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REVISIN DE TEMA Pensamiento Psicolgico, Volumen 8, No. 15, 2010, pp.

113-124

Ciencia Cognitiva, Teora de la Mente y autismo

Isabel Gmez Echeverry1

Universidad de Buenos Aires, Buenos Aires (Argentina)

Recibido: 16/04/2008 Aceptado: 15/07/2010

Resumen

Este artculo toma como referencia los aportes de la Psicologa Cognitiva en el estudio del autismo. En primera
instancia se realiza una descripcin de los conceptos de representaciones mentales (Johnson-Laird 1983, 1987,
1990, Norman, 1983) y la metfora del cerebro como computador (Tulving, 1937, 1950). Posteriormente, se
ahonda en el concepto de teora de la mente tomando como referencia los estudios iniciales de Premack y
Woodruff (1978), Rivire (1987, 1991a, 1991b). Se describe la relacin entre teora de la mente y autismo,
partiendo de los estudios de Karner (1943). Wing (1981). Desde la teora-teora, existen varias teoras psicolgicas
que tratan de explicar el fenmeno del autismo: la de la Ceguera Mental (Barn-Cohen, Leslie y Frith, 1985),
la del Debilitamiento de la Coherencia Central Frith (2003), y la de la Disfuncin Ejecutiva (Russel, 2000 y
Ozonoff, 2000). Otra de las teoras es la Hobson (1995), quien plantea que los dficits cognitivos y sociales
en el autismo son de naturaleza afectiva. Finalmente, es importante destacar que las habilidades deficientes en
el autismo son destrezas muy complejas, que dependen no slo de procesos de planificacin y ejecucin y de
inferencias mentalistas, sino de una coordinacin de muchas funciones que actan simultneamente.

Palabras clave. Ciencia cognitiva, teora de la mente, trastorno autstico

Abstract

This article takes as its reference the contributions of cognitive psychology to the study of autism. In the first
instance a description of the concepts of mental representation (Johnson-Laird 1983, 1987, 1990, Norman,
1983) and the metaphor of the brain as a computer (Tulving, 1937, 1950), was carried out. Subsequently,
an in-depth study was made of the theory of the mind concept, with reference to the initial studies made by
Premack and Woodruff (1978), Riviere (1987, 1991a, 1991b). Finally a description between the theory of the
mind and autism based on the studies of Karner (1943), and Wing (1981) is presented. From the theory-theory,
there are several psychological theories which try to explain the phenomenon of autism: the theory of mind
blindness (Baron-Cohen, Leslie and Frith, 1985), that of the weakening of central coherence, Frith (2003), and
the executive dysfunction theory (Russel, 2000 y Ozonoff, 2000). Another of Hobsons theories (1995) proposes
that the cognitive and social deficits in autism are of an affective nature. Finally, it is important to highlight that
the deficient abilities in autism are very complex skills which depend not only on processes of planning and
execution of mentalistic inferences, but of a coordination of many functions which act simultaneously.

Keywords. Cognitive science, theory of the mind, autistic disorder.


1
Correspondencia: isabelgomez26@hotmail.com
114 ISABEL GMEZ ECHEVERRY

Resumo

Este artigo tem como referencia a contribuio da psicologia Cognitiva no estudo do autismo. Na primeira
instancia foi feita uma descrio dos conceitos de representaes mentais (Johnson-Laird 1983, 198, 1990,
Norman, 1983) e a metfora do crebro como computador (Tulving, 1937, 1950). Posteriormente foi analisado
o conceito de teoria da mente tomado como referencia os estudos iniciais de Premack y Woodruf (1978), Riviere
(1987, 1991a, 1991b). Foi descrita a relao entre teoria da mente e autismo partindo dos estudos de Karner
(1943), Wing (1981). Desde a teoria- teoria existem varias teorias psicolgicas que tentam explicar o fenmeno
do autismo: a teoria da cegueira mental (Baron- Cohen, Leslie y Frith, 1985), a teoria do enfraquecimento
da coerncia central Frith (2003), e a teoria da disfuno executiva (Russel, 2000 y Ozonoff, 2000). Outra
das teorias a de Hobson (1995), que diz que os dficits cognitivos e sociais no autismo tm razes afetivas.
Finalmente importante destacar que as habilidades deficientes no autismo so destrezas muito complexas,
que no dependem somente de processos de planificao e execuo e de inferncias mentais, se no de uma
coordenao de muitas funes que atuam simultaneamente.

