro en pedazos. Con los aros de la cota de malla clavados en la carne y
gritando de dolor, el soldado cay desplomado.
Romulus, aliviado por no haber sido l, apual al elefante en la cara. De
nada sirvi. La potencia destructora del animal igualaba el puro terror que
inspiraba. Todos los esfuerzos de los romanos fueron en vano: era como intentar
matar a un monstruo mtico. Hasta las potentes estocadas de Brennus parecan
surtir poco efecto. Romulus empezaba a desesperarse, cuando una jabalina
afortunada alcanz al cornaca en el pecho. El extremo piramidal de hierro de la
lanza, arrojada por un legionario situado varias filas ms atrs, le penetr entre
las costillas. Herido de muerte, cay de lado.
sta es nuestra oportunidad! grit Romulus al recordar el consejo de
Tarquinius. Atacadlo!
Los soldados se animaron y una docena de lanzas largas se clavaron en el
cuello y los hombros del elefante y penetraron en la armadura de cuero. De las
mltiples heridas le brotaron chorros de sangre. Bramando de dolor y sin el
cornaca que lo guiase, el elefante dio media vuelta y se dirigi con pasos pesados
hacia las filas indias, aplastando a los soldados como si fuesen fruta madura.
Antes de que los legionarios pudiesen vitorear, la infantera enemiga los
atac.
Brennus salt hacia delante. Con un inmenso tajo del gladius, decapit al
primer soldado que se le acerc.
Rpidamente, Romulus dej caer la lanza y se descolg el scutum. Todos los
compaeros que lo rodeaban hicieron lo mismo, pero no haba tiempo para
formar un muro de escudos completo.
Bajos y enjutos, los soldados de tez morena irrumpieron en los huecos dando
estocadas y apualando a diestro y siniestro.
Romulus clav el tachn de su escudo en el rostro de un indio barbudo y not
cmo se le parta el pmulo con el impacto del metal. Cuando el soldado se
tambale hacia atrs, Romulus le clav la espada en el vientre desprotegido. Fue
una estocada mortal y Romulus recuper la espada e ignor al indio. Cntrate
en el siguiente enemigo pens. No te desconcentres .
Incluso mientras mataba a otro soldado, Romulus saba que el ataque de los
indios era demasiado potente. A pesar de todo, sigui luchando. Qu otra cosa
poda hacer? Como una mquina, golpeaba y cortaba con el gladius, siempre
consciente de los soldados que tena a ambos lados. A su lado, Brennus gritaba
como un poseso, despachando a todo indio que se le acercase.
Al final, gracias a una gran disciplina, el muro de escudos se volvi a formar
en esa seccin de la lnea. Sin el apoy o de los elefantes, los soldados indios de
infantera, poco armados, no pudieron romper la formacin de la Primera.
Romulus miraba a su alrededor con desespero y vio que su centro se mantena
bien, pero que las cohortes situadas a ambos lados empezaban a fallar bajo la
presin.
Entonces, el flanco izquierdo cedi.
Tres elefantes, barritando de ira y de triunfo, avanzaron seguidos de cientos
de guerreros que gritaban.
Al verlos, a Romulus lo embarg la desesperacin. El fin estaba cerca.
Simplemente eran demasiados indios. Ni siquiera las reservas podran detenerlos.
Brennus y l intercambiaron una elocuente mirada, cargada de significado
para los dos. Amor. Respeto. Honor. Orgullo. Palabras que no tenan tiempo de
pronunciar.
Los indios frente a la primera cohorte intuan la victoria y redoblaron el
ataque. Poco despus, media docena de hombres haba muerto bajo las hojas de
las espadas de Romulus y de Brennus. Luego ascendieron a diez, pero el enemigo
y a no temblaba ante el peligro. Perciban el aroma de la victoria. Con gritos
incoherentes, avanzaron indiferentes al hecho de que la muerte esperaba a
quienes iban al frente.
De repente, cuando Romulus extraa el gladius del pecho de un hombre
delgado de costillas prominentes, el fragor de la batalla se atenu. Oy una voz
por detrs.
Hora de partir!
El moribundo enemigo caa a cmara lenta, y Romulus tuvo unos instantes de
tranquilidad antes de que otro lo reemplazase. Gir la cabeza.
El arspice estaba detrs, a dos pasos de l, sujetando el hacha con las dos
manos. Sorprendentemente, irradiaba una nueva energa. Ya no estaba
encorvado, y la fatiga que lo avejentaba haba desaparecido. Ahora se pareca
ms al Tarquinius de siempre.
Romulus estaba atnito. Senta, en igual medida, alegra y confusin ante la
reaparicin de Tarquinius.
Abandonad a vuestros compaeros! exclam con voz entrecortada.
No podemos huir. Brennus lo mir enfadado por encima del hombro.
T dijiste que librara una batalla que nadie ms podra librar. Ha de ser sta.
El arspice lo mir fijamente.
An no ha terminado respondi.
El galo lo mir de hito en hito y a continuacin asinti con la cabeza una sola
vez.
Una mueca de angustia apareci en el rostro de Romulus. No poda
soportarlo: su presentimiento era correcto.
Antes de que Romulus pudiese pronunciar una palabra, Tarquinius volvi a
hablar.
Debemos marcharnos inmediatamente o perderemos nuestra nica
oportunidad. Estaremos a salvo en la otra orilla del ro.
Sus miradas siguieron el brazo extendido de Tarquinius que sealaba la otra
orilla totalmente desierta. Para alcanzarla, tendran que abrirse camino entre la
amarga batalla que se libraba mano a mano entre los elefantes y los legionarios
condenados del flanco izquierdo.
Y si nos quedamos? pregunt Romulus.
Moriremos. Tenis que elegir contest el arspice, con una expresin
inescrutable en sus ojos oscuros. Pero el camino hacia Roma est all. Lo vi en
el Mitreo.
Mitra ha mantenido la fe en m! . La pena y la alegra dividan a
Romulus. Quera regresar a casa, pero no a ese precio.
Brennus le dio un inmenso empujn:
Nos vamos. No se hable ms.
Casi motu proprio, los pies de Romulus echaron a andar. No senta nada.
Con gran dificultad, lograron dar media vuelta y abrirse camino entre las filas
abarrotadas, haciendo caso omiso de las protestas que seguan. Lo que ms le
cost a Romulus fue soportar las miradas iracundas de los legionarios.
Adnde vais? pregunt uno de ellos.
Cobardes! grit otro.
Tpico de los putos esclavos aadi el soldado que estaba a su derecha.
Romulus se sonroj de vergenza cuando escuch el consabido insulto.
Llovieron ms insultos antes de que la voz del soldado que ms insultaba se
ahogase de repente.
La mano derecha de Brennus le apretaba la garganta con fuerza.
El arspice nos ha dicho que debemos seguir nuestro destino en la orilla
izquierda gru. Quieres venir con nosotros?
El legionario neg con la cabeza.
Satisfecho, Brennus lo solt.
Nadie ms se atrevi a hablar, y el tro agach la cabeza y sigui avanzando.
Al llegar al extremo de la primera cohorte, fue ms fcil desplazarse. Todava se
mantena un estrecho hueco entre la Primera y la siguiente unidad que permita
maniobrar durante la batalla. Tarquinius lo recorri como una flecha para
alejarse del frente. Los dos amigos lo siguieron. En menos de cien pasos
estuvieron fuera de peligro.
Detrs de las cohortes haba una pequea zona abierta. All era donde se
encontraban las ballistae.
Y all tambin se congregaban Pacorus, Vahram y el resto de las reservas.
Romulus lanz una mirada cargada de odio al primus pilus, que lo mir
fijamente.
Sin apenas tiempo para notificar a Pacorus, Vahram fustig a su caballo para
lanzarse al galope.
Tras ellos! grit a los guerreros que estaban ms cerca. Un talento
para quien me traiga la cabeza de cualquiera de ellos.
La cantidad de oro que haba mencionado superaba el salario de toda una
vida de un soldado raso. Todo parto que lo oy respondi lanzndose como loco a
la persecucin.
Por suerte, en veinte pasos se vieron inmersos en la tumultuosa confusin de
hombres y animales que era el flanco izquierdo. Los gritos de los soldados
heridos y las rdenes que vociferaban los oficiales se mezclaban con bramidos
estruendosos y con el sonido metlico de las armas al chocar. El nico detalle que
poda discernirse era que las lneas romanas se vean forzadas inexorable e
inevitablemente a batirse en retirada. Las cohortes de reserva haban fracasado y
los escudos y las espadas podan resistir hasta cierto punto a los iracundos
elefantes. Romulus estir el cuello y vio que los enormes animales estaban casi
dentro del alcance de una jabalina. Si no se apresuraban, a ellos tambin les
esperara el mismo destino que a los legionarios del frente. A juzgar por los
alaridos, no era una forma agradable de morir.
Siguieron adelante; de vez en cuando, tuvieron que utilizar los bordes afilados
de sus armas para abrirse camino. Romulus y a no senta ninguna deshonra al
hacerlo. La suy a era una lucha primigenia por la supervivencia y, desde que
Optatus haba dado a conocer su condicin de esclavos, ninguno de esos hombres
haba demostrado hacia ellos otro sentimiento que no fuera odio. Los ltimos
comentarios de los soldados de su propia cohorte lo decan todo. La camaradera
de Romulus con la Legin Olvidada estaba muerta. Adems, Tarquinius haba
visto un posible camino a Roma para l. Haba llegado el momento de aceptar lo
que los dioses le ofrecan.
Poco despus llegaron cerca del ro. Haba una estrecha franja de tierra sin
combatientes; el riesgo de caer al agua y ahogarse mantena a los dos bandos
apartados de esa zona.
Romulus empez a animarse. Los tres seguan sanos y salvos. Con respiracin
entrecortada, mir detenidamente el agua turbia y turbulenta. Flua velozmente,
ajena al ruido y a la sangre que se derramaba tan slo a unos pasos de all. La
otra orilla estaba lejos. La corriente arrastraba ramas y otros residuos y
demostraba as la inmensa fuerza del ro. Cruzarlo no sera una tarea fcil,
especialmente con una armadura pesada. Recorri la orilla con la mirada,
aferrado a la posibilidad de divisar una barca.
No haba ninguna.
No queda ms remedio que nadar dijo Tarquinius con una sonrisa. Os
veis capaces?
Romulus y Brennus se miraron con tristeza y asintieron con la cabeza.
Enseguida empezaron a quitarse las cotas de malla. Independientemente de
las posibilidades que tuvieran de cruzar el ro, aumentaran bastante si se las
quitaban.
Tarquinius se arrodill y meti su mapa y otros valiosos objetos en una vejiga
de cerdo. Le haba resultado muy til cuando llegaron a Asia Menor dos aos
atrs.
Vahram esper escondido hasta que Romulus y Brennus se quedaron slo con
las tnicas. Espoleado por el odio, el primus pilus y su caballo tambin haban
salido ilesos del campo de batalla. Armado todava con el arco curvado, Vahram
extrajo con calma una flecha de la aljaba que llevaba a la cadera y la coloc en
la cuerda. Su caballo, asustado por el repentino bramido de un elefante herido,
salt justo en el momento en que l disparaba.
El movimiento desvi ligeramente la direccin de la flecha.
Romulus oy el grito ahogado de Brennus cuando la flecha lo alcanz. A
cmara lenta, dio media vuelta y vio el extremo de metal que sobresala del
msculo del inmenso antebrazo izquierdo de su amigo. Aunque no era la herida
mortal que Vahram deseaba, probablemente el galo y a no podra cruzar el ro a
nado. Romulus se dio cuenta al momento de quin le haba disparado. Se dio la
vuelta con rapidez y enseguida vio al primus pilus. Dej caer la cota de malla,
agarr el gladius y carg hacia delante.
Cabrn! grit iracundo.
Vahram, preso del pnico, dispar demasiado pronto.
La segunda flecha pas rauda y se clav en el suelo.
Y entonces Romulus lo alcanz. La imagen del rostro angustiado de Flix se le
apareci fugazmente y le infundi una fuerza sobrehumana. Romulus canaliz su
ira, levant los brazos y agarr la mano derecha de Vahram, que intentaba
frenticamente coger otra flecha. Se la cort de un tajo.
El primus pilus grit de dolor; la sangre que sala a borbotones del mun
cubri a Romulus de gotitas rojas. Embargado como estaba por el fragor de la
batalla, por primera vez en su vida, no le import. Slo una cosa le importaba:
matar a Vahram. Pero, antes de que pudiese ejecutar su cometido, el
aterrorizado caballo del parto se alej resbalando sobre sus cascos danzarines.
Dando vueltas en crculos, sali trotando hacia la batalla.
Romulus maldijo. Incluso ahora se le negaba la venganza por la muerte de
Flix.
Fue en ese momento cuando apareci un elefante macho herido con un
colmillo completamente partido y el otro con la punta roja de sangre. Cada pocos
pasos, extenda las orejas, levantaba la trompa y emita un desgarrador bramido
de ira. Romulus no era el nico embargado por el fragor de la batalla. El cornaca
todava estaba en su posicin y, de vez en cuando, lograba dirigir a su montura
hacia los legionarios que estuviesen dentro de su alcance. Sobre su lomo quedaba
un guerrero solitario que tambin disparaba flechas. El cuello y la cabeza del
elefante cubierta con una proteccin estaban plagados de pila torcidos lanzados
por los legionarios en un vano intento de derribarlo. Sin embargo, lo que haba
causado ms dao era la afortunada jabalina que le haba perforado el ojo
izquierdo hasta dejarlo casi ciego. El otro ojo le brillaba con una furia obstinada e
inteligente.
El caballo de Vahram no estaba acostumbrado a los elefantes y se qued
petrificado por el miedo.
El arquero dispar de inmediato una flecha que alcanz al parto en el brazo
izquierdo y lo dej totalmente incapaz de llevar su montura a un lugar seguro. El
indio esboz una sonrisa cruel.
Romulus se detuvo, sobrecogido por lo que estaba a punto de presenciar.
Y Tarquinius dio gracias a Mitra por haberle dado fuerzas para no revelar
aquello cuando lo haba torturado.
El inmenso elefante avanz a una velocidad sorprendente y envolvi el
cuerpo de Vahram con la trompa. De la garganta del primus pilus sali un grito
dbil y entrecortado cuando el animal lo levant por los aires.
Fue el ltimo sonido que emiti.
El elefante lo estrell contra el suelo, se arrodill y lo aplast con las patas
delanteras. Entonces, cogi la cabeza del parto con la trompa y se la arranc.
Romulus cerr los ojos. Nunca haba visto morir a un hombre de forma tan
brutal, pero de alguna manera resultaba bastante apropiado. Cuando levant la
mirada un segundo despus, el elefante iba directo hacia l.
Sinti los latidos del corazn golpendole el pecho. Sin cota de malla y
armado tan slo con el gladius, su vida tambin llegaba a su fin.
Una manaza cubierta de sangre lo apart a un lado.
Esta pelea es ma, hermano dijo el galo con calma. Ha llegado la hora
de que Brennus se levante y luche.
Romulus mir los ojos azules y tranquilos del galo.
No voy a seguir huy endo!
Sus palabras no admitan discusin.
Desde que haba logrado comprender bien las dotes de Tarquinius, haba
temido este momento. Y ahora haba llegado. Gruesas lgrimas de dolor le
anegaron los ojos, pero sus protestas se fueron apagando. En la mirada de
Brennus slo vio valenta, cario y aceptacin.
Y los dioses as lo haban querido. Mitra los haba trado hasta all.
Regresa a Roma! orden Brennus. Busca a tu familia!
La garganta sellada con plomo, Romulus fue incapaz de responder.
Como un hroe de antao, el galo de las trenzas dio un paso hacia delante con
la espada larga preparada. Sin la cota de malla, constitua una visin magnfica.
Msculos inmensos tensados bajo la tnica militar empapada de sudor. Tena el
brazo izquierdo cubierto de regueros de sangre, pero haba partido la flecha india
y se la haba sacado.
Tenas razn, Ultan susurr Brennus mientras miraba al magnfico
animal que se ergua por encima de l. Apret el puo izquierdo y respir hondo
para aplacar el dolor que irradiaba de la herida de flecha. Un viaje ms all de
donde un albroge ha llegado nunca. O llegar jams.
Romulus! La voz era insistente. Romulus!
El joven soldado dej que Tarquinius le llevase los pocos pasos que distaban
hasta la orilla. No mir atrs. Sujetando slo su arma, Romulus salt al ro con
Tarquinius.
Cuando el agua fra le cubri la cabeza, en sus odos reson el ltimo grito de
guerra de Brennus:
POR LIATH! bram. POR CONALL Y POR BRAC!
18

El general de Pompeya

Norte de Italia, primavera de 52 a. C.

