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La

ciencia no es buena ni mala: es como el glem, una criatura de la


mitologa juda que puede hacer el bien o el mal indistintamente. Sus
resultados ocupan un lugar cada da ms importante en nuestras vidas y se
nos exige que estemos informados acerca de ellos. Pero nadie nos informa
acerca de la propia ciencia, sobre la cual lo ignoramos casi todo.
Este fascinante libro de Harry Collins y Trevor Pinch, dos prestigiosos
socilogos de la ciencia, parece a primera vista una coleccin de historias
sobre episodios curiosos, discutibles o fraudulentos de la investigacin
cientfica: desde los fallos en los experimentos de Pasteur (que nadie quiere
recordar en estos das en que se conmemora su centenario), hasta el
reciente escndalo de la fusin fra, pasando por experimentos fallidos que
sirvieron para demostrar la teora de la relatividad, por el estudio de la vida
sexual de las lagartijas lesbianas o por la investigacin sobre los neutrinos
solares (donde experimentos que han costado millones de dlares no han
conseguido los resultados que se buscaban).
Estos relatos se leen con curiosidad y con gusto, pero su finalidad no es la
de divertimos, sino la de mostrarnos cmo funciona en realidad la ciencia:
desengaarnos de la mitologa que pretende hacernos creer que los
cientficos operan con verdades exactamente probadas, para mostrarnos que
las certezas que nos proponen nacen con frecuencia de resultados ambiguos
que se imponen por el consentimiento de los propios cientficos. Slo si nos
hacemos cargo de esta realidad del carcter dudoso de muchas supuestas
certezas podremos llegar a comprender mejor esta poderosa pero falible
creacin humana que llamamos ciencia.

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Harry Collins & Trevor Pinch

El glem
Lo que todos deberamos saber acerca de la ciencia

ePub r1.0
Un_Tal_Lucas 24.06.15

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Ttulo original: The golem: what you should know about science
Harry Collins & Trevor Pinch, 1993
Traduccin: Juan Pedro Campos Gmez
Diseo de cubierta: Un_Tal_Lucas

Editor digital: Un_Tal_Lucas


ePub base r1.2

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A la memoria de SIDNEY COLLINS
y dedicado a JOAN PINCH

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Prefacio y agradecimientos

ste libro se ha escrito para el lector comn que quiera saber cmo funciona de
E verdad la ciencia y cunta autoridad debe concederse a los expertos, para el que
estudia ciencias en el instituto o en la universidad y para quienes estn muy al
principio de un curso de historia, filosofa o sociologa de la ciencia. En suma, se ha
escrito para el ciudadano que vive en una sociedad tecnolgica. El libro adapta el
trabajo de los historiadores y los socilogos profesionales y lo ofrece a una audiencia
ms general. Los captulos tienen diferentes orgenes. Algunos se basan en nuestra
propia obra, otros en nuestra lectura de una seleccin de los pocos libros y artculos
de historia y sociologa de la ciencia que adoptan un enfoque no retrospectivo. En
estos ltimos casos hemos recurrido, para obtener ms informacin, a los autores
originales y, ocasionalmente, hemos utilizado material de archivo. En la eleccin de
los captulos, cuyo propsito es dar una imagen representativa de la ciencia, nos
hemos visto constreidos por los materiales disponibles. Pero, dada esta limitacin,
hemos cubierto el campo de dos maneras: la seleccin se ha efectuado dentro de las
ciencias de la vida y de las fsicas, y los episodios seleccionados pertenecen tanto a la
ciencia ms difundida como a la que, hasta cierto punto, es del montn y a la que
algunos llamaran mala ciencia. Hemos procedido de esta manera porque queremos
mostrar que, para lo que nos interesa, la ciencia, sea famosa o desconocida, grande o
pequea, fundacional o efmera, es la misma.
El captulo 5, sobre las ondas de gravedad, y el 7, sobre los neutrinos solares, se
basan en nuestros estudios de campo originales sobre la sociologa del conocimiento
cientfico. Las citas que se incluyen en esos captulos, donde no se d otra referencia,
proceden de las entrevistas que hicimos a los principales cientficos de las
especialidades en cuestin. Las relativas a la bsqueda de la radiacin gravitatoria
fueron realizadas por Collins entre 1972 y 1975.
Pinch entrevist a los investigadores de los neutrinos solares en la segunda mitad
de los aos setenta. Descripciones ms completas de este trabajo aparecieron en otros
lugares, especialmente en el libro de Collins Changing Order: Replication and
Induction in Scientific Practice y en el de Pinch Confronting Nature: The Sociology
of Solar-Neutrino Detection.
El captulo 1, sobre la transferencia de memoria, se basa en una tesis doctoral
titulada Memories and Molecules, de David Travis, quien la complet con Collins

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en la Universidad de Bath. Travis pudo leer y comentar detalladamente borradores de
ese captulo.
Los captulos restantes descansan en nuestro uso de fuentes menos directas. El
captulo 3, sobre la fusin fra, se basa en dos lecturas de Pinch: Too Hot to Handle:
The Race for Cold Fusion, de Frank Close, y Fire From Ice: Searching for the Truth
Behind The Cold Fusion Furore, de Eugene Mallove. Pinch us tambin el artculo
de Thomas Gieryn The Bailad of Pons and Fleischmann: Experiment and Narrative
in the (Un)Making of Cold Fusion y el de Bruce Lawenstein, Cold Fusion and Hot
History, as como los Archivos de la Fusin Fra, que se guardan en la Universidad
de Cornell.
Para el captulo 2 Collins us el libro de Lloyd Swenson The Ethereal Aether: A
History of the Michelson-Morley-Miller Aether-Drift Experiments, 1880-1930, y una
serie de artculos, entre los que figuraban el artculo original que Dayton Miller
public en 1933, The Ether Drift Experiment and the Determination of the Absolute
Motion of the Larth, Relativity and Eclipses: The British Eclipse Expeditions of
1919 and their Predecessors, de John Larman y Clark Glymour, y The
Determination of Einsteins Lightdeflection in the Gravitational Field of the Sun, de
H. von Kluber. Collins se sirvi tambin de su correspondencia personal con Klaus
Hentschel. Para el captulo 4 Collins us Louis Pasteur: Free Lance of Science,
traduccin al ingls de un libro de Ren Dubos, y el artculo de John Farley y Gerald
Geison titulado Science Politics and Spontaneous Generation in Nineteenth-Century
France: The Pasteur-Pouchet Debate (las referencias de las pginas que se dan en el
texto de este captulo remiten a la reimpresin del artculo de Farley y Geison en The
Sociology of Scientific Knowledge: A Sourcebook, editada por Collins). Collins se
remiti tambin al Dictionary of Scientific Biography, y consult algunos artculos
originales de Pasteur y Pouchet.
Para el captulo 6, sobre la vida sexual de las lagartijas, Pinch se bas en Writing
Biology: Texts in the Social Construction of Scientific Knowledge, de Greg Myers.
La conclusin bebe abundantemente del ltimo captulo del libro de Collins
Changing Order del artculo de Paul Atkinson y Sarah Delamont Mock-ups and
Cock-ups: The Stage Management of Guided Discovery Instruction y del artculo de
Collins y Shapin titulado Experiment, Science Teaching and the New History and
Sociology of Science.
Las referencias completas de todas las obras que se acaban de mencionar figuran
en la Bibliografa.
Agradecemos su ayuda y consejo a David Travis, Lloyd Swenson, Clark
Glymour, Klaus Hentschel, Bruce Lewenstein, Gerry Geison, Peter Dear, Pearce
Williams, David Crews, Peter Taylor, Sheila Jasanoff, Greg Myers, Paul Atkinson,
Frank Close, Eugene Mallove, Sarah Delamont y Steven Shapin. A ninguno de ellos
hay que reprocharles los errores que hayamos cometido al explicar su trabajo
profesional con nuestras propias palabras o al interpretar sus hallazgos a nuestra

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manera.

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Introduccin: el glem

arece que la ciencia es o buena o mala del todo. Para algunos, la ciencia es un
P caballero cruzado a quien acosan msticos de pocas luces mientras otras figuras,
ms siniestras, esperan, para fundar un nuevo fascismo tras la victoria de la
ignorancia. Para otros, la ciencia es el enemigo; nuestro dulce planeta, nuestro
sentimiento de lo justo, lo potico y lo bello estn siendo atacados por una burocracia
tecnolgica la anttesis de la cultura controlada por capitalistas a quienes no
preocupa otra cosa que el beneficio. Para algunos, la ciencia nos da una agricultura
autosuficiente, remedios para los invlidos y una red global de comunicaciones;
segn otros, armas de guerra, la muerte terrible de una maestra al caer el
transbordador espacial, y el veneno de Chernobil, que cala hasta la mdula de los
huesos callada y ladinamente.
Estas dos ideas de la ciencia son errneas y peligrosas. La personalidad de la
ciencia no es ni la de un noble caballero ni la de un ogro despiadado. Qu es, pues,
la ciencia? La ciencia es un glem.
Un glem es una criatura de la mitologa juda. Es un humanoide hecho por el
hombre de arcilla y agua con ensalmos y conjuros.
Es poderoso. Cada da lo es un poco ms. Obedecer rdenes, har tu trabajo y te
proteger del enemigo, siempre amenazante. Pero es torpe y peligroso. Si no se le
controlase, un glem matara a sus dueos con su aplastante vigor.
La idea del glem adopta connotaciones diferentes en diferentes leyendas. En
algunas el glem es terrorficamente malvado, pero hay una tradicin ms amable: en
el yiddish venido de los guetos de Europa del Este, glem (se pronuncia gilem en
ese dialecto) es una metfora que se aplica a cualquier bruto que ignore tanto su
propia fuerza como la magnitud de su estolidez e ignorancia.
Para la abuela de Collins, era bueno conocer a un glem si queras cavar en el
jardn, pero se aconsejaba a los nios que se mantuviesen lejos. Un glem como se
no es un diablo malvado, es un gigante torpn.
Ya que nosotros usamos el glem como una metfora de la ciencia, merece
tambin la pena observar que, segn la tradicin medieval, se daba vida a la criatura
de arcilla inscribindole en la frente la palabra hebrea emeth, que significa
verdad; es la verdad la que lo mueve. Pero esto no quiere decir que entienda la
verdad: lejos de ello.

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El objetivo de este libro es explicar ese glem que es la ciencia.
Nuestro propsito es mostrar que no es una criatura perversa sino un poco necia.
Al glem ciencia no hay que reprocharle sus errores; son nuestros errores. A un
glem no se le puede echar la culpa si hace lo que puede. Pero no debemos esperar
demasiado. Un glem, aunque es poderoso, es una criatura fruto de nuestro arte y
nuestra pericia.
El libro es muy directo. Para mostrar qu es el glem ciencia, vamos a hacer algo
de lo que casi no se ha odo ni hablar; vamos a exhibir la ciencia, con tan pocas
reflexiones sobre el mtodo cientfico como podamos evitar. Vamos, simplemente, a
describir episodios de la ciencia, algunos bien conocidos, otros no tanto. Vamos a
decir qu pas. Si reflexionamos, como hacemos en el caso de la fusin fra, ser
sobre la naturaleza humana, no sobre la metodologa. Los resultados sern
sorprendentes. La conmocin se producir porque la ciencia est tan liada con
anlisis filosficos, mitos, teoras, hagiografa, complacencia, herosmo, supersticin,
miedo y, lo que es ms importante, con una perfecta retrospeccin, que lo que pas
realmente nunca se dice fuera de un pequeo crculo.
Preprese a aprender dos cosas. Preprese a aprender un poco de ciencia de la
ciencia de la relatividad, del centro del Sol, de las fuerzas csmicas, de los cerebros
de los gusanos y de las ratas, de la invencin de los grmenes, de la fusin fra y de la
vida sexual de las lagartijas. Y preprese a aprender mucho acerca de la ciencia:
preprese a aprender a amar al gigante torpn por lo que es.
Al final del libro le diremos qu pensamos que usted debera haber aprendido y
qu consecuencias tiene que se ponga a trabajar al glem ciencia. El meollo de este
libro se encuentra en los captulos 1-7, que describen episodios (estudios de casos) de
la ciencia. Cada uno es independiente, y se pueden leer en cualquier orden. Tambin
la conclusin se puede leer en cualquier momento, pero no ser convincente fuera del
marco creado por los estudios de casos. Si es mejor leer stos primero, o la
conclusin, o una solucin intermedia, no lo sabemos; los lectores decidirn por s
mismos.
No nos hemos esforzado en realizar un anlisis explcito del proceso de la ciencia.
Sin embargo, hay temas comunes que aparecen en todos los captulos, el ms
importante de los cuales es la nocin de crculo vicioso del experimentador; se dice
en qu consiste en el captulo 5, que versa sobre la radiacin gravitatoria. El
problema con los experimentos es que nada le dicen a uno a menos que estn hechos
competentemente, pero en la ciencia sujeta a controversia nadie se pone de acuerdo
en un criterio de competencia. Por lo tanto, en las controversias siempre,
invariablemente, sucede que los cientficos discrepan no slo sobre los resultados,
sino tambin sobre la calidad del trabajo de los dems. sta es la razn de que los
experimentos dejen de ser concluyentes y de que se d el crculo vicioso. Los lectores
que quieran entrar en ms detalles deberan acudir a los libros de Collins y Pinch que
se mencionan en el Prefacio y agradecimientos. La idea es que los ciudadanos que

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quieran participar en el proceso democrtico de una sociedad tecnolgica han de
saber que toda la ciencia est sujeta a controversia y, por tanto, cae en el crculo
vicioso del experimentador.
Puede que nuestras conclusiones sean demasiado indigestas para algunos; si es
as, esperamos que las descripciones sean interesantes e informativas por s mismas.
Cada estudio de un caso describe un hermoso ejemplo de trabajo cientfico. Pero la
belleza no es el brillo de la rueda de pulir del filsofo; es el destello del diamante en
bruto.