Palavras chave. Cincia cognitiva, teoria da mente, transtorno autismo

Introduccin cognitivo-computacional y por otro la tendencia


social. Como campos relacionados con la Teora de
El estudio del autismo ha sido un tema de la Mente, se encuentran las teoras: Teora-teora,
inters creciente para la Psicologa Cognitiva. las Modulares y de la Simulacin. Posteriormente,
En este artculo se realiza un abordaje del tema se puntualizan los estados mentales tales como:
desde las diferentes teoras cognitivas acerca del deseos, emociones, intenciones, creencias y
autismo. Se inicia con un recorrido histrico, donde engao.
en primera instancia se hace un acercamiento De forma consecutiva, se describe la relacin
a los conceptos fundamentales de las ciencias entre la Teora de la Mente y autismo. Los estudios
cognitivas, pasando por los inicios de la Psicologa acerca del autismo fueron iniciados por Kanner
Cognitiva en la dcada de los 50. A continuacin, (1943), quien propone que el rasgo fundamental
se realiza una descripcin de los conceptos de del sndrome de autismo es la incapacidad para
representaciones mentales y de la metfora del relacionarse normalmente con las personas y las
cerebro como computador, donde se mencionaron situaciones (p. 20). Wing (1981) propone una
los postulados de Norman (1983) y Johnson-Laird trada de problemas comportamentales del autismo
(1983, 1987, 1990), para quienes existen tres tipos relacionados con la socializacin, la comunicacin
de representaciones mentales: las proposicionales, y la imaginacin. Desde el campo de la Teora-
las imgenes mentales y los modelos mentales. En teora, existen varias teoras psicolgicas que
relacin con la metfora del cerebro computador, tratan de explicar el fenmeno del autismo: la de
Turing (1937, 1950) ha planteado que el cerebro es la Ceguera Mental, la del Debilitamiento de la
un procesador que funciona lgicamente igual que Coherencia Central y la de la Disfuncin Ejecutiva.
los computadores. De igual forma, se menciona el El autismo es la incapacidad para leer la
simposio de Hixon de 1948. mente, lo que impide que los nios se den cuenta
Despus de realizar una introduccin a la de lo que piensan, creen o desean otras personas,
Ciencia Cognitiva, se ahonda en el concepto en sntesis es lo que se denomina Ceguera
de Teora de la Mente. Este ha sido uno de los mental (Frith, 2003, Tirapu-Ustrroz, Prez-
principales temas de estudio en el autismo, definido Sayes, Erekatxo-Bilbao y Peregrin-Valero, 2007).
originalmente por Premack y Woodruff (1978) Otra de las teoras es la del Debilitamiento de la
como la habilidad para asignar, atribuir estados Coherencia Central de Frith (2003), quien propone
mentales (como desear, pretender, creer) a otros y que el autismo est caracterizado por un dficit
a uno mismo. El estudio de la Teora de la Mente, especfico en la integracin de la informacin a
de acuerdo con Rivire (1991a, 1991b), maneja diferentes niveles, presentando dificultad para
dos tendencias tericas. Por un lado, la tendencia realizar eficientemente comparaciones, juicios e
CIENCIA COGNITIVA, TEORA DE LA MENTE Y AUTISMO 115

inferencias conceptuales. La teora de las Funciones a un lenguaje natural. Estas representaciones