C uando los legionarios los alcanzaron, Fabiola y a haba recuperado el control


de sus emociones. Los cuarenta soldados se detuvieron ruidosamente, con los
escudos y los pila preparados. Sextus y Docilosa procuraron no levantar las
armas ensangrentadas. Cualquier posible amenaza podra provocar una descarga
de jabalinas. Con todo y con eso, el aspecto disciplinado de los soldados resultaba
infinitamente ms atray ente que Scaevola y sus rufianes. Aqu no habra una
salvaje violacin. Haciendo caso omiso de las miradas ardientes de los soldados,
Fabiola se tom su tiempo para arreglarse el pelo con un par de pasadores de
marfil decorado y se levant el cuello del vestido para estar ms recatada. A
continuacin, sonri al optio que estaba al mando, que se abri camino hasta
situarse ante ella. Con descaro, quiz todava fuera posible salir airosa de aquella
situacin.
Centurin dijo Fabiola en tono seductor, concedindole a propsito una
graduacin superior. Os damos las gracias.
El optio se sonroj orgulloso y sus soldados rieron divertidos con disimulo.
Lanz una mirada enfadada por encima del hombro y se callaron.
Qu ha sucedido, mi seora?
Esos rufianes que habis visto empez Fabiola nos han tendido una
emboscada en el bosque. Han matado a casi todos mis esclavos y
guardaespaldas. El labio le tembl al recordarlo, y no era fingido.
Los caminos son muy peligrosos por todas partes, seora mascull con
tono comprensivo.
Pero han huido en cuanto habis aparecido vos aadi Fabiola con una
cada de ojos.
Incmodo, el optio baj la mirada.
Secundus escondi una sonrisa. Como si los fugitivarii tuviesen intencin de
atacarnos delante de una legin entera , pens.
Sobrecogido por su belleza, el optio guard silencio durante unos instantes. Era
un hombre bajo con una cicatriz en el caballete de la nariz que examinaba con
atencin a los cuatro personajes con las ropas destrozadas y cubiertas de
manchas de sangre.
Puedo preguntar adnde os dirigs?
A Ravenna minti Fabiola. A visitar a mi anciana ta.
Satisfecho, asinti con la cabeza.
Fabiola pens que lo haba conseguido.
Entonces, podemos proseguir? pregunt. La prxima ciudad no est
lejos. All podr comprar ms esclavos.
Me temo que no va a ser posible, seora.
Por qu razn? pregunt alzando la voz.
El optio carraspe incmodo:
Son rdenes.
En qu consisten esas rdenes?
Tenis que acompaarme dijo eludiendo su mirada. rdenes del
centurin.
Fabiola mir a Secundus, que se encogi levemente de hombros.
El superior del optio posiblemente quisiera interrogarlos de nuevo y no podan
negarse.
Est bien respondi, y accedi con gracia. Llevadnos ante l.
Satisfecho, el subalterno profiri una orden. Los soldados se separaron
rpidamente en dos grupos y se colocaron a ambos lados de Fabiola y su
pequeo squito.
Antes de empezar a andar, Fabiola mir hacia los rboles. Nada. Scaevola y
sus fugitivarii haban desaparecido.
Saba que no era la ltima vez que se encontraran. En la prxima ocasin
tendra que matar al despiadado cazador de esclavos, si no quera que fuese l
quien la matase a ella.
Al final se cumpli el temor de Fabiola de no poder proseguir el viaje. El
centurin que sali a su encuentro cerca del campamento no qued menos
impresionado que el optio por su belleza, pero demostr mucho ms aplomo. Con
cortesa pero tambin con firmeza, rechaz la peticin de Fabiola de continuar el
viaje.
No hay muchos viajeros por aqu, seora dijo dndose golpecitos en la
nariz. Estoy seguro de que el legado estar encantado de hablar con vos.
Averiguar qu sucede. Ofreceros algn consejo, quiz.
No creo que tenga tiempo para m protest Fabiola.
Todo lo contrario! fue la respuesta. El legado es un hombre de buen
gusto encantado de que os ofrezca su hospitalidad.
Muy gentil por su parte dijo Fabiola. Inclin la cabeza para ocultar el
miedo. Y cmo se llama?
Marco Petrey o, mi seora contest el centurin, orgulloso. Uno de los
mejores generales de Pompey o.
El optio volvi a hacerse cargo de la situacin.
La caminata hasta el campamento provisional no fue demasiado larga.
Fabiola, que nunca haba visto cmo se construan estos campamentos, observaba
con inters el trabajo de los soldados. Ya haban terminado de construir tres
profundas fossae, con abrojos en el fondo. En esos momentos los legionarios
acababan los terraplenes que tenan la altura de dos hombres altos. Compactaban
la tierra con golpes planos de pala para conseguir una superficie lisa sobre la que
poder caminar. Con los troncos de los rboles recin talados hacan estacas que
clavaban en las esquinas y formaban zonas protegidas para los centinelas. Al
igual que en el caso de los campamentos permanentes, en el centro de cada lado
se abra una entrada. Cuando la legin estaba en marcha, no podan usar puertas
de madera; en su lugar, en la entrada se levantaba una pared delante de la otra y
se formaba un estrecho pasillo. Fabiola cont veinte pasos al pasar por l. No
lejos de all se amontonaban ramas cortadas que se utilizaran para rellenar el
hueco al caer la noche.
En el interior del campamento, se erigan tiendas de cuero en lneas largas y
bien marcadas. El ruido era mnimo para los cientos de hombres que trabajaban
codo con codo. Los oficiales vigilaban con las varas de vid preparadas para
fustigar a todo aquel que aflojase el ritmo de trabajo. Secundus le iba explicando
a Fabiola lo que vean al pasar. Un sencillo estandarte marcaba el lugar donde se
montaban las tiendas de los centuriones. Cada contubernium colocaba su tienda al
lado de otra, en el mismo lugar en que habra estado su dormitorio en los
barracones permanentes.
Fabiola se maravill de la organizacin que mostraban y no se sinti tan
inquieta. Se dio cuenta de que Secundus disfrutaba viendo las escenas en las que
l haba participado tantas veces durante su carrera militar.
Un amplio sendero llevaba directamente de la entrada al centro, donde y a se
haban levantado pabellones de lona incluso may ores que las tiendas. Aqu se
encontraba el puesto de mando de la legin, y a su lado se erigan las lujosas
dependencias de Marco Petrey o, su legado. Por ser el oficial de may or
graduacin, su tienda haba sido erigida inmediatamente despus de levantar el
cuartel general. Al lado de la entrada, en el suelo, haban clavado un vexillum
rojo. Al menos veinte legionarios escogidos a dedo hacan guardia en el exterior
de la tienda mientras los mensajeros iban y venan transmitiendo las rdenes de
Petrey o a sus centuriones jefe. Cerca, un par de caballos ensillados y amarrados
coman contentos de sus morrales. Los mensajeros que los haban montado
estaban de brazos cruzados, hablando.
El optio llev a sus soldados directamente a la tienda principal. Se detuvo
cerca del centurin al mando de los guardas, salud y se puso firme.
El oficial sonri al ver a Fabiola. Resultaba mucho ms agradable que un
comerciante gordo y calvo que viniera pidiendo ay uda. Engull un trozo de pan y
se acerc.
Mantuvieron una breve conversacin en la que el optio la inform de lo
sucedido.
Mi seora salud el centurin de guardia con una corts reverencia,
probablemente deseis acicalaros antes de entrevistaros con el legado.
Gracias respondi Fabiola agradecida. Era fundamental causar una
buena impresin.
Pasad! E indic que le siguiese. Vuestros esclavos pueden buscar un
lugar para dormir junto a los muleros y los que siguen al campamento.
Secundus se mordi la lengua. No era momento de llamar la atencin.
Pero a Fabiola le molest la actitud desdeosa del centurin.
Son mis criados, no esclavos declar en voz alta.
Sextus abri los ojos como platos y una expresin de orgullo apareci en su
rostro.
El centurin se puso tenso e hizo una inclinacin de cabeza:
Como digis, seora. Har que preparen una tienda para ellos entre los
soldados de mi cohorte.
Perfecto respondi Fabiola. Como y o, necesitarn agua caliente y
alimentos.
Por supuesto. No poda protestar ms.
Docilosa intent sin xito disimular una sonrisita.
El centurin orden con sequedad a uno de sus hombres que acompaase al
squito de Fabiola antes de conducirla al interior de la tienda.
Secundus permaneci a su lado.
Fabiola lo mir sorprendida.
Todava necesitis proteccin, seora mascull.
No te preocupes respondi, emocionada por su lealtad. Mitra me
proteger.
La respuesta de Fabiola satisfizo a Secundus, que dio un paso atrs mientras
observaba cmo segua al centurin al interior de la tienda. Envi una plegaria
silenciosa y personal al dios guerrero. La bella mujer tendra que ser muy
cuidadosa con sus palabras. Si Petrey o perciba el menor indicio de que se
dirigan hacia el norte para reunirse con Csar, no mostrara piedad. Haba odo
hablar a los legionarios cuando entraron en el campamento. Todava no se haban
iniciado las hostilidades, pero a Csar y a se le consideraba un enemigo.
Con una reverencia, el centurin hizo pasar a Fabiola a una estancia grande
dividida en dos.
Har que os traigan agua caliente y ropa seca, seora mascull. Me
temo que no tenemos atavos de mujer.
Me lo imagino. Ri Fabiola en un intento de romper el hielo. Con
arreglarme un poco tendr suficiente hasta que pueda lavar el vestido.
Desconcertado, el centurin baj la cabeza y se fue.
Fabiola mir a su alrededor satisfecha con el lujo que le ofrecan. Estar en
campaa no significaba que Petrey o tuviese que prescindir de las cosas bsicas
de la vida. El suelo estaba cubierto con alfombras gruesas y pieles de animales,
mientras que unos tapices con dibujos ocultaban las paredes de lona de la tienda.
El techo era bastante alto y se apoy aba en una estructura de palos largos de los
que colgaban con cuerdas elegantes lmparas de aceite. Aunque no eran las
nicas, puesto que en unos pedestales ornamentados de piedra haba ms que
iluminaban bien la cmara. Cerca de ella haba un soporte para espadas con
varios gladii con empuaduras de hueso y de madera bellamente tallada. Incluso
las hojas estaban decoradas: las lminas de oro de la superficie representaban
escenas de la mitologa griega. En una posicin central haba un busto de
Pompey o de buena factura. Como lo haba visto en Roma, Fabiola reconoci los
ojos protuberantes y la mata de cabello rizado.
En el permetro de la tienda haban colocado arcones de madera con
remaches de hierro, en el centro una pesada mesa y detrs una cmoda silla de
campaa con respaldo de cuero. Esparcidos sobre la mesa haba pergaminos
bien enrollados y el corazn de Fabiola lati con fuerza. Aqul era el lugar de
trabajo de Petrey o y era muy probable que los cilindros de pergamino que tena
delante contuviesen informacin vital sobre los planes de Pompey o.
Anhelaba entenderlos. Como la may ora de los esclavos o ex esclavos,
Fabiola era analfabeta. A Gemellus no le haba parecido ninguna ventaja que
quienes estaban a su servicio estudiasen lo ms mnimo. Tan slo Servilius, su
contable, saba leer y escribir. Y Jovina, la astuta y vieja bruja propietaria del
Lupanar, disuada con todas sus fuerzas a las prostitutas de que aprendiesen. Las
mujeres incultas eran mucho ms fciles de intimidar y coaccionar. A peticin
de Fabiola, Brutus haba empezado a ensearle, pero haba tenido muy poco
tiempo, pues enseguida se tuvo que marchar.
Sus pensamientos quedaron interrumpidos cuando dos esclavos jvenes con la
cabeza al rape le trajeron en silencio un gran caldero de agua muy caliente,
ropas secas y un espejo de lminas de bronce sobre un soporte. Tambin le
ofrecieron una bandeja de metal con pequeos frascos de aceite de oliva, un
strigil curvo y dos peines de madera de boj tallada. Los esclavos, avergonzados,
inclinaron la cabeza y se retiraron, eludiendo todo el tiempo la mirada de Fabiola.
Servir a una bella joven en lugar de a los soldados era, evidentemente,
demasiado para ellos.
Fabiola se desnud y se lav con agua tibia, antes de frotarse todo el cuerpo
con aceite. Por ltimo, utiliz el strigil para quitarse la mugre y la suciedad que le
cubra el cuerpo despus de la emboscada y la persecucin. Aunque no resultaba
tan relajante como un bao, era agradable lavarse. Slo le faltaba un frasco de
perfume; el suy o se lo haba dejado en la litera, al igual que todas sus dems
pertenencias. Aunque a Scaevola no le iban a servir de nada, tampoco habra
oportunidad de ir a buscarlas.
Una vez ms se estir el vestido hmedo y sudado e hizo una mueca al
sentirlo sobre la piel. Al menos no tena muchas manchas de sangre. Se alis el
pelo, se mir en el espejo y se pein lo mejor que pudo.
La mismsima Afrodita ha venido a visitarnos dijo una voz detrs de ella.
Dio un respingo de susto.
Un hombre alto y maduro, de cabello castao, haba entrado en la cmara.
Vesta una tnica de calidad que le llegaba hasta los muslos y llevaba unos
zapatos de piel suave. Un cinturn de eslabones de oro y una daga envainada
confirmaban su condicin de soldado. Los marcados pmulos y la pronunciada
barbilla eran los rasgos ms llamativos en un rostro de facciones duras.
Disculpadme, seora dijo al ver la reaccin de Fabiola. No era mi
intencin asustaros.
Fabiola inclin la cabeza mientras se preguntaba cunto tiempo llevaba
observndola.
Estoy un poco nerviosa repuso.
No me extraa prosigui. Ya me han dicho qu chusma os ha tendido
una emboscada. Qu eran, desertores o bandidos comunes?
Es difcil saberlo. Fabiola no deseaba revelar ningn detalle sobre
Scaevola. Todos tienen el mismo aspecto.
Cierto. Siento haberlo mencionado dijo en tono tranquilizador. Intentad
olvidar todo este episodio. Ahora estis a salvo.
Gracias contest Fabiola.
Su aspecto aliviado era fingido slo a medias. El miedo que haba pasado le
empezaba a pasar factura y la dejaba sin energa cuando ms la necesitaba. Era
crucial no revelar nada de su viaje y a la vez convencer como fuera al general
para que dejase continuar a su grupo sin trabas. Mitra, Sol Invictus,
ay dame! , pens Fabiola. Pedir ay uda al dios guerrero ante una amenaza
militar le pareci apropiado.
Permitidme que me presente. Hizo una profunda reverencia. Marco
Petrey o, legado de la Tercera Legin. Os doy la bienvenida a mi campamento.
Fabiola le devolvi el gesto y le dedic una radiante sonrisa.
Fabiola Messalina.
Indiferente ante su treta, Petrey o fue directo al grano.
Me parece muy extrao que una mujer joven y bonita viaje sola
prosigui. Con lo peligrosos que son los caminos
Ella fingi sorpresa:
Tengo tena sirvientes y esclavos.
Petrey o arque las cejas:
Ni un padre ni un hermano que os acompae?
Era normal que las nobles solteras viajasen con un familiar o alguna
chaperona: las mentiras tenan que empezar y a.
Fabiola respir hondo y empez:
Mi padre muri hace tiempo. Y Julianus, mi hermano may or, muri el ao
pasado en Partia.
El dbil ray o de esperanza que quedaba en su corazn se apag al utilizar a
Romulus como el hermano imaginario que haba muerto. Pero, al fin y al cabo,
era la posibilidad ms real. Con los ojos anegados en lgrimas verdaderas,
Fabiola baj la mirada.
Mi ms sentido psame, seora dijo Petrey o con respeto. Y qu me
decs del resto de vuestra familia?
Mi madre est demasiado dbil para realizar un viaje tan largo y Romulus,
mi hermano mellizo, est fuera del pas por negocios protest Fabiola.
Alguien tena que visitar a mi ta viuda en Ravenna. A la pobrecita Clarina no le
queda mucho.
El legado asinti con la cabeza, con talante comprensivo:
Pero en estos tiempos turbulentos, no es nada prudente viajar sin un nutrido
grupo de guardias.
No es mucho mejor en Roma respondi Fabiola, llorosa. Las turbas
estn quemando vivos a los nobles en sus propias casas!
Es cierto, que los dioses los maldigan sentenci Petrey o, con expresin
dura. Pero pronto acabar con esta situacin.
Aparentemente sorprendida, solt un grito ahogado.
Vais a marchar hacia la capital?
S, seora, cuanto antes repuso el legado enrgico. El Senado ha
nombrado a Pompey o Magno nico cnsul para este ao. Su principal cometido
es restablecer la ley y el orden, y la Tercera Legin har lo que haga falta para
que as sea.
Fabiola pareci horrorizada, y con razn. El uso de las tropas en Roma era
una de las pesadillas ms duraderas de la Repblica. Prohibidas por ley, haban
entrado por ltima vez haca ms de una generacin. Haba sido una orden de
Sula, el carnicero, que acab asumiendo el control total del Estado. Para muchos,
se trataba de una poca que no queran que se repitiese.
A esto hemos llegado suspir Petrey o. No hay otra solucin.
Fabiola vio que el legado crea en lo que deca.
Nadie ha protestado?
Ni un solo senador respondi Petrey o, irnico. Estn demasiado
preocupados con la posibilidad de que les saqueen las casas.
Fabiola sonri al recordar que la nica obsesin de muchos de sus clientes era
aumentar sus riquezas sin importarles cmo lograrlo. Ahora bien, cuando los
pobres intentaban coger algo para s, los ricos eran los primeros en condenarlos.
Aunque en teora Roma era una democracia, en la prctica el destino de la
Repblica haba estado durante generaciones en manos de una lite reducida, la
nobleza, cuy a gran may ora slo quera llenarse el bolsillo. Ya haca mucho que
haba desaparecido el antiguo espritu fundador por el que generales de xito
renunciaban a sus puestos de mando y regresaban a Roma para comer en
sencillos cuencos de barro; ahora, en Roma, slo unos pocos hombres
despiadados luchaban por las mximas riquezas y el mximo poder.
Por esta razn la legin estaba acampada all fuera.
Era terrible.
A Csar no le va a gustar cuando se entere, pero tiene otras cosas ms
importantes de las que preocuparse. Petrey o esboz una amarga sonrisa. La
supervivencia, por ejemplo.
Fabiola disimul su inquietud. No saba nada de los ltimos acontecimientos.
He odo que se haba producido una nueva rebelin en la Galia, pero nada
ms dijo alegremente.
Le va muy mal a Csar, lo cual es una buena noticia para Pompey o. Su
expresin cambi y se torn ms agradable. Ya basta de poltica y de guerra.
No son temas para una dama. Me harais el honor de acompaarme en la cena?
Puesto que no le quedaba ms remedio que aceptar, hizo una reverencia:
Ser un placer.
Fabiola estaba aterrorizada. Caminaba por la cuerda floja del engao y el
descubrimiento, pero no tena otra opcin. Y los dems? Con suerte nadie hara
muchas preguntas a Docilosa o a Sextus, pens, y Secundus sabra mantener la
boca cerrada. Estar a favor de Csar era tan buena razn para ser discreto como
la suy a.
Petrey o la llev a otra zona de la enorme tienda, donde haba tres divanes
bastante juntos colocados alrededor de una mesa baja, de manera que quedaba
un lado libre para servir la comida. Normalmente, en cada divn podan sentarse
hasta tres personas. Esta sala era tan lujosa como la zona donde Fabiola se haba
lavado y estaba a la altura de la may ora de las salas de banquetes de Roma. La
mesa incluso era una obra de arte, con incrustaciones de oro y ncar en el sobre
y unas patas preciosamente labradas con forma de garras de len. La luz, que
provena de los inmensos candelabros que colgaban en lo alto, rebotaba en las
grandes bandejas de cermica aretina, cermica esmaltada en rojo con
complicados motivos en relieve. Haba una bonita cristalera en diferentes
colores, un salero y cucharas de plata con delicados mangos de hueso. Tres
esclavos sentados en una esquina tocaban por turnos las zampoas, la lira y la
ctara, un instrumento grande de cuerda de suave sonido. Otros permanecan de
pie, esperando para servir alimentos y bebidas.
Fabiola mir a su alrededor con la esperanza de que hubiese ms invitados.
Petrey o respondi a su mirada con un guio:
Normalmente ceno con mis tribunos, pero hoy no.
Fabiola consigui devolverle la sonrisa, pero se le encogi el estmago por la
inquietud. Despus del tiempo que haba pasado en el Lupanar, los hombres eran
para ella un libro abierto.
Por favor. Petrey o le indic dnde tenderse. Era el lugar de honor, a su
lado.
Desconcertada, la joven se sent. Antes de reclinarse, se quit los zapatos y
los coloc debajo del divn.
Afortunadamente, el legado escogi el divn del centro en lugar de sentarse
directamente a su lado. Hizo un gesto con la mano al esclavo que estaba ms
cerca, que se apresur a acercarse y escanciar mulsum para los dos.
Fabiola cogi agradecida la copa que le ofrecan. Tras haber logrado escapar
por los pelos de Scaevola, la mezcla de vino y miel le saba a nctar. Sin pensar,
se la bebi de golpe.
Enseguida le volvieron a llenar la copa.
Petrey o beba a sorbos con la mirada fija en Fabiola.
Habladme de vuestra familia le pidi afectuosamente.
Fabiola busc en su rostro signos de engao, pero no vio ninguno. Rez de
nuevo a Mitra y a Jpiter y empez a construir una elaborada biografa. Era uno
de los tres hijos de Julianus Messalinus, mercader y a fallecido, y de su esposa
Velvinna Helpis. La familia resida en el Aventino, una zona may oritariamente
plebey a. Para que su historia resultase ms autntica, Fabiola introdujo muchos
datos de su propia vida. Creci en un lugar normal y corriente; como en
cualquier otra zona de Roma, tambin vivan patricios. Decir el nombre
verdadero de su madre hizo que en cierto modo se sintiera bien, como el hecho
de mencionar a un hermano mellizo. Julianus, el may or, se alist en el ejrcito
como contable y muri con Craso en Partia. En ese punto, a Fabiola le tembl la
voz y se detuvo un instante.
Como es natural, Petrey o se mostraba comprensivo.
Fabiola continu, nerviosa. Aunque inventar a gente real que nunca
localizaran resultaba ms peligroso, quera sentir que todava le quedaba algn
familiar y que no estaba sola en el mundo. As pues, Romulus, su hermano
mellizo, diriga ahora el negocio familiar y a menudo viajaba fuera del pas por
sus actividades comerciales. Soltera, Fabiola viva en la casa solariega con su
madre y su squito de esclavos. Para evitar que Petrey o le preguntase por qu
segua soltera, mencion a una serie de pretendientes. Hasta ahora, ninguno haba
conseguido la aprobacin de Velvinna.
Todas las madres son iguales ri el legado.
La joven estaba sorprendida de su inventiva. Pero no le resultaba nada difcil
crear una existencia completamente inventada. De nia, en el domus de
Gemellus, observaba el funcionamiento de la sociedad romana. Pese a que el
cruel comerciante tena orgenes humildes, haba logrado cierto grado de
reconocimiento pblico gracias a su riqueza. Se relacionaba con personas de
todos los estratos sociales y a menudo reciba a los clientes en su casa. Fabiola
conoca perfectamente la forma en que los comerciantes trataban entre ellos.
Hizo una pausa, tena la garganta seca de tanto hablar. Otro trago del mulsum
la ay ud a continuar.
Petrey o escuchaba con atencin y se sostena la mandbula con los largos
dedos.
Los antiguos esclavos, por sus torpes modales en la mesa o por su
desconocimiento de los protocolos sociales, eran un objetivo fcil y blanco de
crueles chistes. Decidida a no pasar por esto si alguna vez lograba ser libre,
Fabiola haba asimilado en el Lupanar cualquier pequea informacin que le
llegara. Muchos de sus clientes pasaban bastante tiempo en su compaa y le
explicaban sus vidas. Al ser la prostituta ms popular, se haba encontrado con
numerosos miembros de la lite romana: senadores y equites. Otros eran
prsperos mercaderes o empresarios; pero todos hombres que vivan en el
pinculo de la sociedad romana, un mundo muy alejado del de un esclavo, un
mundo al que Fabiola recientemente haba sido admitida. Por esta razn procur
describirse como miembro de la clase media romana y no de la aristocracia.
A Petrey o no pareci molestarle que Fabiola fuese hija de comerciante y no
una noble. Si acaso, pareca satisfecho con su revelacin.
Su historia inicial tambin pareci satisfacerle. Para desviar la atencin de su
persona, enseguida inici la ofensiva.
Yo soy una persona insignificante afirm Fabiola. Sin embargo, vos
estis al mando de una legin.
Petrey o lo neg con un modesto gesto, pero Fabiola se dio cuenta de que el
comentario lo haba complacido.
Habis participado en muchas guerras prosigui alentadora. Y habis
conquistado muchos pueblos.
He visto un buen nmero de combates respondi l encogindose de
hombros. Como cualquier soldado al servicio de Roma.
Contadme pidi Fabiola, los ojos brillantes de falso entusiasmo.
Fui uno de los que derrot a los conspiradores de Catilina explic. Y,
entre otras cosas, ay ud a Pompey o Magno a aplastar la rebelin de Espartaco.
Fabiola dio un grito ahogado, supuestamente de admiracin, y se contuvo de
responderle que haba sido Craso quien haba sofocado el levantamiento. Con esta
aseveracin, Petrey o haba demostrado que era un mentiroso. Como saban todos
los que estaban bien informados, la funcin de Pompey o haba sido mnima; la
derrota que infundi a cinco mil esclavos huidos de la batalla principal, fue una
ay uda y no un golpe decisivo. Sin embargo, logr que le reconociesen todo el
mrito al enviar una carta al Senado en la que informaba de su victoria. Fue uno
de los golpes ms acertados de Pompey o y no caba duda de que Petrey o se
haba subido al carro del xito de su superior.
Fabiola descubri el punto dbil del legado. Si el gladiador tracio no hubiese
fracasado pens con tristeza, Romulus y y o podramos haber nacido libres.
Haber tenido unas vidas totalmente diferentes. Pero en lugar de eso, las legiones,
ms hbiles, rodearon a Espartaco y ste fracas. Ahora el control sobre los
esclavos es mucho ms frreo que nunca .
Bien es cierto que el levantamiento nunca supuso una verdadera amenaza
para Roma asever Petrey o con desdn. Malditos esclavos!
Fabiola asinti con la cabeza aparentemente en seal de acuerdo. Qu
poco sabes! , grit para sus adentros. Como muchos nobles, Petrey o
consideraba a los esclavos poco ms que animales, incapaces de un pensamiento
o un acto inteligentes. Fabiola fantaseaba con arrebatarle el pugio que llevaba
colgado del cinturn y clavrselo en el pecho, pero enseguida desech la idea.
Aunque resultaba atractiva, no le ay udara a salir de aquella situacin. Una
accin de este tipo tambin pondra en peligro la vida de las personas que estaban
bajo su tutela: Docilosa, Sextus y Secundus. Qu otras opciones le quedaban?
Escapar del inmenso campamento sin el permiso del legado sera imposible. Los
centinelas hacan guardia en los accesos da y noche y todo el que entraba o sala
tena que responder a sus preguntas.
La embarg una sensacin de desamparo.
Como sus antiguos clientes, Petrey o no percibi la momentnea falta de
atencin de Fabiola. Con tan slo sonrer y asentir con la cabeza, la bella joven
poda mantener a los hombres absortos durante horas. Su anterior profesin le
haba enseado no slo a satisfacer fsicamente a los hombres, sino tambin el
difcil arte de hacerles creer que eran el centro del mundo. Mientras finga
disfrutar de su conversacin, tambin seduca y provocaba. La promesa del
placer era, en muchos casos, ms efectiva que el placer en s. Risas guturales,
mostrar fugazmente el escote o el muslo, cadas de ojos, Fabiola conoca todos
los trucos. Debido al vino y a su desesperacin por no saber qu hacer, se
encontr prodigando ms gestos sugerentes de los que haba planeado. Ms tarde,
se preguntara si habra podido hacer otra cosa.
Tambin serv en Asia Menor continu Petrey o. Mitrdates era un
general muy hbil. Tardamos ms de seis aos en derrotarle. Pero lo
conseguimos.
Entonces, luchasteis con Lculo?
Aunque Lculo no haba asestado el golpe final, Fabiola saba que el
competente general haba sido en gran parte quien haba hecho entrar en vereda
al belicoso rey de Bitinia y Ponto. Sin embargo, Pompey o, el dirigente enviado
por el Senado para concluir el trabajo, se haba llevado todos los honores. Otra
vez.
Petrey o se sonroj.
Al principio, s. Pero ms tarde fue reemplazado y y o continu la campaa
a las rdenes de Pompey o Magno.
Fabiola ocult una sonrisa que daba a entender que y a lo saba. As es como
funciona pens. Pompey o le quita el mando a Lculo, pero deja que sus
amigos mantengan sus puestos .
Y ahora os encontris de nuevo al mando de un ejrcito susurr. Que
se dirige a Roma.
El legado hizo un gesto de timidez.
Simplemente cumplo con mi deber.
Y a la vez ests a punto de llevar a la Repblica al borde de una guerra
civil , pens Fabiola. Csar vera la accin de Pompey o de enviar tropas a
Roma como lo que era: una flagrante demostracin de fuerza. La persona que
restaurase la paz en la capital se convertira inmediatamente en un hroe.
Adems, tener a los legionarios emplazados en el Foro Romano lo situara en una
posicin de poder. Y el momento era de lo ms oportuno. En la Galia, luchando
por su vida, Csar no poda hacer nada para evitarlo.
Estoy hambriento anunci el legado. Deseis cenar algo, mi seora?
Fabiola acept con una sonrisa. Comer algo era buena idea. As tal vez
disminuira la velocidad a la que el mulsum se le suba a la cabeza. No estaba
acostumbrada a beber mucho alcohol.
Petrey o chasque los dedos y dos esclavos se acercaron raudos con jofainas
de agua muy caliente y paos para secar. Mientras ellos se lavaban las manos,
los esclavos se retiraron para volver de inmediato con mltiples bandejas. Haba
varios tipos de pescados en salazn. Salchichas con gachas de avena junto a
bandejas con coliflor y judas recin hechas. Rodajas de huevos duros y cebollas
servidas con salsa picante.
Fabiola mir la superficie de la mesa baja, repleta de alimentos. De nia, el
hambre haba sido una constante en su vida. Por irnico que pareciera, ahora era
todo lo contrario.
Petrey o mascull una breve peticin a los dioses para que diesen su
bendicin, se inclin hacia delante y empez a comer. A la manera romana,
coga la comida con los dedos; ocasionalmente utilizaba una cuchara.
La joven solt un hondo suspiro de alivio. Por el momento, su atencin se
haba desviado. Cogi un poco de pescado y judas e intent ordenar sus
pensamientos en la bruma que el mulsum le haba provocado. Tena algo de
tiempo, pues era evidente que el legado estaba hambriento. ste apart el plato
para indicar que los alimentos que no se haban acabado podan ser retirados.
Despus de lavarse de nuevo las manos, trajeron el segundo plato.
A Fabiola le resultaba muy decadente que siguieran tray endo ms bandejas.
Ubre de cerda con salsa de pescado, cabrito asado y ms salchichas. Pescados
asados: brama, atn y salmonetes. Pichones y tordos al horno en una bandeja.
Castaas y brotes de repollo y las inevitables cebollas. Era mucha ms comida
de la que dos personas jams podran comer. La complexin atltica de Marco
Petrey o no dejaba traslucir su apetito.
Fabiola estaba segura de que Brutus no habra estado de acuerdo con aquella
bacanal. Su amante coma frugalmente y prefera dedicar el tiempo que estaba a
la mesa a una buena conversacin.
Pas un esclavo y escanci un vino aguado en las copas limpias. Al ser ms
ligero, el mulsum se serva con los entrantes.
Bebed la anim Petrey o. Es un campania muy bueno. De uno de mis
latifundios.
Fabiola bebi un trago, pero tuvo cuidado de no terminarse todo el sabroso
vino tinto. Tena un sabor intenso, a terruo, slo ligeramente rebajado por estar
diluido en agua.
Con el segundo plato siguieron conversando afablemente. No se habl ni del
viaje de Fabiola ni de la misin de Petrey o en Roma. Cuando hubo comido
suficiente, el legado hizo de nuevo un gesto con la mano a los esclavos. Uno de
ellos dispuso inmediatamente una seleccin de alimentos y al lado ech un
montoncito de sal. Junto a la sal, coloc una copa de vino: se trataba de la
tradicional ofrenda de alimentos a los dioses.
Petrey o inclin la cabeza y pronunci en silencio una oracin.
Fabiola hizo lo mismo y pidi fervientemente a Mitra y a Jpiter no slo la
bendicin de los alimentos, sino tambin su ay uda. Segua sin tener ni idea de lo
que iba a hacer.
El postre consista en todo tipo de pasteles, avellanas y peras y manzanas en
conserva. Para no parecer maleducada, Fabiola se sirvi unas pocas porciones
pequeas y se tom su tiempo para comerlas.
A los dos les escanciaron ms vino.
Vuestra ta de Ravenna dijo Petrey o de repente. Cmo habis dicho
que se llama?
Clarina repuso Fabiola. Clarina Silvina.
Dnde vive exactamente?
La embarg la inquietud. Y qu le importaba a l? .
No muy lejos del Foro, creo. Minti. Escogi una ubicacin que poda
encajar en cualquier ciudad de Italia. En una de las calles que salen de la que
va hasta la entrada sur.
Tiene una casa grande?
No especialmente contest. Pero mi madre dice que est bien
decorada. Ta Clarina tiene buen gusto.
l no dijo nada durante unos instantes.
El corazn de Fabiola empez a latir con fuerza y se entretuvo con otro trozo
de fruta seca.
El ao pasado se declar un incendio en la parte meridional de la ciudad
anunci Petrey o con voz dura. Casi todas las casas se quemaron.
Fabiola not cmo se le encendan las mejillas.
Clarina lo mencion en una carta respondi con la voz un poquito
demasiado alta. La suy a no sufri muchos daos.
Las nicas que no sufrieron daos fueron las que estaban cerca de mi
domus declar el legado con frialdad. Afortunadamente, mis esclavos
consiguieron empapar con bastante agua los tejados cercanos para que no se
prendiesen fuego y el incendio no alcanzase mi casa.
Lo mir sin decir nada, con una sensacin de nusea en el estmago. Cmo
iba a saber ella que Petrey o tena una casa en Ravenna?
Las siguientes palabras que pronunci fueron como golpes del sino.
Los vecinos estaban tan agradecidos que todos vinieron a presentar sus
respetos. No recuerdo a ninguna dama anciana que respondiera al nombre de
Clarina Silvina.
Fabiola abri y cerr la boca. En ese momento, l se pas a su divn; ahora
estaban lo suficientemente cerca como para tocarse. Los ojos de Petrey o eran
gris pizarra y, ahora, especialmente hostiles.
Yo Fabiola no saba qu decir, lo cual era extrao en ella.
No tenis ninguna ta en Ravenna dijo el legado con expresin severa.
No es cierto?
Fabiola no respondi.
Y uno de vuestros acompaantes es un veterano lisiado. A quin puede
serle til una persona as?
El corazn de Fabiola se aceler. Petrey o deba de haberlos observado desde
su tienda cuando llegaron y haba reconocido el porte militar de Secundus.
Resultaba difcil no darse cuenta.
Secundus? Lo encontr en la escalinata del templo de Jpiter protest
Fabiola, enfadada porque Petrey o no mostrara respeto por las vctimas de las
guerras de Roma. Al fin y al cabo, cosas similares les haban pasado a sus
soldados. Me dio pena. Y ha demostrado ser una persona de confianza.
De veras? Cmo es que ha sobrevivido a la emboscada cuando todos los
dems han muerto? pregunt el legado.
Fabiola se estremeci ante su estudiado interrogatorio.
No lo s susurr. Tal vez los dioses le hay an evitado la muerte.
No es en absoluto lo que parece. Petrey o se incorpor. Ya veremos lo
que dice vuestro criado cuando pruebe el hierro al rojo vivo. Eso los hace cantar
como canarios.
No! grit Fabiola. Secundus no ha hecho nada.
No era una reaccin totalmente altruista. Pocas personas resistan las torturas,
especialmente a manos de los soldados experimentados que Petrey o
seguramente tena a su disposicin. Si Secundus revelaba el verdadero destino de
Fabiola, toda esperanza de llegar a la Galia se esfumara. Quin saba cmo iba
a reaccionar el legado cuando lo descubriese? Deshacerse de cuatro viajeros
harapientos no supona ningn problema. Nadie notara su desaparicin.
A Fabiola se le cay el alma a los pies. En comparacin con personajes como
Petrey o, ella no era nadie.
Petrey o se dio media vuelta y se inclin tan cerca de Fabiola que el olor a
almizcle de su aliento por la mezcla de mulsum y vino le llen la nariz.
A no ser que encontremos otra solucin propuso mientras le apretaba
suavemente un seno. Una solucin mucho ms placentera.
Fabiola vacil durante unos instantes. Senta una ligera sensacin de nuseas.
Una sensacin antigua y bien conocida: la que sola tener en el Lupanar cada vez
que un cliente la escoga de entre la hilera de prostitutas.
Tena otra opcin?
En lugar de apartarlo, lo atrajo hacia s.
19

Alesia

Norte de Italia, primavera-verano de 52 a. C.