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El conocimiento comestible: la transferencia qumica de la


memoria

Introduccin
todos nos fascina la memoria, y casi todos tenemos la sensacin de que
A preferiramos que la nuestra fuese un poco mejor. La memorizacin de las
frases de un guin o de la tabla de multiplicar es el tipo de trabajo duro que a la gente
le gusta evitar.
Ese lento crecimiento de la experiencia que confundimos con sabidura parece ser
una acumulacin gradual de recuerdos a lo largo de la vida. Si nos fuese posible
transmitir nuestros recuerdos directamente, podramos usar nuestras capacidades
creativas desde una corta edad sin tener que perder aos levantando primero los
cimientos.
Entre finales de los aos cincuenta y mediados de los setenta empez a dar la
impresin de que quiz un da seramos capaces de ir llenando nuestra memoria sin
tener que realizar el esfuerzo que ello habitualmente requiere. La razn fueron los
experimentos de James V. McConnell y, despus, de Georges Ungar sobre la
transferencia qumica de la memoria en los gusanos y las ratas. Si los recuerdos estn
codificados en molculas, entonces, en principio, debera ser posible transferir las
Obras completas de William Shakespeare a la memoria mediante la ingestin de una
pldora, dominar la tabla de multiplicar gracias a una inyeccin intravenosa o hablar
con fluidez una lengua extranjera porque nos la hubiesen depositado bajo la piel;
tragarse el diccionario tendra un significado del todo nuevo. McConnell y Ungar
crean haber mostrado que los recuerdos se almacenan en sustancias qumicas que
podan transferirse de un animal a otro. Crean haber mostrado que las sustancias
asociadas a los recuerdos podan extraerse del cerebro de una criatura y administrarse
a una segunda con efectos benficos. Si se haba amaestrado a la primera para
efectuar una tarea, dar la vuelta hacia la izquierda o hacia la derecha en un callejn
para obtener comida, por ejemplo, la segunda sabra cmo llegar a sta sin necesidad
de que se la adiestrase o, por lo menos, con un amaestramiento menor que el usual.
Cabra decir que el segundo animal saldra con una cabeza de ventaja respecto a
los que no se hubiesen beneficiado de la sustancia asociada a la memoria.

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Gusanos
McConnell hizo sus primeros experimentos con planarias, un tipo de gusano
plano. Les ense a que se contrajesen en respuesta a la luz. Encenda una luz
brillante sobre ellas mientras nadaban por el fondo de un canalillo, y les daba una
pequea descarga para que se arqueasen o encogiesen. Acabaron por aprender a
asociar la luz con el calambre, as que empezaron a encogerse cuando sobre ellas se
encenda una luz, les diesen o no una descarga. Se consideraba a los gusanos que se
encogan en respuesta a la luz sin ms, sin que hubiese descarga, gusanos
amaestrados. McConnell describi los experimentos as:

Imagnese un canalillo de plstico, de unos treinta centmetros de largo y seccin semicircular, lleno de
agua de estanque. En cada extremo hay unos electrodos metlicos conectados a una fuente de energa. Sobre el
canalillo hay dos bombillas elctricas, y por l se desplaza arriba y abajo un solo gusano plano. Enfrente del
aparato se sienta el experimentador, con la vista puesta en el gusano y las manos en dos conmutadores.
Cuando el gusano se mueve suavemente en lnea recta por el fondo del canalillo, el experimentador enciende
las luces durante tres segundos. En el momento en que las luces llevan dos segundos encendidas, el
experimentador aplica durante un segundo una descarga elctrica, que atraviesa el agua y hace que el gusano
se contraiga. El experimentador toma nota del comportamiento del gusano durante el perodo de dos segundos
que sigue a que las luces se enciendan y antecede al principio de la descarga. Si el animal practica un
movimiento de giro apreciable o se contrae antes de que la descarga empiece, ello se anota como una reaccin
correcta o condicionada (McConnell, 1962, p. 42).

Esto parece bastante sencillo, pero hay que tener en cuenta los detalles desde el
principio. Las planarias encogen sus cuerpos y giran la cabeza de tiempo en tiempo
aun cuando se las deje solas.
Se encogen tambin en respuesta a muchos estmulos, la luz brillante entre ellos.
Para amaestrar a los gusanos, McConnell tuvo primero que descubrir qu nivel de luz
era suficientemente alto para que lo percibiesen, pero no tanto que les hiciera
contraerse sin que hubiese una descarga elctrica. Como el comportamiento del
gusano cambia segn el momento y de gusano en gusano, en vez de toparnos con un
s o un no inequvocos nos vemos inmediatamente abocados a la estadstica. Y lo que
es peor, la eficacia del amaestramiento con descargas depende de que el gusano no
est encogido en el momento en que las sufra. A un gusano que ya est encogido no
le queda respuesta alguna que dar a la luz y a la descarga, y por lo tanto su rgimen
de amaestramiento no progresa cuando se le administra el estmulo. Resulta, pues,
que para amaestrar bien a los gusanos hay que observarlos cuidadosamente y
propinarles el estmulo slo cuando estn nadando en calma. Todos estos aspectos del
adiestramiento de gusanos requieren habilidad: McConnell y sus ayudantes
desarrollaron la suya lentamente durante un tiempo. Cuando McConnell emprendi
sus experimentos en los aos cincuenta, hall que si amaestraba a los gusanos con
150 emparejamientos de luz y sacudidas se obtena un porcentaje del 45 por 100 de

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encogimientos en respuesta a la luz sola. En los aos sesenta, cuando l y sus
colaboradores ya tenan mucha ms prctica, el mismo nmero de emparejamientos
produca un porcentaje de respuestas del 90 por 100.
A mediados de los aos cincuenta prob a cortar los gusanos amaestrados por la
mitad. La planaria puede regenerarse a partir de cada mitad de un espcimen partido
y volver a ser un gusano completo. McConnell tena inters en saber si los gusanos
que se regeneraban a partir del fragmento frontal, donde se hallaba lo que se tena por
cerebro, retendran el amaestramiento. Y as era, pero la verdadera sorpresa fue que
los que se haban regenerado a partir de la mitad trasera, carente de cerebro, lo hacan
igual de bien, si no mejor. Esto sugera que el amaestramiento, en vez de concentrarse
en el cerebro, se distribua de alguna manera a lo largo de la planaria. Empez a
aflorar la idea de que el amaestramiento quiz se almacenase qumicamente.
McConnell intent transferirlo injertando partes de gusanos adiestrados en
especmenes a los que no se haba amaestrado, pero estos experimentos tuvieron poco
xito. Algunas planarias son canbales. McConnell prob a continuacin a alimentar
con porciones, finamente troceadas, de gusanos amaestrados a los hermanos y
hermanas no sometidos an al experimento, y hall que la probabilidad de que los
que haban ingerido carne amaestrada reaccionasen a la luz solar era alrededor de vez
y media mayor de lo que habra sido de no haberla ingerido. Se dieron a conocer
estos experimentos alrededor de 1962. Por entonces, la idea de que la memoria poda
transferirse por medios qumicos era la fuerza que impulsaba los experimentos.

Discusiones sobre los experimentos con gusanos

El trasplante frente a la transferencia qumica

La idea de que se podan transferir el amaestramiento o la memoria por medios


qumicos levant una considerable controversia.
Un contraargumento consista en aceptar que el amaestramiento se transfera de
gusano a gusano, y argir, sin embargo, que ello no era muy importante. El sistema
digestivo de la planaria es muy diferente del que tienen los mamferos: no
descompone el alimento en componentes qumicos menores, incorpora grandes
componentes del material ingerido en el cuerpo. Dicho sea sin mucho rigor, pudiera
ser que los gusanos con los que no se haba experimentado no absorbieran sustancia
de la memoria, sino que hubiesen recibido implantes de gusanos amaestrados
bien trozos de cerebro, bien de alguna otra estructura de memoria distribuida. Esto
sera interesante, pero no implicara que la memoria fuese un fenmeno qumico y, en

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cualquier caso, carecera probablemente de importancia para nuestro conocimiento de
la memoria de los mamferos. La respuesta de McConnell a esto fue concentrarse en
la que l crea que era la sustancia de la memoria. Acab por inyectar ARN extrado
de criaturas amaestradas en gusanos no sujetos previamente a experimentacin, y
sostuvo que haba obtenido un xito considerable.

Sensibilizacin frente a amaestramiento

Otra lnea de ataque se basaba en el argumento mucho ms bsico de que las


planarias eran demasiado primitivas para que se las pudiera amaestrar. Segn esta
lnea de razonamiento, McConnell se haba engaado al pensar que haba amaestrado
a los gusanos para que reaccionasen ante la luz; lo nico que haba hecho era
aumentar su nivel general de sensibilidad ante cualquier estmulo. Si se transfera
algo de gusano a gusano, era una sustancia sensibilizadora y no algo que transportase
un recuerdo especfico.
Es difcil replicar a este argumento porque es probable que cualquier tipo de
rgimen de adiestramiento incremente la sensibilidad.
El amaestramiento se lleva a cabo emparejando la exposicin a la luz con una
sacudida elctrica. Una forma de contrarrestar la hiptesis de la sensibilizacin
consiste en someter a los gusanos al mismo nmero de sacudidas y destellos de luz,
pero en un orden aleatorio. Si la sensibilizacin es el efecto principal, los gusanos
sujetos al patrn aleatorio de sacudidas y destellos de luz debern encogerse en
respuesta a la luz sola con la misma probabilidad que los sometidos a
emparejamientos de estmulos ordenados correctamente. Si lo importante es el
amaestramiento y no la sensibilizacin, los gusanos amaestrados lo harn mejor.
De nuevo, parece sencillo. Y, en realidad, McConnell y otros criadores de
gusanos encontraron una diferencia significativa entre los gusanos amaestrados y
los sensibilizados, pero este fenmeno es difcil de repetir porque el amaestramiento
es cosa de prctica habilidosa. Como se ha explicado antes, para conseguir un buen
amaestramiento hay que observar a los gusanos muy estrechamente y aprender a
discernir cundo tienen la tranquilidad necesaria para que una descarga produzca un
progreso del adiestramiento. Amaestradores diferentes podran obtener resultados
muy distintos por mucho que intentaran repetir los experimentos atenindose a lo
especificado.
Para el crtico, la afirmacin de que un resultado pobre es la consecuencia de una
pobre tcnica de amaestramiento en concreto, de la incapacidad de entender a los
gusanos suena como una excusa ad hoc. Decir que slo ciertos tcnicos entienden
a los gusanos lo suficientemente bien como para obtener un resultado suena a
argumento sumamente anticientfico. Los crticos piensan siempre que la aseveracin
de que slo ciertas personas pueden obtener los resultados el argumento de la

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mano de santo, como podra llamrsele es una prueba prima facie de que est
pasando algo incorrecto. Y hay muchos casos en la historia de la ciencia donde un
experimentador con, se supona, mano de santo ha resultado ser un fraude. Sin
embargo, la existencia de experimentadores especialmente habilidosos ese que es
el nico capaz en todo el laboratorio de efectuar una extraccin o de tomar una
medicin delicada est tambin ampliamente demostrada. En el campo de la
farmacologa, por ejemplo, se recurre a menudo a la bioevaluacin. En una
bioevaluacin se determina la existencia y cantidad de una droga a partir de sus
efectos en materia viva o en organismos enteros. En cierto sentido, la medicin del
efecto de varios extractos de cerebro en los gusanos y en las ratas podra ser visto
como una bioevaluacin ms que como un experimento de transferencia. Sin
embargo, la bioevaluacin es una tcnica que tiene la fama de ser potencialmente
difcil de transferir de un grupo de cientficos a otro porque requiere demasiada
maa y prctica. Cuesta mucho, pues, distinguir la mano de santo de la ad hocidad,
problema que es particularmente notorio en este campo.
Sin duda, no siempre son apropiadas las acusaciones de falta de honradez.
Por este tipo de razones, la discusin entre McConnell y sus crticos pudo
dilatarse, y alcanz su cenit en 1964 con la publicacin de un suplemento especial de
la revista Animal Behaviour, donde se abordaba la polmica. En ese momento habra
sido difcil decir quin iba ganando, pero estaba claro que la afirmacin de
McConnell de que el amaestramiento de gusanos requera una habilidad especial se
haba vuelto un poco ms aceptable.

Variables que confunden y reproducibilidad

Se poda tomar la sensibilizacin como una variable que se prestaba a confusin,


y los crticos propusieron unas cuantas ms. Por ejemplo, las planarias producen una
mucosidad a medida que se deslizan. Los gusanos nerviosos prefieren nadar por reas
donde encuentren la mucosidad de gusanos que las hayan frecuentado.
Un gusano no sujeto previamente a experimentacin que nade por un callejn con
dos carriles preferir seguir naturalmente el camino que con mayor fuerza est
marcado por la mucosidad de los gusanos que hayan pasado por all con anterioridad.
Si el callejn se ha usado para el amaestramiento, la ruta preferida ser la que los
gusanos amaestrados hayan empleado ms a menudo. Por lo tanto, los gusanos no
sujetos con anterioridad a experimentacin a lo mejor preferirn seguir a sus anlogos
amaestrados no a causa de la transferencia de sustancia alguna, sino por los rastros de
mucosidad que se hayan dejado antes. Incluso en el caso de un gusano solo, pudiera
ser que el desarrollo de una preferencia por, digamos, los giros a la derecha fuese ms
la consecuencia de un rastro de mucosidad autorreforzado que una reaccin
condicionada.