Ejecutivas (Russel, 2000 y Ozonoff, 2000), plantean proposicionales corresponden a lo que puede
como causas primarias del autismo un dficit en ser expresado verbalmente.
la funcin ejecutiva responsable del control y la Las imgenes mentales: son representaciones
inhibicin del pensamiento y la accin. Otra de las visuales altamente especfica, producto tanto
teoras es la Hobson (1995), quien plantea que los de la percepcin como de la imaginacin,
dficits cognitivos y sociales en el autismo son de representan aspectos tangibles de los objetos
naturaleza afectiva. que corresponden al mundo real.
Finalmente, se concluye que el autismo es un Los modelos mentales: Wenger (1987)
trastorno del desarrollo que impide llevar a cabo define a los modelos mentales como una
con xito las actividades que requieren el uso de representacin interna de un sistema fsico
una Teora de la Mente. Desde el enfoque cognitivo, utilizado por una persona o un programa para
la Teora de la Mente es un modelo explicativo razonar, explicar, inferir y predecir acerca de
del autismo, el cual afirma que es consecuencia los procesos que involucran tal sistema. Son la
de un dficit en la capacidad de atribuir estados base de la compresin humana, ya que durante
mentales a los otros (deseos, creencias, intenciones, el aprendizaje las personas desarrollan estas
etc.), y as diferenciarlos de los estados mentales representaciones para guiar su desempeo en
propios. Es importante, de igual forma, la teora del las tareas que realizan.
Dficit Afectivo- social y la teora de las Funciones
Ejecutivas como explicacin del autismo. Con referencia a la metfora del cerebro
como computador, los planteamientos de
Conceptos fundamentales de la Ciencia Turing (1937, 1950) introducen los fundamentos
Cognitiva tericos necesarios para analizar formalmente los
mecanismos del pensamiento, y en general, de los
El paradigma cognitivo de la Ciencia Cognitiva estados mentales. La metfora del cerebro como
tiene sus inicios a mediados de la dcada de los 50. computador, plantea al cerebro como un procesador
En el terreno de la Psicologa acadmica aparece que funciona lgicamente igual que lo hacen los
como relev del conductismo y neoconductismo, computadores - un sistema que procesa informacin
dejando de lado los anlisis asociacionistas de la y opera aplicando reglas y manipulando smbolos.
conducta y dndose una apertura al estudio de los Es importante resaltar el Simposio de Hixon,
procesos mentales como objeto legtimo de estudio realizado, en 1948, sobre mecanismos cerebrales
(De Vega, 1994). en la conducta, que tuvo esencial importancia
Segn Mandlerg (1985), citado por Baron- por varios motivos: su vinculacin del cerebro
Cohen (1990), la Ciencia Cognitiva es el estudio con la computadora, y su implacable desafo al
de cmo se organiza el conocimiento y cmo se conductismo (Gardner, 1987). Adicionalmente,
procesa la informacin en los seres humanos, los en este Simposio Bruner (1981, 1983) llam a la
animales y otros sistemas inteligentes, biolgicos metfora del cerebro como computador una de las
o de otro tipo (p. 19). Maneja dos conceptos ms avasalladoras metforas; Miller (1951, 1956,
fundamentales el de representaciones mentales 2006), el autor del articulo El mgico nmero
y la metfora del cerebro como computador. A siete, seal la importancia de la simulacin por
continuacin se hace una descripcin de cada uno computador de los procesos cognitivos humanos
de estos conceptos. como una de las piezas claves de la Ciencia
Cognitiva, y Neuman (1958) enuncia su libro El
Representaciones mentales computador y el cerebro.
Los conceptos de representaciones mentales
Para Norman (1983) y Johson-Laird (1983, y la metfora del cerebro como computador son
1987, 1990) existen 3 tipos de representaciones conceptos fundamentales para la comprensin de la
mentales: las representaciones proposicionales, las investigacin cognitiva en autismo. Los estudios en
imgenes mentales y los modelos mentales. Psicologa Cognitiva postulan que el autismo estara
Las representaciones proposicionales: consisten provocado por un dficit cognitivo y biolgico
en una cadena de smbolos que corresponden especfico (Hermelin y OConnor 1970, Wing
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y Gould 1979). Las investigaciones en personas Comprensin de los dems a travs del incremento
autistas buscan identificar si hay alguna alteracin distinguir entre su propio yo y el de los otros. 3.
especfica en su habilidad para representar estados Creciente sensibilidad hacia las normas sociales y
mentales (tales como creencias, deseos, intenciones, morales. 4. Emergencia de formas rudimentarias
etc.), es decir, si los nios y adultos autistas han de emociones auto-evaluativas, como la culpa,
desarrollado una teora de la mente (Baron-Cohen, vergenza, orgullo, etc.
Leslie y Frith 1985).
Rivire, Sotillo, Sarri, Nez (1994) resaltan
Teora de la Mente que:

El origen del concepto de Teora de la Mente El hombre es astuto porque no slo tiene
nace de los trabajos Premack y Woodfruff (1978), una mente formada por emociones,
para quienes este trmino consiste en: deseos, intenciones y creencias, sino
que sabe que la tiene y que los otros
"Al decir, que un sujeto tiene una la poseen tambin, por lo que su
Teora de la Mente, queremos decir que comprensin supone la adquisicin
el sujeto atribuye estados mentales a s de una potente herramienta en las
mismo y a los dems,... Un sistema de interacciones sociales (Rabazo y
inferencias de este tipo se considera, Moreno, 2007, p. 3).
en un sentido estricto, una teora; en
primer lugar, porque tales estados Asimismo, Rivire y et al. (1994) definieron la
no son directamente observables, teora de la Mente como un subsistema cognitivo
y en segundo lugar, porque el compuesto por un soporte conceptual y unos
sistema puede utilizarse para hacer mecanismos de inferencia, que cumple la funcin
predicciones, de forma especfica, de predecir e interpretar la conducta. Dennett
acerca del comportamiento de otros (1987, 1991) establece dos criterios bsicos que
organismos ()" (p. 515-526). garantizan la presencia de la Teora de la Mente:
1. Tener creencias sobre las creencias de otros,
Astington (1998) postula que a travs de la distinguindolas de las propias. 2. Hacer o predecir
Teora de la Mente se desarrolla en los nios la algo en funcin de esas creencias atribuidas y
habilidad o capacidad para comprender la diferenciadas del propio sujeto.
interaccin humana, mediante la atribucin de De acuerdo con Rivire (1987, 1991a, 1991b),
estados mentales a uno mismo o a los dems las explicaciones tericas acerca de la comprensin
(Serrano, 2002). Estos estados mentales comprenden de la mente se basa en dos enfoques: el primer
los deseos, emociones, creencias, intenciones, enfoque, basado en la intuicin o desarrollo
pensamientos, conocimientos, entre otros. social, incluira factores como la empata, el afecto
El descubrimiento de la mente por el nio y la simulacin, y el segundo, en la cognicin fra,
significa el hacerse consciente de que las personas, concede importancia a los procesos inferenciales y
incluido l mismo, tienen mente y dentro de los computacionales en general.
estado o elementos de esa mente estn las creencias, Segn Barn Cohen, (1987), citado por
deseos, sentimientos, pensamientos, con base en los Rabazo y Moreno (2007), a travs de conceptos
cuales realizan sus acciones (Astington, 1998). tales como desear, creer, pensar, intentar y otros,
3Las investigaciones, acerca de la Teora de el nio puede dar orden y unificar la diversidad
la Mente, sealan que los nios, entre 3 y 5 aos, de comportamientos de los otros nios y, adems,
en su desarrollo cognitivo, social y emocional, puede anticiparlos haciendo uso de la inferencia.La
adquieren la habilidad de reflexionar y comprender Teora de la Mente estara compuesta justamente de
los comportamientos, intenciones, pensamientos un sistema de conceptos que representan estados
y sentimientos de los dems. Segn Abe e Izard mentales y unos mecanismos de inferencia que
(1999), en este rango de edad se dan cuatro hitos permiten predecir y explicar conductas en funcin
evolutivos: 1. Sentido de autoconciencia manifestada de las reglas de interconexin entre los elementos
a travs de la expresin de emociones negativas, del sistema (p. 184).
de conductas desafiantes y oposicionistas. 2.
CIENCIA COGNITIVA, TEORA DE LA MENTE Y AUTISMO 117