C onFabiola
la intencin de reducir a Petrey o a una sombra sudorosa y agotada,
haba utilizado al copular con l todos los trucos que conoca de su
anterior profesin. Durante todo el tiempo que dedic a volver al legado loco de
pasin, no dej de pensar en la forma de salir de aquella situacin.
Cmo podra reunirse de nuevo con Secundus y Sextus y continuar a salvo el
viaje hacia la Galia?
Petrey o no tena ninguna razn para dejar a Fabiola en libertad. Una nbil
compaera de cama como ella hara su viaje a Roma mucho ms placentero. Y
ella no podra hacer nada si l decida mantenerla a su lado. Con casi cinco mil
soldados a su entera disposicin, el implacable legado poda comportarse como le
viniera en gana.
La posibilidad de quedarse y convertirse en la amante de Petrey o y a se le
haba ocurrido. No era un hombre feo y daba la sensacin de ser bastante
agradable. Brutus, que estaba lejos, en la Galia, no podra hacer nada al respecto.
Fabiola decidi no optar por esta posibilidad por dos razones. La primera porque
significaba cambiar su lealtad y pasarse al bando de Pompey o y, por algn
motivo, le pareca una mala idea. Su instinto le deca que el antiguo socio de
Csar en el triunvirato no era el hombre al que haba que apoy ar. Y la segunda, y
ms importante, era que si se converta en la amante de Petrey o, y por lo tanto
se aliaba con un enemigo de Csar, probablemente nunca llegara a conocer al
noble que tal vez fuese su padre.
Tambin se le ocurri otra idea ms cruel. Sencillamente se limitara a
esperar a que el legado se durmiese y entonces lo matara. Pero, aunque
consiguiese salir de la tienda sin ser descubierta y encontrara a Docilosa, a
Secundus y a Sextus, el siguiente paso resultara imposible. No haba razn para
pensar que los disciplinados soldados de Petrey o los fueran a dejar pasar a ella y
a sus acompaantes sin permiso. Fabiola no tena ningn deseo de que la
crucificasen o la torturasen a muerte, uno de los dos castigos que seguro le
infligiran cuando encontrasen el cuerpo del legado.
En el nombre del Hades, qu poda hacer?
Fabiola pensaba que y a lo haba cansado y se sorprendi cuando Petrey o,
con renovada energa, volvi a tomarla poco tiempo despus. A cuatro patas,
alentaba sus profundas embestidas con fuertes gemidos. Cuando el legado hubo
terminado y se hundi en las sbanas empapadas de sudor, Fabiola baj de la
cama. Necesitaba pensar desesperadamente. Desnuda, dio unos pocos pasos
hasta una mesa baja con una seleccin de alimentos y bebidas dispuesta sobre
ella. La joven llen dos copas con vino aguado y, cuando se dio media vuelta, se
encontr a Petrey o admirndola.
Por todo lo sagrado! exclam con un suspiro de satisfaccin. Pareces
una diosa llegada para tentar a un simple mortal.
Fabiola esboz una sonrisa estudiada y lo mir con coquetera.
Quin eres? le pregunt intrigado. No he conocido a ningn
comerciante con una hija como t.
Ella se ri con voz ronca y lentamente dio una vuelta que provoc un fuerte
gemido de deseo.
Pero la pregunta la volvera a repetir, de eso no caba la menor duda. Fabiola
intent aplacar la sensacin de miedo que le oprima el pecho. Petrey o no era un
cliente saciado al que acompaar a la puerta cuando se agotase su tiempo. Era un
hombre acostumbrado a lograr lo que quera, un poderoso noble experto en el
gobierno de los soldados y en guerras. Totalmente a su merced, en su territorio,
sus ardides femeninos slo servan hasta cierto punto.
Como todos los dormitorios, el de Petrey o tena en la esquina una pequea
hornacina. La may ora de los romanos rezaba a los dioses al levantarse y al
retirarse para pedirles consejo y proteccin durante el da y la noche. El legado
no era menos. Fabiola recorri indiferente la mirada por el altar de piedra, pero
algo le llam la atencin. En un lugar prominente, delante de deidades como
Jpiter y Marte, se encontraba una pequea figura con capa que le resultaba
familiar. Fabiola se qued sin respiracin cuando reconoci a Mitra. La estatua
delicadamente tallada representaba la misma imagen que la gran escultura del
Mitreo en Roma. El dios, tocado con un gorro frigio, estaba agachado sobre un
toro tumbado y, con la mirada al frente, le clavaba un cuchillo en el cuello.
Fabiola cerr los ojos y pidi su ay uda divina.
Sera sta su oportunidad?
Petrey o era devoto de Mitra. Fabiola haba estado en el interior del templo del
dios y haba bebido el sagrado homa. Y, lo que era ms importante, haba tenido
una visin de un cuervo. El hecho de haber hecho todo aquello sin permiso y de
haber escandalizado a la may ora de los veteranos resultaba irrelevante en
aquellos momentos.
Una osada empez a fraguarse en la mente de Fabiola. Era lo nico que se le
ocurra, as que tendra que funcionar.
Detrs de ella oy una risa queda.
Afortunadamente, no tengo una estatua de Prapo para pedirle por m
dijo Petrey o. Si fuese as, te tendra despierta toda la noche.
No lo necesitamos respondi Fabiola mientras separaba ligeramente las
piernas y haca una reverencia a Mitra.
La visin que esta postura ofreca hizo que el legado, sorprendido, emitiese un
gemido lujurioso.
Con un sutil balanceo, Fabiola dio media vuelta y camin hacia l mientras
sus senos generosos se movan suavemente. La luz de las lmparas de aceite
coloreaba su piel y le otorgaba un seductor brillo mbar. Por su larga
experiencia, saba que al verla as ningn hombre se le resista. Dej la copa de
vino en el suelo al lado de la cama y apoy las manos en las caderas.
Pareces una mujer que no se anda con tonteras dijo Petrey o.
Ella se ri y arque la pelvis hacia l:
Ah, s?
Si t supieras .
Incapaz de aguantar ms juegos, extendi la mano para sujetarla, pero ella se
zaf de l.
El legado frunci el ceo.
Fabiola enseguida se acerc de nuevo y dej que sus dedos impacientes le
agarrasen las nalgas.
Quin necesita a Prapo? mascull, y dio la vuelta hasta el borde de la
cama en un desesperado intento de acercarse ms. Te voy a follar otra vez
ahora mismo.
Fabiola sonri para s. As era como lo quera: loco de pasin. Se gir y mir
hacia abajo mientras Petrey o aplastaba el rostro contra su entrepierna.
Veo que tenis una estatua de Mitra.
Qu? su voz sonaba amortiguada.
El dios guerrero.
Se separ con aspecto bastante irritado.
Empec a seguirlo durante la campaa en Asia Menor. Por qu?
Fabiola se dio cuenta de que tena que actuar con muchsima delicadeza y
call.
Se agach, suavemente lo atrajo hacia s y empez a acariciarle el miembro
erecto.
Disfrutando de lo que ella le haca, Petrey o se relaj de nuevo.
Fabiola subi a la cama en silencio y se tendi sobre l.
Cuando ey acul, Petrey o jade de placer y le sujet las caderas con las
manos. Despus se dej caer sobre las sbanas y cerr los ojos.
Convencida de que en ese momento el legado era todo lo vulnerable que
poda llegar a ser, Fabiola arroj el dado.
He odo que los seguidores de Mitra se honran y respetan profundamente
coment. Se ay udan mutuamente cuando es necesario.
Si podemos, nos ay udamos le respondi l y a con voz somnolienta.
Y en el caso de que se trate de una situacin extraa o difcil?
Motivo de ms para ay udar.
Y casi todos sois soldados prosigui Fabiola, cambiando de tctica.
S.
Pero algunos no.
Exacto repuso Petrey o con voz confundida. Hay hombres de muchos
oficios y profesiones en nuestra religin. Incluso algunos esclavos dignos. Todos
somos iguales ante nuestro dios.
La semilla y a estaba plantada, pens Fabiola. Haba llegado el momento de
actuar.
Esta noche os he ay udado murmur mientras se separaba de l y se
estiraba en la cama.
Petrey o se ri:
S. Y mucho.
Entonces, me ay udaris vos a m?
Por supuesto! repuso divertido. Qu es lo que deseas? Dinero?
Vestidos?
Fabiola apret los puos con la esperanza de que los principios fundamentales
de honor mencionados tantas veces por Secundus tambin constituy esen una
parte importante de las creencias de Petrey o. No haba manera de saberlo si no
lo intentaba.
Ms que eso. Se detuvo y se dio cuenta que le temblaban las manos.
Necesito un salvoconducto y hombres suficientes para que me protejan en mi
viaje hacia el norte.
Se incorpor de un salto, de repente completamente despierto.
Qu has dicho?
Soy la primera mujer que ha entrado en el Mitreo de Roma repuso.
Para convertirme en una adepta.
Est prohibido en todos los casos tartamude Petrey o. S que las
provincias estn un poco atrasadas en lo relacionado a las nuevas tradiciones,
pero esto? Bajo qu autoridad se te permiti?
Secundus respondi. El veterano manco que estaba conmigo cuando
vuestras tropas nos rescataron.
Un lisiado de bajo rango? se burl. Parece que se le ocurren ideas
muy por encima de su condicin. Es que quiere follarte?
No le sorprenda, pens Fabiola, que un hombre de la posicin de Petrey o
menospreciase a alguien tan humilde como Secundus.
En absoluto! respondi con firmeza. Y, a pesar de lo que pensis, me
admiti en el Sendero. Mi rango es el de corax, lo que me convierte en camarada
vuestra.
Ahora me dirs que es el Pater del templo dijo con sorna el legado.
Efectivamente repuso Fabiola. Y tambin es mi gua.
Petrey o resopl, pero dej que continuase sin ms interrupciones.
Despus de beber el homa, me convert en cuervo explic con calma.
Y se me permiti tener una visin en la que aparecan los supervivientes del
ejrcito de Craso. Secundus dijo que la haba enviado el mismo dios.
Espera. Esto es demasiado para poder asimilarlo.
El legado se pas la mano por el cabello corto, se levant y se acerc a un
alto aguamanil de bronce con patas de cisne. Inclin el cuello y se tir
enrgicamente agua fra varias veces por toda la cabeza y por el cuello. Cogi un
pao de un mueble de madera, se sec y se puso una tnica limpia.
Fabiola esperaba pacientemente sentada en la cama.
Empieza desde el principio le orden mientras se sentaba a su lado.
Dime exactamente cmo conociste a ese tal Secundus.
Fabiola no se complic y no cambi la historia que le haba contado,
simplemente le explic con exactitud cmo haba conocido al veterano en la
escalinata del templo de Jpiter en Roma. Simplific su rescate y dijo que haba
tenido lugar durante los disturbios por la muerte de Clodio. No haba necesidad de
complicar ms las cosas mencionando a Scaevola y los fugitivarii.
Todo esto me parece muy conmovedor dijo Petrey o cuando termin.
Pero salvar la vida de una joven bonita no significa que el Pater te invite a
convertirte en uno de los nuestros. La expresin del rostro se le endureci.
Dime la verdad.
Aqul era un momento crucial.
Eso es lo que acabo de hacer. La may ora de mis guardas muri mucho
antes de la llegada de los veteranos prosigui Fabiola que, modesta, baj la
vista. Tena que defenderme o me violaban all mismo. Quiz los dioses me
ay udaron, pero y o logr matar a tres o cuatro de los agresores.
Por Jpiter! exclam el legado. Tambin te han enseado a pelear?
No. Fabiola lo mir con los ojos muy abiertos. Solamente vi a mi
padre y a mis hermanos practicar en el patio de nuestro domus. Me imagino que
fue por pura desesperacin.
Ahora miraba sus esbeltos brazos con un renovado respeto.
Ella se atrevi a ir un poco ms all:
Secundus dijo que pocas veces haba visto tanta valenta, ni siquiera en el
campo de batalla.
Si lo que dices es cierto, no me sorprende reconoci Petrey o
enrgicamente. Con soldados como t, poco tendramos que temer de Csar.
Fabiola se sonroj, contenta por su elogio.
Sigui un riguroso interrogatorio sobre las prcticas y los ritos del mitrasmo.
Petrey o escuchaba atentamente sin exteriorizar ninguna emocin ante las
respuestas de Fabiola. Eso hizo que se pusiese todava ms nerviosa; pero,
tomndose su tiempo, la joven fue capaz de contestar correctamente a todas las
preguntas.
Cuando el legado hubo terminado, se hizo un largo silencio.
Sabes mucho sobre el mitrasmo declar. Slo un iniciado puede saber
estas cosas.
Le embarg un gran alivio, pero el suplicio todava no haba terminado.
Tal vez un antiguo amante intent impresionarte y te revel los secretos del
mitrasmo aventur frunciendo el ceo. Si me mientes
He dicho la verdad respondi Fabiola con toda la calma de la que fue
capaz.
Petrey o apoy la barbilla en la mano mientras iba dndose golpecitos con los
dedos en la mejilla.
Era un cliente exigente, pens Fabiola, un mal enemigo, pero ahora ella y a se
haba comprometido.
A quien hay que preguntar es a Secundus dijo al fin. Ningn Pater
mentira sobre algo as.
A Fabiola le entr pavor al pensar en ese interrogatorio, pues demostrara si
Secundus crea realmente en ella.
El legado llam a uno de los legionarios que haca guardia en el exterior de la
tienda y le orden que trajese a Secundus ante ellos.
Se hizo un incmodo silencio mientras esperaban. Tras la revelacin de
Fabiola, Petrey o pareca un poco avergonzado de lo que haban hecho juntos.
Fabiola, preocupada porque Secundus revelase lo que realmente haba
sucedido en el Mitreo, era incapaz de enzarzarse en su normalmente animada
charla. Aprovech para lavarse, vestirse y recogerse el cabello. Secundus
sacara sus propias conclusiones sobre lo que haba pasado all pero, a pesar de
todo, quera presentar el mejor aspecto posible.
Evidentemente, el legado era demasiado listo para hablar con Secundus
delante de ella. Cuando, poco despus, el legionario regres con l, Petrey o le
pidi a Fabiola que permaneciese en el dormitorio. No le quedaba ms remedio
que obedecer.
Enseguida un quedo murmullo de voces lleg desde la parte principal de la
tienda. Fabiola reconoci la voz de Secundus que responda a una serie de
preguntas. Hecha un manojo de nervios, se arrodill ante el altar de piedra y
observ la estatua de Mitra. Perdname, altsimo pens. He mentido en tu
presencia sobre lo sucedido en el Mitreo. Pero eso no significa que no crea en ti.
Ay dame y te prometo que ser para siempre una fiel seguidora . Se trataba de
una promesa de gran magnitud, pero Fabiola saba que su situacin era
desesperada. Si la versin de Secundus sobre lo ocurrido no concordaba con la
suy a, sera Orcus, dios del inframundo, y no Mitra, con quien tendra que lidiar.
Por deshonrar su religin, el legado podra ordenar que la matasen.
Segua rezando cuando Petrey o entr en el dormitorio. Su voz la sobresalt.
Secundus es un buen hombre dijo. No es un mentiroso.
Trag bilis y se volvi hacia l.
Yo tampoco lo soy susurr, convencida de que Secundus la haba
descubierto.
El Pater lo ha corroborado todo sonri Petrey o. Est convencido de
que tu increble visin fue obra de Mitra.
Entonces, me creis?
Te creo repuso afectuosamente. Te dar la ay uda que me has pedido.
El dios querra que as fuese.
Fabiola estuvo a punto de desmay arse del alivio. Haba valido la pena
arriesgarse.
Petrey o se le acerc por la espalda y ella sinti su tibio aliento en la nuca.
Nunca me haba acostado con un seguidor de Mitra dijo.
Fabiola cerr los ojos. Todava le quedaba un precio por pagar, pens con
amargura. Siempre sera as?
Petrey o le ahuec las manos bajo los pechos y se estrech contra sus nalgas.
Fabiola le acarici la entrepierna con la mano. Para ella, el amanecer
tardara en llegar.
Petrey o ni siquiera le haba preguntado adnde se diriga. Evidentemente, sus
soldados se lo diran a su regreso; aun as, el magnnimo gesto que haba tenido
con ella era un ejemplo notable de cumplimiento de los principios, pens Fabiola.
Le haba ofrecido su ay uda de forma gratuita, simplemente porque se la haba
pedido. Sonri con irona. La ay uda de Petrey o no haba sido completamente
gratuita, por supuesto. Pero, aunque se haba acostado con ella, el legado haba
demostrado ser superior a la media al respetar uno de los principios
fundamentales de su fe. Por su considerable experiencia con los hombres,
Fabiola dudaba que la may ora hubiese actuado de la misma forma. A pesar de
que Petrey o era uno de los oficiales de Pompey o, deseaba que todo le fuese
bien.
Pareci apropiado que el optio y la media centuria de legionarios que haba
espantado a los fugitivarii acompaasen a Fabiola y a sus compaeros hacia el
norte. Al final del primer da, Fabiola y a se alegraba de que marchasen
imperturbables alrededor de la litera que Petrey o le haba ofrecido. Cuanto ms
lejos estaban de Roma, ms se relajaba el imperio de la ley en el pas. El grupo
se encontraba continuamente con desertores, bandidos y campesinos
empobrecidos, cualquiera de ellos podra haber sido capaz de robar y matar a
cuatro personas que viajasen solas. Sin embargo, nadie se atreva a enfrentarse a
cuarenta soldados bien armados, por lo que el viaje prosigui sin incidentes
durante ms de dos semanas.
Siguieron la calzada romana a lo largo de la costa para evitar los Alpes y
cruzaron la frontera con la Galia Transalpina. Era la primera vez que Fabiola
sala de Italia, y ahora se alegraba an ms de tener tanta proteccin. Aunque
todo el campo estaba salpicado de granjas, era evidente que se trataba de un pas
extranjero. Ni siquiera la presencia de controles regulares consigui aplacar sus
miedos. La may ora de los romanos saba que la poblacin de la Galia estaba
formada por tribus temibles, gentes que se revelaban ante la menor provocacin.
Y a Fabiola, los hoscos habitantes de los asentamientos y las miserables aldeas
por las que pasaban le parecan realmente peligrosos. Los hombres de cabellos
largos y mostachos vestan pantalones anchos con dibujos y tnicas con cinturn,
indumentaria muy diferente a la romana. Se adornaba cuellos y muecas con
collares y brazaletes de plata, y prcticamente todos llevaban una espada larga,
un escudo hexagonal y una lanza. Incluso las mujeres iban armadas con
cuchillos. Era una nacin de luchadores que no aceptaban a sus amos.
Fabiola no poda explicarles que, por su condicin de antigua esclava, no tena
nada en contra de ellos y que no tena nada que ver con la agresiva poltica
exterior de Roma. Para quienes la vean, ella era simplemente otra rica romana
de paso.
Sin embargo, segn le haba explicado el optio, en esa zona apenas se haban
librado luchas. Gran parte de la Galia Transalpina llevaba ms de un siglo bajo el
control de la Repblica y, afortunadamente, las tribus no haban respondido a la
llamada a las armas de Vercingtorix. As pues, la intranquilidad de Fabiola
creca a medida que avanzaban hacia el norte, hacia las regiones afectadas por el
levantamiento. Los rumores que contaban los legionarios destinados en los
enclaves regulares y en las plazas fuertes hacan poco para mitigar su
intranquilidad. Csar haba sufrido importantes reveses en Gergovia y haba
perdido a cientos de soldados. Envalentonado con su victoria, Vercingtorix haba
llevado a su ejrcito a la ciudad fortificada de Alesia para esperar la llegada del
enemigo.
Y la titnica lucha continuaba todava.
Pese a la renuencia del optio de Petrey o, Fabiola insisti en proseguir el viaje.
Sus instrucciones eran las de acatar las rdenes de Fabiola, y sta no iba a
permitir que lo olvidase. Secundus y ella haban consultado un orculo en una de
las ciudades cerca de la frontera y los augurios haban sido buenos. Falsos o no,
y a no haba vuelta atrs. Su terco orgullo lo impeda. Si Csar perda la batalla de
Alesia, sus planes no habran servido de nada. En ese caso, a la joven no le
importaba lo que le sucediese. Con su madre muerta y Romulus probablemente
tambin, lo mejor sera que ella muriese.
Sin embargo, si Csar sala victorioso, su ambicin y la de Brutus no
conoceran lmites. Ms an, el pueblo lo adorara. La represin de los disturbios
de Roma llevada a cabo por Pompey o no sera comparable a una victoria sobre
cientos de miles de fieros guerreros. Los ciudadanos apreciaran todava ms
semejante golpe apabullante por el histrico temor de los romanos a la Galia. El
saqueo de su capital a manos de los miembros de las tribus haca ms de tres
siglos haba dejado una cicatriz perdurable en la psique nacional. Csar tena
que ganar, porque as Fabiola poda continuar la bsqueda de Romulus y
averiguar la identidad de su padre.
Prosiguieron el viaje.
Escapar de Scaevola haba sido hasta entonces la parte ms aterradora y
escalofriante del periplo de Fabiola. Es decir, hasta que se acercaron a Alesia. El
horror segua kilmetro tras kilmetro. Y, sin embargo, la amenaza no era de los
vivos. A tan slo unos veinte kilmetros desde el ltimo puesto de avanzada de los
legionarios, el campo estaba plagado de aldeas incendiadas y campos de
cosechas abrasadas. Rebaos de reses y ovejas y acan masacrados, sus
cadveres hinchados hedan bajo el sol de principios de verano. Los hombres de
Vercingtorix haban trabajado duro con la intencin de privar de alimentos y
suministros al ejrcito de Csar. Los nicos seres vivos que quedaban eran
pjaros y animales salvajes. No haba gente; todos haban huido o se haban
unido a Vercingtorix en Alesia. Fabiola se percat de que era un indicio de lo
desesperada que haba sido la batalla. El jefe de una tribu slo ordenara la
destruccin del sustento de su pueblo en las peores circunstancias. Ahora grandes
extensiones de tierras de la Galia eran baldas, lo que significaba que no habra
alimentos para el prximo invierno. Mucho tiempo despus de que los soldados
de ambos bandos hubiesen marchado, mujeres y nios inocentes moriran de
hambre. Este coste adicional en sangre resultaba espeluznante.
Pero qu poda hacer ella? Una mujer no poda cambiar el talante agresivo
de la Repblica romana o de uno de sus mejores generales. Como de costumbre,
prevaleci su lado pragmtico. No poda ay udar a los habitantes de la Galia.
Solamente poda ay udar a quienes estaban cerca de ella, como sus esclavos.
Adems, decidi encontrar al muchacho que Scaevola haba perseguido en sus
tierras. El recuerdo de lo que el fugitivarius le haba hecho despus de capturarlo
todava la torturaba.
Fabiola no tena mucho tiempo para pensar en eso.
Ms all de los campos agrcolas devastados y acan ms muestras
fehacientes de la guerra de Csar. A pocos kilmetros de Alesia, haba galos
muertos o moribundos a lo largo del borde del camino, hombres que haban huido
de la batalla o que haban sido evacuados por sus compaeros que despus
tuvieron que dejarlos morir porque no podan seguir. Afortunadamente, no haba
seal de guerreros que pudieran hacerles frente, pero el temor del optio era tan
grande que se neg a continuar. Rojo de vergenza por su determinacin, insisti
en que Fabiola y veinte soldados ms se ocultasen en un bosquecillo bastante
grande a cientos de pasos del camino. A Fabiola no le qued ms remedio que
contemplar frustrada cmo l y otros legionarios se ponan en marcha para
intentar averiguar algo.
El optio no tard mucho en regresar.
Todo ha terminado! grit exultante cuando y a estaba lo bastante cerca
. Csar lo ha conseguido!
Los soldados escondidos cuchicheaban entre s entusiasmados.
Fabiola exhal un largo suspiro de alivio y Secundus sonri de oreja a oreja.
Impacientes, esperaron a que el oficial subalterno los alcanzara.
Parece ser que la batalla finaliz ay er. Por todos los dioses, deberais
verlo! exclam agitando los brazos emocionado. Las legiones de Csar han
construido kilmetros de fortificaciones alrededor de la ciudad para que no
pudiesen escapar. Hizo una pausa. Y otro anillo de fortificaciones mirando al
exterior para evitar cualquier intento de detener el asedio.
Fabiola no poda ocultar su sorpresa.
Los atacaban dos ejrcitos? pregunt.
El optio asinti enrgicamente con la cabeza:
Csar tena diez legiones, pero el enemigo deba de superarlo en nmero
como mnimo por cinco a uno. Hay miles de galos muertos por todas partes,
aunque dicen que es mucho peor en el noreste del campo de batalla.
Es ah donde se ha decidido la batalla? pregunt Secundus. Se le ilumin
el rostro.
S. Los guerreros enemigos casi consiguieron penetrar en las defensas y
Csar envi refuerzos al mando de Decimus Brutus, pero casi los aplastaron.
Fabiola palideci.
Entonces Csar volvi a formar a los soldados y cambi el rumbo de la
batalla.
Recuerdas que eres uno de los soldados de Pompey o? brome
Secundus.
Yo cumplo rdenes como cualquiera gru el optio. Eso no quiere
decir que no sepa valorar a un gran general.
Brutus est vivo? interrumpi Fabiola.
S, mi seora. Lo he preguntado.
Gracias a los dioses! exclam. Es seguro continuar?
S que lo es. Yo os puedo llevar hasta l. Hizo una mueca. Pero
tendremos que atravesar todo el campo de batalla.
Adelante! Convencida de que y a haba visto lo peor, Fabiola y a no
poda esperar ms. Tena que ver a Brutus.
El optio se detuvo dubitativo.
El peligro y a ha pasado dijo con brusquedad. T mismo lo has dicho.
El oficial mir a Secundus, que se encogi de hombros. Lo intent una vez
ms:
No es un panorama digno de una mujer.
Eso ser y o quien lo decida.
El optio, acostumbrado y a a su naturaleza dominante, salud con brusquedad.
Hizo una seal a los soldados para que lo siguiesen y encabez el camino hacia la
carretera.
Tras una pequea elevacin, empezaba el campo de batalla propiamente
dicho. Un aire extrao e inquietante flotaba sobre toda la zona. Contrastaba
enormemente con el frentico caos de los das anteriores, que Fabiola se
esforzaba en imaginar. En el cielo, nubes de cuervos y grajos descendan en
picado, sus speros gritos el nico sonido. Como si de un bosque de arbolillos se
tratase, de la tierra sobresalan innumerables lanzas y los huecos que quedaban
entre ellas estaban rellenos con las formas ms pequeas y emplumadas de las
flechas.
Sin embargo, lo que le llam la atencin fue el nmero de muertos, no poda
evitar mirar.
Fabiola estaba completamente horrorizada. Nada poda haberla preparado
para una cosa as, ni siquiera la sangre que haba visto derramar en la arena. La
tierra estaba plagada de cuerpos, muchos ms de los que pareca posible que
cupiesen en ella: la muerte a una escala irreal. Era tal la superabundancia de
alimento que ni siquiera las bandadas de pjaros podan con ella. Y ahora los
cadveres tambin eran de romanos y no slo de galos. Estaban amontonados en
grandes pilas, tendidos unos sobre otros como borrachos adormecidos en un
banquete. Haba sangre por todas partes: en los rostros inmviles, en las heridas
abiertas, en las espadas y las lanzas abandonadas. Alrededor de los soldados que
haban muerto desangrados haba charcos de sangre coagulada. Bajo los pies, la
hierba pisoteada por el paso de los soldados se haba mezclado con el barro rojo
y glutinoso y se pegaba a las sandalias de los legionarios. El ligero zumbido de las
nubes de moscas que se apiaban sobre cada trozo de carne expuesta perforaba
la quietud.
Se vean grupos de legionarios movindose metdicamente entre los muertos,
arrebatndoles las armas y cualquier objeto de valor. Ocasionalmente,
encontraban guerreros enemigos vivos, pero a ninguno se le perdonaba la vida. A
estas alturas, los nicos que quedaban vivos en el campo de batalla eran los que
no haban podido huir. Malheridos, los galos no servan como esclavos. Cada
cierto tiempo, las espadas brillaban al sol y los gritos breves se deshacan en el
aire.
La cantidad de cadveres era tal que, al poco, los esclavos no pudieron
continuar cargando con la litera. Al descender, Fabiola se tap la nariz con la
mano, intentando en vano no inhalar. El hedor empalagoso de la carne en
descomposicin y a se le estaba pegando a la garganta. Poda imaginarse lo que
sera despus de dos o tres das bajo el intenso sol.
A toda prisa, el optio orden a unos cuantos hombres que marcharan delante
de Fabiola, abrindole paso. Seguir aquel camino era como atravesar el averno,
pero a esas alturas Fabiola no tena intencin de detenerse. Al fin Brutus se
hallaba cerca. Y ella volvera a estar a salvo con l.
Vieron la circunvalacin romana, y esta aparicin hizo que Fabiola apartase
la vista de la carnicera que tena a su alrededor. Nadie poda quedarse impasible
ante la escala de semejante obra de ingeniera. Y, por si fuese poco, la haban
construido por duplicado en el otro lado.
Fabiola estaba sorprendida por la gran determinacin de Csar. Realmente
era el increble general que Brutus le haba descrito. Un hombre peligroso. Un
violador?
Sobre una meseta situada ms arriba de las fortificaciones romanas se
encontraba el objetivo de Csar: Alesia.
Intentar penetrar desde cualquiera de las dos direcciones habra sido una
tarea suicida. Y defender los terraplenes, completamente aterrador.
El optio no haba exagerado la magnitud de la masacre. Era mucho peor aqu
que lo que haban dejado atrs. La escena le produjo nuseas e intent no
vomitar. Sera el averno as? Haba sido Carrhae tan horrible?
Los gritos de dolor desviaban su atencin de un horror a otro.
No lejos de all, un grupo de legionarios se congregaba alrededor de un
hombre tendido boca abajo que se quejaba: un anciano vestido con una tnica.
Fabiola se acerc y observ la escena horrorizada. No iba armado y
probablemente haba tenido la desgracia de caer en sus manos.
Las puntas de las jabalinas hurgaban en su cuerpo, hacindolo sangrar y
provocndole nuevos gritos. Las sandalias con tachuelas del ejrcito pisoteaban el
cuerpo sin proteccin. Fabiola estaba segura de haber odo cmo se le parta un
brazo. Apartar la vista no serva de nada. Una risa cruel le llen los odos. Su
mirada volva a la horrible escena una y otra vez. La tortura sigui hasta que los
soldados se aburrieron. Primero uno de ellos desenvain el gladius, y a
continuacin, otro lo hizo.
Fabiola se movi incluso antes de darse cuenta. Empuj a sus sorprendidos
legionarios para abrirse paso y grit con todas sus fuerzas.
Basta y a!
Vuelve aqu! le grit Secundus por detrs. No puedes intervenir!
Fabiola lo ignor; no estaba dispuesta a presenciar semejante ejecucin
sumaria. Le recordaba demasiado a lo que quiz le hubiese pasado a Romulus.
Adems, tena la fuerte sensacin de que deba intervenir.
Sus gritos tuvieron el efecto deseado. Un par de legionarios dejaron lo que
estaban haciendo y miraron a su alrededor. Lanzaron una mirada lasciva y
desagradable y codearon a sus camaradas.
Fabiola ignor sus miradas lujuriosas y se acerc.
Intimidados por su actitud decidida, los soldados que estaban ms cerca se
apartaron. Pero el que llevaba la voz cantante, un duro soldado con una cota de
malla oxidada y un escudo de bronce abollado coronado con un simple penacho
de crin, no se movi ni un solo paso. En lugar de apartarse, se relami los labios
en actitud provocadora mirando a la joven que haba interrumpido su diversin.
Fabiola pas directamente a la ofensiva. Quiz la vergenza sirviese de algo.
Qu valiente torturar as a un anciano! dijo entre dientes. Es que no
habis visto suficientes muertes?
Su pregunta fue recibida con risas desdeosas.
Fabiola estudi los rostros duros y llenos de cicatrices a su alrededor y se dio
cuenta de que eran algunos de los veteranos de Csar. Tras seis aos de
campaas ininterrumpidas en la Galia, guerra y muerte era lo nico que
conocan.
Secundus se acerc seguido de Sextus y del optio. Los tres tuvieron cuidado
de no tocar sus armas.
Quin demonios sois para darnos rdenes? pregunt el cabecilla.
Adems, a ti qu te importa?
Sus compaeros sonrieron y, para demostrar su rebelda, uno de ellos propin
una patada a la vctima.
Cmo te atreves a hablarme as? grit Fabiola. Har que os azoten a
todos!
Su arranque se encontr con miradas confundidas.
Por qu no bamos a matarlo? pregunt un soldado delgado.
Fabiola mir ms de cerca y se dio cuenta de lo que, a causa de la ira, no
haba percibido antes. Aunque la tnica del anciano estaba rada, le colgaba una
hoz del cinturn. Se le haba abierto una bolsita de cuero gastado y su contenido
estaba desperdigado por el suelo. Haba hierbas secas sobre pequeas piedras
pulidas por el uso; a su lado, los huesos diminutos de un ratn. Una daga corta con
la hoja oxidada manchada de sangre ofreca el ltimo pedazo de evidencia.
Ahora Fabiola comprendi por qu los soldados actuaban con tanta saa.
Pocos personajes provocaban ms miedo en los corazones de los romanos
que los druidas galos. Miembros de un poderoso grupo que conoca las antiguas
tradiciones, eran reverenciados y odiados a partes iguales por su propia gente. Se
rumoreaba que incluso el mismo Vercingtorix confiaba en uno de ellos para que
le predijese el futuro.
Lo veis? dijo el legionario delgado. Es un maldito druida.
No por mucho tiempo brome el cabecilla.
Hubo ms risas.
Fabiola se acerc y vio que todas las heridas del anciano eran superficiales,
todas menos una. A travs de los dedos con los que se sujetaba la barriga, una
gran cantidad de sangre le haba empapado la tnica. Su intervencin haba
llegado demasiado tarde. Era una herida mortal.
Y al mirar al druida, se dio cuenta de que l lo saba.
Por extrao que parezca, el anciano sonri.
Parece que algunas de mis visiones eran ciertas asever. Una bella
mujer morena que busca venganza.
Fabiola abri los ojos como platos.
Detrs de ella, Secundus era todo odos.
Durante unos instantes nadie habl.
Eres amiga de una persona a quien Csar aprecia dijo de repente con
aspereza.
Los legionarios intercambiaron miradas de preocupacin. La amenaza de
Fabiola no haba sido una vana amenaza. Sin una protesta ms, dejaron que se
arrodillase junto al druida.
Fabiola, aunque horrorizada por la situacin general, tambin estaba intrigada.
Se hallaba ante un hombre con ms poder que cualquiera de los charlatanes que
merodeaban por el templo de Jpiter de Roma. Pero se estaba muriendo. Tena
que averiguar qu ms saba antes de que fuese demasiado tarde.
El druida le hizo seas.
Todava sufres por tus seres queridos? le pregunt en un susurro.
Un sollozo involuntario le suba por la garganta y Fabiola asinti con la
cabeza. Madre, Romulus .
El anciano se quej de dolor y Fabiola instintivamente se acerc y le cogi
una mano nudosa y ensangrentada. Poco ms poda hacer.
Sus siguientes palabras la conmocionaron.
Tenas un hermano. Un soldado que se fue a Oriente.
Fabiola intent no desmoronarse completamente.
Lo habis visto? pregunt.
El anciano asinti con la cabeza:
En un inmenso campo de batalla, luchando contra una poderosa hueste con
inmensos monstruos grises en el centro.
Romulus apareca en mi visin . Fabiola mir en direccin a Secundus.
Como era de esperar, estaba emocionado. Mitra haba hablado a travs de
ella.
Exultante, Fabiola intent calmarse.
Sigue con vida? quiso saber.
Sus palabras quedaron colgadas en el aire sofocante.
Roma debe tener cuidado con Csar.
Su comentario provoc gruidos de enfado, y los legionarios se adelantaron
con las espadas preparadas. Pero el anciano tena los ojos vidriosos y la mirada
perdida.
Romulus est vivo? Fabiola le pellizc los dedos, pero no sirvi de nada.
Un ltimo estertor escap de los labios del druida y su cuerpo qued sin vida.
Hasta nunca! bram el cabecilla. Nuestro general es el nico hombre
capaz de dirigir la Repblica.
Carraspe y escupi para despus alejarse. Sus compaeros hicieron lo
mismo. All y a no haba diversin y, si se marchaban rpidamente, evitaran el
castigo. Encontrar en un ejrcito a legionarios como aqullos, sin ninguna
caracterstica especial, era prcticamente imposible.
Indiferente ante sus actos, Fabiola se hundi, y a no le quedaban energas.
No habra ninguna revelacin sobre Romulus.
Cmo iba a poder soportarlo?
20

Barbaricum

Barbaricum, ocano ndico, verano de 52 a. C.

