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¿Qué es la biodiversidad?

El término “biodiversidad” se refiere a la variedad de formas de vida en un hábitat, ya sea un entorno local o de todo un planeta. La mayoría de las especies que componen nuestra biodiversidad planetaria están aún poco estudiadas, o son completamente desconocidas, los expertos estiman que pueden haber por lo menos cuatro veces más especies complejas (eucariotas) vivas en nuestro planeta, que los 1,9 millones que ya se han descubierto y nombrado, posiblemente aún más.

A pesar de que cada vez somos conscientes de la enorme biodiversidad de la Tierra, también estamos en medio de una crisis de biodiversidad, con especies extinguiéndose a un ritmo que rivalizan con los de las mayores extinciones masivas de la historia de la Tierra. Por lo tanto, aunque la definición del término “biodiversidad” es simple, de hecho, encierra parte de los mayores retos para la humanidad (y la ciencia).

Son muchas las razones por la que la comprensión y la preservación de la diversidad biológica son importantes. Por encima de todo, cada especie es única en su historia de evolución y función ecológica, por lo que en conjunto son un recurso mundial, como una biblioteca que preserva el patrimonio de la vida misma.

Resiliencia ecológica. La continuación de la vida en su conjunto es dependiente de la presencia de una variedad de especies diferentes, capaces de realizar una variedad de funciones bajo una variedad de circunstancias. En el primer capítulo de su obra clásica sobre la biodiversidad, la diversidad de la vida, el entomólogo Edward O. Wilson describe una violenta tormenta en la selva de Brasil, y la forma en que el bosque se restablece después de sufrir daño físico, un proceso que puede ocurrir debido a que una diversidad de especies están presentes, para adaptarse hábilmente a los daños y reconstruir el medio ambiente.

Esta función de la biodiversidad es también relevante en los sistemas hechos por el hombre, tales como la agricultura. Cuando dependemos de sólo uno, o unos pocos tipos de cultivos, el suministro de alimentos se vuelve vulnerable a enfermedades, plagas y condiciones climáticas extremas. Un famoso ejemplo del peligro de la biodiversidad agrícola fue la hambruna irlandesa de 1845, durante la cual las especies individuales de papa que consumía la población, fue eliminada por el hongo del tizón.

Los pensadores ambientales, desde Aldo Leopold hasta Michael Pollan, han reconocido la importancia de la diversidad biológica como un seguro contra el hambre. Mientras más especies están disponibles, más probable es que exista alguna adaptada para manejar nuevas amenazas, perturbaciones o necesidades humanas.

Servicios del ecosistema. Los servicios de los ecosistemas son los beneficios que las personas reciben de los ecosistemas que funcionen bien. Los seres humanos dependemos de los ecosistemas naturales para purificar el agua y el aire, mantener la estructura de los paisajes, evitar la erosión del suelo, desintoxicar y descomponer los residuos, entre otros servicios. Estos beneficios se ven reforzados por la diversidad de los sistemas involucrados. Las pesquerías marinas dependen de la diversidad a fin de que las poblaciones de peces puedan mantenerse lo suficientemente robustas como para proporcionar una fuente sostenible de alimentos. La diversidad y abundancia de los

ecosistemas naturales permiten el florecimiento de especies de polinizadores silvestres, que también pueden polinizar los cultivos.

ecosistemas naturales permiten el florecimiento de especies de polinizadores silvestres, que también pueden polinizar los cultivos.