De acuerdo con el mismo autor Rivire (1987, encapsulados. El sistema central es opuesto a los
1991a, 1991b) se expondrn ambos enfoques mdulos, reciben la informacin de los sistemas
junto con algunas de las tendencias tericas que de entrada, operan lentamente; al no estar
se pueden identificar en cada uno de ellos; en encapsulados reciben informacin de mdulos
primer lugar, se expondr la Teora-teora, siendo diversos; integran informacin procedente del
sus conceptos claves los sistemas conceptuales, las mundo exterior con la informacin registrada
inferencias o la meta-representacin; en segundo en la memoria.
lugar, las Teoras Modulares, y finalmente, la Teora
de la Simulacin. Leslie (1994) plantea que el proceso de
maduracin neurolgica proporciona al nio tres
Teora. Segn Wellman (1990), los nios mecanismos modulares de dominio especfico,
aprenden a distinguir entre conducta accidental adecuados para interactuar con agentes animados
y conducta intencionada, entre deseos y e intencionales e inanimados.
realidad y entre la verdad y el engao. En este El primer mecanismo, la Teora del Cuerpo,
sentido, la comprensin de la mente forma que se desarrolla durante el primer ao, y ayuda
parte de la llamada psicologa de la creencia, al nio a reconocer que las personas tiene una
deseo o psicologa cotidiana y natural, de fuente interna de energa que les permite moverse
sentido comn (folk Psychology). por s mismos. El segundo, la Teora de la Mente
(ToMM), que se ocupa de la intencionalidad de
Dentro de la psicologa popular hay que destacar las personas, tiene dos componentes: el primero,
la intencionalidad, tema central en el rea de la (ToMM1), madura al final del primer ao y le da
filosofa de la mente y Ciencia Cognitiva. Autores la posibilidad al nio de entender que las personas
como Carruthers y Smith (1996), Leslie (1987), estn en contacto con el entorno y buscan alcanzar
Perner (1994) postulan que - las personas usamos metas. El segundo, componente (ToMM2), empieza
los trminos intencionales (tales como creer, a desarrollarse durante el segundo ao, a travs de
pensar,querer, desear,...) para describir o ste el nio tiene la capacidad de representar las
interpretar la conducta propia y ajenas, tambin actitudes proposicionales o estados intencionales,
usamos el lenguaje intencional para explicar las tales como fingir, creer, imaginar, desear, etc.
conductas, adems de realizar predicciones acerca Adems, la capacidad para el juego simblico o de
de cmo ser la conducta. La habilidad para ficcin, son una expresin de este mdulo (Serrano,
predecir o anticipar la conducta es algo que los 2002).
sujetos somos capaces de hacer sin necesidad de Baron -Cohen (1995), Fodor (1992) y Mitchell
tener un informe verbal previo (sino simplemente a (1994) proponen que los mecanismos innatos
travs de la mirada, por ejemplo) y es algo que se pueden realizar una lectura sobre los estados
manifiesta en nuestra conducta lingstica - . mentales. En este sentido, Baron-Cohen profundiza
En sntesis, la psicologa popular, parte de la en tres mecanismos cognitivos de la comprensin
interpretacin de la intencionalidad basada en las durante el primer ao de vida, a saber: 1) Detector
formas lingsticas comunes de las oraciones, que de la intencin, en el cual se relaciona un agente
usan verbos que expresan estados mentales como con un objeto en trminos de deseo. 2) Detector de
creer, esperar, desear, pensar, entre otros; a las que la direccin de la mirada o relacin didica entre
se les denomina actitudes proposicionales (Russell, objeto y el sujeto. 3) Atencin conjunta, donde
2000, citado por Rabazo y Moreno, 2007). hay una triangulacin entre los sujetos y el objeto
(Serrano, 2002).
Teora de los mdulos innatos. Dentro de los Karmiloff-Smith (1994) plantea la idea de un
principales autores de la teora modular se posible proceso de adquisicin de estructuras
encuentra Fodor (1986), quien postula la idea modulares de dominio, su punto de partida es el