A gachado a orillas de un muelle de madera toscamente labrado, Romulus


escupi airado al mar. El viaje hacia el sur lo haba avejentado. Unas oscuras
ojeras de cansancio le haban aparecido bajo los ojos azules, y tena la
mandbula cubierta por una barba de varios das. Llevaba el pelo negro ms
largo. Aunque no lo saba, impona. Puede que su tnica militar estuviese sucia y
harapienta, pero su altura, las piernas y los brazos muy musculosos y el gladius
envainado indicaban que era un hombre al que ms vala no contrariar.
La mirada de Tarquinius se apart de los hombres que haba estado
observando. Enseguida se percat del estado de nimo de Romulus.
Brennus escogi su destino le dijo con calma. T no podas
impedrselo.
Sin sorprenderse de que le ley era el pensamiento, Romulus no contest. En su
lugar, observ con una mezcla de repugnancia y curiosidad la variedad de
objetos que flotaban en el agua. Como era tpico en un puerto grande, haba
cabezas de pescado podridas, trozos de madera, pequeos fragmentos de redes
de pescar desechados y frutas medio podridas flotando entre los cascos de
madera de los barcos amarrados.
Los gritos y las exclamaciones de comerciantes, tenderos, tratantes de
esclavos y la posible clientela llenaban el aire clido y salado. A tan slo unos
pasos de distancia se encontraba una parte del gran mercado que constitua la
razn de ser de Barbaricum. Pese a las altas temperaturas y a la humedad, el
lugar estaba abarrotado. Comerciantes barbudos y tocados con turbantes vendan
ndigo, diferentes tipos de pimienta y otras especias en sacos abiertos. Desnudos
excepto por las cadenas, montones de hombres, mujeres y nios esperaban
abatidos en pie sobre unos bloques como si fuesen ganado. Los caparazones de
tortuga amontonados de forma ordenada formaban pilas ms altas que un
hombre. Y los colmillos bruidos colocados a pares constituan una prueba muda
de que no todos los elefantes se convertan en animales de guerra. Haba mesas
de caballetes cubiertas de turquesa, lapislzuli, gata y otras piedras
semipreciosas. Haba hilo y telas de seda, algodn en balas y retales de muselina
fina. El mercado era un verdadero cuerno de la abundancia.
Sin embargo, Romulus y Tarquinius estaban ms interesados en los barcos
que se encargaran de transportar todas esas mercancas. Amarradas por
docenas, las barcas de pesca de poco calado con un nico y pequeo mstil
chocaban suavemente con navos mercantes ms grandes de velas bien
arrizadas. Muchas de las embarcaciones tenan formas desconocidas para
Romulus; sin embargo, el arspice haba mencionado falas y galeras
autctonas. En todos los rincones vio barcos de proa marcada y velas latinas,
cuy as tripulaciones armadas de aspecto indeseable intercambiaban miradas
recelosas. No se trataba de mercaderes honestos. Aunque no tenan espoln de
bronce ni bancos de remos, esas embarcaciones le recordaban a los trirremes
romanos. O a barcos de guerra.
Tarquinius observaba atentamente a un grupo de hombres de uno de esos
barcos.
Pero qu importaba? Una vez ms, a Romulus lo embarg el abatimiento.
Por un momento pens en dejarse caer, en hundirse bajo la superficie
resbaladiza y grasienta. As quiz dejase de sentirse culpable.
No es culpa tuy a que hay a muerto dijo el arspice suavemente.
Las palabras le surgieron espontneamente de los labios.
No le espet. Es tuy a.
Tarquinius retrocedi como si lo hubiese golpeado.
Lo sabas grit Romulus, sin importarle que las cabezas de algunos
hombres se girasen en su direccin. Desde aquella noche en Carrhae, no es
cierto?
Yo balbuci el arspice, pero no detuvo el flujo de ira de Romulus.
Una ira estancada desde la batalla, desde que haban dejado que Brennus se
enfrentase solo a los elefantes.
Podamos haber ido con Longinus y retrocedido hacia el ufrates.
Romulus se apret la cabeza con los puos, con el deseo de que fuese cierto. Al
menos ellos tuvieron la posibilidad de escapar. Pero t dijiste que debamos
quedarnos. Y eso hicimos.
Los ojos oscuros de Tarquinius se inundaron de tristeza.
Y entonces Brennus muri, cuando no tena que morir. Romulus cerr los
ojos y su voz se fue apagando hasta convertirse en un susurro. Poda haber
escapado.
Y haberte abandonado? dijo Tarquinius con voz queda e incrdula.
Brennus nunca habra hecho eso.
Se hizo un largo silencio que aburri a los curiosos y dejaron de mirar.
Probablemente, incluso eso formara parte de los planes de Tarquinius, pens
Romulus con amargura. Desviar la atencin siempre era una buena idea. Sin
embargo, en ese instante, no le importaba quin viese u oy ese su conversacin.
Haban transcurrido varias semanas desde que iniciaron su viaje en el campo
de batalla y, ahora como entonces, a Romulus lo consuma un pensamiento. El
arspice conoca o haba planeado todas las experiencias vividas desde que se
alistaran en el ejrcito de Craso? Haban sido Brennus y l simples peones
ignorantes que actuaban con un guin escrito de antemano? Tarquinius se neg
una y otra vez a contestar a esas preguntas. Embargado por la pena desde el
heroico sacrificio de Brennus, Romulus se haba limitado a seguirlo. Cruzar el
Hidaspo a nado haba sido un verdadero suplicio y la travesa hacia el sur todava
fue ms ardua. Sin cascos ni cotas de malla ni escudos, con tan slo los gladii y el
hacha de Tarquinius para protegerse, los dos exhaustos soldados se haban visto
obligados a viajar principalmente de noche. De no hacerlo as, el color claro de
su piel y el desconocimiento de las lenguas autctonas los hubiesen delatado
como forasteros, presa fcil incluso para los pueblerinos ignorantes de las tierras
por las que pasaban. Extranjeros como ellos podan llevar dinero o riquezas.
Afortunadamente, la combinacin de las habilidades de ambos haba bastado
para cazar o robar alimento sin ser vistos con el fin de subsistir. Lo ms difcil era
intentar evitar los centros de poblacin. La tierra frtil a orillas del Indo, al que el
Hidaspo se haba unido, estaba densamente poblada. La may ora de las
comunidades se hallaban situadas cerca del ro, principal fuente de agua para la
agricultura y la vida en general. Y a la pareja no le quedaba otro remedio que
seguir su curso. Romulus, embargado por la pena, no tena ni idea de qu camino
seguir y Tarquinius slo saba que deban dirigirse hacia el sur. El Periplus, el
antiguo mapa que Olenus le haba entregado, tena indicaciones muy
superficiales sobre esta parte del mundo. En consecuencia, tenan que cruzar las
aldeas arrastrndose en la ms extrema oscuridad y arriesgndose a que los
descubrieran todas y cada una de las noches. Ms de una vez, los perros haban
dado la voz de alarma y los haban obligado a retroceder y a esperar otra
oportunidad, cual ladrones al acecho.
Este sistema resultaba mental y fsicamente agotador para ambos, y cinco
das despus decidieron robar una pequea embarcacin en una aldea de
pescadores. Fue el paso ms arriesgado y acertado de todo el periplo. Los
lugareos que dorman no se percataron de nada hasta que fue demasiado tarde,
y los que se despertaron no fueron tan insensatos como para perseguir a la pareja
ro abajo en la absoluta oscuridad. La nueva barca de Romulus y Tarquinius tena
dos remos rudimentarios, lo cual significaba que podan navegar a donde se les
antojara. Se mantuvieron cerca de la orilla y solamente se arriesgaban a navegar
en la fuerte corriente del centro del ro cuando se encontraban con otras
embarcaciones. Con las redes viejas que haba en la barca haban podido pescar
todos los das, lo que les haba permitido seguir una dieta sencilla aunque
aburrida.
Despus de que Romulus acusase a Tarquinius de no haber evitado la muerte
de Brennus, apenas se hablaban. Romulus consideraba una confesin la negativa
de Tarquinius a pronunciarse y, desde entonces, se haba encerrado enojado en
un silencio que slo rompa por cuestiones relacionadas con la comida o el rumbo
del viaje. Por esta razn no haban dicho nada al llegar a la extica metrpolis de
Barbaricum, si bien ninguno de los dos poda negar que se trataba de un paso
importante. Las ciudades se haban convertido en lugares extraos para ellos.
Haca ms de un ao que haban desfilado por las calles de Seleucia, la
capital de Partia. En Margiana, donde la Legin Olvidada haba servido como
ejrcito fronterizo, slo haba unas pocas ciudades y los diminutos asentamientos
a lo largo del ro apenas eran algo ms que aldeas. Por el contrario, esta inmensa
ciudad estaba protegida por slidas murallas, torres fortificadas y una gran
guarnicin. Como en Roma, casi todos los habitantes eran labradores pobres o
comerciantes, pero en lugar de vivir en edificios de pequeos pisos, vivan en
cabaas primitivas de una planta. No pareca que hubiese red de alcantarillado:
las calles embarradas estaban llenas de basura y excrementos.
En Barbaricum tampoco proliferaban los grandes templos como en Roma
pero, pese a ello, la ciudad impresionaba. Abundaban los palacios ostentosos,
habitados por los nobles y los ricos mercaderes. Y el enorme mercado cubierto
situado cerca de los muelles era todo un espectculo. La parte cercana a donde
ellos se encontraban constitua tan slo una diminuta zona del bazar. Romulus
haba quedado aterrorizado con la variedad de mercancas, seres vivos o
inanimados, humanos o animales, que all se vendan. Se trataba de uno de los
centros de comercio ms importantes de la India, un puerto al que llegaban todo
tipo de mercancas que podan encontrarse en el mundo y que se vendan o
compraban all antes de ser transportadas a tierras lejanas. Era la prueba viva y
fehaciente de que Roma no era ms que una nfima parte del mundo.
Como queriendo recordrselo, una hilera de porteadores con enormes cargas
surgieron del laberinto de estrechos callejones que daban al puerto. Dirigidos por
un hombre de aspecto importante vestido con una tnica corta y cinturn que
portaba una caa de bamb, se abrieron paso entre la ruidosa multitud para luego
alcanzar un gran navo mercante con doble mstil amarrado en el muelle
principal. Detrs de las columnas, los segua de cerca un grupo de guardias
armados con lanzas, espadas y porras. Cuando los porteadores dejaron la carga
en el suelo, el grupo de guardias se abri para protegerlos. Hubo una breve pausa
mientras el mercader consultaba con el capitn del navo antes de que los
porteadores iniciaran la laboriosa tarea de pasar la carga por la estrecha plancha.
A Romulus lo embarg la emocin. Desde aqu, los barcos navegaban en
direccin oeste, hacia Egipto, una vez al ao, con el monzn. Y desde Egipto se
poda viajar a Roma. Ahora, todo lo que tenan que hacer era encontrar a un
capitn que les diera pasaje.
Haban sucedido muchas cosas hasta llegar hasta all, pens Romulus.
Tarquinius y l haban sobrevivido a la masacre de Carrhae y la pica marcha
hacia el este, haban eludido los ataques asesinos de otros legionarios y haban
escapado de la aniquilacin llevada a cabo por el ejrcito del rey de la India,
para acabar en un lugar donde el regreso a casa era posible. Pareca increble; de
hecho, era prcticamente un milagro. Pero haban pagado un alto precio: aparte
de los cientos de miles de hombres del ejrcito de Craso y de la Legin Olvidada
que haban muerto, primero Flix y despus Brennus haban perdido la vida. La
muerte del hombre que haba significado para l ms que nadie, adems de su
madre y de Fabiola, haba sido un golpe devastador. La culpa lo abrumaba. Dos
amigos haban muerto para darle esta oportunidad y l no poda hacer nada al
respecto.
Y el arspice haba sabido en todo momento lo que iba a sucederle a Brennus.
Qu ms saba?
Nos has tenido jugando al gato y al ratn dijo Romulus entre dientes,
deseando poder retroceder en el tiempo. Vete al infierno!
Tal vez sea se mi destino respondi Tarquinius mientras se acercaba a
su lado. Ya se ver.
Ningn hombre debera morir solo ante contratiempos insalvables.
Tarquinius pens en Olenus y en la forma en que muri.
Por qu no si as lo decide l?
Como no conoca el pasado del arspice, a Romulus le molest que
respondiera tan rpido.
Habra sido mejor para Brennus morir en la arena.
Aun cuando pronunciaba estas palabras, saba que no eran ciertas. El destino
de los gladiadores recaa en la voluble y sanguinaria muchedumbre romana. Sin
embargo, el galo haba muerto como haba deseado, bajo un sol brillante, espada
en mano. Como hombre libre y no como esclavo.
Romulus se mordi una ua. Cmo poda haber olvidado el mensaje que
brillaba intensamente en la mirada de Brennus? Su amigo haba aceptado su
destino, que era mucho ms de lo que muchos hombres hacan jams. Quin
era l para negarlo? Esto significaba que la ira que haba sentido contra el
arspice desde su huida la motivaban nicamente la culpa y la vergenza que lo
carcoman. Era una revelacin sorprendente. Una gran pena le sali del pecho, le
vaci los pulmones y lo dej con una sensacin de vaco total. Unas lgrimas
espontneas pero bienvenidas le surcaron las mejillas al recordar al grandulln y
valiente Brennus, que haba dado la vida por l.
Tarquinius pareci sentirse incmodo durante unos instantes, pero enseguida
le rode los hombros con un brazo.
Era muy raro que el arspice mostrase semejante emocin y, sollozando
como un nio, Romulus llor por lo que aquello significaba. Tarquinius tambin
sufra por la muerte de su amigo. Al final, las lgrimas se secaron y Romulus
levant la vista.
Sus miradas se encontraron y se observaron durante un buen rato.
El rostro de Tarquinius mostraba una franqueza que Romulus no haba visto
jams. Le aliviaba no ver en l ninguna maldad.
Sorprendentemente, fue Tarquinius quien apart primero la mirada.
Saba que Brennus encontrara la muerte en la India explic con voz
queda. Estaba escrito en las estrellas la misma noche en que nos conocimos.
Por qu no se lo dijiste?
Entonces no lo quera saber, si es que ha querido saberlo en algn momento
respondi el arspice mirndolo fijamente. T tambin lo sabas.
Romulus se sonroj.
Aconsejaros a los dos que os retiraseis con Longinus hubiese sido interferir
con vuestro destino prosigui Tarquinius. Habras deseado que lo hiciera?
Romulus neg con la cabeza. Pocas cosas disgustaban ms a los dioses que el
hecho de que alguien intentara cambiar el curso de su vida.
Yo no fui el primero en predecir el futuro de Brennus. Su druida se lo haba
dicho continu Tarquinius. Creer en esa profeca fue lo que lo ay ud a
sobrevivir durante tanto tiempo en el ludus. Y tambin en Astoria y en ti, por
supuesto.
Todava recordaba vvidamente el primer encuentro con el inmenso galo.
Tras matar a un murmillo que haba tomado como rehn a Astoria, la amante de
Brennus, Romulus haba provocado la ira de Memor, el cruel lanista. A la
maana siguiente, como castigo, deba enfrentarse solo a un desalentador
combate y Romulus, que no tena donde dormir, empezaba a desesperarse.
Brennus fue el nico luchador que le ofreci cobijo. No era de extraar que su
amistad se iniciase a partir de ah.
Aparte de querer lo mejor para ti, Brennus slo deseaba una cosa.
Romulus saba lo que Tarquinius iba a decir a continuacin.
Recuperar su honor salvando a un amigo.
Porque anteriormente no haba podido hacerlo termin Romulus. Ni
con su esposa ni con su hijo.
Ni con su to ni con su primo.
A Romulus lo invadi un fuerte sentimiento de fe.
Al final los dioses le concedieron su ltimo deseo.
Eso creo.
Los dos hombres se sentaron durante un rato para honrar el recuerdo de
Brennus.
Ms abajo, un pez dio un gran salto en el aire y captur una mosca. Salpic
ruidosamente al entrar de nuevo en el mar.
Romulus arrug la nariz por la peste que subi del agua. Por extrao que
fuese, le record a su antiguo amo. El cruel comerciante no se lavaba mucho. De
repente, decidi poner a prueba la honestidad de Tarquinius.
Y Gemellus?
El arspice pareci sorprenderse.
Sus ltimas empresas no han ido bien. No s nada ms contest.
Satisfecho y contento con esta sencilla respuesta, Romulus se atrevi con otra
pregunta:
Mi madre y Fabiola todava estn vivas?
Aqulla era su may or esperanza, el ascua que todava arda y que l
conservaba como si fuese la mismsima fuente de la vida. Por miedo a la
respuesta del arspice, Romulus nunca se haba atrevido a mencionarlo antes.
La expresin de Tarquinius cambi, se torn ms sombra.
Romulus se arm de valor.
Fabiola s dijo Tarquinius finalmente. Estoy seguro.
Lo embarg la alegra y sonri.
Y mi madre? quiso saber.
El arspice neg una vez con la cabeza.
El jbilo inicial de Romulus desapareci y se convirti en tristeza. Sin
embargo, la muerte de su madre no lo sorprendi demasiado. Aunque no era
muy may or cuando l fue vendido al ludus, Velvinna era de constitucin menuda
y delicada. Y la venta de sus hijos seguro que acab de quebrarle el espritu. El
entorno increblemente duro de las minas de sal, a las que Gemellus haba
prometido venderla, acababa a los pocos meses incluso con los hombres ms
fuertes. Esperar que hubiese sobrevivido ms de cuatro aos en semejante
infierno viviente no era nada realista. Romulus la haba mantenido viva en su
imaginacin porque eso lo ay udaba a superar su situacin. Cerr los ojos y pidi
a los dioses que cuidasen de su madre en el paraso.
Dnde est Fabiola en estos momentos? Romulus casi se ahog con las
siguientes palabras. Sigue todava en el burdel?
No.
Entonces, dnde est?
No estoy seguro prosigui Tarquinius. Si veo algo ms, sers el
primero en saberlo.
Romulus suspir mientras se preguntaba por qu Fabiola apareca en el foro
en la visin que haba tenido. Tendra que esperar para conocer la respuesta.
En el cielo, el graznido discordante de las gaviotas les record la proximidad
del mar: su posible camino de regreso a casa. El corazn de Romulus se llen de
alegra con ideas que antes le haban parecido inconcebibles.
Los maderos que tenan bajo los pies crujieron con los fuertes pasos que se
acercaban a su posicin.
El arspice entrecerr los ojos, y los dedos de Romulus se acercaron al
mango de su gladius. En este puerto extico no tenan amigos, solamente
enemigos en potencia. La voz ronca que los interrumpi era un tosco recordatorio
de ese hecho.
Romulus no entendi las palabras, pero el tono enfadado plasmaba
perfectamente la intencin del hablante.
Quiere saber qu hacemos en su muelle susurr Tarquinius.
Su muelle? pregunt Romulus entre dientes, incrdulo.
El arspice arque las cejas y reprimi una sonrisa.
Tenan de pie ante ellos a un bruto con los brazos en jarras. Llevaba un
sencillo taparrabos y su bronceadsimo cuerpo estaba cubierto de cicatrices. Se le
marcaban perfectamente los msculos en el pecho y en los brazos; en las dos
muecas llevaba tiras de cuero. A cada lado de aquel rostro ancho y sin afeitar le
caan unas largas trenzas de grasiento cabello negro. La nariz rota resaltaba sus
rasgos ordinarios y burdos. Repiti la pregunta.
Ninguno de los dos amigos respondi, pero los dos se levantaron. De pie
frente al recin llegado, retrocedieron un par de pasos.
Una espada con una hoja muy curva sobresala del ancho cinto que llevaba
en la cintura. Los diminutos puntos marrones en el hierro revelaban que el recin
llegado era marinero. O pirata. Slo el agua salada afectaba al metal de esta
manera, pens Romulus. El idiota no saba que engrasar el arma evitaba que se
oxidase. O no le importaba.
Tarquinius levant la mano en son de paz y pronunci algunas palabras.
La respuesta fue un gruido enfadado.
Le he dicho que slo estbamos descansando explic el arspice en voz
baja.
No parece que esa explicacin sea suficiente dijo Romulus entre dientes,
fijndose en el lenguaje corporal del corsario.
No contest Tarquinius con malicia. Quiere pelea.
Dile que no queremos problemas dijo Romulus. No caba duda de que
ese bruto tena amigos.
Tarquinius obedeci.
En lugar de apartarse, el hombre adopt un aire despectivo y abri an ms
las piernas que parecan troncos. Ahora pareca un coloso deformado, de pie a
horcajadas en el muelle.
Enfadado por la actitud amenazadora, Romulus dio sin querer un paso hacia
delante.
Mira! lo avis Tarquinius.
Romulus mir por encima del hombro de su adversario y vio que en la
barandilla del amenazador dhow[1] no lejos de all, se apoy aban unos hombres
sonrientes.
Qu hacemos?
El arspice observ dos gaviotas que graznaban y se peleaban por una jugosa
presa. Estaba bastante convencido de que deberan ofrecer sus servicios como
tripulantes en un navo mercante y no mezclarse con piratas como los que los
estaban mirando. Pero mejor comprobarlo.
Romulus esper mientras observaba al inmenso corsario.
El arspice esboz una sonrisa en su rostro lleno de cicatrices cuando, en el
ltimo momento, la gaviota ms pequea con el pico negro haba arrebatado un
bocado al pjaro may or.
Y entonces todo sucedi muy rpido.
El adversario de Romulus se abalanz sobre l e intent sujetarlo con un
abrazo de oso. Romulus se agach por debajo de sus hombros, y le clav el codo
en la espalda. El fuerte golpe no produjo mucho ms que un gruido de ira, pero
los mirones se rieron a carcajadas. Los dos se dieron la vuelta para enfrentarse
cara a cara. Tarquinius aprovech la oportunidad para apartarse del radio de la
pelea.
Romulus sonri. Una vez ms, los sucesos se le escapaban de las manos. No
iba a permitir que un matn cualquiera le propinara una paliza, aunque las
consecuencias podran ser graves. Ten cuidado pens. No vay as a herir al
bruto .
Esta vez el pirata se acerc ms despacio. Apret, iracundo, la mandbula y
desliz los pies descalzos hacia delante por las tablas alabeadas y agrietadas.
Romulus se agach, dobl las rodillas y record los trucos sucios que Brennus le
haba enseado. Dej que el otro se acercase an ms. No poda equivocarse:
existan pocos hombres ms fuertes que Brennus, pero tena un ejemplo ante l.
Con un solo golpe suy o, Romulus saba que caera y no se levantara.
Estaban a dos o tres pasos de distancia y se miraban fijamente.
El pirata separ los labios agrietados y quemados por el sol y dej ver unas
hileras de dientes marrones y picados. Cerr los inmensos puos, listo para
atacar. Por lo que a l concerna, Romulus se encontraba ahora dentro de su
alcance. La victoria y a era suy a.
El joven soldado amag hacia la izquierda y, como esperaba, su adversario se
alej. Pero Romulus no sigui el movimiento con un puetazo. Rpido como una
centella, le propin un rodillazo en la entrepierna. Se lo dio con todas sus fuerzas
y la boca del pirata dibuj un Oh! de sorpresa y dolor. Se dobl y se cay en
el muelle con gran estrpito. Del cuerpo cado surga un quejido quedo e
inarticulado.
Romulus sonri y se apart satisfecho porque no haba sido necesario herir al
corsario de gravedad.
Con un poco de suerte, sus compaeros de barco se mostraran comedidos.
Mir a su alrededor y vio que muchos de ellos se rean. Pero un nmero de
hombres nada desdeable pareca bastante disgustado. Agitaban enfadados los
puos en su direccin. Un nubio negro como el carbn con zarcillos de oro
miraba y esperaba el resultado. Se oan cada vez ms insultos y hubo quien se
llev la mano al arma. Era el comienzo de un efecto de goteo. Al darse cuenta de
que Tarquinius y l tendran que acabar huy endo como cobardes, Romulus
maldijo para sus adentros. Como una turba amotinada que se detiene antes de
linchar a un inocente transente, los piratas permanecan inmviles; pero bastara
con que uno diera un paso para que todos saltaran la barandilla.
Romulus le hizo a Tarquinius un gesto hacia delante por encima de la mole
descontenta. En cuanto lograsen salir del muelle y se mezclasen con la
muchedumbre estaran a salvo.
Una mano grande alcanz al arspice, lo sujet por el tobillo y casi lo hizo
caer.
Al or el grito de Tarquinius, Romulus se dio la vuelta y, de forma instintiva, le
dio al corsario una patada en la cabeza. Un golpe con las tachuelas de las
sandalias del ejrcito era un martillazo, as que el hombretn se desplom
inconsciente. El cuerpo rod suavemente y, debido a su peso, cogi suficiente
velocidad para llegar al borde del estrecho embarcadero y caer. Con un gran
estruendo, impact en el agua y se hundi de inmediato.
Horrorizado, Romulus mir hacia abajo, al agua turbia. No haba sido su
intencin matar a su adversario, pero probablemente era lo que haba hecho. Ya
slo vea la cadena de burbujas que ascendan hasta la superficie.
Con un incipiente rugido de ira, la tripulacin entera del barco pirata salt por
la borda y ech a correr tras ellos. Los corsarios corran por un embarcadero
paralelo, pero no tardaran en cortar el paso a los dos amigos.
Tarquinius le agarr el brazo.
Vmonos dijo entre dientes. Ya!
Si nos vamos, ese pobre cabrn se ahogar protest Romulus.
Crees que a l le importara lo que te pasase a ti? replic el arspice.
Ya lo salvarn sus amigos.
Cuando lleguen, ser demasiado tarde.
No poda permitir que otro hombre muriese. Romulus se quit el cinturn,
respir hondo y se lanz al agua. Por segunda vez en poco tiempo, las burbujas
de agua subieron a la superficie como una fuente.
Horrorizado, Tarquinius observaba sus movimientos. Pag caro el momento
de indecisin. Varios piratas y a haban alcanzado el final del embarcadero donde
se encontraba. Con miradas maliciosas, caminaban arrogantes en su direccin a
lo largo de los tablones, con las hachas y las lanzas en alto.
Romulus no saba nada de eso. Nadaba hacia el fondo y miraba a derecha y
a izquierda. Afortunadamente la visibilidad era buena, mucho mejor que en la
superficie. Pero no vea nada. Las largas frondas de algas que crecan en el
fondo amenazaban con enredarlo entre sus hojas. Romulus busc en vano
durante lo que pareci una eternidad, cuando de repente encontr una gruesa
cuerda que bajaba en diagonal justo delante de l. Deba de ser la cuerda del
ancla de uno de los barcos de la superficie. Romulus la sujet con fuerza y se dio
impulso para bajar ms. Si no encontraba pronto al pirata, sera demasiado tarde.
Media docena de segundos ms tarde, alcanz una enorme ancla de piedra.
Se estaba quedando sin oxgeno. Mitra, ay dame! , rez desesperado.
Las trenzas morenas fueron lo que le llam la atencin. Como las algas que
tenan alrededor, se balanceaban de un lado a otro con la corriente. Se acerc
nadando y encontr al grandulln al alcance de la mano boca arriba y totalmente
inmvil. No es buena seal , pens. Agarr los largos cabellos con la mano
izquierda, plant los pies en el fondo arenoso y flexion las rodillas. Con la ay uda
de sus musculosos muslos, se impuls hacia arriba con todas sus fuerzas. Pareca
que la superficie estaba a kilmetros de distancia y el peso que tiraba de su brazo
izquierdo era como un saco de plomo. Pero agarr al corsario por la barbilla y,
lentamente, brazada a brazada, ascendieron.
Cuando las dos cabezas aparecieron en la superficie sucia y espumosa, se
oy eron gritos de alivio.
La voz de Tarquinius era una de ellas.
A Romulus se le cay el alma a los pies cuando vio que haban desarmado al
arspice y que ste se hallaba rodeado de corsarios. Pero no tena tiempo para
pensar; aunque le notaba el pulso en la mueca, lo que sujetaba era un cuerpo
flcido. Tena los pulmones encharcados de agua. Sus compaeros se dieron
cuenta de la situacin y rpidamente tiraron una cuerda. Romulus la at deprisa
alrededor del pecho del pirata inconsciente y contempl cmo lo izaban hasta el
embarcadero. Lo tumbaron boca abajo y un individuo de tez morena le dio
varios golpes certeros en la espalda. No suceda nada, Romulus empezaba a
desesperarse. Volvieron a repetir varias veces el procedimiento sin resultado.
Justo cuando pensaba que su rescate no haba servido de nada, el gigante tosi
con violencia y vomit una gran cantidad de agua.
Sus amigos vitorearon contentos.
De nuevo descendi la cuerda y Romulus trep impaciente por ella, primero
una mano y luego otra. Seguro de que lo recibiran bien. Al fin y al cabo, le haba
salvado la vida.
Cuando Romulus alarg el brazo para apoy arse en el embarcadero e izarse,
un par de pies negros y callosos se plantaron en su camino. Romulus alz la vista
y mir a los ojos al nubio de los zarcillos de oro. Deba de ser el capitn del
pirata, y sujetaba en la mano derecha un gran alfanje de hoja ancha.
Dime por qu no debera cortar la cuerda dijo el nubio en un parto
pasable, antes de que mis hombres maten a tu amigo.
21

El reencuentro

Galia Central, verano de 52 a. C.

T ras un largo intervalo de tiempo, Fabiola logr recuperar la compostura.


