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Naturaleza

La naturaleza, en su sentido ms amplio, es equivalente al mundo natural, mundo


material o universo material. El trmino hace referencia a los fenmenos del
mundo fsico, y tambin a la vida en general. Por lo general, no incluye los objetos
artificiales ni la intervencin humana, a menos que se la califique de manera que
haga referencia a ello, por ejemplo con expresiones como naturaleza humana o
la totalidad de la naturaleza. La naturaleza tambin se encuentra diferenciada
de lo sobrenatural. Se extiende desde el mundo subatmico al galctico.

La palabra naturaleza procede del latn natura que significa perteneciente o


relativo a la naturaleza o conforme a la cualidad o propiedad de las cosas,
carcter natural.1 El concepto de naturaleza como un todo el universo fsico
es un concepto ms reciente que adquiri un uso cada vez ms amplio con el
desarrollo del mtodo cientfico moderno en los ltimos siglos.2 3

Dentro de los diversos usos actuales de esta palabra, naturaleza puede hacer
referencia al dominio general de diversos tipos de seres vivos, como plantas
y animales, y en algunos casos a los procesos asociados con objetos inanimados
la forma en que existen los diversos tipos particulares de cosas y sus
espontneos cambios, as como el tiempo atmosfrico, la geologa de la Tierra y
la materia y energa que poseen todos estos entes. A menudo, se considera que
significa entorno natural: animales salvajes, rocas, bosques, playas, y en
general todas las cosas que no han sido alteradas sustancialmente por el ser
humano, o que persisten a pesar de la intervencin humana. Este concepto ms
tradicional de las cosas naturales implica una distincin entre lo natural y lo
artificial (entendido esto ltimo como algo hecho por una mente o
una conciencia humana).

La Tierra
Vista de la Tierra, tomada en 1972 por la tripulacin del Apolo 17. Esta imagen es
la nica de su clase hasta la fecha, en la que aparece un hemisferio
completamente iluminado por el sol.

La Tierra es el quinto mayor planeta del sistema solar y el tercero en orden de


distancia al Sol. Es el mayor de los planetas telricos o interiores y el nico lugar
del universo en el que se sabe que existe vida.

Los rasgos ms prominentes del clima de la Tierra son sus dos grandes regiones
polares, dos zonas templadas relativamente estrechas y una amplia
regin ecuatorial, tropical y subtropical.4 Los patrones de precipitacin varan
enormemente dependiendo del lugar, desde varios metros de agua al ao a
menos de un milmetro. Aproximadamente el 70 por ciento de la superficie
terrestre est cubierta porocanos de agua salada. El resto consiste
en continentes e islas, situndose la mayor parte de la Tierra habitable en
el hemisferio norte.

La Tierra ha evolucionado mediante procesos geolgicos y biolgicos que han


dejado vestigios de las condiciones originales. Lasuperficie externa se halla
fragmentada en varias placas tectnicas que se van desplazando muy lentamente
a medida que avanza el tiempo geolgico (si bien al menos varias veces en la
historia han cambiado de posicin relativamente rpido). El interior del planeta
permanece activo, con una gruesa capa de materiales fundidos y un ncleo rico
en hierro que genera un potente campo magntico. Las
condiciones atmosfricas han variado significativamente de las condiciones
originales por la presencia de formas de vida, que crean un equilibrio ecolgico
que estabiliza las condiciones de la superficie. A pesar de las grandes variaciones
regionales del clima por la latitud y otros factores geogrficos, el clima global
medio a largo plazo est regulado con bastante precisin, y las variaciones de un
grado o dos en la temperatura global media han tenido efectos muy importantes
en el equilibrio ecolgico y en la geografa de la Tierra.

Pediastrum boryanum. El planctonha formado parte de la naturaleza de la Tierra


durante al menos 2000 millones de aos.5
Basndose en las pruebas disponibles, los cientficos han recabado informacin
detallada acerca del pasado del planeta. Se cree que la Tierra se form hace
aproximadamente 4550 millones de aos a partir de la nebulosa protosolar, junto
con el Sol y otros planetas.6 La Luna se form relativamente poco despus
(aproximadamente 20 millones de aos ms tarde, hace 4530 millones de aos).
Al principio fundida, la capa exterior del planeta se enfri, dando lugar a la corteza
slida. Las emisiones de gases y la actividad volcnica formaron la atmsfera
primordial. La condensacin delvapor de agua, junto con el hielo de
los cometas que en aquella poca impactaban con la Tierra, crearon los
ocanos.7 Se cree que la qumica altamente energtica produjo una molcula que
se autoduplic hace aproximadamente 4000 millones de aos. 8

Los continentes se formaron, se separaron y se volvieron a unir durante cientos de


millones de aos, combinndose en ocasiones para formar un supercontinente.
Hace aproximadamente 750 millones de aos, el primer supercontinente
conocido, Rodinia, comenz a fracturarse. Ms tarde, los continentes se volvieron
a unir para formar Pannotia, que se dividi hace aproximadamente 540 millones
de aos. El ltimo supercontinente que conocemos es Pangea, que comenz a
romperse hace aproximadamente 180 millones de aos. 9

Las plantas terrestres y los hongosson parte de la naturaleza de la Tierra desde


los ltimos 400 millones de aos aproximadamente. Han estado adaptndose y
movindose a la vez que se desplazaban los continentes y cambiaba el clima. 10 11

Hay pruebas significativas, an discutidas entre la comunidad cientfica, de que


una severa era glacial durante el Neoproterozoico cubri gran parte del planeta
con una gruesa capa de hielo. Esta hiptesis se ha llamado la Tierra bola de
nieve, y es de especial inters, ya que precede a la explosin cmbrica en la cual
comenzaron a proliferar las formas de vida pluricelulares, hace 530-540 millones
de aos.12

Desde la explosin cmbrica se han registrado cinco grandes extinciones en


masa.13 La ltima extincin masiva tuvo lugar hace aproximadamente 65 millones
de aos, cuando probablemente el choque de un meteorito caus la extincin de
los dinosaurios y otros grandes reptiles, pero no la de los animales pequeos
como los mamferos, que por aquel entonces se asemejaban a las musaraas. A
lo largo de los 65 millones de aos siguientes, los mamferos se diversificaron. 14

Hace varios millones de aos, una especie de pequeo mono africano adquiri la
habilidad para ponerse de pie.5 El advenimiento posterior de la vida humana y el
desarrollo de la agricultura y, ms tarde, de la civilizacin, permiti a los humanos
repercutir en la Tierra ms que cualquier otra forma de vida anterior, en un lapso
relativamente corto. Las acciones humanas influyen tanto en la naturaleza como
en la cantidad de las otras formas de vida, as como en el clima global.

Una encuesta llevada a cabo por el Museo Americano de Historia Natural en 1998,
revel que el 70 % de los bilogos vean la era actual como parte de una
acontecimiento de extincin masiva, la extincin masiva del Holoceno, que sera la
ms rpida de todas las conocidas. Algunos expertos, como E. O. Wilson, de
la Universidad de Harvard, predicen que la destruccin humana de
la biosfera podra causar la extincin de la mitad de todas las especies en los
prximos 100 aos.15 16 17 No obstante, el alcance de esta extincin actual est an
siendo investigado, discutido y calculado por bilogos.