de que la mente est estructurada en mdulos argumento de Fodor (1986) sobre la existencia de
innatos (sistemas de entrada, atribuidos a los patrones de interaccin social que se desencadenan
sistemas perceptivos) y sistemas centrales. gracias a los componentes innatos. Igualmente, que
Cada uno de los mdulos funciona de manera puede existir un mdulo innato especfico para
independiente, y especializada, es decir, son el desarrollo de la psicologa natural, tal como lo
especficos de dominio, automticos, rpidos y plantean Baron-Cohen (1995), Fodor (1986) y Leslie
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(1994). Sin embargo, Karmiloff- Smith lo considera la mente del nio (Repacholy y Gopnik, 1997).
como un proceso gradual de modularizacin. Segn Wellman (1990), quien le ha otorgado un
Es decir, la Teora de la Mente no tiene por qu papel causal en la conducta humana, los trminos
estar reflejada en un mdulo encapsulado relacionados con estados volitivos (quiero, tengo
y genticamente especificado, sino que es el hambre) empiezan a ser utilizados a la edad de 2
resultado de la influencia del contexto socio a 3 aos, los nios son capaces de comprender la
cultural en la mente infantil. La autora plantea dos relacin causal entre deseos, resultados y emociones,
prerrequisitos sociales bsicos para la Teora de la y pueden asimismo predecir la conducta a partir de
Mente: el primero, es el reconocimiento de otros los deseos.
miembros de la misma especie (atencin selectiva
y orientacin preferente por caras, movimientos y Las emociones. Flavell y Miller (1998) afirman
voces humanas); y el segundo, el reconocimiento que su comprensin resulta fundamental, ya que
de la interaccin social con miembros de la misma promueven las relaciones positivas con los dems,
especie (Serrano, 2002). el logro de recompensas y logros interpersonales.
A partir de los 3-4 aos los nios ya son capaces
Teora de la Simulacin. Harris (1992) postula: de explicar las emociones propias y ajenas con
los nios a travs de la introspeccin se hacen relacin a los deseos y satisfaccin (Harris 1992).
conscientes de sus propios estados mentales,
y a partir de ah pueden inferir los estados Las intenciones. Los nios empiezan a
mentales de los dems mediante un proceso construir el concepto de las personas como agentes,
de simulacin (Serrano, 2002, p. 47). El es decir, que como seres animados y a diferencia
mecanismo de simulacin es una capacidad de los objetos inanimados, pueden actuar y
global que se desarrolla a travs de distintos conducirse bajo su propio criterio. Flavell (1999)
estadios en complejidad y flexibilidad. argumenta que los nios elaboran un temprano,
posiblemente innato, concepto de agentes integrado
Rivire et al. (1994) plantean que en el primer al de intenciones. El concepto de intencin es ms
ao de vida, el nio slo puede reproducir en su extenso, en el sentido que establece no slo que
interior las intenciones de los otros en relacin con las personas pueden realizar acciones, sino que
objetos o metas presentes; en el segundo ao, el planifican stas e intentan llevarlas a cabo.
nio pasa a reproducir, a atribuir actitudes hacia
objetivos presentes; en el tercer ao, la simulacin Las creencias: segn Wellman (1990)
pasa a ser imaginacin, mostrando ya algn grado constituyen causas mentales de conductas reales,
de independencia respecto a lo presente y a lo comprenden una gran variedad de estados de
inmediato; y en el cuarto, la capacidad de imaginar conviccin: conocer, estar seguro, sospechar, e
se flexibilizar, siendo capaz de simular actitudes incluso adivinar. Pero en esencia, son estados
intencionales hacia objetivos contrario a lo que l mentales o actitudes sobre los estados que existen
mismo percibe. Esta sera la demanda imaginativa en el mundo, siendo as diferentes de ciertos estados
de la tarea de la creencia falsa. mentales, como por ejemplo, la fantasa.