Secundus farfull unas palabras tranquilizadoras y la alej del cuerpo del
druida. Cuando el optio dirigi a sus hombres hacia un grupo de tiendas situadas
en un promontorio desde el que se dominaba el campo cubierto de cadveres,
Fabiola apenas se fijaba y a en la sangre. El horror de las semanas anteriores
haba sido abrumador, y su encuentro con el druida moribundo, angustioso. Se
estremeci. Pero, con la ay uda de los dioses, se las haba arreglado hasta ahora.
Haba resistido. Respir hondo y se imagin la recepcin que le iban a dispensar.
Poco a poco fue cambiando de humor y acab entusiasmada, pero nerviosa.
Estaba a punto de ver a Brutus de nuevo! Por el momento, no poda hacer nada
por Romulus, y su profunda preocupacin sobre Csar pas a segundo plano. El
peligroso viaje estaba a punto de concluir y por fin podra relajarse un poco. La
perspectiva la llen de alivio.
Subieron la pendiente y pasaron varios controles guarnecidos por legionarios
de aspecto exhausto. Muchos tenan los brazos, las piernas o la cabeza vendada;
las armaduras y los escudos abollados y manchados de sangre. A pesar de todo,
se mantenan alerta y en actitud vigilante. Fabiola les explic a todos su posicin
y su misin y ellos la dejaron pasar sorprendidos, con saludos respetuosos. A su
paso, los soldados giraban las cabezas con miradas de deseo y sobrecogidos por
su belleza. Pero nadie se atrevi a decir una palabra que ella pudiese or. Quin
deseaba molestar a Decimus Brutus, el brazo derecho de Julio Csar?
Llegaron cerca del puesto de mando del ejrcito, donde tambin se haban
erigido las tiendas de los oficiales veteranos. A Fabiola se le aceler el pulso.
Adems de los guardias, los mensajeros y los trompetas habituales, en el exterior
de la tienda haba varios soldados con armaduras doradas y un hombre gil y
enrgico gesticulaba en el centro. Slo poda ser Csar. Y Brutus no poda andar
muy lejos. Sonri al imaginar la reaccin de su amante cuando la viese.
Csar es el mejor general que jams ha tenido Roma declar Secundus
. Es una victoria sin igual.
Conocedora remotamente de Csar por Fabiola y Brutus, Docilosa estaba
henchida de orgullo. Tras haber sobrevivido a grandes peligros y amenazas de
muerte, aqulla era la justa recompensa.
Mirad, seora!
Las palabras de Secundus sacaron a Fabiola de su ensueo. Su mirada sigui
la mano que sealaba. No era de extraar que Csar estuviese en ese lugar,
pens. El campo de batalla entero y aca a sus pies, de manera que se poda
apreciar la magnitud de su hazaa y el tamao del ejrcito que se haba
enfrentado a sus diez legiones. Una pared rocosa impeda ver bien hacia el
noroeste, pero las fortificaciones se extendan hasta donde alcanzaba la vista por
el sureste y daban a ambos lados, con campos de trampas letales por delante y
por detrs. Haba bloques de madera con ganchos de hierro para arrastrar de los
pies y de la ropa a los que pasaban, fosos con afiladas estacas en el fondo y
zanjas llenas de lpidas de piedra irregularmente talladas. En el interior, dos
trincheras profundas, una de ellas anegada con el agua de un ro cercano. Por
ltimo, la empalizada se haba reforzado con ramas afiladas que sobresalan por
debajo de las almenas. Las torres construidas a lo largo de la empalizada
ofrecan excelentes campos de tiro. En las pasarelas todava quedaban pila
amontonados, los ltimos restos de los miles que haban lanzado a los galos
mientras stos avanzaban lentamente por las trampas mortales. Fabiola fue
consciente de que el sistema defensivo de Csar haba sido puesto a prueba hasta
el lmite. La franja de tierra entre Alesia y la circunvalacin estaba sembrada de
cadveres, y el otro lado tambin. Muchos de los cuerpos pertenecan a romanos,
muertos en contraataques y misiones para recuperar los pila intactos, pero la
gran may ora eran galos: guerreros en la flor de la vida, hombres ms jvenes,
muchachos e incluso algunos ancianos. Tribus enteras y acan all.
La temerosa admiracin que Fabiola senta por Csar creci. Su
conocimiento sobre la guerra era limitado, pero resultaba imposible no apreciar
la inmensidad de la lucha que haba tenido lugar. Vencer cuando el adversario
posea semejante superioridad numrica era digno de admiracin. Fabiola se
alegraba de no haber decidido quedarse con Marco Petrey o. Probablemente, ni
siquiera Pompey o sera capaz de superar al general que haba logrado semejante
victoria. Pensndolo bien, haba alguien capaz de superarlo? Un temblor de
miedo le recorri el cuerpo. De repente se sinti muy pequea e insignificante.
Brutus haba unido su destino a un meteoro, al menos eso pareca. Y el de ella
tambin. Slo el tiempo dira si los dos acabaran quemndose.
Fabiola? Eres t?
Al or la voz conocida le dio un vuelco el corazn. Gir la cabeza y vio a su
amante caminando hacia ellos. Nerviosa, levant la mano.
Brutus!
Con un grito de emocin, Brutus ech a correr. De constitucin media, llevaba
el peto dorado tpico de los oficiales de alto rango, una capa roja y un casco con
penacho transversal. Sujetaba la empuadura ornamentada de la espada, pero las
tiras de cuero con tachuelas para proteger la ingle y los muslos tintineaban al
moverse de un lado a otro al correr.
Fabiola se mora de ganas de correr a su encuentro; sin embargo, hizo un
esfuerzo por mantener la compostura y no se movi. Se alis el sencillo vestido y
dese haber tenido tiempo para comprar ropa y perfume. Mantn la calma
pens. Esto no es Roma ni Pompey a. En campaa no hay lujos. Estoy aqu,
con eso basta .
Por todos los dioses, si eres t! exclam Brutus al acercrsele.
Fabiola lo recibi con una radiante sonrisa, la que a l le gustaba.
Los legionarios de Petrey o saludaron, se apartaron rpidamente y formaron
un pasillo.
Brutus afloj la marcha y recorri los ltimos pasos mientras beba la belleza
de Fabiola como un hombre sediento bebe un vaso de agua. No se haba afeitado
y su rostro tena un tono grisceo, pero estaba sano y salvo.
En el nombre del Hades! exclam, sonriendo y frunciendo el ceo
alternativamente. Qu haces en este lugar dejado de la mano de los dioses?
Fabiola hizo un mohn.
No te alegras de verme?
Le tom las manos entre las suy as y se las apret con fuerza.
Por supuesto! Es como si el mismsimo Marte hubiese respondido a mis
plegarias!
Fabiola se inclin hacia delante y lo bes en los labios. Brutus respondi a su
apasionado gesto con una ardiente intensidad y la envolvi en sus brazos. Al final
se separaron mirndose a los ojos sin necesidad de decir nada. Era un lujo para
los dos poder sentir el cuerpo del otro al estrecharlo entre sus brazos.
Por todos los dioses! murmur Fabiola al final. Te he aorado
tanto!
Brutus sonri de oreja a oreja, como un nio.
Y y o a ti, mi amor dijo. Cuntos meses han pasado?
Casi nueve respondi ella con tristeza.
Lo siento! aadi Brutus, y le apret con fuerza los dedos como si
crey ese que al soltarla desaparecera. Esta campaa ha sido completamente
distinta a las dems. No hemos hecho otra cosa que marchar y luchar desde que
empez la maldita revuelta. No poda dejar a Csar.
Por supuesto que no repuso Fabiola comprensiva. Lo s.
Qu tal todo en el latifundio? Al ver que le cambiaba la expresin del
rostro, frunci el ceo. Ha sucedido algo?
Los ojos se le llenaron inmediatamente de lgrimas. Pobre Corbulo!
pens con sentimiento de culpa, ha muerto por mi actitud precipitada. Igual
que los gladiadores que contrat. Mis esclavos han sido vendidos al mejor postor.
Y ese pobre muchacho, castrado slo para satisfacer el resentimiento de
Scaevola .
Brutus la mir a los ojos preocupado.
Cuntame le pidi con dulzura.
Ella se lo explic todo con un torrente de palabras. La escapada. Scaevola y
sus fugitivarii. Cmo ella lo haba humillado. Cmo enseguida aparecieron sus
esclavos.
Contrariar al fugitivarius no fue una idea muy inteligente dijo Brutus.
Pero s lo autoritarios que pueden llegar a ser hombres como l.
Fabiola asinti con la cabeza y prosigui para explicarle que haban asesinado
a dos esclavos en los campos, hecho que haba adelantado la decisin de viajar a
Roma, donde haba conocido al veterano Secundus. Se lo seal. No escatim
ningn detalle de la muerte de Clodio Pulcro, los disturbios que siguieron y el
dramtico incendio del Senado.
Hasta aqu nos hemos enterado de lo que ha pasado. Dnde ha ido a parar
el respeto por la ley y el orden? se pregunt sombro. Escoria plebey a!
Necesitan que les claven la punta de una espada donde ms duele.
Probablemente eso y a ha sucedido dijo Fabiola. Inclin la cabeza hacia
los legionarios que estaban a su alrededor. Seguro que una de las legiones de
Pompey o y a habr llegado a Roma.
El optio sonri orgulloso.
Brutus comprendi lo que quera decir y no hizo ms preguntas.
Gracias a Marte que y a no te encontrabas all! repuso. Contina.
Sin mencionar al poderoso protector de Scaevola, Fabiola relat la historia de
la emboscada callejera y lo que el fugitivarius le haba hecho a Corbulo y a los
dems en el latifundio. A Brutus se le salan los ojos de las rbitas de la ira, pero
dej que continuase sin interrumpirla. Sin embargo, cuando se enter de que
haba estado a punto de violarla, estall de rabia.
Cmo dices que se llama?
Scaevola. Para darle el noticin, Fabiola acerc los labios a la oreja de
Brutus: Al parecer, est a sueldo de Pompey o. Y nosotros no somos los
primeros seguidores de Csar a quienes han atacado.
Brutus se qued helado.
Ya veo repuso. Bien, habr que utilizarlo como ejemplo. Encontrar a
un hijo de puta arrogante como se no tiene que ser muy difcil. Scaevola pagar
por lo que ha hecho. Y lentamente.
Fabiola se sinti aliviada. Pareca que el malvolo fugitivarius y a no constitua
una amenaza tan grande. Aunque, para asegurarse, debera seguir al lado de
Brutus.
Ya habis terminado? empez a decir.
Aqu? Brutus seal los montones de cuerpos que se vean ms abajo.
Tal vez. Vercingtorix est encadenado y hemos tomado a decenas de miles de
sus hombres como esclavos. Frunci el ceo. Aunque es posible que muchas
tribus continen la lucha. Pero nosotros no nos detendremos hasta que la Galia
forme totalmente parte de la Repblica. Hasta que Csar consiga una victoria
total. Levant la voz. Victoria para Julio Csar!
Los legionarios de Csar que estaban ms cerca aclamaron cuando lo
oy eron, pero para los soldados que haban acompaado a Fabiola hacia el norte,
la situacin era claramente incmoda.
A continuacin, Brutus se dirigi a Docilosa con una amplia sonrisa:
Cuidas bien de tu seora?
Es una bendicin del cielo interrumpi Fabiola. No s qu habra
hecho sin ella.
Docilosa se sonroj de orgullo.
Tu lealtad ser recompensada dijo Brutus amablemente. Y quin es
este hombre que tenemos aqu?
Sextus, mi seor repuso el esclavo con una profunda reverencia. El
ltimo guardaespaldas de mi seora.
Tiene el corazn de un len declar Fabiola. Y tambin lucha como un
len.
Te doy las gracias. Brutus le dio una palmada a Sextus en el hombro.
Seor.
Y l es Secundus? pregunt Brutus.
S, seor. Secundus cerr el puo y salud golpendose el pecho.
Veterano con trece aos de servicio.
l y sus camaradas nos salvaron de Scaevola aadi Fabiola. Nos
acogieron y despus nos guiaron durante el viaje.
Sextus asinti enrgicamente con la cabeza.
Brutus lanz una mirada de agradecimiento a Secundus.
Son tus hombres? pregunt algo confuso.
La tristeza asom a su rostro.
No, seor. Los fugitivarii asesinaron a todos mis camaradas. Hace unas dos
semanas, nos tendieron otra emboscada al norte de Roma. Nos pillaron
desprevenidos, como si fusemos reclutas.
En absoluto! exclam Fabiola. Con la ay uda de Mitra, nos sacaste de
all. Nadie ms lo hubiese logrado.
Secundus baj la cabeza agradecido.
Has dicho Mitra? pregunt Brutus de repente.
S respondi Fabiola. Secundus y sus hombres siguen el camino. Por
el momento, no dijo nada sobre su participacin.
Brutus se inclin hacia delante de inmediato. Secundus hizo lo mismo y, entre
risas, ambos se dieron un fuerte apretn de manos.
Esta vez le tocaba a Fabiola sorprenderse:
T tambin rindes culto a Mitra?
Desde hace unos meses. Un centurin de alto rango que sirvi en Asia
Menor me inici en esta religin explic Brutus con regocijo. Y ahora, bajo
la proteccin de Secundus, el dios te ha trado hasta m. Esto merece un
generoso sacrificio!
Fabiola estaba encantada.
Entonces estos legionarios empez Brutus. Quines son?
Tambin se los debemos a Mitra, seor explic Secundus en voz baja.
Los fugitivarii huy eron cuando nos encontramos con una legin de Pompey o que
iba camino de Roma. La legin estaba al mando de Marco Petrey o, que tambin
result ser crey ente.
Fabiola le sonri abiertamente, muy contenta porque haba dado una
explicacin verosmil. Desde que haba dejado el campamento del legado, le
preocupaba cmo iba a explicar su relacin con l.
Brutus arque las cejas.
Mitra te ha bendecido, mi amor. Y creo que Fortuna tambin.
Si supieras todo lo que me ha pasado! , pens Fabiola con la visin
provocada por el homa en mente. Pero eso sera mejor explicrselo a solas.
Excepto lo ocurrido en el dormitorio de Petrey o.
Habis trado a Fabiola sana y salva le dijo Brutus al optio. Buen
trabajo! Supongo que ahora tendris que regresar a vuestra unidad. Pero, antes
de marchar, os merecis un buen descanso. Llam de un silbido al soldado que
ms cerca estaba. Lleva estos soldados al campamento. Bscales comida
caliente y una cama para pasar la noche. Rpido!
Todos sonrieron satisfechos cuando el optio y su media centuria partieron.
Secundus los acompa, pero Sextus se qued con Fabiola.
Caminemos hasta mi tienda dijo Brutus cogiendo a Fabiola del brazo.
All podrs descansar. Esta noche hay un banquete para celebrar nuestra victoria
y estoy seguro de que Csar querr que ests presente. Ha odo hablar mucho de
ti.
El momento que Fabiola tanto haba deseado desde haca una eternidad
estaba a punto de llegar y resultaba aterrador pensar en ello. Mientras pasaba por
todo tipo de peripecias, nunca se haba atrevido a imaginrselo. Pero, gracias a
Mitra, iba a suceder en un escenario tan increble como un campo de batalla en
la Galia.
Perfecto! dijo Fabiola disimulando su nerviosismo. Ser un honor
conocer al fin a tu general.
Fabiola se vesta para la velada ay udada por Docilosa. De Alesia haban
trado una mesa, espejos, algunas joy as, frascos de maquillaje y de perfume y
una seleccin de vestidos. Fabiola saba que no deba preguntar de dnde
provenan. Los vestidos le quedaban tan bien que podan haber sido de su doble,
hecho que resultaba muy doloroso. Fabiola le pidi en silencio a Mitra que
protegiese a la duea de los trajes, fuese quien fuese.
Ests preciosa! dijo Brutus con admiracin. Se acerc y le acarici los
hombros con la y ema de los dedos. No ser que quieres impresionar a Csar,
no?
Docilosa frunci la boca en seal de desaprobacin.
Si lo hago es por ti le reproch Fabiola. Y t lo sabes.
Por supuesto repuso Brutus avergonzado. Perdona.
Si supieses lo que realmente quiero! .
Quieres que me cambie?
Brutus mir la stola de seda con un profundo escote, que dejaba ver su piel
suave.
No respondi con una mirada de lujuria. Te queda bien.
Tranquila, Fabiola se sent ante el pequeo espejo de bronce que haba sobre
la mesa. Docilosa, atareada a su espalda, le arreglaba un par de mechones
sueltos detrs de la oreja mientras ella se daba los ltimos toques de maquillaje.
Quedaba preciosa con tan slo una pequea cantidad de ocre en las mejillas y un
ligersimo toque de antimonio. Al evitar religiosamente la exposicin al sol,
Fabiola no necesitaba blanquear el cutis con albay alde. Haba decidido alegrarse
de conocer a Csar en el banquete. No caba duda de que iba a estar pendiente de
sus oficiales, lo que le permitira observarlo con detenimiento. Los hombres a los
que iba a conocer tambin podran ser fuentes potenciales de informacin sobre
el astuto general. Una vez ms, Fabiola estaba decidida a utilizar todas sus
artimaas para encontrar a su padre.
Mir a Brutus de arriba a abajo con una mirada experta. Su amante haba
cambiado el uniforme militar y las caligae por unos zapatos de piel suave y una
toga de la mejor lana de un blanco luminoso. Nunca contento, su vestiplicus,
cuy a tarea consista en colocar los complejos pliegues de la toga, se afanaba y
esmeraba a su alrededor. Al final Brutus se cans y despidi al adulador esclavo.
Docilosa aprovech para desaparecer.
Y bien?
Ests muy guapo, mi amor murmur Fabiola mientras se acercaba y le
pona la mano en la entrepierna.
Haban pasado toda la tarde copulando como conejos; sin embargo, la
respuesta de Brutus fue inmediata.
Tal vez podras decir que te duele el estmago le sugiri con voz
seductora.
Para ri. No podemos perdernos el banquete.
Por nada del mundo repuso Fabiola, y lo bes en los labios.
Brutus, que desconoca sus intenciones, sonri orgulloso.
Gran Mitra rez. Dame una seal. Necesito saber si Csar es mi
padre .
Una pequea guardia formada por cuatro legionarios y un optio los
acompa hasta la enorme tienda de Csar.
Sextus contempl con el semblante preocupado cmo se marchaba la pareja.
No le gustaba perder a Fabiola de vista. Nunca.
Un may ordomo con calvicie incipiente los esperaba en la entrada.
Bienvenidos! salud con una reverencia. Seguidme, por favor.
Fabiola, a quien repentinamente invadi una sensacin de aprensin, se qued
helada. Estaba loca? Incluso aunque su sospecha fuese cierta, pensar en hacer
dao a uno de los hijos predilectos de Roma equivala a suicidarse. Esboz una
sonrisa irnica. Qu ms daba? Aunque haba sobrevivido a peligros terribles, su
hermano mellizo haba soportado cosas mucho peores. Sin Romulus, mi
supervivencia no importa pens Fabiola. No hay que temer a la muerte .
Brutus no se haba percatado de su reaccin y entr entusiasmado detrs del
esclavo. Fabiola se arm de valor y se apresur.
La sala espaciosa, pero espartana, donde Csar se reuna diariamente con sus
oficiales haba sido redecorada con muebles de comedor. Como era costumbre,
se haba colocado un divn grande en tres extremos de cada mesa y el cuarto
extremo haba quedado despejado. La pareja tan slo eran dos de entre los ms
de veinte invitados a la cena. Legados, tribunos y oficiales del Estado May or
descansaban sentados de tres en tres en cada divn, y numerosos esclavos se
movan de un sitio a otro entre los invitados. Todava no haba seal de Csar,
pero el murmullo animado de la conversacin llenaba el ambiente.
Cuando Brutus y Fabiola pasaron por delante de las primeras mesas, se
giraron cabezas y se oy eron murmullos de admiracin. Brutus saludaba con la
cabeza y se inclinaba ante muchos de los oficiales, mientras que Fabiola sonrea
vacilante. Cuando llegaron a la mesa central, Brutus salud a los cuatro hombres
reclinados en los divanes. Fabiola estaba encantada. Estaba claro que era aqu
donde Csar se sentara, y ser invitada a cenar a su mesa era uno de los ms altos
honores que le podan conceder.
Marco Antonio, Tito Labieno, Cay o Trebonio y Cay o Fabio, buenas
noches.
El cuarteto murmur un corts saludo, pero todas las miradas se posaron en la
acompaante de Brutus.
Puedo presentaos a Fabiola, mi amada? Para mi ms absoluta sorpresa, ha
arriesgado su vida en las tierras de la Galia para venir a verme.
Marco Antonio le lanz una mirada prolongada y desagradable que ella
ignor.
No me sorprende repuso Labieno comprensivo. Era un hombre maduro
y delgado, de cabello gris. Eres uno de los mejores oficiales de Csar. Un buen
partido.
No le hagas caso, mi amor objet Brutus. Junto con Csar y Fabio,
este hombre ha vencido la ltima batalla. Y esos dos seal a Marco Antonio y
a Trebonio nos salvaron el pellejo la noche anterior con sus tropas de
caballera.
Marco Antonio se ri con el comentario de Brutus.
T tambin aportaste tu grano de arena repuso arrastrando las palabras y
pasndose la mano por el cabello rizado y castao. Por eso ests aqu. Ahora,
sintate!
Brutus se sonroj y llev a Fabiola hasta su sitio en el extremo del divn de la
derecha. l se sent en medio, de manera que los separaba un cabezal y ambos
se hallaban frente al divn de Csar, vaco porque estaba reservado slo para el
general. Fabiola haba aprendido la importancia de los diferentes lugares que se
ocupaban, de manera que saba que slo Labieno y Marco Antonio estaban
recostados en una posicin superior a su amante. Esto la llen de orgullo, pero
tambin le preocup la clara animadversin entre Brutus y Marco Antonio, el
mejor amigo de Csar, que tena fama de ser un hombre rebelde y peligroso.
Enseguida sirvieron copas de mulsum, pero Fabiola apenas tuvo tiempo de dar un
sorbo cuando estallaron fuertes vtores. Todos los oficiales se pusieron en pie y
Fabiola comprendi que Csar haba llegado.
Brutus se levant y se dirigi a Fabiola con una sonrisa.
Te das cuenta cmo le quieren?
Ella asinti con la cabeza.
Los legionarios tambin prosigui. Lo seguiran hasta el Hades.
Por qu? pregunt, en un intento por comprender.
Csar siempre recompensa la valenta de sus soldados. Por ejemplo, todos
los que han luchado aqu, en Alesia, recibirn a un esclavo como recompensa
le susurr Brutus. Pero no slo eso. Csar tambin es muy valiente, as que
sienten un gran respeto por l. Cuando es necesario, dirige desde el frente. Ay er,
los guerreros de Vercingtorix estuvieron a punto de vencernos, pero Csar
cabalg desde la empalizada hasta el frente de la caballera de reserva y aplast
la retaguardia. Golpe un puo contra el otro. Nuestros soldados soportaban
mucha presin a lo largo de toda la lnea y estaban a punto de desmoronarse; sin
embargo, en cuanto vieron a Csar con su capa roja galopando arriba y abajo,
contraatacaron. Los galos, presos del pnico, emprendieron la retirada y as
ganamos la batalla.
Los vtores y los aplausos enseguida alcanzaron proporciones ensordecedoras.
Los oficiales que estaban ms cerca se apartaron y, por primera vez, dejaron ver
a Csar. Era un hombre delgado como un galgo, de pelo corto y ralo, rostro
alargado con pmulos marcados y nariz aquilina. Aunque no era guapo segn los
cnones de belleza, algo en l llamaba la atencin. Fabiola no sabra decir qu
era. Se fij en que la toga que llevaba tena una estrecha franja prpura,
distintivo de censores, magistrados y dictadores. Pocos pueden dudar de a qu
clase pertenece Csar pens con admiracin. Pero haba violado l a su
madre? . El sorprendente parecido con Romulus dio nuevo mpetu a su
sospecha.
Bienvenido, seor! salud Marco Antonio efusivamente. Nos honris
con vuestra presencia.
Csar los salud con la cabeza uno a uno. Se detuvo ms tiempo en Fabiola,
que se sonroj y se mir los zapatos. Conocer a uno de los hombres ms
poderosos de la Repblica resultaba intimidatorio.
Brutus chasque los dedos y el general se encontr de inmediato con una
delicada copa en la mano.
sta debe de ser la bella Fabiola dijo Csar con una mirada penetrante y
carismtica. Al fin nos conocemos.
Seor respondi con una profunda reverencia. Es todo un honor estar
aqu, en el banquete de vuestra victoria.
Sonri, y Fabiola se tranquiliz un poco.
Sentaos, por favor.
Todos obedecieron, y Fabiola observ educadamente a los comensales
enzarzados en animadas conversaciones. Como era lgico, primero hablaron de
la batalla. A Fabiola le interesaba la conversacin y no se perdi una palabra.
Csar diriga la conversacin y analizaba todos los aspectos de la campaa.
Haba muchas cosas que estudiar. El conflicto con Vercingtorix poda haber
terminado en la ciudad amurallada de Alesia; sin embargo, haba durado muchos
meses. Se haba iniciado con el asedio de varias ciudades leales a Vercingtorix,
entre ellas Cenabum y Avaricum.
Ya haba odo hablar antes de Cenabum dijo Fabiola.
Probablemente porque los habitantes de la ciudad masacraron a los
comerciantes romanos que vivan all explic Csar. Evidentemente
queramos venganza, por eso no tardamos tanto en asediar la ciudad.
Qu sucedi? pregunt Fabiola.
Mis soldados prendieron fuego a las puertas, irrumpieron en la ciudad y la
saquearon. Csar esboz una sonrisa ante su horror. Los soldados son como
lobos. Necesitan la emocin de la caza para mantener el inters.
Fabiola asinti con la cabeza al recordar la adrenalina que corra por sus
venas cuando luchaba junto a Sextus. Tambin poda imaginar el terror de los
civiles cuando los legionarios irrumpieron en Cenabum.
Sin embargo, el asedio de Avaricum fue ms difcil. An era invierno y
tenamos muy pocos vveres continu Brutus. Cada da envibamos partidas
de pillaje, pero la caballera gala las atacaba.
Fueron das aciagos reconoci Marco Antonio.
As que di a mis legiones la opcin de levantar el asedio prosigui
Csar.
Y optaron por esa opcin? pregunt Fabiola con curiosidad.
Se negaron repuso orgulloso. Dijeron que sera una vergenza no
terminar lo que haban empezado. De manera que, como no quedaba maz para
hacer pan, mis legionarios se alimentaron exclusivamente de ternera durante
varios das.
Adems construy eron una enorme terraza de asedio para rellenar el
barranco que protega la nica entrada a la ciudad prosigui Brutus con el
rostro iluminado. Y todo el tiempo los galos nos lanzaban estacas afiladas,
piedras inmensas y brea hirviendo.
Los soldados no se desanimaron ni cuando la base de madera de la
plataforma se incendi aadi Csar. Al da siguiente tomaron las murallas
pese a las fuertes lluvias y, posteriormente, la ciudad.
Fabiola solt un grito ahogado de admiracin. Con el mulsum corriendo por
sus venas, cada vez se enfrascaba ms en la animada conversacin entre Csar y
sus oficiales. Su deseo de descubrir si era su padre qued sumergido bajo la
fascinacin por los impresionantes detalles de la campaa. Desinhibida, Fabiola
empez a hacer preguntas detalladas sobre Csar. Brutus, alarmado, le lanz una
mirada de advertencia; pero su general, que pareca divertido, toler esta
situacin durante cierto tiempo.
Con las mejillas encendidas, Fabiola no se dio cuenta de que Csar empezaba
a impacientarse. Brutus se le acercaba para susurrarle al odo, cuando cometi
un error impropio de ella.
Si tan valientes son vuestros soldados, qu sali mal en Gergovia?
pregunt enrgicamente.
Un silencio de asombro se apoder de la mesa. A Csar se le hel el
semblante.
Y bien? insisti Fabiola.
Nadie le respondi.
Fabiola! le reprendi Brutus. Te has excedido. Nunca lo haba visto
tan enfadado.
De repente, Fabiola se sinti totalmente sobria.
Lo siento susurr. No es de mi incumbencia, slo soy una mujer.
Qu he dicho? . Su mente era un torbellino. Discrecin y sigilo eran su
lema. Preguntar a Csar sobre una derrota que haba sufrido, por rara que fuese,
era algo completamente estpido. Mitra! implor Fabiola, perdname. Te
ruego que esto no perjudique la amistad de Brutus con su general .
Se oy una risa calmada.
El sonido era tan inesperado que, por un instante, Fabiola no lo reconoci.
Levant la vista y vio que Csar la miraba y se rea. Resultaba desconcertante.
Fabiola se sinti como un ratn en las garras de un gato.
Lo que sucedi es que los soldados que participaron en el ataque sorpresa
no respondieron a la llamada de retirada respondi Csar con frialdad.
Mientras unos escalaban las murallas de Gergovia, otros asediaban los hogares.
Cuando los galos que estaban en el interior y en el exterior se percataron de que
los legionarios estaban aislados del ejrcito principal, se reagruparon y los
rodearon por completo.
Pero enseguida fuisteis a su rescate con la Dcima, seor se aprest a
aadir Brutus.
Ya habamos perdido a setecientos soldados repuso Csar. En su voz se
perciba perfectamente su pesar. Y cuarenta y seis centuriones.
Fabiola agach la cabeza deseando que la tierra se abriese bajo sus pies y se
la tragase. Pero no fue as.
Brutus intent desviar la conversacin hacia temas triviales, pero su intento
fracas estrepitosamente. Los otros tres, sentados en el mismo divn, empezaron
a hablar entre ellos. Brutus y Fabiola quedaron frente a Csar, era una situacin
muy incmoda.
Tu joven amante es muy curiosa dijo Csar en voz alta unos instantes
despus. Muy inteligente para haber sido esclava. Y prostituta.
Sus compaeros parecieron sorprenderse ante la revelacin.
Brutus apret la mandbula, pero guard silencio.
Fabiola se mora de vergenza y de pena. Aunque era de esperar que Csar
lo supiese todo sobre ella. Esper mientras deseaba con todas sus fuerzas poder
retroceder en el tiempo.
Esta caracterstica puede ser positiva prosigui Csar. Pero no suele
serlo. Combinada con semejante belleza, una mujer puede conseguir mucho: por
ejemplo, influir en gente poderosa.
Entiendo, seor repuso Brutus evitando mirarlo.
tala corta aadi Csar agriamente. Y lanz una mirada penetrante a
Fabiola.
Ella tembl, pero sostuvo su mirada.
O tendr que hacerlo y o aadi, y despus call.
La expresin grantica de su rostro revelaba mucho ms que las palabras.
Roma debe tener cuidado con Csar , haba avisado el druida.
Ella tambin.
22

Noticias

Ms de dos aos despus


Cana, en la costa arbiga, invierno de 50 a. C.

L ostorres
piratas estaban pensativos mientras el barco se deslizaba entre un par de
impresionantes y se adentraba en el imponente puerto amurallado de
Cana. El olibanum y el carey que haban robado estaban escondidos en la
bodega, y las armas, ocultas bajo rollos de lona de repuesto en la cubierta. Algo
ms que un registro superficial y descubriran su condicin. Aunque los treinta
corsarios eran buenos luchadores, los soldados que patrullaban las almenas ms
arriba eran mucho ms numerosos.
Romulus mir a los centinelas vigilantes y tambin se sinti intranquilo. No
ay udaba el hecho de que, con una excepcin, ni Tarquinius ni l confiaran en uno
solo de sus compaeros. Mustaf, el gigante de cabello grasiento que a punto
estuvo de ahogarse en los muelles de Barbaricum, era ahora su fiel seguidor;
pero el resto eran marineros curtidos o antiguos esclavos con instintos asesinos de
la India y de las costas del mar de Eritrea, cuy a tez abarcaba todos los tonos de
marrn y negro que haba en la tierra. El ms duro y traicionero de todos era
Ahmed, el capitn nubio. Desgraciadamente, tena el destino de los dos en sus
manos. Pese a ello, con una combinacin de astucia y buena suerte haban
logrado sobrevivir hasta entonces.
Tarquinius le dio un codazo a Romulus pasadas las torres y un murmullo de
preocupacin se extendi entre la tripulacin, todos tenan buenas razones para
sentirse preocupados: por encima de las almenas ms cercanas haban colocado
una hilera de estacas con cabezas humanas ensangrentadas y en descomposicin,
para que estuvieran a la vista de todo el mundo. Se trataba de un claro aviso por
parte de las autoridades de Cana para todos aquellos que entraban en el puerto.
Seguro que eran piratas dijo el arspice en voz baja.
En otras palabras, nosotros repuso Romulus mientras miraba a su amigo
de arriba abajo y se imaginaba el aspecto que deba de tener l.
El ardiente sol haba bronceado de un intenso caoba la piel expuesta. Como el
resto de la tripulacin, Romulus iba por la cubierta con slo un taparrabos, los pies
endurecidos y callosos. El ondulado cabello negro, largo y despeinado
enmarcaba su bello rostro, parcialmente cubierto por una barba. Ahora era todo
un hombre de veinte aos. Los poderosos msculos se le marcaban bajo la piel
bronceada y dejaban ver las cicatrices de las batallas. En el antebrazo derecho,
donde antes estaba la marca de esclavo, llevaba un tatuaje de Mitra sacrificando
el toro.
Durante el tiempo que llevaban embarcados, Tarquinius le haba revelado
muchos detalles sobre la religin de los guerreros. A Romulus lo atraan
sobremanera los principios de coraje, honor, y verdad, as como la igualdad
entre sus adeptos. Se haba entusiasmado con el mitrasmo, pues le ay udaba a
superar la profunda tristeza por lo que le haba sucedido a Brennus. Ahora rezaba
cada da; el tatuaje era otra forma de mostrar su devocin. Y, si alguna vez
regresaban a Roma, ocultara la irregular cicatriz que tantos problemas le haba
causado en Margiana.
Roma , pens con nostalgia.
Aqu tenemos que intentar pasar inadvertidos sugiri Tarquinius en tono
grave. Su voz devolvi a Romulus a la realidad de Cana.
Ahmed tambin pareca preocupado; pero, tras semanas de navegacin a lo
largo de la rida costa arbiga, se estaban quedando sin suministros de agua y
provisiones. El riesgo que corran era necesario.
Al lado de barcos mercantes ms grandes haba docenas de dhows parecidos
al suy o. Sus popas se balanceaban suavemente mientras echaban las anclas que
se clavaran en el fondo arenoso del puerto. En un largo muelle, los hombres
corran de un lado a otro cargados con sacos para embarcarlos en los navos. A
travs del agua llegaban diferentes sonidos: las rdenes que gritaban los
mercaderes, la risa de una mujer, el rebuzno indignado de las mulas.
En un extremo del puerto se ergua una amenazadora fortaleza, may or que
ninguna de las que haban visto desde que partieron de Barbaricum. Sus murallas
estaban vigiladas por soldados tocados con cascos cnicos y armados con lanzas
y arcos recurvados.
Aqu tiene que haber mucho que proteger dijo Ahmed sacudiendo la
cabeza ante la imponente estructura. Los zarcillos de oro se balancearon con el
movimiento. El nubio de nariz ancha y labios gruesos era corpulento, y su piel de
bano estaba cubierta por mltiples cicatrices blanquecinas que asemejaban una
celosa. En el cinto llevaba un alfanje de hoja ancha salpicada de xido y otras
manchas ms oscuras.
Cana es una de las ciudades ms importantes del sur de Arabia repuso
Tarquinius. El olibanum crece alrededor de la ciudad en campos que se
extienden a lo largo de muchos kilmetros y despus se transporta en camello.
Una vez vendido, se lleva hasta Egipto.
Egipto! . Romulus se esforz por contener la emocin que lo embargaba.
Llegar a ese puerto era un verdadero hito. Ahora estaban ms cerca de Roma de
lo que haban estado desde Carrhae.
El rostro del nubio tambin se ilumin.
Entonces habr muchos navos que abordar hacia el oeste.
Los ojos oscuros de Tarquinius brillaron con satisfaccin al ver el entusiasmo
de Ahmed por continuar el viaje. Gracias, Mitra. T nos has trado hasta aqu
pens. Permite que nuestro periplo contine sin percances! .
Cuando Romulus rescat a Mustaf, les ofrecieron la posibilidad de unirse a
los piratas y los dos amigos aceptaron con presteza. Les pareci una buena
manera de regresar a casa y, comparada con la otra opcin, la ejecucin, no les
result difcil aceptar. No obstante, la realidad de la vida a bordo del dhow haba
sido muy diferente, y su mbito, limitado en extremo. Mientras que los
mercaderes, sus presas, surcaban cientos de kilmetros de ida y vuelta a la India,
los corsarios preferan no alejarse mucho de su base, una pantanosa isla del delta
del Indo. Generalmente no haba necesidad de alejarse, pues solan navegar
alrededor de Barbaricum navos bien cargados. Tras dos largos aos, Ahmed
haba decidido trasladarse al oeste con el monzn, porque cerca de Barbaricum
y a no se obtenan tantas ganancias.
Para Romulus, la noticia fue un secreto motivo de euforia, e incluso el
reticente Tarquinius se sinti satisfecho.
Al acercarse al embarcadero, un hombre robusto vestido con una toga blanca
se percat de su presencia y empez a gritar en su direccin. Con una tabla y una
pluma en las manos, indicaba con impaciencia el lugar donde el dhow deba
amarrar.
El capitn del puerto indic Tarquinius. Una buena fuente de
informacin.
Y de mentiras avis Ahmed, mientras amarraban junto a un navo
mercante de casco slido. Tened cuidado con lo que decs en esta ciudad. Y va
por todos. Los fulmin con la mirada.
La tripulacin asinti con la cabeza. Ya haban visto la justicia sumaria que
ofrecan aqu.
Una vez pagados los aranceles portuarios, habr que aprovisionar el barco
aadi Ahmed. Necesito a seis hombres.
Reacios a retrasar la excursin a tierra, todos miraban a cubierta.
Impertrrito, el capitn se limit a escoger a los que tena ms cerca;
Romulus, Tarquinius y Mustaf tuvieron la suerte de evitar el trabajo.
El resto puede hacer lo que le venga en gana, pero no quiero problemas.
No llevis espadas a tierra, slo cuchillos. Ahmed levant un dedo admonitorio
: El que no hay a regresado una hora antes del anochecer se queda en tierra.
Sonrisas de oreja a oreja surcaron los rostros de los que estaban a punto de
pasar un da en tierra firme. Haca muchas semanas que no haban bebido
alcohol ni visitado un burdel. El que todava fuese por la maana temprano no iba
a disuadir a ninguno. Los piratas que se tenan que quedar a bordo estaban
abatidos, como era de esperar.
Romulus pens en ponerse la cota de malla que haba comprado en
Barbaricum, pero se decidi por su andrajosa tnica militar, pues la oxidada
armadura llamara demasiado la atencin. Se senta desnudo sin un arma y se
coloc el pual en el cinto. Tarquinius hizo lo mismo. Tras sufrir una insolacin el
ao anterior, por fin haba dejado de utilizar el peto de cuero; pero, tozudo hasta
el final, el avejentado arspice segua negndose a cambiar la falda ribeteada de
cuero por un taparrabos. Los dos amigos siguieron a los dems y se subieron al
siguiente bote que los llevaba hasta el embarcadero. Mustaf los sigui como si
de un cachorro juguetn se tratara. Romulus y a ni intentaba detenerlo.
En los muelles de madera se apilaban variedades infinitas de productos.
Fardos de tejido prpura amontonados junto a pilas de carey, grandes lminas de
cobre y tablas de madera maciza. El aire hmedo esparca los olores que
emanaban de los sacos de tela abiertos, donde posibles compradores introducan
las manos para probar y olisquear las especias y el incienso a la venta.
Olibanum, mirra y cinabrio apreci Tarquinius con ojos brillantes. Lo
que hay aqu nos hara ms ricos de lo que jams hay amos soado.
No hay guardias coment Romulus sorprendido.
No hace falta. Tarquinius mir a la fortaleza. Y en la entrada del
puerto hay una cadena que se puede levantar para evitar que los barcos zarpen.
Romulus se senta cada vez ms inquieto.
Sin embargo, el arspice pareca estar a gusto y Romulus enseguida olvid su
inquietud. Despus de tanto tiempo en el mar, estar en una ciudad resultaba
emocionante.
Se abrieron camino para salir del muelle y adentrarse en las estrechas calles
de tierra de Cana, flanqueadas por toscas casas de ladrillos de adobe de tres o
cuatro plantas. En las plantas bajas haba tiendas, como en Roma. Los carniceros
ejercan su oficio junto a carpinteros, barberos, orfebres y vendedores de carne,
fruta y otros alimentos.
Excepto por las prostitutas medio desnudas que hacan seas sugerentes desde
la entrada de las casas, no se vean muchas mujeres. Lo que ms se vea eran
rabes de tez oscura, vestidos con sus caractersticas tnicas blancas; aunque
tambin haba indios con taparrabos y turbantes, unos cuantos judeos y fenicios y
tambin algunos negros que llamaban la atencin por sus rasgos aristocrticos y
pmulos marcados.
Romulus le dio un codazo a Tarquinius:
Tienen un aspecto muy distinto al de Ahmed.
Son de Azania, en el sur de Egipto. Dicen que sus mujeres son
increblemente bellas repuso Tarquinius.
Pues vamos a ver si encontramos un burdel con algunas de ellas gru
Mustaf. Hace siglos que no follo!
Primero una taberna propuso Romulus, ms preocupado por la sed que
tena. Apartmonos del centro.
Tarquinius asinti con la cabeza y Mustaf no protest.
A medida que el tro se iba alejando de las calles principales, las tiendas eran
cada vez ms pequeas y ms sucias. Haba muchos burdeles y Mustaf los
miraba con lujuria. Golfillos harapientos les pidieron monedas a gritos. Romulus
sujetaba su bolsa con la mano y los ignoraba; asqueado, caminaba con cuidado
por entre los excrementos que arrojaban desde las ventanas superiores.
Tarquinius se ri.
Es como Roma, no crees? seal.
Romulus hizo una mueca con la boca:
Desde luego, huele igual.
Poco despus, se toparon con una taberna lgubre y de fachada abierta que
serva para su propsito. Haban esparcido arena por el suelo para absorber las
bebidas o la sangre derramada. El nico mobiliario consista en unas mesas
pequeas y unas sillas desvencijadas. La tenue luz del interior provena de unas
pocas lmparas estriadas que colgaban del techo bajo. La may ora de los clientes
eran rabes, aunque tambin haba unos pocos de otras nacionalidades. Romulus
se abri camino hasta la barra de madera y Tarquinius y Mustaf se dirigieron a
una mesa que haba en la esquina. Muchos miraban a Romulus con curiosidad,
pero nadie se dirigi a l, lo cual y a le estaba bien. Sin embargo, cuando poco
despus se sent con una jarra y tres vasos de arcilla sobre la mesa, not que
intensas miradas le perforaban la tnica por la espalda. Discretamente, afloj la
daga en la vaina.
Ajeno a todo, Tarquinius prob el vino. Enseguida hizo una mueca.
Sabe a orina de caballo mezclada con acetum de mala calidad protest.
Es todo lo que tienen replic Romulus. Y encima es caro, as que
bbetelo.
Mustaf se ri y se bebi su vaso de un sorbo.
Buscar una prostituta ser ms productivo. Voy a ver esos burdeles
anunci. Os importa que os deje solos?
No te preocupes. Romulus mir la sala y no vio ningn peligro inmediato
. Nos vemos aqu.
Mustaf mene la cabeza y desapareci.
Al cabo de un rato, el vino empez a saber mejor. Romulus levant el vaso en
un silencioso brindis por Brennus. Durante su estancia a bordo del dhow, haba
tenido mucho tiempo para revivir el ltimo regalo que el galo le hizo. Con el
tiempo, el dolor se haba mitigado; y aunque Romulus todava se senta
arrepentido, tambin reconoca la gran deuda contrada con Brennus. No podra
estar sentado en aquella taberna si su amigo no se hubiese sacrificado por l.
Romulus tena la conviccin de que Mitra habra estado de acuerdo con la accin
de Brennus.
Los pensamientos sobre Roma tambin ocupaban su mente. Con una
agradable sensacin en la barriga, Romulus se imagin cmo se sentira al ver
Roma y a Fabiola. E incluso a Julia, la camarera que haba conocido la fatdica
ltima noche en la capital.
Bienvenidos a Cana! salud alguien en latn.
Romulus a punto estuvo de atragantarse con un trago de vino. Con la cara
roja, alz la vista para mirar a quien le hablaba.
Un hombre alto, de larga mandbula y cabello corto se haba aproximado
desde una mesa cercana. Sus acompaantes, tres hombres corpulentos armados
con espadas, permanecieron sentados.
Os conozco? pregunt Tarquinius con frialdad.
No, amigo contest el desconocido mientras levantaba las manos en
seal de paz. No nos conocemos.
Qu queris?
Charlar amistosamente repuso. No hay muchos romanos en Cana.
Romulus haba conseguido recobrar la compostura.
Quin ha dicho que somos romanos? gru.
El recin llegado seal la falda ribeteada en cuero de Tarquinius y la tnica
roja desteida de Romulus.
Ninguno de los dos amigos se dio por aludido con la aguda observacin.
Pero aquel hombre no estaba dispuesto a darse por vencido.
Me llamo Lucius Varus, optio y veterano de la Sptima Legin explic
. Aunque ahora soy copropietario de un barco mercante. Todos los aos
navego entre Egipto y Arabia para comprar y vender mercancas.
Por el elegante corte de su tnica y el anillo con una gran esmeralda que
llevaba en una mano, era obvio que a Varus le iba muy bien.
Entonces, a Romulus le pic la curiosidad:
Con qu comercias?
Aqu les gusta el vino italiano, el aceite de oliva, las estatuas griegas y el
cobre repuso Varus. Y en Egipto e Italia siempre hay demanda de olibanum
y mirra. Tambin de carey y maderas nobles.
Roma pens Romulus con emocin. Este hombre hace poco que ha
llegado de Roma .
Vosotros no sois comerciantes?
Anda a la caza de algo pens Romulus. Pero hablar un rato no tiene
nada de malo .
No repuso Tarquinius tranquilizndolo. Vamos de regreso a Italia.
Cunto tiempo habis estado fuera?
Romulus hizo una mueca.
Cinco aos respondi.
En serio? exclam Varus. Ni siquiera un viaje a la India dura ms de
doce meses por tray ecto.
Romulus y Tarquinius se miraron.
Luchamos con Craso contest Tarquinius con lentitud.
Por las pelotas de Vulcano! Varus abri y cerr la boca. Sois
desertores?
Cuidado con lo que dices! gru Romulus, y dio un puetazo en la mesa.
Paz, amigo. No era mi intencin insultaros repuso Varus en tono
conciliador.
Alarmados, sus compaeros se levantaron, pero l les hizo una seal con la
mano y se volvieron a sentar. Entonces mir al tabernero, dndole a entender
algo, e inmediatamente apareci una jarra de vino. Varus se bebi medio vaso
para demostrarles que no tenan nada que temer.
Probad este vino les inst. Es el mejor vino de Falernia. Lo he
comprado aqu.
Receloso, Tarquinius lo prob. El ceo fruncido desapareci y fue
reemplazado por una amplia sonrisa. Ms tranquilo, Romulus cogi el vino y se
llen el vaso. Haca aos que no haba bebido nada con mejor sabor que el
vinagre.
No todos los soldados de Craso murieron en Carrhae revel Tarquinius.
Diez mil fuimos hechos prisioneros.
En su momento, en Roma slo se hablaba de la terrible noticia exclam
Varus. Aunque la may ora enseguida lo olvid. Qu os sucedi?
Los partos nos hicieron marchar unos tres mil kilmetros al este explic
Romulus con amargura. Hasta un lugar abandonado incluso por los dioses.
Dnde?
Margiana.
Varus pareca intrigado.
Servimos como guardias de frontera continu Romulus.
Constantemente tenamos que luchar contra los enemigos de los partos:
sodgianos, escitas e indios.
Por Jpiter, duro destino! mascull Varus. Sobre todo, porque muchos
de los legionarios de Craso estaban a punto de terminar su servicio en el ejrcito.
Bebi un sorbo de vino. Vosotros dos os escapasteis, obviamente.
Romulus asinti entristecido con la cabeza al recordar el precio de la fuga.
Varus repar en su expresin:
Un viaje duro, no cabe duda.
S. Romulus no tena intencin de explicarle nada ms. Pero al final
llegamos hasta Barbaricum.
Como todos los comerciantes, Varus haba odo hablar de la gran ciudad
comercial.
Y despus?
Nos embarcamos en un mercante que iba a Arabia con una carga de
especias y madera minti Romulus con soltura. Y aqu estamos.
Por Jpiter, pero si habis viajado por todo el mundo! exclam Varus
sorprendido. Pensaba que erais simples guardias de otro mercante.
Todava triste por el recuerdo de Brennus, Romulus desenvain el pual y lo
puso plano sobre la mesa. A esa distancia poda apualar a Varus antes de que sus
compaeros se diesen cuenta.
No me gusta que me acusen de mentiroso dijo entre dientes.
Tarquinius mir fijamente a Varus.
Hemos pasado por mucho, espero que lo comprendas aadi Tarquinius
con suavidad. Cierto. Somos los afortunados. Los otros pobres desgraciados, si
es que an siguen vivos, se estn pudriendo en Margiana.
Varus los mir de nuevo. Esta vez vio las expresiones de hasto, el rado jubn
militar de Romulus y los agujeros en la falda ribeteada de cuero de Tarquinius.
Ninguno de los dos tena el aspecto de haber sido contratado para proteger un
cargamento de especias.
Os pido disculpas se excus, y les llen los vasos hasta el borde. Levant
el suy o para brindar. Por todos aquellos que disfrutan de la proteccin de los
dioses!
Romulus envain su cuchillo y todos bebieron.
Permanecieron un rato en silencio.
Entonces, no sabis cul es la situacin actual en Roma? pregunt Varus
al final. Pues nada buena.
No hemos odo nada repuso Romulus interesado.
Tarquinius tambin prest a Varus toda su atencin.
Explcanosla le pidi.
La relacin entre Pompey o y Csar se empez a deteriorar hace unos
cuatro aos explic Varus. El deterioro se inici con la muerte de su esposa
Julia, hija de Csar. Os lleg la noticia?
Romulus asinti con la cabeza. La noticia les haba llegado cuando el ejrcito
de Craso estaba en Asia Menor.
Despus Craso muri y el equilibrio del triunvirato desapareci. Varus
frunci el ceo. Pero Csar estaba ocupado con su campaa en la Galia, as
que Pompey o se relaj un poco. Durante un tiempo se mantuvo al margen.
Todos los polticos de las siete colinas se lanzaron a intentar hacerse con un cargo.
Utilizaron intimidacin, sobornos e incluso la fuerza. La delincuencia aument
vertiginosamente y raro era el da que no se producan disturbios. Buena parte de
lo que all pasaba era culpa de Pulcro y de Milo, cuy as bandas se enfrentaban a
diario por el control de la ciudad. Las calles dejaron de ser seguras, incluso a
medioda.
Qu horror! exclam Romulus, pendiente de cada palabra. Empezaron
a aflorar los inquietantes recuerdos sobre su visin en el crucifijo.
Sin duda. Varus hizo una mueca. El momento de may or violencia fue
cuando los gladiadores que trabajaban para Milo asesinaron a Pulcro, hace casi
tres aos.
Milo llevaba tiempo contratando a luchadores, no es as? Romulus
record los servicios externos, muy deseados por todos en el ludus.
Exacto! repuso Varus. Pero se excedieron al matar a Pulcro. Sus
seguidores se volvieron locos. Se desat una gran batalla en el Foro Romano y
cientos de personas murieron. Los muy cabrones hasta quemaron el Senado!
Romulus palideci. Su visin haba ocurrido. Mir a Tarquinius, que esboz
una sonrisa tranquilizadora. No logr calmar sus nervios.
Varus, que no se haba percatado de nada, se anim con su relato:
Despus, al Senado no le quedaron muchas opciones. As, nombr a
Pompey o cnsul nico con poderes dictatoriales. Y luego ste hizo venir a una de
sus legiones, a las rdenes de Marco Petrey o, para acabar con los problemas.
Al ver su asombro, frunci el ceo. Lo s. Soldados en la capital! Pero
lograron calmar la situacin. Y, cuando Milo fue exiliado a Massilia, las aguas
volvieron a su cauce durante unos meses.
Romulus intent relajarse. Segn Tarquinius, Fabiola haba sobrevivido a los
disturbios del Foro, as que seguramente se encontraba a salvo. Mitra pens
y Jpiter, el ms grande y el mejor, cuidad de mi hermana .
Pero Catn y los optimates todava seguan en pie de guerra continu
Varus. Queran que Csar regresase a Roma y que fuese juzgado por varios
delitos: por utilizar mtodos violentos siendo cnsul y excederse en sus
competencias durante la conquista de la Galia. Mientras tanto, Csar quera
mantenerse por todos los medios en el poder para evitar ser procesado. Sus
campaas lo haban hecho inmensamente rico, as que para conseguir sus fines,
compr a todo poltico que aceptase su dinero.
Muy listo! exclam Tarquinius.
Los seguidores de Csar bloquearon una y otra vez los intentos de los
optimates de acorralarlo asinti Varus. Por esta razn solan llegar a un punto
muerto en el Senado.
Y Pompey o no se defina? pregunt Romulus.
No. A menudo estaba enfermo o se perda debates cruciales. Varus
se encogi de hombros. Creo que intentaba evitar problemas.
O saba lo que podra suceder aadi Tarquinius.
Puede que tengas razn admiti Varus con un profundo suspiro. Pero,
sea cual sea el motivo, al final Pompey o ha acabado unindose a los optimates y
a todos los que quieren la cabeza de Csar en bandeja. Hace nueve meses, el
veto de Curio, un tribuno pagado por Csar, evit que se aprobase un decreto para
obligarlo a enfrentarse a la justicia. Ha habido ms intentos; es slo cuestin de
tiempo que lo logren.
Estn acorralando a Csar dijo Romulus. Ahora todo empezaba a cobrar
sentido, lo cual resultaba preocupante. La situacin haba cambiado de forma
drstica en Roma desde su partida. Para peor. Qu le sucedera si consegua
regresar? Y a Fabiola? De repente, tena muchas ms preocupaciones que la
venganza.
Varus asinti con resignacin:
Si fuerzan el asunto, Csar no dejar el mando as como as.
Crees que esto acabar en guerra? pregunt Romulus.
Quin sabe! repuso Varus. Eso era de lo nico que se hablaba en la
calle y en las termas cuando me fui.
Romulus no saba explicar por qu, pero quera que Csar venciese. Sera
por el cruel combate auspiciado por Pompey o en el que Brennus y l haban
participado? Excepcionalmente, ese da se exigi a los gladiadores que luchasen a
muerte y una veintena perdi la vida. No, era ms que eso, decidi. A diferencia
de Craso, Csar pareca un lder inspirador, un hombre al que seguir. Y a
Romulus no le gustaba que la gente formase grupos para enfrentarse unos a otros.
Eso era lo que le haba pasado a l en el ludus y en Margiana.
A diferencia de Romulus, Tarquinius senta cierta satisfaccin ante la difcil
situacin de la Repblica. El Estado que haba aplastado a los etruscos, su pueblo,
corra el peligro de desmoronarse. Entonces frunci el ceo. Aunque odiaba
Roma, quizs esa anarqua no fuera conveniente. Si la Repblica caa, qu la
reemplazara? Tarquinius oy en su cabeza la voz de Olenus, clara como una
campana, y un escalofro le recorri la espalda. Csar debe recordar que es
mortal. Tu hijo debe decrselo . Mir de soslay o a Romulus. Era sa la razn
por la que Mitra los haba protegido hasta entonces?
De repente, Tarquinius lo comprendi. Cmo no lo haba pensado antes? De
nuevo, mir fijamente a Romulus, que significaba tanto para l como un hijo.
Luego se puso tenso. Cerca acechaba algn peligro.
Todos estamos mucho mejor fuera del ejrcito, eso seguro afirm Varus
jovialmente. Quin quiere luchar contra otros italianos?
Ninguno de los dos contest. Romulus volva a soar despierto, perdido en sus
recuerdos de Roma. Tarquinius, ensimismado, pareca ausente.
De pronto, Varus sonri.
Por qu no trabajis para m? Os pagar bien.
Tarquinius se gir y lo mir:
Gracias, pero no.
Decepcionado, Romulus se fij en la mirada distante del arspice, que
generalmente presagiaba una profeca. No lleg a formular su propuesta. Algo
estaba tramando.
Tarquinius bebi su vaso de vino y se levant.
Gracias por el vino dijo. Que el viaje te sea provechoso. Tenemos que
irnos. Le hizo un gesto a Romulus con la cabeza.
Dejaron al sorprendido Varus tras de s y salieron a la calle.
Qu sucede?
No estoy seguro repuso Tarquinius. Un peligro de algn tipo.
Tan slo haban dado unos cuantos pasos cuando oy eron el ruido de unas
sandalias. Llegaron a una calle ms grande y vieron que Zebulon, un judeo
miembro de la tripulacin, pasaba corriendo por su lado. Era uno de los hombres
que Ahmed haba escogido para ay udar con las provisiones y les hizo seas con
urgencia.
Qu ocurre? grit Romulus.
Zebulon afloj el paso, jadeando.
Tenemos que regresar al dhow!
Por qu? pregunt Tarquinius. Qu ha pasado?
Zebulon se acerc ms.
Aduanas susurr. Estn registrando todos los barcos.
No era necesario decir ms.
Una vez ms, Romulus se sorprenda de la habilidad del arspice. Entonces se
acord de su compaero.
Mustaf! exclam. Dnde est?
Hay como mnimo una docena de prostbulos repuso Tarquinius. No
puedes buscarlo en todos.
Instintivamente, Romulus mir hacia arriba, a la estrecha franja de cielo que
se vea entre los edificios construidos muy juntos. Nada. Frustrado, se dirigi a
Tarquinius.
No podemos dejarlo aqu.
No hay tiempo mascull el arspice. Y Mustaf es dueo de su propio
destino. Encontrar un trabajo en cualquier navo.
Zebulon tampoco tena intencin de buscar a su compaero de tripulacin.
Romulus asinti con la cabeza. No era como abandonar a Brennus. Y, despus
de cinco aos de infierno, lo nico que le faltaba era que lo detuviesen por pirata.
No obstante, si descubran el olibanum que haban robado en las aldeas costeras,
eso es precisamente lo que pasara. Despus los ejecutaran a todos. Esta
conviccin le hizo correr ms, y enseguida se abri paso entre la multitud y sac
ventaja a Zebulon y a Tarquinius. Regresaron a toda velocidad por el laberinto de
calles.
Se oan voces y gritos procedentes del muelle, donde se haba congregado
una multitud. Como en todas partes del mundo, los moradores de Cana se
alegraban de poder matar el aburrimiento que supona su existencia diaria
contemplando las desgracias ajenas.
A medio camino del muelle, Romulus vio al capitn de puerto acompaado
por varios oficiales y un grupo de soldados bien armados. El robusto personaje
gesticulaba con furia a un hombre que se encontraba en un barco grande
amarrado cerca de los puestos de los comerciantes. Al hacerles una seal, sus
hombres tensaron los arcos de flechas.
Preocupado ante la posibilidad de que lo registrasen, el capitn de poca monta
se mantuvo firme.
El capitn de puerto seal enfadado. Inmediatamente, los soldados
apuntaron con sus arcos a los marineros del barco. Gritos ahogados surgieron de
la multitud. Al final, el capitn escupi en el mar y reconoci su fracaso; con un
gesto furioso, indic a los oficiales que subiesen a bordo. Lleno de
autosuficiencia, el capitn de puerto subi primero. Varios soldados iban a la
zaga. Los dems, sin dejar de apuntar a la tripulacin, observaban.
sta es nuestra oportunidad inst Romulus. Mientras andan ocupados
con ese barco.
Paseando por el muelle con tranquilidad, se abri paso entre los curiosos.
Tarquinius y Zebulon lo seguan de cerca. Pocas personas miraron al tro cuando
pas de largo. Lo que estaba ocurriendo en esos momentos era mucho ms
interesante.
Encontraron a Ahmed caminando impaciente arriba y abajo por la cubierta
del dhow.
Habis visto a alguno de los otros? espet.
Romulus y Tarquinius negaron con la cabeza.
Slo los que he hecho volver contest Zebulon. Y a estos dos.
Por los dioses del cielo! exclam Ahmed. Todava faltan tres.
No se puede decir que sea culpa de los miembros de la tripulacin , pens
Romulus con resentimiento. Les haban dado permiso para estar en tierra hasta
una hora antes del atardecer. Zebulon haba hecho un buen trabajo al encontrar a
tantos.
El nubio bajo y fornido caminaba arriba y abajo dando fuertes pisadas
mientras la tripulacin se preparaba con calma para zarpar. Cuando los oficiales
acabaron de registrar el primer navo, se empez a poner ms nervioso. Aunque
todava quedaban dos barcos por registrar antes que el suy o, Ahmed y a no
soportaba ms la tensin. Perder a tres miembros de la tripulacin le preocupaba
menos que la otra alternativa.
Soltad amarras!
Los preocupados piratas obedecieron inmediatamente la orden que farfull.
Romulus no pudo evitarlo.
Y qu pasa con Mustaf? tante una vez ms.
Es un imbcil! replic Ahmed con brusquedad. Y los otros tambin lo
son. Se las arreglarn solos.
Romulus mir a otro lado, an con sentimiento de culpa por dejar atrs al
gigante de cabellos largos. Elev una rpida plegaria a los dioses para pedirles
que protegiesen a Mustaf; poda decirse que haba sido una especie de
camarada durante ms de dos aos.
Despus, mir las hileras de cabezas situadas en lo alto de las almenas. Sin
ojos, casi sin carne y con los dientes expuestos en una especie de sonrisa,
parecan demonios del averno. Aunque en el pasado fueron hombres.
Transgresores de la ley. Criminales. Piratas. Le lleg el olor a carne podrida. Se
le revolvi el estmago y dirigi su mirada a mar abierto.
23