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Una vez se ha puntualizado esto, hay una serie de remedios.
Por ejemplo, pueden fregarse los canalillos entre sesin y sesin (si bien nunca
queda demasiado claro cundo se ha fregado lo suficiente), o emplearse regularmente
canalillos nuevos. Un crtico observ que no se descubra aprendizaje alguno cuando
los canalillos se limpiaban adecuadamente, pero McConnell, a resultas de
investigaciones posteriores, sostuvo que no se poda amaestrar a los gusanos como es
debido en un ambiente limpio. Seal que los gusanos no se sentan a gusto en un
ambiente que, desprovisto de mucosidad, dejaba de serles familiar. Un exceso de
higiene impeda que los experimentos saliesen bien. Puede uno imaginarse fcilmente
la naturaleza de la discusin entre McConnell y sus crticos acerca de los efectos de la
mucosidad.
Al final, esta parte de la discusin se zanj, a satisfaccin, al menos, de
McConnell, cubriendo las superficies de amaestramiento con mucosidad de gusanos
que no tomasen parte en el experimento. As se haca que los canalillos y los
callejones fueran confortables para los sujetos experimentales sin que con ello se
reforzase ningn comportamiento en particular.
Todas estas discusiones llevan tiempo, y no siempre resulta claro para todos qu
ha quedado bien establecido en un momento dado. sta es una de las razones por las
cuales estas controversias se alargan tanto tiempo a pesar de que la lgica de los
experimentos parece clara y simple. Recurdese, adems, que todo experimento
requiere un gran nmero de pruebas y un anlisis estadstico. La magnitud de los
efectos finales suele ser pequea, as que no siempre est claro qu se ha probado.
El que los resultados de McConnell pudieran ser reproducidos por otros, o que se
pudiese decir de ellos que eran reproducibles, dependa de un acuerdo comn acerca
de cules eran las variables importantes del experimento. Y hemos hablado de la
necesidad desde el punto de vista de McConnell de entender y manejar con
habilidad a los gusanos. En su propio laboratorio, la formacin de los criadores de
gusanos por un cientfico con experiencia requera semanas de prcticas. Haba que
aprender a no apretar demasiado a los gusanos. En sus propias palabras:

[Hay que] tratarlos tiernamente, casi con amor parece seguro que la variabilidad del porcentaje de xitos
de un laboratorio a otro se debe, al menos en parte, a las diferencias entre las personalidades y experiencia
previa de los distintos investigadores (McConnell, 1965, p. 26).

Como se ha explicado, desde el punto de vista de los crticos esta era una de las
excusas de McConnell ante la manifiesta irreproducibilidad de su trabajo. El efecto
de la mucosidad era otra variable citada tanto por quienes defendan la idea como por
quienes la criticaban, unos y otros a su manera, diferente en cada caso.
A medida que una controversia cientfica se va desarrollando, hacen acto de
presencia nuevas variables que podran afectar a los experimentos. Para quienes
proponen la idea debatida, son nuevas explicaciones de por qu les cuesta tanto sacar
adelante los experimentos a quienes carecen de prctica; para los crticos, no son ms

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que excusas de las que echar mano cuando otros no logran reproducir los hallazgos
originales.
En el caso de los experimentos con gusanos, se citaron en un momento u otro
hasta setenta variables que explicaban las discrepancias en los resultados
experimentales. Entre ellas estaban: la especie y el tamao de los gusanos; cmo se
los alojaba mientras no estaban sujetos al amaestramiento a oscuras o con luz?;
el tipo de alimentacin; la frecuencia del amaestramiento; la temperatura y
composicin qumica del agua; la intensidad de la luz, su color y duracin; la
naturaleza de la descarga elctrica la forma, intensidad, polaridad, etc., del pulso
; el horario de comidas de los gusanos; la estacin del ao; la parte del da en que
se los amaestraba. Hasta la presin baromtrica, la fase de la Luna y la orientacin
del canalillo de amaestramiento con respecto al campo magntico terrestre se citaron
en una ocasin u otra. Haba as un amplio margen para la acusacin y la
contraacusacin para contraponer la habilidad y la ad hocidad. Cuanto mayor es el
nmero de variables potenciales, ms cuesta decidir si un experimento reproduce de
verdad las condiciones de otro.

El prontuario del criador de gusanos

McConnell no era un cientfico corriente. Lo que la gente est dispuesta a creer


no depende tanto de lo que un cientfico descubra, sino de la imagen que presente de
su trabajo. McConnell no respetaba las convenciones cientficas, y con ello no se hizo
ningn favor. Entre sus acciones poco ortodoxas estuvo la fundacin, en 1959, de una
revista titulada The Worm Runners Digest [El prontuario del criador de gusanos].
Deca que sa era la manera de cortar la enorme cantidad de correo que reciba a
partir de sus primeros trabajos sobre los gusanos, pero el Digest publicaba tambin
vietas y parodias cientficas.
Irnicamente, una de las desventajas de los experimentos con gusanos era el que
pareciesen tan sencillos. Por ello, muchos experimentadores, incluidos estudiantes de
bachillerato, intentaron por s mismos las pruebas de transferencia. Esos estudiantes
de bachillerato eran los que abrumaban a McConnell con peticiones de informacin e
informes de sus resultados. La respuesta de McConnell fue un boletn que se
convirti en The Worm Runners Digest.
No es necesariamente bueno que los estudiantes de bachillerato repitan los
experimentos de uno, porque eso hace que parezca que stos carecen de gravitas. Y
lo que es peor, hace que sea an ms difcil de lo usual el separar el trabajo cientfico
serio y competente del chapucero o incompetente. Ciertamente, no es una buena idea
fundar un boletn de chiste si lo que se quiere es que el propio trabajo sea tomado
en serio.
En 1967 la revista se dividi en dos mitades, cuyas tapas iban juntas; la segunda

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mitad recibi el nuevo ttulo de The Journal of Biological Psychology. Esta revista
tena un tratamiento ms corriente, y los artculos se revisaban. La idea era que los
trabajos ms serios apareciesen en la parte final, revisada, de la revista, y el material
del boletn de broma se reservase para la mitad del Digest. (La analoga entre la
revista y las mitades anterior y posterior de los gusanos regeneradores no se les
escap ni a McConnell ni a quienes contribuan a su revista. Qu extremo contena
el cerebro?) The Journal of Biological Psychology, por mucho que estuviera
sometido a revisin, nunca obtuvo toda la respetabilidad de una publicacin cientfica
ordinaria. Cmo, con el The Worm Runners Digest ensendoles al mismo tiempo
el trasero a las convenciones cientficas en cada nmero?
Un cierto nmero de resultados de McConnell se publicaron en The Worm
Runners Digest/The Journal of Biological Psychology; los cientficos, por ello, no
saban cmo tomrselos. Dicho de otra manera, cualquier crtico que estuviera
decidido a no tomarse en serio el trabajo de McConnell tena una buena excusa para
no hacer caso de sus aseveraciones si slo las vea publicadas en la propia revista de
McConnell, cuya autoridad no era lo que se dice indiscutible. En la competicin entre
las aseveraciones cientficas, la manera en que se presenten es tan importante como el
contenido. La comunidad cientfica tiene sus ceremonias y sus particulares
tradiciones herldicas. Quiz los smbolos sean diferentes en vez de leones dorados
y unicornios rampantes, el pelo desaliado de Albert Einstein y el acento de Brooklin
de Richard Feynman, pero la divisin entre la adecuacin cientfica y la
excentricidad es firme, aunque slo la pueda distinguir el ilustrado. Mucho de lo que
McConnell haca caa en el lado equivocado de la raya.

El final de la controversia de los gusanos

Alrededor de mediados de los aos sesenta, cuando McConnell empezaba a dejar


sentado, si no que se poda demostrar el fenmeno de la transferencia, s que se poda
amaestrar a los gusanos, los nimos se enconaron de tal manera que algunas de las
primeras discusiones parecan insignificantes. La culpa la tuvieron unos experimentos
que daban a entender que poda hallarse el fenmeno de la transferencia en los
mamferos.
Algunos de los crticos ms agudos de McConnell haban argido que el
aprendizaje de las planarias era imposible, otros que no se haba demostrado
completamente. Podemos estar seguros de que el motivo de los contundentes ataques
contra el aprendizaje era la importancia del fenmeno de la transferencia. Con la
aparente demostracin de la transferencia en ratas y ratones, las objeciones contra el
aprendizaje de las planarias se vinieron abajo. Las ratas y los ratones son animales de
laboratorio a los que se est acostumbrado. No hay duda alguna de que pueden
aprender, ni la hay tampoco de que para que aprendan hay que manejarlos con

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cuidado. Es bien sabido que los tcnicos que se encargan de las ratas en los
laboratorios de psicologa y biologa deben ser hbiles en su trabajo. En cuanto los
experimentos con gusanos se vieron a la luz refractada por los experimentos
posteriores con ratas, pareci enteramente razonable que los gusanos pudiesen
aprender.
Quienes crean en los resultados de McConnell insistieron en ello, como se ve en
la siguiente cita de dos experimentadores:

Parece paradjico que cuando criamos ratas, manejamos nuestros sujetos, especificamos de qu linaje
proceden, los amaestramos en cajas insonorizadas y especificamos un gran nmero de factores que, todos
juntos, nos dan un resultado al que llamamos aprendizaje Las planarias, por el contrario, son arrojadas a un
canalillo, se les da un [estmulo condicionado] y [un estmulo no condicionado] y se espera que se
comporten como una rata que aprende (Corning y Riccio, 1979, p. 129).

Pero esta especie de cri de coeur slo lleg a parecer razonable a la mayora ms
tarde. Slo vino a ser aceptable cuando a nadie le preocupaba ya mucho: la atencin
se haba vuelto hacia el asunto, mucho ms apasionante, de la transferencia del
comportamiento entre mamferos. Era un ataque contra la sabidura recibida relativa a
la naturaleza de la memoria mucho ms importante.

Mamferos

Los primeros experimentos

Los primeros anuncios de que se haba conseguido la transferencia de memoria


con mamferos procedieron de cuatro grupos independientes entre s, que trabajaron
sin conocer unos las investigaciones de los otros. Los cuatro primeros estudios iban
unidos a los nombres, en orden alfabtico, de Fjerdingstad, Jacobson, Reinis y Ungar.
Se realizaron todos ellos alrededor de 1964, y se publicaron en 1965.
Fjerdingstad coloc las ratas en una caja de amaestramiento con dos callejones,
uno iluminado y el otro a oscuras de acuerdo con una secuencia aleatoria. Se las
dejaba sin agua durante veinticuatro horas, pero reciban unas cuantas gotas si
entraban en el callejn iluminado. Las inyecciones de extractos de cerebros
amaestrados hacan que las ratas no adiestradas prefiriesen la caja donde sus afines
amaestradas haban encontrado alivio a su sed.
Jacobson ense a ratas hambrientas a asociar un chasquido con una recompensa
alimentaria. Se consigui, sostena, transferir con inyecciones a las ratas que no
haban sido amaestradas la asociacin de los chasquidos con la comida.
Reinis ense a las ratas a tomar comida de un dispensador durante el perodo en

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que se administraba un estmulo condicionado, bien una luz, bien un zumbido.
Tambin se pudo, pareca, transferir esta expectativa con inyecciones.
El laboratorio de McConnell se puso tambin a trabajar con ratas a mediados de
los aos sesenta, pero, a largo plazo, el experimentador con mamferos ms
importante fue Georges Ungar. El primer paso de Ungar fue mostrar que la tolerancia
a la morfina poda transferirse. A medida que un animal se acostumbra a una droga,
se necesitan dosis mayores para producir los mismos efectos en su comportamiento.
A esto se le llama tolerancia a la droga.
Ungar extirp los cerebros de 50 ratas con tolerancia e inyect un extracto a ratas
que no haban sido expuestas a la droga. El resultado, comunicado en 1965, era que al
parecer la tolerancia se transfera. Si ello ha de tomarse como una transferencia de
aprendizaje no est claro. Cabe pensar como se ha explicado antes que Ungar
hizo, ms que un experimento sobre la transferencia del aprendizaje, un complicado
bioensayo. La importancia de esta consideracin quedar ms clara en su debido
momento.
Ungar pas a continuacin a intentar la transferencia de la habituacin.
Expona ratas al sonido intenso de una campana hasta que se acostumbraban a l y
dejaban de exhibir la reaccin de sobresalto usual. La habituacin tambin poda
transferirse, pareca, mediante la inyeccin de un extracto de cerebro. Llama la
atencin que Ungar no transfiriese la habituacin a las ratas, sino de las ratas a los
ratones.

Primeras reacciones

Es importante hacerse una idea de la naturaleza de las primeras reacciones a estos


resultados extraos y heterodoxos. Las siguientes son de 1966, justo tras la aparicin
de los primeros resultados sobre mamferos. Es probable que parte del vigor de la
reaccin se debiese a la asociacin con los experimentos precedentes con gusanos.
Un cientfico cont que en cuanto se presentaba en el bar vea que la gente se
apartaba de l. Otros dieron cuenta de reacciones similares a la exposicin de los
resultados sobre la transferencia en los congresos cientficos:

Las reuniones privadas nocturnas sacaban a la superficie todas las objeciones emocionales, profundamente
sentidas, que, por razones que me es difcil entender y analizar, plantean algunas personas a la idea en su
integridad. Esto es particularmente manifiesto tras unas cuantas copas.