Conceptualizacin de los estados mentales El engao. Perner, (1994) lo refiere como una
manipulacin intencional de la conducta de los
Partiendo de la tendencia cognitiva dems a travs de la manipulacin de la informacin,
computacional, que refiere un dficit en la Teora con el objetivo de inducir a una creencia falsa de la
de la Mente del nio autista, es decir, que carecen realidad. Mitchell (1994) menciona que el engao
de la capacidad para comprender estados mentales, implica ocultar los deseos y las emociones propias
a continuacin se abordan estados mentales como e inferir el grado de conocimiento que posee
deseos, emociones, intenciones, creencias y el otro sobre un hecho determinado. Todo ello
engao. implica, como puede comprobarse, un grado de
comprensin de la mente por el cual se trata de una
Los deseos. Los deseos y las emociones son conducta slo atribuible a los humanos y de forma
los primeros estados mentales en aparecer en discutible a algunos primates no humanos.
CIENCIA COGNITIVA, TEORA DE LA MENTE Y AUTISMO 119

Teora de la mente y autismo el cambio del mundo fsico, existiendo poca


comunicacin recproca.
Para Kanner (1943), el rasgo fundamental del Trastornos del lenguaje. Desde el mutismo
sndrome de autismo era la incapacidad para total hasta el lenguaje discursivo con ciertas
relacionarse normalmente con las personas y las limitaciones en las funciones comunicativas y
situaciones (p. 20). Desde el punto de vista del de la prosodia del lenguaje.
desarrollo normal, el nio autista presenta una trada Trastornos de las competencias de imaginacin
de dficits importantes (Wing, 1981): dficit en y comprensin social. Desde la ausencia de
socializacin, en comunicacin y en la imaginacin. conductas imitativas hasta la inhabilidad para
Comenzando por el dficit en socializacin, lo ms empatizar.
destacable es la incapacidad de los autistas para Trastornos de la flexibilidad. Desde el
mostrar atencin conjunta, utilizar gestos proto- predominio de conductas estereotipadas hasta
declarativos (ambos considerados precursores la preocupacin obsesiva por ciertos contenidos
de la comprensin de la mente), las dificultades intelectuales.
para imitar y un dficit en el reconocimiento del Trastornos del sentido de la actividad. Desde el
afecto y de las emociones. Entre los problemas del predominio masivo de conductas sin propsito,
lenguaje que son especficos del autismo podemos hasta logros complejos (escolaridad) que no
destacar: retraso o ausencia del habla sin ningn se integran en la imagen de un yo proyectado
gesto compensatorio; falta de respuesta al habla hacia el futuro.
de los dems; uso de un lenguaje estereotipado
y repetitivo; inversin pronominal (decir t En el mbito de la Teora-teora, existen varias
por yo); uso idiosincrsico de las palabras y teoras psicolgicas que tratan de explicar el
aparicin de neologismos; problemas para iniciar fenmeno del autismo: la de la Ceguera Mental, la
o continuar normalmente una conversacin; del Debilitamiento de la Coherencia Central y la de
anormalidades en la prosodia (tono, acentuacin y la Disfuncin Ejecutiva. Entre stas, la teora que
entonacin); dificultades semnticas y conceptuales; ha despertado mayor inters a la hora de explicar
comunicacin no-verbal anormal. Con respecto la trada de alteraciones es la propuesta por Baron-
a la imaginacin, los nios autistas presentan una Cohen, Leslie y Frith (1985), que recurre a un nico
ausencia llamativa en el juego fingido o simblico dficit cognitivo, es decir, un fallo o retraso en la
espontneo. capacidad mentalista. Desde esta perspectiva,
Rivire (2002) propone considerar al autismo cuando la capacidad para mentalizar, es decir, para
como una dimensin de la personalidad humana, atribuir estados mentales a uno mismo y a otras
realizando una propuesta cualitativa - sin desmerecer personas para explicar el comportamiento, falla,
la cuantitativa, propuesta por los manuales se dice que la persona padece de una ceguera
diagnsticos - del diagnstico y caracterizacin del mental (Baron-Cohen, 1995).
autismo. Desde esta visin, se plantea un continuo, Lo que afirma esta teora, es que los nios
cuyas caractersticas se pueden presentar de manera autistas carecen de la habilidad para leer los
frecuente o poco frecuente en las personas que pensamientos. Los trabajos de Leslie (1987, 1994)
poseen el trastorno autista. Basndose en Wing y sobre la distincin entre el mundo real y las
Gould (1995), denominado espectro autista, se distintas formas de representacin sugieren que
presenta este continuo en seis dimensiones: para diferenciar ambos mundos, el nio debe poseer
dos tipos de representacin: las representaciones
Trastornos cualitativos de la relacin social. primarias de las cosas tal como existen en el
Iran desde las conductas de aislamiento hasta mundo, y las representaciones secundarias o meta-
las conductas con algn inters vital hacia representaciones, orientadas a entender el juego
los dems, con dificultades en empata y simblico (representar un objeto por otro) y los
comprensin social estados mentales (deseos, intenciones).
Trastornos de las funciones de la comunicacin
social. Desde la ausencia de motivacin La Teora del Debilitamiento de la Coherencia
comunicativa hasta el empleo de conductas Central. Planteada por Fritz (2003), quien postula
comunicativas de declarar que slo buscan que en el autismo hay una incapacidad para
120 ISABEL GMEZ ECHEVERRY

conectar informacin diversa para construir un origen de la falta de reciprocidad socioemocional