El Rubicn

Ravenna, norte de Italia, invierno de 50-49 a. C.

F abiola tembl abatida y se acerc ms al fuego. Vino caliente, ropas gruesas,


calefaccin en el suelo, ni siquiera guardar cama ay udaba. Nada la haca
entrar en calor. La calle estaba cubierta por una gruesa capa de nieve y, en lo que
llevaban de semana, un cortante viento del norte haca vibrar las tejas rojas del
tejado. Fabiola apret los labios. El ao nuevo y a haba empezado, pero el tiempo
no pareca que fuese a mejorar. Tampoco su humor.
Como es de suponer, el mal humor de Fabiola no slo se deba al fro. Tena
mucho por lo que estar agradecida, eso lo reconoca. Segua all, junto a uno de
los hombres que ay udaba a modelar el futuro de Roma. Sin embargo, se senta
vaca.
Fabiola reflexionaba sobre los dos aos que haban pasado desde su
reencuentro con Brutus. El bonito recuerdo de cuando la estrech entre sus brazos
siempre quedara empaado por lo que haba dicho en el banquete unas horas
despus. Aquella tonta metedura de pata haba ofendido a Csar, a ella le haba
mermado su seguridad y haba disgustado muchsimo a su amante. Brutus era
terriblemente leal a su general y a Fabiola le haba costado una eternidad reparar
el dao que haba hecho. Pero con paciencia, mimos y seducciones, Brutus
acab por sucumbir de nuevo a sus encantos. Mientras tanto, Fabiola estaba
decidida a no volver a pasar semejante vergenza en pblico. Tras la poco
disimulada amenaza de Csar, haba tratado de no llamar la atencin y haba
decidido suspender indefinidamente la bsqueda de la identidad de su padre. En
el entorno protegido de la residencia de Brutus no tena que preocuparse ni de
Csar ni de Scaevola ni de nadie ms. Confundida y asustada, Fabiola hizo como
el avestruz. Durante un tiempo, le bast con eso.
Sin embargo, en el mundo exterior la vida continuaba.
Despus de Alesia, la Galia perteneca a Roma a todos los efectos y, para
celebrar la sorprendente victoria de Csar, el Senado vot veinte das de accin
de gracias. Tambin concedi a Csar el privilegio excepcional de presentarse a
cnsul estando todava en la Galia, en lugar de estar presente en Roma como era
la norma. La nueva ley, introducida por los aliados de Csar, materializ el asunto
que ms preocupaba a Catn y a los optimates. Si Csar pasaba sin problemas de
ser procnsul de la Galia (su actual cargo) a ser cnsul de la Repblica, en ningn
momento sera un particular susceptible de ser juzgado. Aunque esto no
preocupaba en absoluto al pblico que lo adoraba, enfureca a sus enemigos.
Desde las acciones ilegales del general durante su primer perodo como cnsul,
en que se utilizaron la intimidacin y la violencia contra el otro cnsul y algunos
polticos, esperaban el momento de actuar. Ahora se les iba a negar. La intriga
era cada vez may or. Se tramaban conspiraciones, se cerraban tratos y se
pronunciaban discursos vehementes. Una cosa era segura: Catn no iba a
quedarse de brazos cruzados. Aunque tuviera que dedicar el resto de su vida a
ello, Csar se las vera con la justicia en Roma.
Acampado en la Galia, Csar se enteraba de todas las noticias de la capital.
Resultaba frustrante, pero poco poda hacer al respecto. Una vez ms, la guerra
se acercaba. Pese a la apabullante derrota de Vercingtorix en Alesia, algunas
tribus se haban negado a someterse al gobierno de Roma. Siguieron doce meses
de campaa para terminar la conquista de la Galia. Fabiola, que acompaaba a
Brutus y a su general, saba hasta qu extremo haban disgustado a Csar los
intentos de los optimates de injuriarlo y castigarlo. Escuchar cada noche a Brutus
despotricar sobre la situacin haba despertado la curiosidad y el inters de
Fabiola. Su amante era un orador convincente, aunque sin pretensiones, y el
hecho de que ella se centrara de nuevo en sus argumentos le permiti disipar al
fin su sombro humor.
Acaso el Senado no saba lo que Csar haba hecho por Roma?, se
preguntaba Brutus. Los peligros que haba pasado en su nombre? La gloria con
que haba colmado a sus habitantes? Se supona que tena que dejar el mando y
meterse en la boca del lobo mientras Pompey o conservaba todas sus legiones?
No era de extraar que Csar se negase a cumplir las exigencias de los
optimates, pens Fabiola. Si estuviese en su misma situacin, ella tambin se
negara. Dudaba que Pompey o, su rival, no hiciese lo mismo.
Pero, como el perro que zarandea una rata, Catn no se daba por vencido.
Pasaban los meses y, sesin tras sesin, el Senado se dedicaba a interminables
debates sobre el mando de Csar: el nmero de legiones que debera mantener,
el nmero de legados que se le deberan permitir, en qu momento exacto
debera dejar su cargo. Los optimates consiguieron convencer con estos
argumentos a muchos senadores, pero las generosas donaciones de oro galo de
Csar aseguraban que esos mismos se mantuviesen leales a l. Curio, elocuente
tribuno pagado por Csar, tambin vetaba cualquier intento de acorralar a Csar
en el Senado. Segn lo esperado, el Senado se dividi en dos. Gracias a la
campaa cada vez ms dura de los optimates, resultaba casi imposible
mantenerse neutral. Sin embargo, por motivos propios, Pompey o lo consigui,
aunque primero pareca que estaba de acuerdo con un bando y luego con otro.
Catn y sus aliados no dejaron de insistirle y al final cedi. Sus comentarios
empezaron como amenazas veladas, pero a lo largo de los meses se fueron
endureciendo.
Fabiola miraba las rfagas de nieve que pasaban veloces por la ventana y un
escalofro le encogi el corazn. Se haba imaginado ese da, pero nunca crey
que llegara.
Haca aproximadamente un mes que el Senado, guiado hbilmente por Curio,
haba aprobado una mocin que decretaba que no se deba permitir que las
funciones de Pompey o en Italia y en Hispania superasen a las de Csar. Se
trataba de un buen ejemplo de hbil diplomacia ante la proximidad de un
conflicto. Y bastante justo , pens Fabiola. Pero los extremistas descontentos
consiguieron presionar a Pompey o para que ensease sus cartas. Al da siguiente,
recibi la visita de uno de los cnsules que le entreg una espada y le pidi que
marchase contra Csar para rescatar a la Repblica. Puede que supiesen la
importancia de sus acciones, puede que no, pero lo cierto es que los optimates
haban requerido los servicios del otro hombre en Italia que dispona de un
inmenso ejrcito propio. Y ste haba aceptado. Lo har respondi Pompey o
tras unos instantes de vacilacin, si no encontris a nadie ms . A este
incendiario comentario le sigui la movilizacin inmediata de sus tropas.
La respuesta de Csar a esta accin ilegal fue tpicamente rpida: hizo traer
dos legiones de la Galia a Ravenna, a tan slo cuarenta kilmetros de la frontera,
en el ro Rubicn.
Por primera vez en dos generaciones, la Repblica estaba al borde de la
guerra civil.
Fabiola se encontraba firmemente asentada en el campamento de Csar.
Como amante de Brutus, eso no era del todo sorprendente. Su antigua y arraigada
sospecha y su temor ms reciente de Csar haban quedado sumergidos bajo una
oleada de resentida admiracin. Consumado lder militar, haba actuado con
inteligencia durante la tormenta poltica. Incluso ahora, a estas alturas, Csar
segua ofreciendo soluciones diplomticas a su impasse con el Senado. Pero los
optimates no queran saber nada de soluciones. Rechazaron la oferta de Csar de
entregar la Galia Transalpina inmediatamente y sus otras provincias el da de su
eleccin para obtener el segundo consulado; como tambin rechazaron la
propuesta de desarmarse al mismo tiempo que Pompey o. Incluso el intento de
Cicern de iniciar las negociaciones haba sido rechazado de plano. Tres das
antes, la mocin para exigir que las legiones de Csar quedaran desmanteladas
en marzo, si no quera ser considerado un traidor, no se aprob gracias al veto de
Marco Antonio y Casio Longino, los nuevos tribunos. Ambos eran hombres de
Csar hasta la mdula.
Como Brutus deca, a Csar le cerraban el paso por todas partes. No era un
buen sitio para colocar a un general tan hbil.
Fabiola utilizaba su nico recurso y rezaba cada da a Mitra para pedirle que
los protegiese, a Brutus y a ella. Y aunque resulta que apoy aba a Csar, no
lograba incluirlo en sus ruegos de ay uda divina. Una parte de ella se resista. Se
deba al aviso del druida, que cada cierto tiempo recordaba? Fabiola no estaba
segura. Adems, Csar actuaba como si no le importase lo que pensasen los
dioses. l haba escogido su propio destino. El tiempo dira cul era.
Se oy ruido de tachuelas en el pasillo y la puerta se abri, dejando pasar una
rfaga de aire fro. Y a Brutus. Su rostro normalmente jovial tena una expresin
sombra.
Mi amor! exclam Fabiola levantndose para saludarlo. Qu pasa?
Los optimates han vuelto a presentar la maldita mocin ante el Senado
repuso Brutus indignado. Exigen que Csar renuncie a sus legiones en marzo.
Fabiola lo cogi del brazo.
Pero si Marco Antonio y Longino tienen derecho a veto dijo.
Brutus solt una carcajada breve e iracunda.
No estaban all! exclam.
Fabiola frunci el ceo:
No lo entiendo.
Esos imbciles amenazaron a los dos tribunos para que no asistieran, por
su bien . Se vieron obligados a huir de la ciudad con Curio y disfrazados de
esclavos! La mocin ha sido aprobada sin oposicin. Brutus estallaba de
indignacin. Y acusan a Csar de actuar ilegalmente. Se solt del brazo y
camin de un lado a otro de la habitacin como un animal enjaulado.
Fabiola lo observ un instante.
Qu va a hacer Csar? pregunt, pese a conocer la respuesta.
T que crees? le pregunt l con brusquedad.
Fabiola se estremeci, fingiendo slo a medias.
A Brutus enseguida se le suaviz el semblante.
Perdona, mi amor se disculp. Csar ha sido declarado enemigo de la
Repblica. Le han ordenado que se rinda ante el Senado y que se atenga a las
consecuencias.
Pero no lo va a hacer, no?
Brutus neg categricamente con la cabeza.
Fabiola apenas se atreva a decirlo:
Entonces, hacia el Rubicn?
S grit Brutus. Esta noche! La Tercera Legin y a est en la orilla
ms cercana. Espera a que llegue Csar para cruzar.
Tan pronto? Sorprendida, Fabiola miraba a su amante. Pero l no
bromeaba. Y qu pasa con las tropas de Pompey o?
Brutus separ los labios y esboz una sonrisa lobuna:
El muy imbcil no tiene ninguna tropa en la zona, y las guarniciones de
Ariminium y de otras ciudades cercanas han sido sobornadas.
Fabiola se sinti aliviada. Por el momento, no habra derramamiento de
sangre.
Cules son sus planes? pregunt.
Ya conoces a Csar repuso Brutus con un guio. No es feliz si no se tira
a la y ugular.
Fabiola palideci:
Roma?
Brutus lo admiti con una sonrisa.
Fabiola se senta desfallecer. Eso era mucho ms de lo que haba esperado.
Aunque no se encontraba todo en Ravenna, el ejrcito de Csar, un ejrcito
curtido en batallas, era el ms potente controlado por un solo hombre que jams
haba existido en la historia de la Repblica. Sin embargo, el de Pompey o, una
vez reunido, era bastante ms numeroso. El enfrentamiento inminente que
decidira cul de los dos era ms poderoso era un mal presagio para la
democracia y para los derechos de los ciudadanos de a pie. Cmo haba llegado
la situacin a tal extremo?
Y nosotros? pregunt.
Ahora es cuando Csar ms nos necesita. Sonri con entusiasmo: Nos
vamos con l!
El corazn de Fabiola empez a latir con fuerza. El miedo y el horror se
mezclaban con un extrao entusiasmo. Iba a ser testigo de la ms alta traicin de
un general romano.
Cruzar el Rubicn con el ejrcito.
Fabiola se sobrecogi. El druida tena razn. Ojal le hubiese podido revelar
algo ms de Romulus, pens con una punzada de angustia.
Ya te enterars de todo revel Brutus.
Fabiola lo mir inquisitivamente.
Csar va a dar un banquete. Estamos invitados le avanz.
Es que no va a reunirse contigo y con los otros oficiales? pregunt,
confusa.
Todo lo contrario. Relajarse antes de la batalla es lo ms recomendable.
Brutus se ri. Pero, por favor, no le preguntes sobre Gergovia.
Fabiola ri tontamente antes de ponerse seria.
No te preocupes, mi amor. Nunca ms te volver a defraudar as repuso.
Lo s. Brutus se le acerc y la mir a los ojos: Eres la persona en
quien ms confo de este mundo.
Este comentario le lleg al alma. Confirmaba que Brutus le perteneca ms a
ella que a Csar. Ya haba ganado una importante batalla.
Para Fabiola, eso era ms importante que cualquiera de las batallas que
vendran.
Haca mucho tiempo que Fabiola y a no senta vergenza cuando la
presentaban ante la nobleza. Ahora y a casi todos, si no todos, los compaeros de
Brutus conocan su historia. Aunque l lo ignoraba, uno o dos oficiales incluso
haban sido clientes suy os en el Lupanar. En general, los romanos aceptaban
bastante bien a los esclavos manumitidos, lo cual facilitaba mucho su vida. Para
los oficiales militares con los que Fabiola se tropezaba, era una joven bella e
inteligente muy valorada por Brutus. Fabiola sospechaba que algunos estaban un
poco celosos y que les habra gustado tenerla para ellos.
En el banquete de esa noche, Fabiola agradeci su nueva desenvoltura cuando
le presentaron a Longino, uno de los nuevos tribunos. Se puso tan nerviosa al
saludarlo que le entraron ganas de vomitar, pero supo controlarse con habilidad.
Longino, junto a Marco Antonio y Curio, haba llegado unas pocas horas antes a
Ravenna con la noticia de las acciones del Senado. Sin embargo, no era eso lo
que ms interesaba a Fabiola. Longino era el oficial que haba escapado de
Carrhae con su honor y los supervivientes de su legin intactos. Tambin haba
llevado a Roma la noticia de la terrible derrota. Aunque era como abrir una
antigua herida, Fabiola no poda evitar intentar obtener informacin de Longino y
preguntarle, no sobre su papel en la inminente guerra civil, sino sobre sus
experiencias en Partia. Todas sus esperanzas respecto a Romulus haban
resurgido con ms fuerza en el instante en que l apareci.
Longino estaba sorprendido.
Por qu queris que os hable de ese infierno abrasador? pregunt con
una expresin de desconcierto en su rostro lleno de cicatrices. Intento no
pensar nunca en ello.
Con una rpida mirada por encima del hombro, Fabiola se cercior de que
Brutus no miraba. Se dirigi a Longino con timidez y coquetera, una tctica que
rara vez fallaba con los hombres.
No seis modesto, general susurr. Me han dicho que, si vos hubieseis
estado al mando en Carrhae, el desenlace habra sido muy distinto.
Halagado, los rasgos entristecidos de Longino se suavizaron.
No s si habra sido muy distinto protest. Pero lo cierto es que Craso
no quiso escuchar mi consejo aquel da.
Asinti comprensiva.
Tan malo fue aquello? quiso saber.
Longino frunci el ceo.
No os lo podis imaginar, seora. Todo era arena hasta donde alcanzaba la
vista. Las temperaturas, ms altas que en el Hades. Escasa comida y nada de
agua suspir. Y los malditos partos. En general, bajos, pero por todos los
dioses!, excelentes jinetes y arqueros. Un legionario cualquiera es incapaz de
plantarles cara. La expresin de su rostro se torn sombra: Y, debido a la
traicin de los supuestos aliados nabateos, nuestra valiosa caballera qued muy
mermada.
Dicen que se fue el may or error de Craso aadi Fabiola: no contar
con una caballera fiable.
La satisfizo ver la expresin de respeto que asom a su rostro. Longino no lo
saba, pero aqulla era una opinin que haba odo expresar a Brutus.
Cierto reconoci Longino. Cuando mataron a nuestros jinetes galos y a
Publio, el hijo de Craso, el resto simplemente huy . All estbamos, en una
ardiente planicie: treinta mil soldados de infantera frente a diez mil caballos, casi
todos montados por arqueros con una reserva de flechas ilimitada. El resto y a os
lo podis imaginar. Entristecido, guard silencio.
Fabiola haba escuchado muchos datos y rumores sobre Carrhae; sin
embargo, Longino haba pintado un panorama mucho ms aterrador. Se le hizo
un nudo en la garganta al pensar que Romulus haba estado all. El horror era
incalculable. Fabiola trag saliva y se consol con la visin que haba tenido en el
Mitreo. Para estar presente en la batalla que haba visto, su hermano tena que
haber logrado sobrevivir a la aniquilacin del ejrcito de Craso. Debieron de
haber sido los dioses los que salvaron a Romulus pens Fabiola desesperada.
Y continan protegindolo .
Seora, qu ocurre?
Fabiola se percat de que deba de haber mostrado la confusin que senta.
Estaba a punto de mentir y entonces pens que no tena por qu. Longino conoca
sus orgenes.
Mi hermano estaba all se limit a decir.
Ya. Tambin era? Longino se call, incmodo.
Esclavo? S, tambin. Y gladiador repuso Fabiola sin pestaear. Creo
que se alist en una cohorte de mercenarios como soldado raso.
Longino no consigui disimular su sorpresa:
Sus polticas de reclutamiento son, podramos decir, un poco ms laxas que
las de las legiones. Sin embargo, la may ora luch muy bien. En un momento de
la batalla, a veinte valientes mercenarios que haban quedado aislados con Publio
se les permiti regresar ilesos a nuestras lneas. Aunque probablemente no les
servira de mucho. Roma perdi tantos buenos soldados aquel da La mir a
los ojos. Unos cuantos irregulares se batieron en retirada hacia el ufrates con
mi legin. Vuestro hermano estaba entre ellos?
Fabiola neg con la cabeza:
No lo creo.
Longino le dio unas palmaditas en el brazo.
Pero Romulus ha sobrevivido aadi con firmeza.
l la mir incrdulo.
Estoy segura.
Ya. Si sobrevivi, entonces Longino esboz una falsa sonrisa. Quin
sabe?
Fabiola le sonri alegremente. El canoso tribuno intentaba protegerla de la
cruda realidad del destino de los supervivientes romanos. Pero l no haba visto lo
que ella vio despus de beber el homa. Ni haba odo las palabras del druida
moribundo. No le dio tiempo a acabar, lo que significaba que todava haba
esperanza. Mientras su suerte no haca ms que mejorar de forma increble,
Fabiola tena que creer que la de su hermano al menos estaba estabilizada. O eso,
o se volva loca.
Fabiola? Era la voz de Brutus. Csar requiere nuestra presencia.
Longino inclin la cabeza y se apart a un lado.
Fabiola murmur su agradecimiento y sigui a Brutus, que pareca muy
contento.
Qu quiere? pregunt nerviosa. Desde Alesia no haban tenido una
reunin privada cara a cara. En pblico con otras personas alrededor, s. Pero
una reunin como sta, no.
Ha hecho lo mismo con Marco Antonio y con un par ms repuso Brutus
. Creo que es para brindar por nuestra buena suerte en los prximos das.
En la entrada de una cmara lateral se encontraban cuatro veteranos de
aspecto duro y atuendo elegante. Cuando la pareja se acerc, se pusieron firmes.
Un optio, el ms veterano, se golpe la cota de malla con el puo y salud.
Brutus devolvi el saludo lnguidamente. Pasaron al interior, a las
dependencias personales de Csar. Estaba solo, inclinado sobre un mapa detallado
de Italia extendido sobre una mesa cercana. Todava sin percatarse de su
presencia, clav un dedo en el pergamino.
Roma dijo entre dientes.
Brutus sonri.
No era la primera vez que a Fabiola le sorprenda el parecido entre Csar y
Romulus. De hecho, ella tambin tena la misma tez clara, la nariz aquilina y los
ojos penetrantes. Y, aunque pertenecan a clases sociales diametralmente
opuestas, Fabiola tambin senta el gran empuje para prosperar que vea en
Csar. Ah estaba, sin ningn miedo, a pesar de que iba a enfrentarse a toda una
institucin como la Repblica. En el corazn de Romulus lata una valenta similar
teida de obstinacin; en el de ella, tambin. Y aunque el cometido de Fabiola
probablemente fuese menos ambicioso que el de Csar, no pensaba amilanarse
hasta encontrar al violador de su madre. Y vengarse. Aunque sea Csar
pens Fabiola con furia. Se lo debo a mi madre. Y a Romulus .
Inmediatamente la embarg la duda. En verdad es mi padre? Cmo puedo
saberlo, por todos los dioses? .
Al final Csar not su presencia. Se incorpor y les sonri cordialmente.
Gracias por venir.
Es un placer, seor repuso Brutus.
Para m tambin. Fabiola hizo una profunda reverencia.
Les ofreci mulsum a los dos.
Por una rpida victoria! brind Csar levantando la copa. O porque el
Senado entre en razn.
Con una sonrisa, bebieron.
Hoy es un da triste para la Repblica coment Csar. Su tono de voz
cambi y se torn enfadado: Pero no me dejan otra opcin. No se puede tratar
como a un perro al general que ms xitos ha cosechado de nuestra historia.
Por supuesto que no, seor convino Brutus indignado. Pompey o no va
a renunciar al mando ni a disolver sus legiones, por qu ibais a hacerlo vos?
Fabiola asinti con un murmullo.
Pompey o no es un recluta novato avis Csar. Espero que los
optimates y l decidan negociar; de no ser as, esto se convertir en una larga
batalla.
La Galia slo nos cost siete aos, seor dijo Brutus con una sonrisa.
Qu nos supone unos cuantos ms?
Csar ech la cabeza hacia atrs y se ri antes de mirar a Brutus fijamente.
Mi xito le debe mucho a hombres como t dijo. Esto no lo olvido.
Gracias, seor repuso Brutus.
Fabiola estaba encantada ante tal muestra de afecto.
Durante un rato charlaron educadamente. Y entonces Csar abri un cajn
de la mesa.
Necesito que hagas algo importante por m le dijo a Brutus con
complicidad. No te llevar mucho tiempo.
Estoy a vuestra disposicin, seor. Brutus pareca expectante.
En la mano sostena un pergamino enrollado.
Son nuevas rdenes para las tropas que estn en Ariminium. Vio que
Fabiola pareca confusa. Y lo explic: Ay er envi a algunas vestidas de civiles.
Queris que me adelante, seor? pregunt Brutus.
No. Slo que se las entregues al optio que est esperando al lado de mi
carruaje. l sabe adnde debe ir.
Brutus cogi el pergamino y sali deprisa de la habitacin.
Fabiola, a solas con Csar, sonri intranquila. Estaba planeado? Durante un
breve instante, mientras Csar le preguntaba solcito sobre su bienestar y sus
esperanzas de futuro, su preocupacin pareci infundada.
Le dars hijos? pregunt.
Fabiola se sonroj.
Si los dioses lo quieren, s contest.
Hasta entonces, con los conocimientos sobre hierbas adquiridos en el Lupanar
haba evitado quedarse embarazada. En ese momento era mucho ms
importante consolidar su posicin. Evidentemente, Brutus no saba nada.
Intentaba no parecer nerviosa y jugueteaba con los zarcillos de oro y carneliana.
Aparentemente satisfecho, Csar condujo a Fabiola a otra cmara, donde le
mostr el peto dorado y la capa de general.
Esto es lo que llevar luego dijo. En el Rubicn.
Estaris magnfico. Fabiola se deshizo en elogios mientras esperaba con
ansiedad or a Brutus. Por qu tarda tanto? . El hroe conquistador.
Ciertamente sabes cmo elogiar a un hombre aadi Csar acercndose
. Brutus es muy afortunado de tener una mujer como t.
Gracias, general.
Se oy un ligero golpe y Fabiola mir hacia abajo. Algo brillaba sobre la
alfombra. Era el zarcillo que se le haba cado. Fabiola se inclin para cogerlo y,
al inclinarse, mostr ms escote del que pretenda. Cuando se incorpor, Csar le
miraba el escote con lujuria. Aterrorizada, Fabiola se qued paralizada.
Tan joven murmur. Tan perfecta.
En los ojos de Csar haba una mirada nueva, depredadora, que la incomod
sobremanera. Dio un paso hacia atrs y apret el zarcillo en el puo hasta que le
hizo dao.
l la sigui en silencio.
Fabiola, asustada, retrocedi de nuevo y top con la pared. No haba adnde
ir. Intent tranquilizarse. Dnde estaba Brutus?
Csar se acerc. Ola a vino.
Eres toda una belleza! exclam.
Fabiola baj los ojos, rezando para que se apartase. En lugar de apartarse,
alarg las manos y le sujet los senos. Despus empez a lamerle el cuello.
Aterrorizada y asqueada, Fabiola no se atreva a reaccionar. Se trataba de uno de
los hombres ms importantes de la Repblica y ella no era ms que la amante de
un noble. Una don nadie.
Al final, Csar par.
Fuiste esclava asever.
Fabiola asinti con la cabeza.
Entonces, tendras que estar acostumbrada a esto le dijo entre dientes
mientras le levantaba la falda.
Unas silenciosas lgrimas de rabia le resbalaron por las mejillas.
Con la respiracin agitada, Csar le apart la ropa interior y empez a
toquetearla.
Mitra y Jpiter pens. Ay udadme! . Pero no hubo ninguna
intervencin divina. Ni rastro de Brutus.
Csar estaba cada vez ms excitado, y Fabiola not que le restregaba el pene
erecto contra el muslo.
No! grit. Por favor!
Uno de los legionarios que haba fuera se ri, una risa que inmediatamente
levant las sospechas de Fabiola. Quiz no fuese sta la primera vez que Csar
agreda sexualmente a una mujer.
Al or el ruido, se detuvo un instante para escuchar.
A Fabiola le dio un vuelco el corazn, pero se trataba de una falsa alarma. En
lugar de soltarla, le torci el brazo y la oblig a arrodillarse con l. Fabiola gimi
de miedo.
Estate quieta o te har dao.
Fabiola no saba por qu, pero sus palabras le llegaron al alma. De repente lo
supo. Sencillamente lo supo. Csar era el violador. Era su padre.
Qutate el vestido! le orden. Te voy a follar en el suelo!
Acudi a su mente una imagen de Velvinna. Desnuda. Indefensa. Sola.
Veintin aos atrs ese hombre haba hecho lo mismo con su madre. Una furia
ardiente la consuma.
No! grit. No quiero!
Csar apart la mano para pegarle.
Y ella estaba preparada para defenderse con uas y dientes.
Fabiola? La voz de Brutus no sonaba muy lejos. Csar? Dnde
estn?
Se produjo un incmodo silencio.
Responded! grit Brutus.
En la otra habitacin mascull a su pesar uno de los centinelas.
Apartaos!
Csar maldijo entre dientes. Se arregl la ropa deprisa y se levant.
Fabiola tambin hizo lo mismo con rapidez. Brutus no debera sospechar nada.
Conoca su genio. Era capaz de emprenderla a golpes contra cualquiera que
agrediese a Fabiola de semejante forma, incluso contra Csar, su general. Si lo
haca, las consecuencias seran demasiado graves incluso pensarlas. Para ambos.
Tena que actuar como si todo fuese normal. De repente tuvo una idea y abri la
palma dolorida de la mano derecha. En ella estaba aplastado el zarcillo de oro y
carneliana. Aterrorizada, no se haba dado cuenta de lo que haba hecho hasta ese
instante.
Brutus apareci en la puerta de la habitacin.
Estis aqu dijo aliviado. Frunci el ceo al ver a Csar y a su amante de
pie tan juntos. Qu sucede?
Csar carraspe de manera afectada.
Nada, cario. El general me estaba mostrando su armadura. Y entonces he
perdido esto respondi Fabiola alegremente alargando la mano. La luz de la
lmpara iluminaba la joy a destrozada y Fabiola rez para que no la mirase muy
de cerca. Estbamos buscndolo.
Ya respondi Brutus con desconfianza. El optio ha partido, seor.
Bien. Es hora de excusarme ante los invitados anunci Csar
bruscamente. T tambin deberas hacerlo. Tenemos que llegar al Rubicn,
como muy tarde antes del amanecer.
Por supuesto, seor repuso Brutus.
Hasta la prxima.
Csar hizo una reverencia a Fabiola, con una media sonrisa en los labios por
el doble sentido que slo ellos dos entendan. Su secreto estaba a salvo con ella.
Fabiola, una antigua esclava, nunca se atrevera a decirle nada a Brutus. Y si lo
haca, a l le bastaba con negarlo.
Fabiola inclin gentilmente la cabeza en respuesta, pero slo tena un
pensamiento: una cruel venganza.
Brutus la llev hasta la puerta.
Pareces cansada, mi amor dijo acaricindole el brazo. Podrs dormir
en el viaje. Te despertar cuando lleguemos al vado.
Apenas capaz de disimular su ira, Fabiola asinti con la cabeza.
Roma nos espera dijo Csar detrs de ellos. La suerte est echada.
Y que la diosa Fortuna la ponga a nuestro favor respondi Brutus con una
sonrisa.
Fabiola no escuchaba. Eres capaz de violar incluso a tu propia hija pens
furiosa. Cerdo, cabrn! . La consuma una ira violenta que la llenaba de
energa. No descansara hasta que Csar hubiese pagado por su delito. Y,
consciente o inconscientemente, Brutus sera el instrumento. Fabiola iba a
alimentar la sospecha que haba intuido hasta convertirla en una ardiente llama
de celos y resentimiento. Y se tomara su tiempo.
Mitra rez con fervor y Jpiter, el ms grande y el mejor, otorgadme
una cosa ms en la vida.
La muerte de mi padre .
24