Me qued de piedra. Quiz sea demasiado fuerte decir que la gente era brutal, pero mezquina s que era
Me llev un rato darme cuenta de que haba hollado suelo sagrado. No era ms que unPor qu no hiciste
esto?, Por qu no hiciste lo otro? todo eran acusaciones.

fue una de esas veces que ves a todos los que de verdad cortan el bacalao en una ciencia apiados en
una habitacin llena de humo, intentando decidir qu era lo que estaba bien Recuerdo esa reunin
especialmente porque al final de la velada quienes haban obtenido resultados positivos les decan a los que
haban obtenido resultados negativos que eran totalmente incompetentes y no saban cmo llevar un

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experimento; y quienes haban obtenido resultados negativos les decan a los que haban obtenido resultados
positivos que eran un fraude. Que estaban falsificando los datos.

El trabajo ms importante de Georges Ungar

Las investigaciones ms conocidas de Ungar empezaron en 1967. En esos


experimentos las ratas escogan si entraban en una caja iluminada o en una caja a
oscuras. La preferencia natural de las ratas era la caja a oscuras, pero cuando entraban
en ella se quedaban encerradas y la rejilla elctrica del suelo les daba, durante cinco
segundos, una descarga elctrica. Las ratas aprendan muy deprisa a evitar la caja
apagada, pero Ungar realiz con sus ratas cinco pruebas al da, durante seis u ocho,
para que fuera seguro que en sus cerebros se produca una buena racin de la
sustancia qumica del miedo a la oscuridad.
Tras el adiestramiento se mataba a las ratas y se preparaba un extracto de sus
cerebros, que se inyectaba a ratones. A stos se les pona a prueba en el mismo
aparato. Al medir la proporcin de tiempo que pasaban en las cajas iluminada y
apagada durante una prueba de tres minutos, era posible decir si era ms probable que
los ratones a los que se haba inyectado el extracto de cerebro de ratas amaestradas
evitaran la caja oscura que los ratones a los que se haba inyectado un extracto similar
preparado con los cerebros de ratas normales.

La reproducibilidad con mamferos

Como se ha explicado, la investigacin entera con mamferos recibi una


contestacin violenta, y se intent tanto reafirmar como refutar sus hallazgos. Segn
el anlisis de Ungar de las comunicaciones de experimentos publicadas entre 1965 y
1975, slo aproximado (y polmico), hubo 183 reproducciones positivas y 23
negativas, de acuerdo con el siguiente patrn:
El anlisis de Ungar de los experimentos de transferencia con mamferos, 1965-1975.

Este es un buen momento para recordar una caracterstica de la ciencia que a


menudo no se conoce bien. El nmero y el peso brutos de las reproducciones de
experimentos no suelen bastar para persuadir a la comunidad cientfica de que crea en
un hallazgo heterodoxo. En este caso, por ejemplo, uno solo de los experimentos

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negativos, uno que llevaron a cabo cientficos influyentes, pes ms que el nmero
mucho mayor de resultados positivos. Los cientficos han de tener algn fundamento
para creerse el resultado de un experimento y esto es bastante razonable, como
demostraremos a lo largo del libro, dada la habilidad que se requiere. Cuanto ms
heterodoxos sean los resultados de un experimento, tanto mejores sern las razones
que se demanden. Entre las que se buscan a la hora de decidir si se cree o no un
resultado estn, otra vez, la reputacin del cientfico y la respetabilidad de su
institucin. Lo cual, por supuesto, va an con mayor fuerza contra el heterodoxo. Las
cifras de Ungar muestran con claridad que la reproduccin de experimentos no es un
asunto que no tenga vuelta de hoja, y lo mismo vale para las conclusiones que los
cientficos saquen de ellas.
Naturalmente, los resultados contrapuestos tenan el respaldo de razones tambin
contrapuestas acerca de la competencia y la habilidad de los experimentadores.
Veamos un ejemplo de a qu saban estos problemas con algunas muestras del
debate entre Ungar y el grupo de la Universidad de Stanford.

El debate con Stanford

Stanford intent reproducir el trabajo de Ungar con tanta exactitud como fuera
posible. Se tena la impresin de que en los experimentos de Ungar

es evidente que se ha aislado algn material pptido si este material sea cual sea su estructura
exacta o su estado de pureza es verdaderamente capaz de transferir de manera especfica un
comportamiento aprendido a un animal receptor no adiestrado, el descubrimiento figurar entre los
verdaderamente fundamentales de la biologa moderna (Goldstein, 1973, p. 60).

Pero obtuvieron resultados negativos. Inevitablemente, ello indujo a Ungar a


sealar algunas diferencias marginales entre los experimentos de Stanford y el suyo a
las que podra deberse el fallo. A continuacin, pues, primero veremos que las dos
series de experimentos fueron parecindose ms y ms a medida que el grupo de
Stanford intent reproducir cada detalle del trabajo de Ungar, y luego que los
experimentos se desgajaron de nuevo cuando se comunic el inesperado resultado
de Stanford.
El jefe del grupo, Avram Goldstein, pas primero tres das en el laboratorio de
Ungar para asegurarse de que podra seguir con fidelidad los procedimientos
publicados. En una publicacin de 1971, su trabajo y el de sus colaboradores se
describe como sigue:

En los tres meses siguientes realizamos sin xito dieciocho experimentos con 125 ratas donantes y 383
ratones receptores salinos y de control. Hicimos entonces una prueba ciega con nuestros ratones empleando
extractos de donantes adiestrados y de control proporcionados por el doctor Ungar. A continuacin enviamos a
100 de nuestros ratones a Houston, para probarlos como receptores en competencia con la cepa local.
Finalmente seleccionamos, de todos nuestros experimentos, los ratones [de ambos sexos] que pareca que

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evitaban la caja negra ms a menudo tras haber recibido los extractos. Se hizo que estos animales criaran, y la
descendencia fue puesta a prueba como receptora. Tenamos la esperanza de seleccionar conforme a una
capacidad receptora que pudiese estar bajo influencia gentica. Los resultados de todos estos experimentos
fueron negativos (Goldstein, Sheehan y Goldstein, 1971, p. 126).

La colaboracin con los laboratorios de Ungar en esa variedad de aspectos tena


por finalidad eliminar cualquier diferencia menor que pudiera haber entre los
procedimientos de Stanford y los de Ungar. Stanford, como quedaba claro en esa
misma publicacin, intentaba dar lo mejor de s misma con un espritu abierto:

No deberamos despreciar la posibilidad de que el comportamiento adquirido se pueda transferir


mediante extractos de cerebro slo porque los mecanismos propuestos parezcan fantasiosos, especialmente
desde que varios laboratorios han publicado resultados confirmatorios (Goldstein et al., 1971, p. 129).

Tras su fracaso, el tono del debate cambi. El grupo de Stanford sugiri que sus
intentos, bastante exhaustivos, mostraban que debera haberse especificado ms
exactamente las condiciones para que la transferencia tuviera xito.

Pueden enunciar los investigadores con precisin las condiciones para realizar un examen de su
experimento, con tanto detalle que unos cientficos competentes, dondequiera que sea, puedan reproducir sus
resultados? Nuestro propio y repetido fracaso podra despreciarse por no ser ms que el trabajo chapucero
de unos incompetentes si no fuera porque coincide con las experiencias que otros han publicado (Goldstein,
1973, p. 61).

La diferencia entre los dos experimentos empez a salir a la luz.


Con referencia a la interpretacin de un aspecto de los resultados, Goldstein y su
equipo anotaron: Como no pudimos estar de acuerdo con el doctor Ungar en la
interpretacin de los resultados, no los incluimos aqu, pero l, presumiblemente, los
publicar por su cuenta (Goldstein et al., 1971, p. 129). A esto, Ungar replic:
algunos de los parmetros ms importantes se cambiaron arbitrariamente Con
certeza, eso se hizo no porque l no estuviera al tanto de nuestros procedimientos
(Ungar, 1973, p. 312).
Ungar afirm adems que el grupo de Stanford haba eliminado una de las tres
cajas de nuestro dispositivo de pruebas, amaestrado a alguna de las donantes slo una
vez y no cinco y usado una cepa de ratones diferente (Ungar, 1973, p. 309).
Puso tambin reparos a la medida de la evitacin de la oscuridad que el grupo de
Stanford haba empleado. En vez de presentar los resultados en funcin del tiempo
que las ratas permanecan en la caja oscurecida, midieron la latencia. Se trata del
tiempo que el ratn est en el aparato antes de que entre por vez primera en la caja
oscura. Goldstein asever que haba anotado que Ungar tambin empleaba las
latencias, pero que siempre publicaba los datos en funcin del tiempo en la caja a
oscuras.

Pens que era curioso, pues si las inyecciones inducan de verdad la conducta de evitacin de la oscuridad,
la latencia debera aumentar. Esto es lgica elemental. De hecho, la latencia es una medida comn y aceptada
de tales fenmenos de comportamiento entre los psiclogos experimentales. Sin embargo, Ungar no ha usado

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nunca la latencia (Goldstein, 1973, p. 61).

Ungar replic:

en sus ltimos comentarios, intenta justificar uno de estos cambios, el uso de la latencia como criterio
de evitacin de la oscuridad en lugar del tiempo total pasado en la caja oscura. Hemos mostrado
empricamente, y se lo hemos mostrado a l, que un nmero de ratones corre rpidamente a la oscuridad, pero
sale de inmediato y pasa el resto del tiempo a la luz la latencia dara, por lo tanto, resultados que induciran
a error (Ungar, 1973, p. 312).

Goldstein tena la impresin de que

el tiempo en la caja a oscuras sera probablemente sensible a otros efectos de comportamiento. Las
posibilidades de que salga de la caja oscura un ratn receptor que, por ser hiperactivo, vague ms sern
mayores que las de que lo haga un animal pasivo (Goldstein, 1973, p. 61).

Como se puede ver, Ungar y Goldstein disentan acerca de si se haban publicado


detalles suficientes, de si ciertas diferencias entre el original y la reproduccin eran
importantes, y de lo apropiadas que eran diferentes mediciones del miedo a la
oscuridad. Para Ungar, el trabajo de Goldstein se haba apartado clara y
significativamente de sus procedimientos.

Estrategias competidoras

En la medida en que la transferencia de la memoria era importante para los


psiclogos, lo era sobre todo porque pareca ofrecer un instrumento de diseccin de
la memoria. Para muchos psiclogos, la mayor esperanza era que esa tcnica les
permitiese separar algunos aspectos del aprendizaje. La naturaleza qumica precisa de
las sustancias de la transferencia de la memoria fue para este grupo de importancia
secundaria. En consecuencia, McConnell observ, jocosamente, que por lo que a l se
refera el material activo podra ser abrillantador de zapatos.
McConnell y otros psiclogos del comportamiento se esforzaron en hallar si se
podan transferir qumicamente de unos mamferos a otros tendencias de la conducta
relacionadas con la memoria. Caba considerar que el miedo a la oscuridad era, ms
que algo especfico que se haba aprendido, una disposicin general.
La discusin sobre la especificidad tuvo en el caso de los gusanos una
importancia comparable al debate de la sensibilizacin, pero en el caso de los
mamferos su relieve fue an mayor. Lo apasionante sera que hubiese molculas
especficas relacionadas con recuerdos o conductas especficos. Para muchos, algo as
era difcil de aceptar. Mucho ms admisible era que las molculas tuvieran un efecto
no especfico sobre el comportamiento que variase segn las circunstancias.
Supngase, por ejemplo, que el efecto de la molcula de la memoria fuese, en vez de
proporcionar al animal un recuerdo en particular, el de alterar su estado emocional

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global. En ese caso, poner a un animal, al que se le hubiese inyectado pero no
amaestrado, en las mismas circunstancias que haba experimentado durante el
adiestramiento su compaero muerto en una situacin donde tuviera que optar,
digamos, entre la luz y la oscuridad debera provocar en l la misma respuesta que
se haba inducido durante el amaestramiento: la eleccin de la luz. En circunstancias
diferentes, sin embargo, el efecto podra ser completamente distinto; por ejemplo, si
al animal que reciba la inyeccin se le daba a escoger entre cajas rosas y azules, a lo
mejor se provocara que se mordiese la cola. Si la transferencia no consista nada ms
que en eso, jams habra una pldora de las Obras completas de William Shakespeare.
McConnell quera hallar si se poda transferir lo que los psiclogos consideraran
un aprendizaje de grado A. Cabe decir que a McConnell le mova el probar que era
posible algo del estilo de que las obras de Shakespeare existiesen en forma qumica.
A fin de poder mostrar un aprendizaje de grado A, McConnell y otros
experimentadores ensearon a ratas tareas ms complicadas, como escoger el girar a
la izquierda o a la derecha en un callejn para conseguir comida. Estos experimentos
se hicieron a finales de los aos sesenta. Pareci que era posible transferir tareas de
discriminacin semejantes a stas tanto entre ratas como entre otros animales
gatos, peces de colores, cucarachas y mantis religiosas. Tambin se vio un cierto
grado de transferencia entre especies.
Al contrario que McConnell, Ungar era por formacin farmaclogo, y le
interesaba mucho ms una estrategia bioqumica.
Es decir, quera aislar, analizar y sintetizar molculas activas. Para Ungar lo
importante era hallar algn efecto de transferencia reproducible y estudiar la
sustancia qumica que lo produjera, fuese o no la conducta transferida un aprendizaje
de grado A. Se concentr en el miedo a la oscuridad, y se puso a extraer lo que
recibira el nombre de escotofobina. La obtencin de una cantidad mensurable
requera los cerebros de 4000 ratas. Se trataba sin duda de ciencia a lo grande, cara
por lo que a los psiclogos se refera; ni siquiera otros bioqumicos pudieron competir
con l. Finalmente, Ungar crey que haba aislado, analizado y, por ltimo,
sintetizado la escotofobina.
Ungar tena la esperanza de que los problemas que presentaba la repeticin de los
experimentos de transferencia se resolveran cuando se dispusiese del material
sinttico, pero, como ocurre tan a menudo con la ciencia sujeta a contestacin, hay
tantos detalles discutibles que los experimentos no pueden forzar a nadie a que acepte
que se ha descubierto algo importante.
Hubo disputas acerca de la pureza del material sinttico, su estabilidad y la
manera en que se conserv en otros laboratorios antes de que se usara, y el tipo de
cambios de comportamiento a que induca (si es que induca a alguno). Adems,
Ungar anunci varias alteraciones de la estructura qumica precisa de la escotofobina.
El resultado fue una controversia continua. Unos cuantos de quienes crean en la
transferencia qumica pensaban que haba una familia de productos qumicos del

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estilo de la escotofobina para distintas especies, con frmulas similares pero un poco
diferentes.
Un experimento mostr que la versin sinttica de la escotofobina no haca efecto
a los ratones, pero provocaba que los peces rojos evitasen la oscuridad!
Cuesta precisar el nmero de experimentos sobre la escotofobina sinttica que se
llevaron a cabo, pues se produjeron distintas versiones sintticas, muchos resultados
no se publicaron nunca y algunos de ellos slo se referan a la comprobacin de
adnde iba a parar el material en el cerebro del receptor. Se conocen varias docenas
de experimentos, pero hay suficiente ambigedad para que los resultados conforten
tanto a creyentes como a escpticos.