significado de ms alto nivel dentro de un contexto, en el autismo, son los estudios recientes que
existiendo una dificultad para realizar eficientemente describen la identificacin de algunos mecanismos
comparaciones, juicios e inferencias conceptuales. neurobiolgicos, los cuales podran explicar la
Esto justifica la capacidad superior en la memorizacin sintomatologa autista. As, se ha apuntado hacia
de palabras sueltas frente a la memorizacin una disfuncin del sistema de neuronas en espejo,
de frases completas con un sentido global. como argumento central de la falta de procesos de
identificacin presentes en los sujetos autistas. Estos
La Teora de las Funciones Ejecutivas. Russel procesos son necesarios, entre otros aspectos, para
(2000) y Ozonoff (2000) plantean como causas el aprendizaje, as como para la adquisicin del
primarias del autismo un dficit en la funcin lenguaje, la expresin emocional y la capacidad
ejecutiva responsable del control y la inhibicin emptica (Cornelio-Nieto, 2009).
del pensamiento y la accin. Estas funciones son Finalmente, se puede decir que los aportes
necesarias tanto para una accin motora muy sencilla, de la Teora de la Mente al estudio han permitido
como para planificar y ejecutar pensamientos e hipotetizar ciertos motivos del desarrollo cognitivo
intenciones complejas. Las funciones ejecutivas y social de las personas con autismo que impide
estn involucradas en mltiples procesos complejos, desenvolverse adaptativamente en ciertos contextos
bsicamente en inferencia social, motivacin, sociales.
ejecucin de la accin, e incluso lenguaje.
Otro de los enfoques importantes en el Conclusiones
momento de explicar el autismo es la Teora
Afectivo Social de Hobson (1995). Sus postulados La recopilacin realizada busc profundizar en
defiende el papel de la emocin en el desarrollo de el estudio del autismo desde las ciencias cognitivas.
las relaciones interpersonales como dficit primario Uno de los temas que ha suscitado inters en la
en las personas con autismo. Ha presentado datos Psicologa Cognitiva y la filosofa de la mente en
indicando que las personas con autismo tienen una relacin con el autismo es la Teora de la Mente,
mayor dificultad en comprender la emocin y ha una habilidad cognitiva compleja, que se refiere a la
argumentado que esto afecta adversamente sus habilidad para comprender y predecir la conducta de
interacciones sociales. otras personas, sus conocimientos, sus intenciones
Hobson, Ouston y Lee (1988) concluyeron en y sus creencias. Desde la perspectiva cognitivista,
su investigacin que los nios autistas ejecutaban de acuerdo con Rivire (1991a), la Teora de la
peor las tareas de percepcin de emociones, ya Mente es la capacidad de atribuir mente a s mismo
fueran stas simples o complejas. Si se analiza el y a otros, y de predecir y comprender su conducta
lenguaje espontneo de los autistas, con el fin de en funcin de entidades mentales, tales como las
conocer las primeras verbalizaciones que realizan creencias y los deseos.
sobre los estados mentales, pueden observarse La Teora de la Mente implica en el nio
deficiencias especficas en su capacidad de hablar actitudes proposicionales. Es decir, implica hacer
sobre estados como pensar, saber y creer, a pesar uso de creencias, deseos, intenciones, sentimientos,
de que no carezcan de muchas de las destrezas entre otros, para dar cuenta del comportamiento
lingsticas necesarias para hacerlo (Hobson, 1995). de las personas. La actitud proposicional muestra
En suma, lo que Hobson (1995) propone es rescatar entonces un estado mental mediante el uso de verbos
la importancia de los trastornos interpersonales- mentalistas (creer, pensar, imaginar, pretender,
afectivos, que se encuentran en la base del problema fingir, esperar, entre otros), concretamente indica
del autismo. Los patrones anormales de relacin la postura de la persona con relacin al mundo,
interpersonal podran estar sugiriendo por tanto, sin comprometerse con la verdad o falsedad de los
que los problemas en el nio autista se presentan contenidos proposicionales a que hace referencia
mucho antes de la etapa de la meta-representacin, El autismo es un trastorno del desarrollo que
en clara oposicin a lo postulado por el enfoque impide a los sujetos que lo tienen llevar a cabo con
cognitivista explicativo del autismo. xito las actividades que requieren el uso de una
Otras investigaciones como las de Rizzolatti Teora de la Mente. Los experimentos, realizados
(2006), Ramachandran y Oberman (2006) y a partir de 1985, sugieren que los nios autistas no
Dapreto et al. (2006), que han tratado de aclarar el estn preparados para atribuir estados mentales a
CIENCIA COGNITIVA, TEORA DE LA MENTE Y AUTISMO 121

otras personas (Baron Cohen, Leslie y Frith, 1985; BaronCohen, S. (1995). Mindblindness: An essay
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autistas pueden ser explicados si se conciben Press.
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comprender estados mentales (Leslie y Frith, Madrid: Alianza Editorial.
1987). Tener una Teora de la Mente, implica estar Bruner, J. S. (1983). In search of mind. New York:
preparados para concebir estados mentales en uno Harper y Row.
mismo y en otros. Esto es de una importancia crucial Carruthers, P. y Smith, P. (1996). Theories of theories
en el plano de las relaciones sociales, afectivas y of mind. Cambridge: Cambridge University
comunicativas. Es importante tambin destacar Press.
la Teora Afectiva Social de Hobson (1995) y la Cornelio-Nieto, J. O. (2009). Autismo infantil y
Teora de las Funciones Ejecutivas (Russel, 2000 y neuronas en espejo. Revista de Neurologa,
Ozonoff, 2000). En suma, la Teora de la Mente es 48(2), 27-29.
un constructo que sirve para explicar las diversas Dapretto, M. et al. (2006). Understanding emotions
ejecuciones, desarrollos y variabilidades en los in others: mirror neuron dysfunction in children
sujetos autistas (Barn-Cohen, 1998), adems de with autism spectrum disorders. Nature
permitir establecer su relacin considerando la Neuroscience, 9, 28-30.
arquitectura de la mente (Gmez y Nez, 1998). De Vega, M (1994). Introduccin a la Psicologa
Finalmente, es importante destacar que Cognitiva. Madrid: Alianza Editorial.
las habilidades deficientes en el autismo son Dennett, D. C. (1987). The Intentional Stance.
destrezas de gran complejidad en su etiologa, Boston: MIT Press.
como consecuencia de sus caractersticas y Dennett, D. C. (1991), Two contrasts: folk craft
manifestaciones, que dependen no slo de procesos versus folk science, and belief versus opinion.
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