El mar de Eritrea

Casi dieciocho meses despus


A poca distancia de la costa arbiga, verano de 48 a. C.

A hmed y sus piratas sobrevivan gracias a lo cuidadosos que eran. El capitn


nubio mantuvo el dhow en las aguas del cuerno de Arabia, el lugar por donde
deban pasar todos los barcos que iban o venan de la India. Durante el da,
navegaban a lo largo de la costa en busca de navos lo suficientemente pequeos
para poder abordarlos con facilidad. Despus, todas las tardes, antes del
anochecer, Ahmed buscaba calas y bahas aisladas para fondear. Cauteloso
desde Cana, por si identificaban a su tripulacin como corsarios, evitaba las
ensenadas con aldeas o pueblos, a no ser que fuese absolutamente necesario. En
los tranquilos fondeaderos no haba ojos curiosos vigilndolos. Y all encontraban
agua salobre en arroy os poco profundos que descendan de las montaas, la
espina dorsal del sur de Arabia.
El estilo de vida solitario de los piratas implicaba que gran parte del tiempo su
dieta consista nicamente en peces pescados con caa. Era una dieta
terriblemente montona y, en cuanto tena oportunidad, Romulus sala a cazar
con su arco para regresar con un pequeo antlope del desierto. Sus compaeros
se alegraban de su habilidad para la caza, aunque no le granje el favor de
Ahmed. Desde el primer da a bordo, ni Tarquinius ni Romulus confiaban en
Ahmed, y viceversa. Pero a todos les convena que la relacin continuase:
Tarquinius tena el Periplus, el antiguo mapa que serva de gua para su viaje, y
Romulus luchaba como tres hombres juntos; Ahmed, por su parte, segua
navegando hacia el oeste. As que los amigos se iban acercando a Egipto.
En la zona haba muchos barcos de paso que navegaban en direccin oeste.
Surcaban la lucrativa ruta de las ciudades bastante ms al norte y, por lo general,
se trataba de barcos grandes con una tripulacin bien armada. El nubio se
mantena bien alejado de este tipo de embarcaciones: no tena ningn sentido
perder a sus valiosos hombres. Sin embargo, de vez en cuando, se cruzaban con
un barco mercante ms pequeo y vulnerable. Entonces atacaban.
La tctica de los corsarios era sencilla. Cuando divisaban una posible presa,
navegaban lo ms cerca posible de ella. Fingan no haberla visto y se ponan a
trabajar en la cubierta con las viejas redes de pescar que guardaban para esos
menesteres. Ahmed contaba con la ventaja de que su dhow de velamen
triangular era muy parecido a los que navegaban cerca de las costas de Arabia y
Persia. Era evidente que todos los capitanes saban que haba casi tantos piratas
como pescadores y su mtodo pocas veces funcionaba ms all de unos
instantes. Sus vctimas tomaban otro rumbo e intentaban mantener mucha
distancia respecto al dhow.
En cuanto su estratagema empezaba a fracasar, Ahmed bramaba para que
cogiesen los remos que haban sido especialmente colocados. Con diez hombres
remando a cada lado, el dhow alcanzaba con rapidez a los navos mercantes ms
lentos que no se encontraban a mucha distancia. Tras una batalla corta pero
sangrienta, los corsarios acababan venciendo. Si no se necesitaban miembros
para la tripulacin, no se tomaban prisioneros. Romulus y Tarquinius participaban
en los ataques no les quedaba ms remedio, pero dejaban las ejecuciones
para los otros piratas. Esta limitacin pasaba desapercibida gracias a la naturaleza
sanguinaria de sus compaeros.
Al cabo de un ao, haban abordado una docena de barcos y la bodega estaba
a rebosar de artculos robados, pese a que slo se quedaban con los ms pequeos
y valiosos: principalmente ndigo, carey y especias. Lo que ahora transportaban
bajo cubierta vala una fortuna. Adems, haban capturado a varias esclavas
desventuradas, que Ahmed orden dejar con vida para satisfacer las necesidades
fsicas de los piratas. En un viaje tan largo, era importante mantener la moral
alta. A Romulus le resultaba muy difcil ignorar el llanto constante de las mujeres
violadas, pero no poda hacer nada al respecto.
Como era de esperar, el nubio empez a ponerse tenso. El experimento de
viajar desde la India hasta tan lejos haba valido la pena, con creces, y se haba
podido realizar gracias a su audacia y al mapa de Tarquinius. Adems, los dioses
haban sonredo a su dhow. Como la may ora de los hombres, Ahmed crea que
esto ltimo no durara para siempre. Empez a hablar de regresar a casa.
Se trataba de un giro alarmante. Egipto estaba muy cerca y a la vez an muy
lejos.
La preocupacin de los amigos por el deseo de Ahmed de regresar a la India
creci de forma considerable los das siguientes. Aunque era extrao, navegaban
menos navos pequeos. Pasaron tres semanas sin ningn abordaje satisfactorio.
Frustrado, el capitn pirata dirigi a sus hombres al abordaje de un dhow grande
con dos velas triangulares como el suy o. Pero la tripulacin del navo mercante
eran egipcios duros y curtidos que luchaban como posesos, y los corsarios se
retiraron del combate con cuatro muertos y varios heridos. Tarquinius tuvo suerte
de no perder un ojo con una flecha enemiga que le pas rozando la mejilla y
rebot en el mar; aunque l rea para quitarle importancia, Romulus vio este
episodio como una seal de la mortalidad del arspice. Por otra parte, las bajas
haban reducido enormemente la capacidad de Ahmed para atacar cualquier
otro navo.
El descubrimiento, un da despus, de un agujero en la bodega que haba
echado a perder parte del olibanum no ay ud a mejorar el mal humor del
capitn. Fue la gota que colm el vaso.
Los dioses estn enojados! exclam Ahmed, mientras caminaba de un
lado a otro como un animal enjaulado. Debemos estar agradecidos de que el
maldito viento vay a a cambiar pronto. Es hora de poner rumbo a la India.
La tripulacin pareca contenta. Despus de tanto tiempo lejos de la base,
aoraban su hogar. Slo Romulus y Tarquinius estaban consternados por la
decisin del capitn, y todos sus intentos para que el nubio cambiase de opinin
fracasaron estrepitosamente.
Ya empezaban a pensar en desertar del dhow cuando Mitra les volvi a
sonrer. Al anclar en un diminuto asentamiento lleno de moscas, el nubio se
enter de unas noticias interesantes. Adulis y Ptolemais, un par de ciudades
situadas al otro lado de la costa del mar de Eritrea, eran buenos lugares para
comprar marfil. Desde estas dos ciudades, los egipcios partan para cazar
elefantes y otros animales salvajes. El afortunado descubrimiento reaviv la
avaricia de Ahmed. Todava faltaba un poco para el inicio del monzn en el
suroeste y mientras tanto podra dedicarse a la bsqueda de ms riquezas.
Siguiendo las rdenes de Ahmed, el dhow dio la vuelta y tom rumbo oeste.
Un da despus, logr atravesar el estrecho que separa Arabia de frica. Bajo la
serena luz del atardecer, Romulus vio la costa etope por primera vez.
Jams se haba sentido tan feliz.
Aunque se alegraba por Romulus, Tarquinius albergaba sentimientos
encontrados. La posibilidad de llegar a frica pronto se convertira en una
realidad. Le vinieron a la mente viejos recuerdos, aunque no se permiti
pronunciar el nombre que Olenus haba dado a Egipto haca y a tantos aos. Sin
embargo, ste martilleaba su mente.
La madre del terror.
Le inquietaba slo pensarlo. Tras ms de dos dcadas, la profeca de Olenus
se haba cumplido.
No dijo nada a Romulus.
Las aguas de la costa meridional de Arabia estaban en calma y la tripulacin
haba abandonado la rutina usual de cambiar la pesada vela diurna por una ms
ligera para la noche. Esa noche no fue diferente mientras el dhow surcaba las
aguas sin apenas hacer ruido. La ola de proa brillaba fosforescente. Se trataba de
un efecto que fascinaba y confunda a Romulus y que l nunca se cansaba de
observar. Ni siquiera Tarquinius tena una explicacin para ese fenmeno, lo que
haca que el joven soldado se preguntase si era obra de los mismsimos dioses.
Una mirada de estrellas llenaba el firmamento e iluminaba el mar de tal
manera que facilitaba la tarea de los timoneles. Romulus y aca en cubierta
tapado con una basta manta sin poder dormir. Por ensima vez, se preguntaba
quin habra matado a Rufus Caelius, el noble que estaba fuera del Lupanar y
que haba precipitado su periplo. Tras darle muchas vueltas, lleg a la conclusin
de que no haba sido l. Suspir. Qu posibilidades haba de encontrar al
verdadero culpable? Sin embargo, la frustracin que Romulus senta no lo
desanimaba. Su situacin actual era mejor que nunca. Tras cinco largos aos de
constantes guerras y cautividad, se acercaba a un pas donde la influencia de
Roma resultaba palpable. Esta situacin completamente impensable tiempo atrs
llenaba a Romulus de jbilo. Soy un hombre libre pens con intensidad. Ya
no soy un esclavo. Y nadie, excepto Gemellus o Memor, conoce la verdad . Con
la ay uda de Mitra, su tatuaje bastara para protegerlo de hombres como Novius.
Ante todo, soy romano .
Romulus sonri.
Qu otras pruebas necesitaba de que los dioses lo protegan? Mir al cielo: la
constelacin de Perseo, el smbolo de Mitra que persegua por el firmamento a
las estrellas que representaban a Tauro, el toro.
Gran dios, permite que los dos lleguemos a salvo a casa susurr.
Aunque all hay a una guerra civil.
Tarquinius se movi y Romulus lo mir. Junto con Brennus, el arspice lo
haba hecho el hombre que era ahora. Compaeros leales, se haban convertido
en sus dos figuras paternas, le haban enseado y lo haban protegido y, siempre
que l lo haba necesitado, le haban aconsejado. En ltima instancia, Brennus
haba hecho el may or sacrificio que un hombre puede hacer por otro. Ahora slo
quedaba Tarquinius, el enigmtico etrusco que tanto saba. Demasiado? Romulus
se alegraba de que el futuro a menudo fuese incierto. Anticipar lo que iba a
suceder constitua una pesada carga, y lo embarg la cautela ante la idea de
volver a vaticinar seriamente el futuro. El recuerdo de lo que haba visto en la
cruz de Margiana todava lo persegua. Sobre todo desde que las noticias de
Varus, el comerciante, haban respaldado su visin.
Romulus estaba seguro de otra cosa. No quera saber ni cundo ni cmo
Tarquinius o l podan morir. De repente, se senta inquieto y le resultaba difcil
apartar de su mente ese pensamiento perturbador. Sera pronto? Frunci el ceo.
Slo los dioses lo saban. En el peligroso mundo en que habitaban, la muerte era
una posibilidad diaria. Nada poda cambiar eso. Cada uno tiene su propio
destino pens Romulus. Y nadie debe inmiscuirse en el camino del otro .
Tarquinius se movi ligeramente, sumido en un profundo sueo.
Se trataba de un cambio de papeles poco habitual, reflexion Romulus.
Normalmente, era el arspice el que y aca despierto observndolo durante horas.
Ya adulto, sonri.
Como siempre, lo despert el sol del amanecer. Romulus abri los ojos y se
encontr a Tarquinius a su lado, en la cubierta, comiendo algo sentado con las
piernas cruzadas.
Se divisa la costa.
Romulus se restreg el sueo de los ojos y se incorpor. A lo largo del
horizonte vio una inconfundible franja de tierra que surga de la bruma nocturna.
Otros miembros de la tripulacin tambin se apoy aban en la barandilla y
sealaban. Incluso desde lejos se perciba mucho ms verde que el otro lado de
la costa.
Se gir hacia el arspice con una sonrisa:
No est lejos.
A unas dos horas.
Tarquinius tena fro. Qu haba visto Olenus aquel da en el hgado de
cordero? Desde entonces, nunca haba intentado determinar la verdad de aquella
visin. Aunque alguna vez haba predicho la muerte de otros, Tarquinius se
mostraba cauteloso a la hora de predecir la suy a.
Me he ofrecido a cazar de nuevo esta tarde. Podemos desaparecer en el
monte mascull Romulus. Nunca nos encontrarn cuando oscurezca.
Tarquinius disimul su inquietud y esboz una sonrisa:
Buena idea!
El dhow naveg ms cerca de la costa cuando el sol se elevaba en el cielo y
la costa etope se haca ms visible. No haba muchos rboles, pero s muchos
ms indicios de vida que en el desierto arbigo. Los pjaros volaban formando
grandes crculos y una manada de antlopes de aspecto extrao beba en un
arroy o no lejos de all, tierra adentro.
Ahmed segua la brisa y orden a los timoneles poner rumbo al norte. El
verde haba puesto al nubio de buen humor. Donde haba vegetacin, haba
animales. Y los hombres que los cazaban. Con un poco de suerte, en aquellas
aguas encontraran un navo cargado de marfil.
Romulus pensaba en la forma de escapar cuando oy un grito:
Barco delante!
Mir despreocupadamente a su alrededor y le dio un vuelco el corazn.
Aproximadamente a un cuarto de milla frente a ellos haba un cabo
prominente. Por detrs del cabo emerga una vela cuadrada y la silueta distintiva
y depredadora de un trirreme. Mir de nuevo. Era imposible confundir la popa
curvada, los tres bancos de remos y el enorme ojo pintado a un lado de la proa
para amenazar a los enemigos y a todo el que se acercaba. La cubierta estaba
llena de marineros armados de forma similar a la de los legionarios. Cuatro
catapultas de cubierta estaban y a cargadas con inmensas flechas y bolas de
piedra.
Tarquinius pareca sorprendido:
Romanos en este mar?
Barco justo delante! gritaron de nuevo.
Romulus no saba qu pensar. En el pasado, la Repblica siempre haba
limitado su presencia naval al Mediterrneo. Este cambio probablemente se
deba a un intento de proteger el valioso comercio del que los corsarios se haban
aprovechado. Sonri. Lo ms probable es que no viesen el dhow con buenos ojos,
y eso no auguraba nada bueno para ellos.
Ahmed seal alarmado:
Por todos los dioses, qu es eso?
Es un barco de guerra romano repuso Romulus. Un trirreme.
Es rpido?
Mucho respondi Romulus en tono grave.
A travs de las olas llegaba el sonido inconfundible de un tambor. El rpido
ritmo le trajo a la mente recuerdos del viaje a Asia Menor. Los haban avistado.
Los remeros respondieron a la orden retumbante y el trirreme empez a
coger velocidad. Navegaba hacia delante formando una gran ola de proa. La
parte superior del espoln de bronce en la proa se hizo visible e incluso quienes
nunca haban visto uno podan adivinar lo que la inmensa masa de metal poda
hacer a otro navo.
Cambio de direccin! grit Ahmed. Deprisa!
Los dos timoneles no necesitaban que los animasen. Frenticamente, se
inclinaron sobre los pesados remos de direccin para frenar al dhow en el agua y
empezar a realizar un amplio crculo de giro.
Romulus apret la mandbula. Maniobraban despacio, demasiado despacio.
Observ el trirreme de bajo calado con una fascinacin morbosa. El son del
tambor, ahora ms rpido, llenaba el aire. El navo romano haba iniciado una
intensa persecucin. Al intentar huir, Ahmed probablemente haba sellado su
destino. No haba muchas posibilidades de escapar.
Por la expresin del rostro del nubio, ste pensaba lo mismo.
Hora de irnos susurr Romulus a Tarquinius, que mascullaba una oracin
. Listo?
Por supuesto!
Los dos amigos se pusieron las armaduras enseguida y se apretaron el
cinturn. Aunque la cota de malla de Romulus y el peto de cuero de Tarquinius
eran pesados, podan necesitar la proteccin que les ofrecan en das venideros. Y
slo haba unos pocos cientos de pasos hasta la orilla. La distancia no supona un
problema; tras cuatro aos en el mar, Romulus haba aprendido a nadar bien y
para Tarquinius era algo innato.
El arspice cogi una botella de agua y juntos se dirigieron al otro lado del
barco. Tenan que actuar deprisa. El trirreme navegaba mucho ms deprisa que
el dhow y, a una distancia tan corta, representaba un peligro letal. Ciento veinte
remeros disciplinados remando al unsono podan lograr rpidamente que el
barco alcanzase la velocidad de un hombre corriendo. Si el barco pirata no
completaba el giro con rapidez, lo alcanzaran y lo hundiran.
Tarquinius, miserable cabrn! Mira hasta dnde nos has guiado! grit
Ahmed. Se dio la vuelta para seguir insultando. Y ahora intentas escapar?
aull desenvainando la espada. Matadlos!
Los hombres giraron la cabeza y contrajeron el rostro con furia cuando
vieron a dos de sus antiguos camaradas a punto de saltar al agua.
Venga! inst Romulus mientras se encaramaba a la barandilla lateral de
madera.
El nubio corri por cubierta agitando el alfanje y gritando iracundo. Apuntaba
directamente al arspice, que tropez y cay con torpeza sobre una rodilla.
Salta! grit Tarquinius.
Cuando Romulus dio media vuelta para ay udar a su amigo, perdi el
equilibrio y cay de espaldas al mar.
25

Farsalia

Este de Grecia, verano de 48 a. C.