El final de la historia
McConnell cerr su laboratorio en 1971. No pudo obtener ms financiacin para
sus investigaciones y, en cualquier caso, se dio cuenta de que la demostracin del
efecto de transferencia requera adoptar una estrategia, parecida a la de Ungar, de
aislar y sintetizar los agentes activos. Ungar, cabra decir, haba ganado la
competicin de la estrategia experimental. Los psiclogos haban perdido ante la
gran ciencia de la bioqumica.
Ungar sigui hacia delante con su programa de investigacin.
Adiestrar a miles de ratas era un proyecto demasiado grande para abordarlo a
menudo, y se fij en los peces rojos. Realizan bien tareas de discriminacin de
colores y son relativamente baratos. Casi 17 000 peces rojos amaestrados dieron su
vida para que se produjeran unos 750 gramos de cerebros discriminadores de colores,
pero aun esta cantidad le result insuficiente para identificar la estructura qumica de
las presuntas sustancias de la memoria, las cromodiopsinas.
Ungar, que tena la edad normal de jubilacin cuando empez a trabajar en la
transferencia, muri en 1977 a los 71 aos, y su campo de investigacin muri con l.
Fue el absoluto dominio que Ungar ejerci en ste lo que acab con los laboratorios
competidores. Por una parte, la confianza en el efecto de transferencia no fue nunca
tanta que hiciera que los experimentos resultasen verdaderamente atractivos a los
principiantes o a quienes careciesen de recursos; por otra, Ungar haba elevado hasta
tal punto la apuesta que la inversin necesaria para intentar repetir en serio su trabajo
era demasiado grande. Por lo tanto, cuando Ungar muri no haba nadie que tomase
su cetro.
Ungar dej unas cuantas frmulas de molculas activas en la conducta, resultado
de sus investigaciones con ratas o peces de colores. Algunos cientficos intentaron
sintetizar la escotofobina y probarla con animales, pero, como se ha indicado ms
arriba, las pruebas con la escotofobina no proporcionaron respuesta clara alguna a la

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pregunta de si realmente era la materializacin qumica del miedo a la oscuridad o
de algo ms general, del miedo, por ejemplo.
Fuese como fuese, si los heroicos esfuerzos de Ungar tuvieron consecuencias
valiosas, se haban perdido de vista cuando el campo asociado de la qumica de los
pptidos cerebrales dio su gran salto adelante a finales de los aos setenta. Los
cientficos tienen ahora sustancias qumicas del cerebro con las que trabajar que
claramente tienen efectos, pero stos no guardan relacin con la transferencia de la
memoria.
La escotofobina, pues, haba perdido el relieve especial que tena, y su relacin
histrica con el poco respetable fenmeno de la transferencia se convirti en una
desventaja. La mayora de los cientficos, pues, se olvidaron sin ms de esa rea.
Como muchas controversias, no termin con un grito, sino con un murmullo.
Se hace cuesta arriba decir que un experimento o conjunto de experimentos en
concreto demostr la inexistencia del fenmeno de la transferencia, pero en su
momento tres publicaciones parecieron decisivas. Su inters histrico reside en el
efecto negativo que tuvieron al aparecer; de su inters sociolgico, en cambio, cabra
decir que radica en las razones de ese efecto, en especial habida cuenta de que,
retrospectivamente, parecen mucho menos decisivas.
El primer artculo se public en 1964, y sali del laboratorio del premio Nobel
Melvin Calvin (Bennett y Calvin, 1964); se refera a las planarias. El artculo
describa una serie de experimentos en algunos de los cuales fueron antiguos
estudiantes de McConnell los que llevaron a cabo el amaestramiento que parecan
mostrar que no haba habido aprendizaje. Este artculo caus una poderosa impresin,
y durante muchos aos se cit como si hubiese socavado las anteriores
investigaciones sobre la transferencia qumica de la memoria. Hoy, su cauto veredicto
de que el aprendizaje no se haba demostrado todava ha sido superado, y se acepta
no slo que los gusanos se vuelven, sino que aprenden.
El segundo artculo, de Byrne y otros veintids, se public en 1966 (Byrne et al.,
1966). Se trataba de una pequea nota, aparecida en Science, donde se informaba del
fracaso de los intentos de siete laboratorios diferentes de reproducir uno de los
primeros experimentos de transferencia qumica. A este artculo tambin se le cita a
menudo como un golpe fatal contra sta. Y, en efecto, lo fue en su momento. Pero
para Ungar, y otros abogados de la transferencia, todos los experimentos citados en el
artculo y el experimento original que intentaron reproducir eran fallidos porque
partan de aceptar que el material de la transferencia era el ARN y no un pptido.
Segn Ungar, las tcnicas qumicas que los reproductores emplearon al tratar el
extracto cerebral destruyeron probablemente el material activo, un pptido. Conforme
a este punto de vista, en el experimento original, fortuitamente, se usaron unas
tcnicas bioqumicas pobres que, al no destruir el pptido, dieron el resultado
correcto!
El ltimo artculo es el ms conocido. El informe de cinco pginas que Ungar

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public de su anlisis y sntesis de la escotofobina apareci en Nature, quiz la
revista de mayor prestigio en las ciencias biolgicas (Ungar et al., 1972). Le
acompaaba, sin embargo, un estudio, firmado, crtico, de quince pginas, del revisor.
Los detallados comentarios crticos de ste y quiz el mero hecho de que se
echase mano de esta forma excepcional de publicacin redujeron significativamente
la credibilidad del fenmeno de la transferencia de la memoria. Merece la pena
sealar que Nature ha recurrido a esta forma inusual de publicacin posteriormente
con consecuencias desventajosas para la ciencia marginal y, quiz, para la ciencia
entera.
A pesar del generalizado rechazo de la credibilidad de la transferencia qumica de
la memoria, quien se mantuviese firme en la aceptacin de sta no encontrara
ninguna refutacin publicada que descanse en pruebas tcnicas decisivas. Para
alguien as, no sera irracional o anticientfico reemprender la investigacin. Se puede
encontrar una explicacin que descarte cada resultado negativo, mientras que no cabe
decir lo mismo de los positivos. Por ello, la transferencia de la memoria es un caso
ejemplar de ciencia controvertida. Ya no creemos en la transferencia de la memoria,
pero si no lo hacemos es slo porque nos hemos cansado de ella, porque han surgido
problemas ms interesantes y porque los experimentadores principales perdieron la
credibilidad. La transferencia de la memoria no fue nunca perfectamente refutada;
dej, simplemente, de ocupar la imaginacin cientfica. La mirada del glem se
volvi a otra parte.

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2

Dos experimentos que demostraron la teora de la


relatividad

INTRODUCCIN GENERAL

a teora de la relatividad lleg a ser muy conocida ya a principios del siglo XX.
L Una de las razones de su xito entre los cientficos fue que daba sentido a una
serie de observaciones desconcertantes. Por ejemplo, la teora explicaba que la rbita
del planeta Mercurio se apartase ligeramente de su camino esperado, y haca
comprensible el que la luz procedente del Sol se desplazara, como algunos decan
haber observado, hacia el extremo rojo del espectro. Pero la teora de la relatividad
consigui tambin el xito popular y se convirti en materia de titular de peridico.
Esto tuvo algo que ver con el final de la Gran Guerra y la fuerza unificadora de la
ciencia en un continente fracturado. Tambin con las circunstancias llamativas y la
naturaleza directa de la demostracin de la relatividad en 1919. E, indudablemente,
tuvo algo que ver con las asombrosas consecuencias que la teora einsteiniana tiene
para nuestro conocimiento de sentido comn del mundo fsico. En cuanto se sacan las
consecuencias de la intuicin de Einstein que la luz debe viajar a la misma
velocidad en todas las direcciones, se predicen cosas extraas.
Resultaba que, si esas ideas eran correctas, el tiempo, la masa y la longitud no
seran magnitudes fijas, sino relativas respecto a la velocidad con que las cosas se
mueven. Las cosas que fuesen muy deprisa con una velocidad cercana a la de la luz
se volveran muy pesadas y cortas. A todos los dems, les parecera que quienes
viajasen tan deprisa envejeceran despacio; los gemelos idnticos se haran viejos a
distinto paso si uno se quedase quieto y el otro emprendiese un viaje velocsimo. Si la
teora fuera correcta, la luz no viajara slo en lnea recta; los campos gravitatorios la
doblaran en una medida mayor de lo que se haba estado creyendo posible. Una
consecuencia ms siniestra era que la masa y la energa seran intercambiables. Ello
explicara que el Sol siguiese ardiendo a pesar de que su combustible debiera haberse
agotado haca mucho, y tambin haca posibles nuevas y terribles fuentes de energa,
lo que acabara por demostrarse de una manera para la que parece que se invent la
palabra incontrovertible: la explosin de la bomba atmica. En la medida en que
hay hechos cientficos, la relacin entre la materia y la energa propuesta por Einstein

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es un hecho.
Pero la explosin de la bomba atmica en 1945 no demostr la teora de la
relatividad. sta se haba aceptado muchos aos antes.
La manera en que la historia suele contarse es que hubo dos demostraciones
observacionales decisivas: el experimento de la deriva del ter de Michelson y
Morley en la dcada de 1880 lo discutiremos en la primera parte de este captulo
, y la observacin de Eddington, durante el eclipse solar de 1919, de un
desplazamiento aparente de las estrellas, de la que hablaremos en la segunda parte.
La historia corriente dice que las observaciones de Michelson y Morley ensearon
que la luz viaja a la misma velocidad en todas las direcciones, lo que demuestra la
teora especial de la relatividad, y que las expediciones de Eddington a tierras lejanas
para observar el eclipse de 1919 mostraron que el Sol curvaba la luz de las estrellas
en la magnitud justa para que la teora general quedase probada. El efecto dramtico
est en la claridad de las preguntas y de las respuestas, en su carcter decisivo. O la
luz viaja a la misma velocidad en todas las direcciones o no. O las estrellas cercanas
al Sol se desplazaron el doble de deprisa de lo que deban conforme a la vieja teora
newtoniana o no. Segn todas las apariencias, nada podra ser ms inmediato. A
muchas personas de esa generacin, la naturaleza extraordinaria de la relatividad y la
historia de esas primeras observaciones les despertaron el inters hacia la ciencia.
Pero incluso estos experimentos resultaron ser menos decisivos de lo que, por lo
general, se cree. Lo que segn todas las apariencias es sencillo, resulta en la
prctica mucho ms complicado.

PRIMERA PARTE:
NAVEGA LA TIERRA EN UN MAR ETREO?

En 1887, Albert Michelson (quin ms tarde fue el primer norteamericano que


recibi el premio Nobel de fsica) y Edward Morley llevaron a cabo un muy esperado
experimento en la Case School of Applied Science, de Cleveland. Ellos compararon
la velocidad de la luz en la direccin del movimiento de la Tierra, con la velocidad de
la luz en la direccin perpendicular a dicho movimiento. Para su sorpresa,
encontraron que ambas velocidades eran exactamente iguales! (Stephen W.
Hawking, Historia del tiempo. Del big bang a los agujeros negros, Crtica,
Barcelona, 1988, p. 39).

El tranquilo mar de ter

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La luz y el ter

A finales del siglo XIX se crea que las ondas de luz viajaban a travs de un medio
universal, aunque insustancial, al que llamaban ter. Si esto fuese verdad, se
tendra que manifestar una variacin de la velocidad de las ondas de luz a medida que
la Tierra se mueve por el ter en su rbita alrededor del Sol. Lo mismo que cuando
uno corre a travs del aire en calma crea su propia brisa, el movimiento de la Tierra
debera levantar su propio viento de ter en el tenue mar de ter. Sobre la
superficie de la Tierra, de cara al viento, se debera apreciar que la luz que viene
hacia uno se mueve ms deprisa que si el ter estuviese en calma. La velocidad de la
luz tendra que aumentar con la velocidad del viento de ter. Pero si se mirara en
direccin perpendicular al viento, se vera que la luz se mueve a su velocidad normal.
Cuando Albert A. Michelson efectu sus primeros experimentos sobre el viento de
ter, eso era lo que esperaba encontrar. Lo que en realidad hall fue que la luz pareca
moverse a la misma velocidad en todas las direcciones.