B rutus fren a su caballo zaino, cada vez ms nervioso por el calor. Las moscas
que le zumbaban alrededor de la cabeza tampoco ay udaban.
Quieto susurr acaricindole el cuello. Pronto empezar.
A su alrededor haba seis cohortes de legionarios. Como todas las unidades de
Csar, se trataba de tropas de primera, mermadas pero increblemente
preparadas. La posicin oblicua en la retaguardia de la formacin triplex acies de
Csar ocultaba la importancia de su funcin, pens Brutus con orgullo. All
escondidos, sus hombres y l eran el arma secreta de Csar.
Tras casi una semana de pulso en la llanura de Tesalia, Pompey o haba
decidido presentar batalla. Sus once legiones, que esa maana se haban dirigido
hacia el norte y se haban alejado de las estribaciones, formaron en tres hileras,
la clsica formacin que las nueve legiones de Csar se apresuraron a copiar.
Aunque el ejrcito de Csar igualaba en anchura al de su enemigo, la diferencia
numrica y a era obvia. Mermadas por el gran nmero de bajas en la Galia, sus
cohortes veteranas formaban una franja dolorosamente fina. Por el contrario, las
de Pompey o estaban completas, lo cual significaba que contaba
aproximadamente con unos cuarenta y cinco mil soldados de infantera frente a
los veintids mil de su adversario. Su caballera, hinchada con los voluntarios de
todo Oriente, superaba numricamente a la de Csar en casi siete a uno. Las
cifras eran desalentadoras, pero el general de Brutus no tena ninguna intencin
de evitar el enfrentamiento. Aunque su ejrcito era mucho ms reducido que el
de Pompey o, todos los legionarios de Csar eran luchadores expertos, mientras
que muchos del bando contrario eran soldados recin reclutados.
Se trataba de una situacin interesante pero potencialmente desastrosa, pens
Brutus. La apuesta de Csar merecera la pena? Slo los dioses lo saben ,
reflexion, y pidi ay uda a Mitra ahora que todava estaba a tiempo, pues la
batalla estaba a punto de empezar. Los dos bandos estaban preparados. El ro
Enipeo, que flua aproximadamente de oeste a este, protega el flanco derecho de
Pompey o y casi toda su caballera superior se encontraba apiada en el flanco
izquierdo. Ese da no iban a emplear el clsico movimiento de pinza en el que la
caballera rodeaba al enemigo por los dos flancos.
Como cualquier oficial militar inteligente, Brutus saba qu utilizaran en lugar
del movimiento de pinza.
Cuando los legionarios enemigos se acercasen, la caballera de la Repblica
flanqueara a la de Csar, mucho menos numerosa, y abrira su retaguardia. All
hara estragos, provocara el pnico generalizado y podra ganar la batalla. A no
ser que funcionase el arriesgado plan de Csar.
Segua sin suceder nada. El sol de verano ascenda en el cielo y, aunque el
aire era caliente, la temperatura distaba mucho de ser la que se alcanzara a
medioda. Los dos ejrcitos, que casi parecan no querer luchar, se observaban
mutuamente en silencio. Cuando al final empezase la batalla, unos romanos se
enfrentaran a otros en una cantidad sin precedentes. Armados y uniformados de
forma similar, atacando con las mismas formaciones, hermanos caeran sobre
hermanos y vecinos lucharan entre ellos hasta la muerte. La trascendencia de
esta batalla era obvia hasta para el soldado de infantera ms humilde.
Pero haba llegado el momento de acabar con esa situacin, pens Brutus
impaciente. Haca ms de dieciocho meses que Csar haba cruzado el Rubicn
y los dos generales an no haban librado una batalla decisiva. Italia no iba a ser
el campo de batalla. Pompey o y la may ora del Senado, sorprendidos por el
atrevimiento de Csar que los haba pillado desprevenidos, haban huido de Roma
y haban dejado, como tontos, los contenidos de las arcas del Estado en el templo
de Saturno. Se reunieron en Brundisium, la base de operaciones ms importante
para saltar a Grecia, donde a punto estuvieron de ser alcanzados por un Csar an
ms enriquecido que los persegua sin tregua. Sin embargo, tras el fracaso de un
intento de bloqueo, Pompey o, su squito y todo su ejrcito hicieron la corta
travesa sin sufrir daos.
Brutus sonri. Como siempre, su lder no haba esperado de brazos cruzados
mucho tiempo.
Csar, que quera asegurar su retaguardia ante las siete legiones pompey anas
en Hispania, march al norte y al oeste y en el camino asedi Massilia y su plaza
fuerte republicana. La ciudad tard en caer, de manera que dej all a Brutus y a
Cay o Trebonio para que finalizasen el trabajo mientras l continuaba hacia
Hispania. Tras una frustrante campaa de cuatro meses, al final las tropas de
Pompey o fueron derrotadas y asimiladas a las de Csar. Marco Petrey o y Lucio
Afranio, sus generales, recibieron el perdn con la condicin de que no volviesen
a levantar las armas contra l.
Brutus frunci el ceo. l no habra sido tan clemente.
Gran Mitra, deja que me encuentre hoy con esos perros traicioneros!
mascull.
No era muy probable en un campo de batalla de estas dimensiones, pero
poda desearlo. Petrey o y Afranio estaban all. En el momento en que fueron
liberados, reunieron las tropas que pudieron y zarparon para reunirse con su
seor. Otros dos hombres a quienes Brutus tena muchas ganas de encontrar eran
Casio Longino, tribuno y antiguo oficial del ejrcito, y Tito Labieno, antiguo
comandante de confianza de la caballera de Csar. Ambos se cambiaron de
bando en una jugada inesperada para unirse a los republicanos, y ahora tambin
estaban en el campo de batalla. Traidores , pens.
Pompey o, por su parte, no haba estado de brazos cruzados durante el
conflicto en Hispania, pues haba reunido en Grecia nueve legiones de
ciudadanos romanos. A stas se aadieron dos legiones veteranas de Siria y
tropas aliadas con tres mil arqueros de Creta y Esparta, mil doscientos honderos
y una fuerza polglota de siete mil soldados de caballera. Todos los soberanos de
las ciudades-estado y todos los prncipes en ochocientos kilmetros a la redonda
haban enviado contingentes para que se uniesen al ejrcito republicano.
Cuando Csar regres a Italia en diciembre, recibi la noticia de que las
huestes lo esperaban en Grecia. Como quera evitar ms derramamiento de
sangre, hizo varios intentos de negociacin con Pompey o. Todos fueron
rpidamente rechazados. Los republicanos haban decidido que lo nico que
aceptaran sera la derrota completa de su enemigo. La respuesta de Csar
consisti en llevar sin demora la guerra a Grecia. En ese momento Brutus solt
una carcajada, sin preocuparle que sus hombres lo mirasen extraados. Csar
haba hecho caso omiso del consejo de todos sus oficiales y haba zarpado hacia
Brundisium. Entonces le haba parecido una locura total: siete legiones mermadas
navegando de noche, en pleno invierno, cruzando un estrecho totalmente
controlado por la armada de Pompey o. Sin embargo, como muchas otras
tcticas osadas de Csar, haba funcionado; al da siguiente, todo su ejrcito haba
desembarcado sin problemas en la costa oeste de Grecia.
El astuto Pompey o, a quien esta maniobra haba pillado desprevenido, decidi
evitar la batalla durante meses, a sabiendas de que su nivel de suministros era
mucho mejor que el de Csar. Dado que dispona de un nmero ilimitado de
barcos que proporcionaban vveres y pertrechos a su ejrcito, se poda permitir
marchar de un lado a otro del pas, cosa imposible para su adversario. Por
aburrida que pueda parecer esta tctica, Pompey o saba que los soldados de
Csar no podan vivir del aire. Necesitaban grano y carne. Fue durante este
perodo de escasez cuando Brutus empez a sentir respeto por su adversario. Si
eran ciertos los rumores que corran, Pompey o estaba bajo la presin constante
de los numerosos senadores que lo apoy aban. Los optimates pens Brutus
con desprecio. No hay ni un solo soldado de verdad entre todos ellos .
Resentidos por la posicin de Pompey o como comandante supremo republicano,
esos parsitos queran una batalla campal y una victoria rpida.
Csar quera lo mismo pero, como Pompey o no le daba la oportunidad,
intent forzar la situacin en Dirraquio. Aunque para entonces su ejrcito haba
aumentado con cuatro legiones ms, se trataba de un doloroso recuerdo. En un
principio, el intento de repetir la victoria de Csar en Alesia pareca prometedor.
Ms de veintitrs kilmetros de fortificaciones dejaban a Pompey o acorralado
contra la costa, y adems construy eron presas para bloquear los arroy os. Las
defensas del adversario de longitud similar no permitan avanzar a Csar; sin
embargo, las dos construcciones privaban al ejrcito republicano de agua para
sus soldados y forraje para los caballos. Ya en julio, los cadveres de cientos de
animales se pudran al sol, lo que aumentaba el riesgo de enfermedades entre las
tropas de Pompey o. Si no se haca algo al respecto, los soldados empezaran a
morir de clera y disentera. Por otro lado, los legionarios de Csar, escasos de
suministros, arrancaron tubrculos y los mezclaron con leche. Hornearon la
masa resultante e hicieron pan y, para mofarse en cierta medida de los soldados
de Pompey o, lanzaron parte de este alimento de sabor amargo a las lneas
enemigas.
Afortunadamente para Pompey o, fue en ese momento cuando dos de los
comandantes de caballera de Csar desertaron. Al descubrir, gracias a ellos, que
algunas partes de las fortificaciones meridionales enemigas estaban inacabadas,
Pompey o lanz un audaz ataque al amanecer del siguiente da. Seis legiones
tomaron parte en el ataque masivo. Por increble que parezca, Csar se neg a
aceptar que el bloqueo fallaba y lanz un contraataque que fracas
estrepitosamente. Sus legionarios, superados en nmero y desmoralizados,
huy eron en masa del campo de batalla. Ni siquiera la presencia de su legendario
comandante pudo detener la huida en desbandada. Uno de los signifer estaba tan
aterrorizado que, cuando Csar se encar con l, le dio la vuelta al estandarte y
amenaz a su general con el palo. La rpida intervencin de uno de los
guardaespaldas germanos que le cort el brazo evit que hiriese gravemente
a Csar. No se poda decir lo mismo del ejrcito cesariano, que perdi a miles de
legionarios y a ms de treinta centuriones. Por extrao que parezca, Pompey o
enseguida suspendi la persecucin, lo que permiti a las maltrechas legiones de
su adversario huir del campo de batalla. Los muy tontos podran haber ganado
la guerra ese da, si hubiesen tenido un general que supiese vencer , haba dicho
con desdn Csar. Brutus saba que era cierto.
Pas un mes. Los dos bandos volvieron a enfrentarse, pero esta vez en campo
abierto. El ejrcito de Csar haba quedado reducido a nueve legiones a causa de
los heridos y del acuartelamiento de dos ciudades, mientras que el de Pompey o
todava dispona de once.
Con actitud supersticiosa, Brutus rez para que Dirraquio no se repitiese ese
da en Farsalia. Que pudiese sobrevivir para reunirse despus con Fabiola. Con
siete cohortes como proteccin, Fabiola, Docilosa y Sextus estaban a salvo en el
campamento de Csar, a casi cinco kilmetros de la retaguardia. Si se perda la
batalla, el centurin jefe al mando tena rdenes de retirarse hacia el sur. Pero
decidi que ms vala no pensar en eso, y se apresur a desechar la idea.
Entonces Brutus sonri al recordar la exigencia de Fabiola de marchar hasta la
planicie y presenciar la batalla. Era una leona, pens con orgullo. Fabiola lo haba
acompaado a todas partes desde Alesia y la consideraba un talismn de la
buena suerte. Descubrir que tambin era devota de Mitra haba reforzado ese
sentimiento. Al amanecer, antes de su partida, haban orado juntos por la victoria.
En ese aspecto, reflexion Brutus, todo iba bien. Casi todo. Suspir pensando en la
misteriosa reticencia de Fabiola respecto a Csar. De todas maneras, eso casi
nunca supona un problema. Muchos de los otros oficiales haban utilizado la
excusa de lo prolongada que era la campaa para traerse a sus amantes, y ahora
Fabiola era una ms entre todas ellas.
Seor! grit uno de los centuriones de Brutus. Ha empezado!
Escuchad!
Brutus se incorpor en la silla de montar y se llev la mano a la oreja para
escuchar mejor. El sonido empez como un trueno no muy alto, pero
rpidamente se intensific hasta que la tierra tembl. No haba duda de que se
trataba del ruido de los cascos. La caballera de Pompey o atacaba y, en
respuesta al ataque, los jinetes germanos y galos de Csar trotaban al frente en
direccin noroeste. Eran mil soldados expertos, con un nmero similar de
infantera ligera especialmente adiestrada e intercalada entre ellos. Pero su
funcin era intil. Enfrentados a ms del triple de soldados, lo nico que podan
hacer era disminuir la velocidad del ataque enemigo: una tctica de demora. A
Brutus se le aceler el pulso y mir a su alrededor para comprobar si sus
hombres estaban preparados. Lo estn , pens orgulloso. Dos mil soldados de
las mejores tropas de Csar que lo seguiran a donde l ordenase.
El toque de rebato de las bucinae rasg el aire a lo largo de toda la hueste.
Tambin se levantaron y bajaron las vexilla, banderas rojas, para repetir las
rdenes de Csar y asegurar su exactitud. Inmediatamente, las pisadas rtmicas
de las caligae sobre el terreno duro se aadieron al ruido. Dos de las tres lneas
que estaban delante de Brutus avanzaban. Slo una, la tercera, mantena su
posicin. Sonri. Sin amilanarse ante la carga de caballera, Csar llevaba la
batalla a Pompey o.
Brutus y sus soldados aguardaban, observando y escuchando el inicio de la
batalla. Impacientes y nerviosos, ninguno de ellos disfrutaba esperando mientras
sus compaeros luchaban y moran. Pero esto era diferente. Tenan que
permanecer en sus posiciones porque su misin era muy importante.
Los primeros en enfrentarse fueron los dos ejrcitos de caballera. Brutus
vea el choque a lo lejos. La luz del sol brillaba en los cascos pulidos y en los
extremos de las lanzas, se elevaron nubes de polvo y se oy eron gritos de guerra.
Brutus bien saba lo que era; lo haba hecho con anterioridad. Momentos antes de
atacar al enemigo, toda apariencia de formacin desapareca. La batalla se
convertira al instante en una masa confusa de luchas individuales, jinetes contra
jinetes, infantes contra jinetes. Hachazo, cuchillada, inclinacin en la silla de
montar. Tranquiliza el caballo, enjgate el sudor de los ojos. Mira alrededor, sita
a sus compaeros. Esquiva una lanza. Adelanta.
Dio media vuelta para mirar hacia el oeste, preguntndose por qu la
infantera todava no se haba enfrentado. Los soldados romanos avanzaban unos
hacia otros en un silencio sepulcral; pero, cuando se encontrasen, se oira un
enorme choque de armas contra escudos.
Desde la posicin de Csar, lleg un legionario mensajero hasta la
retaguardia de la tercera lnea.
Pompey o no ha permitido el avance de sus hombres, seor jadeaba.
Permanecen quietos, a la espera.
Qu has dicho? pregunt Brutus. Ningn general frenaba as el avance
de sus tropas.
Con una sonrisa, el soldado repiti lo que acababa de decir.
Cuando los nuestros se han dado cuenta, se han detenido y han vuelto a
formar.
A Brutus lo embarg el orgullo. Csar no poda haber dado semejante orden
cuando las dos primeras lneas y a avanzaban. Con una sorprendente iniciativa,
sus soldados haban demostrado una gran vala al reagruparse antes de que
empezase el combate.
En el aire reson un sonido silbante.
Pila pens Brutus. Una descarga de cada lado a veinte o treinta pasos,
y darn en el blanco .
Cuando las jabalinas aterrizaron, se oy eron gritos y chillidos. Pasaron unos
instantes y, con el ruido de un trueno, se oy el choque de cincuenta mil hombres.
Csar ordena que os preparis, seor dijo el mensajero, preparado para
marcharse. Toda su confianza est puesta en vos. Pero no avancis hasta que
su bandera os d la seal.
Habis odo, muchachos? pregunt Brutus a sus hombres. Csar
confa plenamente en nosotros. Y nosotros corresponderemos a esa confianza.
Venus Victrix, portadora de la victoria! grit la contrasea que les haban dado
esa maana.
Sus palabras fueron recibidas con una gran ovacin, que iba en aumento al
pasar por las cohortes.
Brutus sonri. Sus legionarios tenan la moral alta. Sin embargo, eso no
lograba quitarle la sensacin de ansiedad que notaba en la boca del estmago.
Incluso aunque los duros legionarios de Csar de las primeras dos lneas
venciesen a los soldados menos experimentados de Pompey o, de nada servira si
la caballera enemiga atacaba el flanco derecho. No haba hombres en la tierra
capaces de soportar un ataque de caballera por detrs. Todo dependa de l y de
sus seis cohortes. Gran Mitra invoc Brutus con fervor, dame coraje!
Concdeme la victoria! .
Desmont y orden a un legionario que llevase su montura a la retaguardia.
Su misin era slo para soldados de infantera, y Brutus quera estar entre ellos.
No era un oficial que diese rdenes desde la retaguardia. Le entregaron un pilum
y un scutum de sobra y ocup su posicin en la lnea delantera, alentando a sus
soldados mediante gestos de aprobacin con la cabeza.
Esperaron en silencio, achicharrados bajo el sol ardiente.
Una sensacin de inquietud embarg a Brutus cuando mir a lo lejos.
La infantera ligera cesariana, cubierta por los galos y los germanos,
empezaba a batirse en retirada. Sin su proteccin, los aplastaran y los
eliminaran. Pero Brutus vio con alivio que la caballera era muy disciplinada.
Dando vueltas para confundir al enemigo, los jinetes galos y germanos arrojaron
sus ltimas lanzas sobre la masa de la caballera republicana que avanzaba.
Consciente de que sus compaeros montados no podran hacer esto mucho ms
tiempo, la infantera empez a correr hacia un lateral del flanco derecho de
Csar. Su objetivo era pasar a un lado de la posicin de Brutus.
Los jinetes republicanos avanzaron, presionando an ms. Con armas ligeras
como lanzas y espadas, pocos llevaban escudos o armaduras. Eran tracios,
capadocios, galatos y hombres de otras muchas nacionalidades, y todos luchaban
por el honor de inclinar la balanza a favor de Pompey o. Tras ellos avanzaban
miles de arqueros y honderos, la siguiente oleada de ataque.
Brutus se mordi una ua. Era el momento crucial de la batalla.
Aunque los galos y los germanos no dejaban de perder hombres, no se
dispersaron.
La infantera ligera rompi filas en torno a las cohortes de Brutus y se dirigi
hacia el este. Si todo sala segn lo previsto, se uniran a sus camaradas montados
en unos instantes.
La maltrecha caballera se hallaba a unos trescientos pasos de distancia.
Demasiado lejos todava para que los soldados de infantera que atacan corran
hasta los jinetes pens Brutus. Mitra, haz que se acerquen! .
Formacin cerrada! orden al centurin ms cercano. Alzad los
escudos. Preparad los pila.
Su orden fue obedecida de inmediato. Los scuta se golpearon entre s y
formaron un muro impenetrable. Las jabalinas de los soldados, preparadas para
ser lanzadas, sobresalan por encima del muro de escudos. Hileras de rostros con
expresin decidida observaban la nube de polvo que tenan ante ellos.
Lo que quedaba de las tropas de galos y germanos estaba separado de las seis
cohortes de Brutus por ciento cincuenta pasos. Se oan los gritos y los chillidos de
excitacin de los republicanos que los perseguan. Los rostros empezaron a
reflejar nerviosismo y los oficiales miraron a Brutus para que les diese rdenes.
A su vez, Brutus miraba con ansiedad la ubicacin de Csar. Distingua la capa
roja de su general entre la masa de oficiales veteranos y de guardaespaldas.
Pero no vea ninguna maldita bandera roja. Venga pens Brutus mientras el
corazn le lata con fuerza en el pecho. Danos la orden! .
Menos de cien pasos.
La caballera estaba ahora lo suficientemente cerca para que Brutus viera las
cansadas monturas empapadas de sudor con los soldados heridos apenas
sujetndose a la silla y numerosos caballos sin jinetes. Sinti un enorme respeto
por el gran sacrificio que haban hecho estos hombres, miembros de diferentes
tribus.
Las seis cohortes, protegidas por la altura de los caballos, permanecan
ocultas al enemigo. Esto era precisamente lo que Csar quera.
Setenta pasos.
Cincuenta.
En el ltimo instante, los galos y los germanos hicieron girar las cabezas a sus
monturas y cabalgaron por delante del muro de escudos.
Ahora! pens Brutus. Por Mitra que ha de ser ahora! .
De nuevo busc el vexillum. Esta vez s estaba, un trozo de tela escarlata que
suba y bajaba con urgencia. Tpico de Csar, haba esperado hasta el ltimo
momento.
A paso ligero! grit Brutus apuntando su jabalina. A la carga!
Con un bramido inarticulado, sus hombres obedecieron. Adiestrados como
reclutas hasta la saciedad para mantener los escudos juntos al correr, constituan
una imagen aterradora para el enemigo. Especialmente para los jinetes, pues la
infantera nunca cargaba contra ellos. Durante las semanas previas, Brutus haba
enseado a las seis cohortes a apuntar los pila a los ojos y los rostros de los jinetes
enemigos. Los legionarios estaban entusiasmados con esta nueva tctica. Era de
todos sabido que los soldados de caballera pecaban de una gran vanidad y se
crean superiores a los dems soldados.
Se lanzaron al ataque gritando con todas sus fuerzas y emergiendo del polvo
como fantasmas vengadores de color gris.
La caballera republicana no saba qu los haba atacado.
Tal como esperaban, haban logrado dispersar a la caballera y a la infantera
ligera de Csar y haban causado un gran nmero de bajas. Ahora toda la
retaguardia enemiga estaba expuesta y ellos podan dividirse en escuadrones ms
pequeos y cabalgar por donde quisiesen. Los inexpertos soldados de Pompey o
aguantaban bien, y las legiones de Csar estaban atrapadas entre la espada y la
pared. Muy pronto las aplastaran. Los republicanos, exultantes, trotaban hacia
delante dando gritos de alegra ante la perspectiva de la victoria.
Y de repente se encontraron con un muro de escudos de mil cien pasos de
ancho.
Sorprendidos, se detuvieron bruscamente.
Los soldados de Brutus los atacaron con todas sus fuerzas. Cientos de pila
volaron hacia arriba al unsono para clavarse en las bocas abiertas, en los ojos y
en los torsos sin armadura de los republicanos. Tambin alcanzaron a muchos
caballos que, a causa del dolor de las heridas, se encabritaron aterrorizados. Los
legionarios, deseosos de causar el may or dao posible, vociferaban gritos de
guerra salvajes. Con los scuta bien juntos, arrancaban las jabalinas para
lanzrselas otra vez al enemigo. Y otra vez. Los soldados de caballera,
horrorizados, temblaron ante el salvaje ataque totalmente insospechado. No era
lo que esperaban!
Las seis cohortes consiguieron dar un paso adelante. Despus otro.
Brutus era como un perro de caza que acababa de encontrar el rastro. Tenan
que conservar la ventaja que les haba otorgado el ataque sorpresa. Con una
considerable superioridad numrica por parte de la caballera enemiga, su arma
principal consista en desatar el pnico.
Adelante! grit. Tena las venas del cuello hinchadas. Avanzad a
voluntad!
Los centuriones y los oficiales subalternos repitieron la orden.
Varios grupos de legionarios aprovecharon la oportunidad y penetraron en los
huecos que se abran entre los jinetes enemigos. Se protegan con los scuta y
utilizaban los pila para sembrar el terror en los corazones de los republicanos.
Una afilada espada sesgaba la vida de un soldado aqu y all, pero todo el mpetu
se hallaba en las cohortes de Brutus. Y, unos instantes despus, Brutus presenci la
escena ms reconfortante en una batalla. Soldados que miraban hacia la
retaguardia con los rostros crispados por el terror. Gritos de miedo. Daos la
vuelta y huid, cabrones! pens Brutus con ferocidad. Ahora mismo! .
Era como contemplar una bandada de pjaros cambiando de direccin.
Muerta de miedo, la caballera republicana a la cabeza dio la vuelta y espole a
los caballos para que se alejasen de las despiadadas jabalinas, que no ofrecan
nada ms que muerte. Aterrorizada, gritando incoherentemente, choc con los
escuadrones que tena detrs, que se empezaban a dividir preparndose para
atacar la retaguardia de Csar.
Brutus aguant la respiracin, la tensin era insufrible. Si hubiese oficiales
serios y disciplinados en las filas enemigas, se sera el momento de retirarse,
reagruparse y cargar contra ellos en los flancos y en la retaguardia. Si eso
sucediese, todas sus preparaciones y las esperanzas de Csar se truncaran y la
batalla se perdera.
Sin embargo, enfrentados con una oleada en retirada de compaeros heridos
y aterrorizados, los sorprendidos jinetes hicieron lo que la may ora de los
hombres hara en esas circunstancias: dar media vuelta y huir. En un momento,
el ataque de la caballera republicana se haba convertido en una huida en
desbandada. Los jinetes se alejaron al galope levantando una inmensa nube de
polvo.
Brutus levant el pilum ensangrentado y vitore. Dos mil legionarios eufricos
devolvieron sus gritos, aunque la misin todava no haba terminado ni se haba
ganado la batalla.
El pnico y la cobarda de la caballera enemiga dej totalmente expuestos a
miles de arqueros y honderos que avanzaban y cuy a misin consista en apoy ar
el ataque de la caballera. Los soldados gritaron aterrorizados cuando vieron que
su escudo protector desapareca como la neblina de la maana. Preparadas para
este preciso instante, la caballera reagrupada y la infantera ligera de Csar
avanzaron para provocar una sangrienta matanza que dej la planicie sembrada
de soldados aterrorizados y poco armados.
El camino hacia el flanco izquierdo de Pompey o est ahora totalmente
despejado , pens Brutus contento. Mir a su alrededor y vio que sus hombres se
haban percatado de lo mismo. Haba llegado el momento de dar su propio
mazazo.
Venga! grit Brutus, avanzando al trote. Vamos a ensearles a esos
cabrones lo que son capaces de hacer los soldados de verdad!
Quedaban al menos ochocientos metros hasta las lneas republicanas, pero los
soldados de Brutus avanzaron como perros de caza a los que les han soltado la
correa. Mientras corran, se dio cuenta de que la tercera lnea se mova hacia su
izquierda. Sus legionarios aportaran una muy necesitada carga de energa a las
dos secciones que llevaban un buen rato enzarzadas en la batalla.
En ese momento la principal preocupacin de Brutus era la respuesta de
Pompey o a ese ataque. Al igual que Csar, probablemente haba mantenido su
tercera lnea, lo cual significaba que el avance de sus cohortes sera rpidamente
frenado por los refuerzos republicanos. Razn de ms para ganar velocidad ,
pens Brutus, corriendo con todas sus fuerzas. Le supona un esfuerzo agotador,
pues llevaba encima un casco de bronce con el penacho transversal, una cota de
malla y un pesado scutum. El sol azotaba la seca planicie desde el amanecer y
y a casi haba llegado a su cnit. El aire, en calma, era caliente, difcil de respirar.
La may ora de los hombres no haba bebido desde haca horas y tena la
garganta reseca. A pesar de todo, nadie se qued atrs.
En momentos as era cuando se poda lograr una victoria.
Y Csar haba depositado su confianza en ellos.
Al cabo de una hora, Brutus y a saba que haban logrado la victoria. En un
maravilloso golpe de suerte para Csar, Pompey o haba utilizado las tres lneas
de su ejrcito contra las dos de su adversario. Esa decisin calculada,
supuestamente con objeto de levantar la moral de sus tropas inexpertas, haba
dejado al lder republicano sin reservas para responder al ataque por sorpresa de
Brutus. Adems, su caballera estaba desperdigada a los cuatro vientos, y sus
tropas de infantera masacradas. Brutus y sus seis cohortes haban atacado por
sorpresa el flanco izquierdo del ejrcito de Pompey o como zorros a ovejas
indefensas. Haban atacado desde un lateral y observaban encantados cmo
cunda el pnico.
Cuando la tercera lnea de Csar choc contra el frente republicano
momentos despus, el final estaba prximo. Brutus tuvo que reconocer el mrito
de los legionarios enemigos: haban mantenido las filas, haban seguido luchando
y se haban negado a huir. Sin embargo, la actuacin de los aliados de Pompey o
fue muy distinta. Cuando al sino de su caballera siguieron esos otros reveses,
dieron la vuelta y huy eron hacia el campamento. Con renovado coraje, las
legiones de Csar continuaron atacando a las legiones republicanas. Avanzaron
paso a paso, haciendo retroceder a sus enemigos cada vez ms desmoralizados.
Brutus sonrea sin piedad. Siempre empezaba en la retaguardia, cuando los
soldados que podan ver que los compaeros de delante estaban perdiendo
miraban atrs. Armados con largos palos, los optiones y otros oficiales
subalternos se situaban en ese punto para evitar una retirada desordenada. Como
no eran muchos, resultaba imposible detener la huida de los soldados cuando el
pnico se apoderaba de la masa. Eso fue lo que inevitablemente sucedi.
Precedidas por su comandante, las legiones devastadas de Pompey o se haban
retirado del campo de batalla en desbandada. Cuando alcanzaron la supuesta
seguridad del campamento fortificado poco despus, se quedaron horrorizados al
ver que los soldados de Csar los haban seguido y los sitiaban. Tras un corto y
violento enfrentamiento, haban forzado las puertas y Pompey o y sus soldados
tuvieron que huir de nuevo.
Alentados ahora por el mismsimo Csar, los exhaustos legionarios perseguan
de cerca a sus enemigos derrotados, a los que se les iba a negar descanso, agua y
alimentos. La victoria pens Brutus no puede ser ms que una victoria
total . Una vez ms, Csar haba arrebatado la victoria de las garras de la
derrota, esta vez con una de las tcticas ms ingeniosas de la historia blica.
Brutus bebi el agua tibia que le quedaba en el odre y sonri.
Slo necesitaban capturar a Pompey o para dar la guerra civil prcticamente
por finalizada.
Pero, llegado el momento, esto no sucedi. Aunque veinticuatro mil soldados
fueron hechos prisioneros, incluidos numerosos oficiales de alto rango y
senadores, esa noche Pompey o y muchos otros lograron escapar. Entre ellos
Petrey o, Afranio y Labieno, el que fuera amigo de Csar y su aliado en la
campaa de la Galia.
A primera hora de la maana siguiente, Brutus observaba el campo de batalla
desde una colina cercana. Fabiola estaba a su lado y guardaba silencio
horrorizada. Aunque no haba sido una batalla tan sangrienta como la de Alesia,
el coste humano de Farsalia haba sido elevado: ms de seis mil legionarios
republicanos y acan muertos en la planicie y Csar haba perdido ms de mil
doscientos. Un nmero indeterminado de tropas aliadas republicanas haba
quedado esparcido por todas partes, tropas tan intiles en la muerte como lo
haban sido en vida. Nubes de buitres, guilas y otras aves de presa llenaban el
cielo.
Se pudrirn aqu? pregunt Fabiola. La mera idea le resultaba
repugnante.
No. Mira respondi Brutus sealando. Se vean pequeos grupos de
hombres que amontonaban madera en pilas rectangulares por toda la planicie.
Piras funerarias aadi.
Fabiola cerr los ojos y se imagin el olor de la carne quemada.
Entonces, se ha terminado?
Brutus suspir hondo:
Me temo que no, mi amor.
Pero, esto Fabiola seal la carnicera que vean ms abajo. No
han muerto y a bastantes hombres?
Las bajas son terribles reconoci. Pero los optimates no se dan por
vencidos tan fcilmente. Se rumorea que tomarn un barco hacia frica, donde
la causa republicana tiene muchos seguidores.
Fabiola asinti con la cabeza. En la nica zona donde Csar haba sufrido
hasta ahora un revs era en la provincia de frica. El ao anterior, Curio, su
antiguo tribuno, haba cometido el estpido error de dejarse engaar para
abandonar la costa y dirigirse al rido interior. All l y su ejrcito fueron
aniquilados por la caballera del rey de Numidia, un aliado de la Repblica.
Eso requerir otra campaa aadi, deseando que el derramamiento de
sangre y a hubiese acabado y as pudiera reactivar sus planes para vengarse de
Csar. No es as?
S se limit a responder Brutus. Pero, cuando quieras, puedes regresar
a Roma. Me asegurar de que tengas suficiente proteccin.
Satisfecha con su respuesta, Fabiola lo bes en la mejilla.
Me quedar contigo, mi amor aadi, todava precavida por el peligro
potencial que supona Scaevola. Qu ha pasado con Pompey o?
Los exploradores dicen que, a diferencia de otros, se ha dirigido a la costa
del Egeo. Yo creo que desde ah zarpar hacia Partia o Egipto. Advirti su
mirada inquisitiva. No va a rendirse as como as. Necesita ms apoy os para su
causa.
Esto no va a acabar nunca! Pompey o todava tiene dos hijos en Hispania.
Ellos tampoco deben de ser de fiar! exclam Fabiola con desesperacin.
frica, Egipto, Hispania. Puede Csar luchar una guerra en tres frentes?
Por supuesto. Brutus sonri. Y adems la ganar. No me cabe la
menor duda.
Fabiola no respondi, pero la embarg la desesperacin. Si realmente Csar
era capaz de derrotar a tantos enemigos, demostrara ser el general ms
formidable que jams haba existido. Cmo iba a vengarse de alguien tan
poderoso? Brutus la quera, estaba segura de ello, pero no pareca muy posible
que algn da traicionase a Csar de la forma que ella quera. Entonces, qu
posibilidad tena de convencer a otra persona? Desconsolada, Fabiola contempl
fijamente la planicie en busca de una pista. Durante largo rato no hubo nada. Al
final lo vio: un cuervo solitario que volaba apartado de los dems pjaros,
deslizndose sobre las corrientes de aire clido que suban de la tierra abrasada
por el sol. Embelesada, Fabiola lo observ un buen rato. Y entonces cay en la
cuenta. Gracias, Mitra pens con aire triunfante. Los peores enemigos son
siempre los del crculo ms allegado . As que la clave segua estando en Brutus
y sus compaeros.
Si tiene xito dijo Fabiola midiendo sus palabras, no podrs volver a
confiar en l nunca ms. Roma debe tener cuidado con Csar.
Qu quieres decir? pregunt Brutus confundido y un poco enfadado.
La arrogancia de un hombre con semejante talento no tiene lmites
respondi Fabiola. Csar se coronar rey.
Rey ? El mero concepto era en ese momento un anatema para todo
ciudadano. Haca casi quinientos aos que el pueblo de Roma haba realizado la
hazaa de la que ms orgulloso se senta: derrocar y expulsar al ltimo monarca
de la ciudad.
Fabiola conoca otro detalle de vital importancia.
Supuestamente, un antepasado de Brutus haba sido el principal instigador.
Exultante, contempl como el rostro de Brutus palideca.
Eso nunca suceder! mascull.
26

El bestiarius

Cerca de la costa etope, verano-otoo de 48 a. C.

R omulus cay de espaldas en el agua. En el ltimo instante se acord de


aguantar la respiracin. Desorientado, se asust porque el peso de la cota de
malla lo arrastraba a las profundidades. Enseguida pens que los pulmones le
iban a estallar y tuvo que hacer un gran esfuerzo para no dejarse llevar. Romulus
no tena ninguna intencin de morir con el pecho encharcado de agua salada y el
deseo desesperado de ay udar a Tarquinius le dio ms fuerza. Se enderez, pate
con fuerza y se impuls hacia arriba. Para su alivio, la salinidad del agua
mejoraba la flotabilidad. Romulus sali de golpe a la superficie y respir. El aire
nunca le haba sabido tan dulce. Se restreg los ojos porque le escocan y mir
desesperado un lado del dhow en busca de su amigo.
Lo nico que vea era a los piratas en la barandilla soltando improperios.
Algunos levantaban el puo, pero otros preparaban los arcos o le apuntaban con
las flechas.
Deprisa! grit Ahmed. Imbciles! Disparad!
El peligro no haba pasado.
Romulus maldijo. Qu posibilidad tena de subir a bordo? De rescatar a
Tarquinius antes de que el trirreme los atacase? Si lo intentaba, le esperaba una
muerte segura por ambos lados. Pero no poda limitarse a alejarse nadando.
Estoy aqu! dijo una voz detrs de l.
Romulus a punto estuvo de morirse del susto.
Tarquinius apareci a unos pasos de l con una gran sonrisa en el rostro.
Cmo?
No hay tiempo para explicaciones repuso el arspice. Pongamos algo
de distancia entre nosotros y el dhow.
Justo en ese momento una flecha cay en el agua entre los dos. Se hundi sin
causar daos, pero le sigui otra y a continuacin arrojaron tambin una lanza.
Romulus no tena ningn deseo de entretenerse. Ech un vistazo rpido
alrededor para determinar dnde se encontraba la costa y avanz en el mar
clido dando fuertes brazadas.
Malditos perros! A travs de las olas llegaba la voz de Ahmed.
Malditos cabrones, as os pudris en el infierno!
Ms flechas mal apuntadas salpicaron cerca, pero ningn miembro de la
tripulacin tena la habilidad de Romulus con el arco. Y el iracundo nubio no
poda permitirse perder tiempo persiguiendo a la pareja. Haba sido el momento
perfecto para huir.
Las armaduras no evitaron que alcanzasen la costa. Poco despus, llegaron a
una play a abandonada cubierta de piedras y guijarros. Los dos se dieron la vuelta
al unsono para ver qu haba pasado con el dhow.
Tenan una visin panormica de la dramtica situacin que estaba en pleno
desarrollo y a punto de alcanzar su momento lgido.
Al final, el barco pirata haba conseguido dar la vuelta y coga velocidad en
direccin a Arabia, con las velas hinchadas por el viento. Pero era demasiado
tarde. La poca facilidad del dhow para maniobrar haba sido su ruina. Antes de
que los corsarios pudiesen avanzar hacia el este, el trirreme haba alcanzado la
velocidad de ataque. Y no pareca tener intencin de disminuirla. Del ta