Michelson y la relatividad

Segn la teora de la relatividad, la luz debera tener una velocidad constante en


todas las direcciones, pero la teora no apareci hasta unos veinticinco aos despus
de que Michelson empezase sus observaciones. Michelson, por entonces, nada saba
de la relatividad; slo pretenda usar el movimiento a travs del mar de ter como una
especie de velocmetro de la Tierra. Aunque a menudo se cree que el experimento
suscit un problema que Einstein se dispuso a resolver, tambin esto es
probablemente falso. Parece que, cuando formul su teora, a Einstein le interesaban
poco los experimentos de Michelson. Su punto de partida fue una paradoja de la
teora de las ondas elctricas. Fueron otros quienes forjaron el nexo entre Einstein y
Michelson, unos veinte aos o ms despus de que se llevasen a trmino los primeros
experimentos decisivos. Michelson, en aquella poca, no tena ni idea de la
importancia que ms tarde adquiriran sus resultados. En su momento se qued
frustrado, pues haba fracasado en hallar la velocidad de la Tierra. Como veremos, ni
siquiera se puede decir con propiedad que Michelson completase los experimentos;
pas inmediatamente a otras cosas tras publicar los hallazgos iniciales.

Cmo se mide la velocidad del viento de ter

Para medir la velocidad de la Tierra, Michelson tena que medir la velocidad de la

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luz en una serie de direcciones. Parta del supuesto de que la velocidad mxima de la
Tierra con respecto al ter era del orden de la velocidad del movimiento del planeta
en su rbita alrededor del Sol: unos 30 kilmetros por segundo. Se saba que la
velocidad de la luz en la regin es de 300 000 kilmetros por segundo, as que el
efecto que deba medirse era pequeo una parte en diez mil. Y lo que era an peor,
la determinacin directa de la velocidad de la luz era demasiado inexacta para que se
pudiese ver una desviacin tan pequea, as que la nica posibilidad era comparar la
velocidad en dos direcciones.
El mtodo consista en usar lo que ahora llamamos interferometra. El mismo
haz de luz se divide en dos y se recombina, lo que da lugar a franjas de
interferencia: una serie de bandas luminosas y oscuras. El fenmeno se debe a que
las ondas de luz de cada mitad del haz se refuerzan (las bandas luminosas) y anulan
(las oscuras) unas a otras alternativamente. Es una simple consecuencia geomtrica
de la superposicin del movimiento de dos ondas: a medida que una atraviesa el
campo sobre el cual convergen los rayos, la longitud del camino de cada rayo cambia
un poco.

2.1. Franjas de interferencia.

Por ejemplo, el rayo de la izquierda (el rayo 1 de la figura 2.1) ha de viajar cierta
distancia para llegar al lado izquierdo del rea luminosa; para alcanzar un punto un
poco a la derecha, tendr que viajar un poco ms, y para llegar a un punto muy a la
derecha del campo tendr que avanzar an ms. Por lo tanto, el rayo incidir en el

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campo en varias etapas diferentes de su ondulacin: la cresta del rayo 1 da en un
punto del campo mientras el valle da en otro un poco ms all. Como lo mismo vale
para el rayo 2, ambas crestas (o valles) darn en el mismo punto a veces y
combinarn sus energas, mientras que en otros puntos una cresta coincidir con un
valle y se anularn el uno al otro; de ah las franjas de interferencia luminosas y
oscuras.

2.2. La velocidad de la luz es igual por ambos caminos.

Michelson propuso que se transmitieran los haces de interferencia en direcciones


que formasen entre s un ngulo recto, y que se hiciese que se reflejaran y
recombinaran cerca de la fuente. Imaginemos ahora que la orientacin del aparato
entero forma un ngulo tal con el viento de ter que la velocidad de la luz a lo largo
de los dos caminos es igual (vase la figura 2.2). Imagnese que usted mismo mira las
franjas de interferencia. Imagnese que el aparato completo gira con respecto al
viento de ter de manera tal que la velocidad de la luz vaya ms deprisa a lo largo de
un camino y ms despacio por el otro (vase la figura 2.3); entonces consideremos
por ahora slo uno de los caminos, lo que antes fuera un punto donde una cresta
incidi quiz ya no lo sea. Lo mismo vale para la otra mitad del haz. Ocurrira que los
puntos de refuerzo y de anulacin se desplazaran; es decir, las bandas oscuras y
luminosas se desplazaran hacia los lados.
En este montaje experimental, la deteccin del movimiento de la Tierra por el ter
no requiere que se sepa por dnde sopla el viento de ter al principio del
experimento; lo nico que hay que hacer es girar el aparato y observar los

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desplazamientos de las franjas.
Una vez se sabe el margen completo del movimiento de stas, es posible calcular
tanto la velocidad como la direccin.

2.3. Un camino atraviesa el viento de ter; el otro corre con ste.

La explicacin precedente pasa de puntillas sobre un punto muy serio. En el


aparato de Michelson los rayos de luz se emitan a lo largo de un camino, al final del
cual se reflejaban. Por lo tanto, si el ter los arrastraba deprisa en una direccin, en la
otra habran de ir ms despacio; parece que el efecto tendra que anularse. Bueno, la
aritmtica muestra que eso no es verdad del todo. Lo que se pierde no anula
completamente lo que se gana, pero el efecto es mucho menor de lo que sera si
hubiera una manera de recombinar los haces sin tener que devolverlos al punto de
partida. Pero no la hay. En la prctica, esto significa que, en vez de andar tras un
cambio de la velocidad de la luz de alrededor de una parte en diez mil, hay que
conformarse con buscar el efecto en el margen de una en cien millones. Es, pues, un
experimento verdaderamente muy delicado. Sin embargo, cuando desarroll su
aparato, Michelson esper ver un movimiento de las franjas de unas cuatro dcimas

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partes de la anchura de una franja siempre y cuando el viento de ter soplase con una
velocidad igual a la de la Tierra en su rbita. Eso tendra que haberlo observado
fcilmente.

Los elementos del experimento

Es importante sealar que la velocidad aparente del viento de ter dependera de


la orientacin del aparato, y que sta cambiara a medida que la Tierra rotase
alrededor de su eje; a veces parecera que el viento soplara a lo largo de las
trayectorias de la luz, y a veces hacia arriba o hacia abajo a travs del aparato, cuando
tuviese poco efecto diferencial en las dos trayectorias de la luz. Habra, pues, que
repetir el experimento en diferentes momentos del da, mientras la Tierra rota, a fin
de probar diferentes orientaciones. Adems, para conocer el movimiento por
completo sera necesario repetir el experimento en diferentes instantes del ao, con la
Tierra movindose en diferentes direcciones en relacin al Sol.
Si el ter fuera estacionario con respecto al Sol, de manera que todo el
movimiento de la Tierra por el ter se debiese a la velocidad orbital de sta, entonces
la velocidad sera ms o menos constante a lo largo del ao a cualquier hora del da.
Si, en cambio, el sistema solar entero se moviese a travs del ter, en ciertos
momentos del ao el movimiento orbital de la Tierra coincidira con el movimiento
del sistema solar, y en otros seguiran direcciones opuestas. Por tanto, cabra esperar
que hubiese un mximo aparente de la velocidad del viento en una estacin del
ao, y un mnimo en otra. La diferencia servira para determinar el movimiento del
sistema solar como un todo.
Obsrvese que si la velocidad del sistema solar a travs del ter fuese similar a la
de la Tierra en su rbita, habra momentos del ao en que el movimiento de la Tierra
por su rbita casi anulara el movimiento del Sol. En esas ocasiones la velocidad
aparente del viento de ter sera muy pequea, cero incluso. Se tratara de una
coincidencia improbable, pero para descartarla haba que realizar observaciones en
dos estaciones del ao.
Para que el experimento funcionara, habra que mantener constantes las
longitudes de los caminos de los rayos de luz a fin de que a stos slo les afectasen
los cambios en la direccin del viento de ter. Los cambios aparentes de longitud que
se observaran seran del orden de una sola longitud de onda de la luz. Como los
caminos de la luz eran del orden de las decenas de metros, y las longitudes de onda
de la luz visible se miden en unidades de mil millonsimas de metro, era arduo
mantener el aparato estable hasta el punto que haca falta. Una ligera flexin de uno
de los brazos que sujetaban los espejos habra sido ms que suficiente para echar a
perder las lecturas. Michelson hall que una masa de treinta gramos puesta en un
extremo de uno de los brazos de un aparato que pesaba varias toneladas bastaba para

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alterar espectacularmente los resultados. Por lo que se refera a la temperatura, se
calcul que cambios diferenciales de tan slo una centsima de grado produciran un
efecto aparente tres veces mayor del que se esperara producido slo por el viento de
ter. Los efectos magnticos sobre el material del aparato causados por el metal
circundante o por el campo magntico terrestre podran bastar para falsear los
resultados en los experimentos donde se usase el hierro o el acero para dar rigidez, y
ligeros cambios de la humedad podran viciar los experimentos donde se intentara
mantener estables los caminos con piezas de distancia de madera. La necesidad de
controlar la temperatura y las vibraciones indicaba que el aparato experimental haba
de construirse pesadamente, sobre grandes fundamentos, en los stanos de edificios
fuertes y bien aislados.
Desafortunadamente, el aparato pesado y el aislamiento cuidadoso crearon un
problema opuesto. Se crea que el ter podra ser arrastrado por los materiales
opacos y pesados. Caba, pues, argir que una sala de un edificio grande, bien aislada,
a nivel del suelo o por debajo de l, encerrara, en realidad, una trampa para el ter,
una piscina estancada que la brisa etrea ira formando. Peor an, las colinas o las
montaas, o la misma superficie de la Tierra, podran llevarse el ter consigo, como
hacen con el aire. Esta manera de mirar las cosas sugera que el experimento deba
realizarse en el exterior, en la cima de una montaa alta, o por lo menos dentro de un
edificio ligero, y mejor si estuviese hecho de cristal.
El experimento, pues, comprende seis elementos:

1. los rayos de luz deben dividirse y reflejarse a lo largo de caminos


perpendiculares;
2. deben observarse las franjas en una serie de puntos a medida que el aparato
entero gira alrededor de su eje;
3. hay que repetir las observaciones a diferentes horas del da para tomar en
cuenta la rotacin de la Tierra alrededor de su eje;
4. hay que repetir las observaciones en estaciones diferentes para tomar en
cuenta que la direccin del movimiento de la Tierra con respecto al sistema
solar cambia;
5. el experimento, podra argirse, debera realizarse en un edificio liviano,
abierto o transparente;
6. probablemente, el experimento debera realizarse en una colina alta o en una
montaa.

El aparato experimental

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Michelson llev a cabo un primer experimento en 1881 y, con la colaboracin de
Arthur Morley, una segunda y mucho ms refinada observacin en 1887. En esencia,
el experimento es simple; se divide en dos partes un haz, se reflejan a lo largo de dos
caminos perpendiculares, se recombinan cerca de la fuente y se observan las franjas.
Se rota el aparato, se repiten las observaciones y se apuntan los desplazamientos de
las posiciones de las franjas. La prctica consisti en observar la posicin de las
franjas en diecisis posiciones diferentes mientras el aparato describa un crculo
completo. En la prctica, el experimento era delicado en extremo. De su primer
aparato, que se construy en Alemania, Michelson inform que tuvo grandes
dificultades con la vibracin. Hubo que trasladar el experimento de Berln a la
localidad ms pacfica de Potsdam, pero incluso entonces se poda hacer que las
franjas desaparecieran pegando un pisotn en el suelo a cien metros del laboratorio.
Hubo que efectuar las sesiones experimentales de noche, durante perodos en que
hubiera pocas perturbaciones externas.
Las longitudes de los caminos del primer aparato eran, en comparacin, cortas.
En siguientes experimentos las longitudes se incrementaron mediante mltiples
reflexiones de ida y vuelta, con lo que a su vez se incrementaba la sensibilidad al
viento de ter, pero entonces tambin creca, inevitablemente, la sensibilidad a la
vibracin y a otras perturbaciones.
Se puede considerar, pues, que la larga historia del experimento consiste en
incrementos en la longitud de los caminos de los dos haces, en cambios en los
materiales de que estaban hechas las diferentes partes del aparato y cambios en la
localizacin y alojamiento del experimento.

El experimento de 1881

La longitud de los caminos del primer experimento de Michelson era de unos 120
centmetros. Segn sus clculos, un viento de ter cuya velocidad fuese del orden de
la velocidad orbital de la Tierra dara lugar a un desplazamiento de alrededor de una
dcima de la anchura de una franja a medida que el aparato girase.
A Michelson le pareca que podra observarlo fcilmente si lo hubiera. En la
construccin y empleo de este instrumento descubri los problemas de la vibracin y
las distorsiones que se producan en los brazos cuando se giraba el aparato alrededor
de su eje. Sin embargo, public el resultado de sus observaciones, que era que no se
pudo detectar movimiento alguno de la Tierra a travs del ter.
Tras la publicacin, H. A. Lorentz analiz de nuevo el experimento, y advirti
que a Michelson, en su anlisis, se le haba escapado el tomar en cuenta el efecto no
nulo del viento en el brazo transversal del aparato; incluso aunque uno corra a travs
de la corriente, tarda ms en ir y venir que si no hubiese corriente! Cuando se toma en
cuenta este factor, se reduce a la mitad el desplazamiento esperado de las franjas.

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Michelson concluy que, dadas las dificultades de la observacin original y este
nuevo clculo del desplazamiento, pudiera ser que el efecto del esperado viento de
ter hubiese quedado enmascarado por el ruido experimental. Esto le indujo a
disear y construir un aparato mejorado.

El experimento de Michelson-Morley de 1887

El siguiente aparato era mucho ms elaborado. Se construy en la Universidad de


Michelson, en Cleveland. Un tanque poco profundo, de hierro, relleno de mercurio,
reposaba sobre unos fundamentos de ladrillo en una sala de un stano. Un bloque
pesado de piedra arenisca, de alrededor de un metro y medio cuadrado y treinta y dos
centmetros de espesor, flotaba en el mercurio. Se lo poda poner en movimiento con
la mano; una vez que empezaba a girar, daba vueltas lentamente hasta completar una
vuelta entera en unos seis minutos, y segua dndolas por s mismo durante ms de
una hora. La luz, el divisor del haz, los reflectores y todo lo dems estaban montados
sobre el bloque de piedra arenisca. Se montaba una serie de espejos con el fin de
reflejar los haces hacia delante y hacia atrs varias veces antes de que se
recombinasen en la pantalla. Se obtenan as un camino de una longitud de ms de
diez metros y un desplazamiento esperado de unas cuatro dcimas de franja a medida
que el aparato rotaba.
Tras los ensayos y tribulaciones habituales, Michelson y Morley estaban listos
para observar. A la medianoche, el 8, 9 y 11 de julio, y alrededor de las seis de la
tarde del 8, 9 y 12 de julio, Michelson fue siguiendo al aparato en sus giros y
cantando los resultados mientras Morley anotaba las observaciones. Quedaron
profundamente disgustados, pues no se encontr efecto alguno que ni remotamente se
pareciese a la esperada velocidad del viento de ter. Una vez ms, el experimento
arroj un resultado nulo.
Ahora bien, sealamos ms arriba que el experimento tena seis componentes: la
transmisin por caminos perpendiculares, la rotacin del aparato, las observaciones a
diferentes horas del da, la observacin en diferentes pocas del ao, los edificios
livianos y en sitio elevado. Lo que acabamos de describir cubre slo tres de los seis
elementos. Parece que Michelson se disgust tanto con el resultado que en vez de
seguir se puso inmediatamente a trabajar en un problema diferente: el uso de la
longitud de la luz como medida absoluta de longitud.
La nica manera en que esto se puede entender es viendo el experimento con los
ojos de Michelson, como un velocmetro de la Tierra. En ese caso, se esperar que la
velocidad sea bastante alta y que slo por una notable coincidencia la anulacin de
la velocidad del sistema solar por la velocidad igual y opuesta de la Tierra en el
momento del experimento se obtenga un resultado bajo.
Hay que suponer tambin que no le interesaba el problema del arrastre del ter.

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El interfermetro, como Michelson lo haba construido, no era de mucha utilidad
como velocmetro, eso estaba claro. Si, por otra parte, se piensa en el experimento tal
y como hoy pensamos en l como una contrastacin de la teora de la relatividad
, su significado terico es mayor, pero el experimental mucho menor. Para ser una
contrastacin de la relatividad, el experimento no ha de demostrar que la Tierra no se
mueve con una velocidad que se parezca lo ms mnimo a la esperada, sino que no
hay en absoluto diferencia alguna en la velocidad de la luz se mida en la direccin
que se mida. En el primer caso, los resultados eran lo suficientemente frustrantes
como para que no mereciese la pena seguir con el desarrollo del velocmetro. En
cuanto contrastacin de la relatividad, en cambio, el menor desplazamiento aparente
de las franjas sera de gran trascendencia. Y sera de enorme importancia el intentar la
contrastacin en pocas del ao diferentes, pues una ligera diferencia en la lectura en
estaciones diferentes afectara a la teora. El experimento de 1887 no fue, pues, una
comprobacin muy buena de la relatividad, incluso aunque fuera adecuado en cuanto
comprobacin de lo que Michelson y Morley queran saber. Slo tras la publicacin
de los famosos artculos de Einstein en los primeros aos del siglo XX lleg a ser
reconstruido retrospectivamente como prueba famosa y decisiva de la relatividad.

Morley y Miller en la dcada de 1900


A pesar del poco inters que Michelson senta por sus propios descubrimientos, la
discusin no ces. Se vieron los resultados como una nube en el cielo, por lo
dems despejado, de la fsica. Se adelantaron numerosas explicaciones que intentaban
mostrar que la existencia de un ter era compatible con los resultados nulos.
Iban de unas nuevas fuentes de imprecisin del experimento, como los errores
que el movimiento del ojo del observador introduce, a la contraccin de Lorentz, es
decir, la idea de que la materia, incluidos los brazos del interfermetro, se acorta en la
direccin del movimiento en la medida justa para anular el efecto. Tanto era el
inters, que a principios de siglo Morley y Dayton C. Miller, que haba sucedido a
Michelson como profesor en la universidad, construyeron nuevos interfermetros
mejorados. Construyeron un dispositivo mayor, con madera, para buscar diferencias
en el efecto de contraccin, pero los resultados que hallaron no variaron con respecto
a los obtenidos con los instrumentos de metal y piedra.
Segua en el aire la idea de que el ter quedaba atrapado o arrastrado por el denso
entorno del experimento; el paso siguiente era probar el aparato en un lugar elevado.
En 1905 Morley y Miller realizaron el experimento en una caseta de cristal en la cima
de una colina de unos cien metros de altura. Otra vez hallaron lo que no poda
tomarse sino por un resultado nulo, si se comparaba con lo que cabra esperar a partir
de la velocidad orbital de la Tierra.

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Mientras concluan su trabajo, los artculos de Einstein iban alcanzando
reconocimiento por lo que eran y se fue levantando el decorado para la
reinterpretacin del resultado nulo como uno de los hallazgos de ms peso de la
fsica experimental. No debera pensarse, sin embargo, que las ideas de Einstein
fueron aceptadas por igual tras su publicacin. La batalla dur dcadas. Hubo
resistencia a la relatividad por muchas razones y en muchos frentes.
Se mantuvo el inters en una serie continua de reevaluaciones del resultado de
Michelson-Morley hasta ms all del final de la segunda guerra mundial.

Miller asevera que ha hallado la deriva del ter: sus experimentos de los
aos veinte

A medida que se iba considerando que los experimentos interferomtricos eran


ms contrastaciones de la relatividad que mediciones de la velocidad de la Tierra, lo
hecho no pareca precisamente todo lo que deba hacerse. Dayton Miller, en parte
alentado por Einstein y Lorentz, decidi comprobar los resultados con un aparato
construido en la cima del Monte Wilson, a una altura de casi dos mil metros. Al
examinar detalladamente, en el contexto de la relatividad ya, los primeros
experimentos, se pona de manifiesto la ambigedad de stos. Hubo en ellos un
pequeo efecto, si bien el desplazamiento de las franjas fue de alrededor de una
centsima de franja en vez de las cuatro dcimas esperadas. Para la relatividad, por
supuesto, cualquier efecto real, por pequeo que fuese, era crucial.
A principios de los aos veinte, Miller llev a cabo una serie de experimentos
poco concluyentes en el Monte Wilson, que padecieron los habituales problemas con
el control de la temperatura, la falta de rigidez del aparato y dems factores.
Reconstruy el aparato y tom nuevas lecturas el 4, 5 y 6 de septiembre de 1924.
Miller hall entonces un desplazamiento positivo persistente, y concluy que
est fuera de duda la demostracin de que los efectos eran reales y sistemticos.
El experimento de Miller difiri de los dems en que en l se llev adelante la
cuarta parte del protocolo, y se tomaron nuevas lecturas en primavera, verano y el
otoo siguiente. Miller lleg, en 1925, a la conclusin de que haba encontrado un
movimiento observado de la Tierra de unos diez kilmetros por segundo, alrededor
de un tercio del resultado que se esperaba hubiesen encontrado los experimentos
originales de Michelson. En 1925 Miller recibi el premio de la Asociacin
Norteamericana para el Avance de la Ciencia por este trabajo.
Por tanto, aunque se suele considerar que el famoso experimento de Michelson-
Morley de 1887 fue la primera, aunque inadvertida, prueba de la relatividad, en 1925
una versin ms refinada y completa del experimento fue saludada como una
verdadera refutacin de la relatividad. Este experimento no fue realizado por un
chalado o un charlatn. Lo realiz uno de los ms estrechos colaboradores de

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Michelson, y se le premi con un honor de fuste en la comunidad cientfica.

Las primeras respuestas experimentales a Miller

Hubo una cantidad de respuestas experimentales al hallazgo de Miller, todas las


cuales arrojaron un resultado nulo. El mayor esfuerzo al respecto fue el del propio
Michelson. Construy un interfermetro enorme y trabaj con l en un laboratorio
aislado, de nuevo con resultados nulos. l y Miller se carearon en un encuentro
cientfico de 1928 y slo se pusieron de acuerdo en que no lo estaban. Ms o menos
al mismo tiempo se complet un elaborado experimento alemn, que tampoco
encontr un efecto significativo. Ambos experimentos, debe sealarse, estaban bien
blindados, y no se efectuaron a gran altura. Parece que los resultados de estos dos
experimentos acallaron las renovadas cbalas acerca de los resultados positivos de
Miller, aun cuando no se efectuasen en las condiciones favorables para la deteccin
de un viento de ter. Un experimento posterior se llev a cabo en un globo, lo que
solventaba el problema de la altura, pero requiri un pesado blindaje. Como suele
ocurrir en la ciencia, una masa crtica de voces experimentales claramente
expresadas puede sobrepujar las objeciones de un crtico, por cuidadosamente
argumentadas que estn.
En 1930 se instal el enorme dispositivo de Michelson en la cima del Monte
Wilson, en el recinto de un telescopio. El recinto era metlico y, por lo tanto, poda
considerarse en mayor medida un blindaje potencial que los alojamientos de los
experimentos de Miller en el Monte Wilson. En cualquier caso, no parece que se haya
sabido nada de estas observaciones en el Monte Wilson. An ms, aunque se supona
que el interfermetro de Michelson estaba hecho de Invar, una aleacin no sujeta a
expansin por el calor, un anlisis ulterior mostr que no se haba dado
apropiadamente la frmula del material.

El artculo de Miller de 1933 y los experimentos ms recientes

En 1933 Miller public un artculo donde pasaba revista a este campo de


investigacin y conclua que los indicios a favor del viento de ter seguan siendo
slidos. Tenemos entonces una situacin clsica de la, as llamada, reproducibilidad
en fsica. Miller afirmaba que haba obtenido un resultado positivo, los crticos decan
haber obtenido resultados negativos, pero Miller poda demostrar que las condiciones
bajo las que se haban llevado a cabo los experimentos negativos no coincidan con
las del suyo. En particular, su experimento era el nico que se hizo a gran altura y con
un mnimo de blindaje que pudiera evitar que el viento de ter soplase por el aparato
de la prueba. Miller argumentaba:

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En tres de los cuatro experimentos [negativos], los interfermetros estaban encerrados en recintos
metlicos pesados y sellados, y adems ubicados en salas de stanos, en el interior de edificios pesados y bajo
el nivel del suelo; en el experimento de Piccard y Stahel [un interfermetro elevado a bordo de un globo], se
us una cmara de vaco metlica sola Si en la investigacin se toma en cuenta la idea de un ter que es
arrastrado, parecer que semejantes blindajes, tan voluminosos y opacos, no son justificables. El experimento
se dise para detectar un efecto muy diminuto en la velocidad de la luz, que se imprimira en la luz a travs
del ter mismo, y parecera esencial que hubiese las menores obstrucciones posibles entre el ter libre y el
camino de la luz en el interfermetro
En ninguno de estos otros experimentos las observaciones han tenido la extensin ni la continuidad
necesarias para determinar la naturaleza exacta de las variaciones diurna [debida a la rotacin de la Tierra] y
estacional (Miller, 1933, p. 240).

A pesar de esto, el debate sobre fsica haba terminado. Otras contestaciones de la


relatividad, entre ellas las observaciones de Eddington en 1919 (que luego se
comentarn), respaldaron indirectamente la idea de que la teora de la relatividad era
correcta y la velocidad de la luz tena que ser constante en todas las direcciones. El
puro impulso de la nueva manera en que se haca la fsica la cultura de la vida en la
comunidad de los fsicos supona que el resultado experimental de Miller fuese
intrascendente.
Nos hemos alejado un buen trecho de la idea de que el experimento de
Michelson-Morley demostr la teora de la relatividad.
Hemos alcanzado el punto donde la teora de la relatividad haba hecho que la
importancia del experimento de Michelson-Morley fuese ms la de un mito
fundacional que la de un conjunto de resultados. Los resultados que fueran contra lo
que se crea que el experimento de Michelson-Morley haba demostrado se ignoraban
ampliamente. Vase esto de la siguiente manera. La nocin de anomala se usa en
ciencia de dos maneras. Sirve para describir un inconveniente Lo ignoraremos; no
es ms que una anomala y para referirse a un problema serio en la teora
vigente hay anomalas inquietantes. Los resultados de la interferometra fueron en
un principio un problema serio para la teora del ter. Los resultados nulos pasaron de
ser una anomala a ser un hallazgo a medida que la teora de la relatividad fue
ganando partidarios.
Cuando Miller asegur que haba obtenido resultados positivos, los resultados
interferomtricos fueron de nuevo una anomala, pero esta vez se los trat como un
inconveniente, no como un problema. Los resultados de Miller no eran ms que una
anomala que haba que solventar con una explicacin. Miller no pudo cambiar la
categora de sus lecturas positivas; no pudo convertirlas de inconveniente en
anomala inquietante aun cuando fueran el resultado del mejor experimento llevado a
cabo por entonces, quiz el nico del que realmente poda decirse que haba
contrastado lo que se supona que haba que contrastar. El significado de un resultado
experimental no depende, pues, slo del cuidado con que se haya designado y
efectuado, depende de lo que la gente est dispuesta a creer.

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Eplogo
Hay, en la comunidad cientfica, algunos espritus escrupulosos que se sienten
incmodos aun con las anomalas que para la mayora no son sino meros
inconvenientes. En fecha tan tarda como 1955, un equipo estuvo analizando de
nuevo toda la historia de los experimentos, con la intencin de reconciliar los
hallazgos de Miller con lo que todos crean. Llegaron a la conclusin de que el
trabajo de Miller se vio perturbado por cambios de temperatura. El experimento
sigui repitindose tras esa fecha. En 1963 se hizo con un mser, el precursor del
lser, para zanjar la cuestin experimental. Aunque, como se ha explicado, todo esto
era, en cierto sentido, intrascendente para la relatividad, no lo es para la tesis que se
discute aqu. Michelson y Morley no podan haber probado la relatividad, pues en
fecha tan tarda como 1963 los resultados de los experimentos, tomados en s
mismos, sacados del contexto del resto de la fsica, no estaban todava claros.

SEGUNDA PARTE:
SE DESPLAZAN LAS ESTRELLAS EN EL CIELO?

El campo gravitatorio de la Tierra es, por supuesto, demasiado dbil para que pueda demostrarse en l
directamente, con un experimento, que los rayos de luz se doblan. Pero los famosos experimentos realizados
durante los eclipses solares muestran, de manera concluyente pero indirecta, la influencia que un campo
gravitatorio tiene en un rayo de luz (Albert Einstein y Leopold Infeld, The Evolution of Physics: From Farly
Concepts to Relativity and Quanta, Simon and Schuster, Nueva York, 1938, p. 221).

La curiosa interrelacin de la teora, la prediccin y la


observacin
La teora general de la relatividad es un asunto complicado. Se dice que incluso
en 1919 no haba ms que dos personas que la entendiesen por completo: Einstein y
Eddington. (Apresurmonos a decir que esto se basaba en una ocurrencia de
Eddington.) Incluso hoy mismo, no hay completa unidad entre los tericos por lo que
se refiere a qu se sigue de la teora de Einstein, y en 1919 haba todava no poco
debate acerca de qu deba esperarse exactamente. Se estaba de acuerdo, sin
embargo, en que, tanto conforme a la teora de Newton como a la de Einstein, un

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campo gravitatorio fuerte tendra un efecto en los rayos de luz, slo que el efecto
einsteiniano tendra que ser mayor que el newtoniano. El problema era hallar qu
teora era la correcta.
El campo gravitatorio de la Tierra es, de lejos, demasiado pequeo para que su
efecto sobre la luz sea medible, pero el del Sol es mucho mayor. La luz procedente de
las estrellas debera doblarse a medida que los rayos pasasen a travs del campo
gravitatorio del Sol. A nosotros nos tendra que parecer que las estrellas ms cercanas
al Sol se desplazan ligeramente de su posicin usual. El desplazamiento sera mayor
en el mundo segn Einstein que en el mundo segn Newton. Einstein argumentaba
que las estrellas deberan aparecer desplazadas el doble, conforme a su teora, de lo
que indicara la de Newton, si bien los desplazamientos seran en ambos casos muy
pequeos. Es como si una estrella cuya luz rozase el borde del Sol apareciese
desplazada en una distancia equivalente al ancho de una moneda vista a ms de un
kilmetro de distancia. En cifras, los desplazamientos que se esperaban eran de 0,8
segundos de arco y de unos 1,7 segundos de arco para las dos teoras, siendo un
segundo 1/3600 de grado. Los movimientos aparentes que en realidad se observaron
fueron, sin embargo, menores alrededor de la mitad, pues no hay estrellas que
pudieran observarse y estuvieran a menos de dos dimetros solares del borde.
La derivacin terica de Einstein de la deflexin aparente mxima de los rayos de
luz es, desde un punto de vista moderno, un tanto problemtica. En su momento,
caus confusin entre quienes eran menos aptos que l para dar con la respuesta
correcta (Earman y Glymour, 1980, p. 55). Como en tantos experimentos delicados,
las derivaciones, aunque no estuvieran claras en su momento, acabaron por
considerarse correctas una vez que las observaciones hubieron Verificado la
prediccin de Einstein. La ciencia no acta en realidad enunciando claramente
predicciones tericas que luego se verifican o refutan. Ms bien, la validez que se da
a las inferencias tericas est ntimamente unida a nuestra capacidad de hacer
mediciones. La teora y la medicin van de la mano de una manera mucho ms sutil
de lo que suele ser evidente.
Merece la pena demorarse en la sutil cooperacin de la teora y el experimento.
Einstein haba dicho que la teora de Newton implicaba, digamos, una deflexin de
N y que de la suya propia se segua una deflexin de E. Otros (por razones que
hoy aceptaramos como buenas) no estaban seguros de que N y E fuesen las
implicaciones correctas de las dos teoras. Uno se imaginara que slo se podra
comprobar cul de las dos teoras era la correcta una vez se estuviese seguro de qu
se derivaba de cada una.
Para poner un ejemplo extremo, si, en realidad, fuese al revs, y de la teora de
Newton se siguiese una deflexin E y de la einsteiniana la deflexin N, las
mediciones del desplazamiento de las estrellas, aunque fuesen fidedignas, correran el
riesgo de confirmar la teora errnea. Uno ha de separar la teora de la prediccin
derivada de esa teora. De hecho, Eddington obtuvo mediciones que concordaban

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con la prediccin derivada por Einstein, pero se consider que los resultados
confirmaban no slo la prediccin sino tambin la teora de Einstein. Al interpretar
las observaciones de esa manera, pareca que Eddington confirmaba no slo la
prediccin de Einstein acerca del desplazamiento real, sino tambin su mtodo de
derivar la prediccin a partir de su teora, lo que ningn experimento puede hacer.
La lgica de este proceso histrico parecera eminentemente razonable en
determinadas circunstancias. Por ejemplo, si la prediccin de la deflexin que hizo
Einstein hubiese sido muy exacta y las observaciones de Eddington lo hubiesen sido
en la misma medida y hubieran concordado con Einstein de manera precisa, la
coincidencia habra forzado a aceptar que Einstein estaba enterado aun cuando ni
l ni nadie ms estuviesen completamente seguros acerca de su derivacin del
desplazamiento. Pero las observaciones de Eddington, como muchas mediciones
cientficas, no fueron as. Como veremos, eran muy inexactas y algunas chocaban con
otras. Cuando escogi las observaciones de las que tomara los datos y las que no
contaran sino como ruido, es decir, cuando escogi con cules quedarse y cules
deserto, Eddington tena muy presente la prediccin de Einstein. Slo pudo, pues,
aseverar que haba confirmado la prediccin de Einstein porque us la derivacin de
ste para decidir cules eran sus verdaderas observaciones, mientras que las
derivaciones de Einstein slo llegaron a aceptarse porque la observacin de
Eddington pareca confirmarlas. La observacin y la prediccin, en vez de ser
independientes la una de la otra, como cabra esperar conforme a la idea corriente de
la naturaleza de las contrastaciones experimentales, estaban unidas por un crculo de
confirmaciones mutuas. La descripcin apropiada sera, por tanto, explicar que se
lleg al acuerdo de estar de acuerdo y no decir que hubo una teora y luego una
contrastacin y luego una confirmacin. Cuando describamos las observaciones de
Eddington veremos hasta qu punto necesit la teora de Einstein para saber cules
eran sus observaciones.

La naturaleza del experimento


Lo que hay que hacer es comparar la posicin de las estrellas en cielo abierto con
su posicin aparente cuando la luz roza el borde del Sol. Normalmente no se pueden
ver las estrellas cuando estn cerca del Sol, ni siquiera mientras el Sol est en el cielo;
es demasiado brillante. Slo se pueden ver estrellas cerca del Sol durante un eclipse
solar. La magnitud del desplazamiento sea newtoniana o einsteiniana es tan
pequea que la nica oportunidad posible de medirlo es comparando las fotografas
de una regin del cielo con y sin el Sol presente. Para realizar las observaciones
cruciales hay que esperar a un eclipse total, pero hay que tomar las fotografas para la
comparacin varios meses antes o despus, cuando el Sol no est en esa regin del

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cielo. Claro est, las fotografas del eclipse hay que hacerlas de da, pero las
fotografas de comparacin deben ser tomadas por la noche, porque slo entonces
(excepcin hecha de un eclipse) pueden verse las estrellas.
En un experimento tan delicado importa que las cosas se mantengan inalteradas,
tanto como sea posible, entre las observaciones y las comparaciones de referencia. El
problema es que las fotografas de la observacin y las placas de comparacin han de
obtenerse en diferentes estaciones del ao. Esto quiere decir que hay un montn de
cosas a las que les da tiempo a cambiar. Adems, para las placas de observacin,
tomadas de da, se usa un telescopio recalentado, mientras que de noche la cmara
mira a travs de un telescopio fro. La diferencia entre las distancias focales de un
telescopio caliente y uno fro perturbar la posicin aparente de las estrellas en un
grado comparable al efecto que se ha de medir. Hay muchos otros cambios, algunos
calculables, algunos conjeturables, algunos desconocidos, entre la observacin y la
comparacin, causados por varias fuentes de tensin mecnica que actan sobre el
telescopio y que alterarn minsculamente la distancia focal y la relacin entre la
placa fotogrfica y el eje del telescopio.
Lo que empeora las cosas es que los eclipses slo se pueden ver, por lo general,
en rincones remotos del mundo. No es posible usar grandes telescopios, con todos sus
mecanismos de control, en semejantes lugares. Los telescopios, pues, sern
relativamente pequeos, con una capacidad de colecta de luz relativamente pequea
tambin. Esto quiere decir que las exposiciones han de ser largas en este caso, de
unos cinco a treinta segundos, a fin de reunir una cantidad de luz suficiente para
producir imgenes bien definidas. Las exposiciones largas plantean problemas de otro
orden. No slo hay que mantener estable el telescopio; hay que moverlo adems para
compensar la rotacin de la Tierra. Los grandes telescopios astronmicos se
construyen sobre monturas complejas, de fina ingeniera, para que giren regularmente
con respecto a la Tierra y estn dirigidos siempre a un mismo punto de los cielos. No
se pueden embarcar las monturas de este tipo e instalarlas en los lugares remotos
donde hay que tomar las observaciones. En su lugar, se mantena la estabilidad de las
imgenes por medio de coleostatos, mecanismos que se basan en un espejo mvil
que, controlado por un peso que cae, refleja la luz hacia el interior del telescopio. Los
espejos coleostatos eran una fuente adicional de distorsiones, por serlo sus
mecanismos de control.
Por encima de todos estos problemas estn, por supuesto, las contingencias del
clima. Si las nubes cubren el cielo, de nada sirve todo lo preparado. Anteriores
expediciones se haban frustrado por el clima (otras por el estallido de la primera
guerra mundial), y en sta las nubes limitaron el valor de al menos uno de los
telescopios de Eddington, si bien no impidieron del todo su uso.
Los cientficos, por fortuna, no estaban completamente indefensos ante estas
dificultades. Las fotografas del campo de estrellas contenan algunas que estaban
cerca del Sol y otras alejadas de l. Segn la teora, stas no deberan sufrir ningn

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desplazamiento. El efecto en el telescopio de la alteracin de la distancia focal y las
dems perturbaciones deberan manifestarse en forma de un desplazamiento aparente
de las estrellas no desplazadas.
Por lo tanto, tena que ser posible la medicin de esos efectos no deseados y
compensarlos en los clculos de las estrellas de verdad desplazadas. Resulta que
para controlar todos los efectos espurios conocidos debe haber al menos seis estrellas
no desplazadas en el encuadre. Pero incluso esta parte del experimento est sujeta a
error. La evaluacin de los efectos espurios depende de supuestos acerca de la
distribucin estadstica de los errores en las placas. Ahora uno puede entender que las
observaciones de Eddington no eran slo cosa de mirar por un telescopio y ver un
desplazamiento; descansaban en un fundamento complejo hecho de supuestos,
clculos e interpolaciones a partir de dos conjuntos de fotografas. Y as habra sido
aun cuando las fotografas hubieran sido claras y ntidas, y no lo fueron.

Las expediciones y sus observaciones


Las observaciones de Eddington las realizaron en realidad dos equipos por
separado, uno con dos telescopios, el otro con uno. Los dos equipos fueron a lugares
distintos. En marzo de 1918, A. Crommelin y C. Davidson partieron hacia Sobral, en
Brasil, y Eddington y su ayudante, E. Cottingham, marcharon a una isla frente a la
costa occidental de frica, Prncipe. La partida de Sobral llev consigo un
telescopio astrogrfico y otro de diez centmetros.
Este grupo obtuvo durante el eclipse dieciocho placas con el telescopio
astrogrfico y ocho con el de diez centmetros, pero una de estas ltimas qued
oscurecida por una nube.
El grupo de Prncipe tena un instrumento astrogrfico. El da del eclipse estaba
nublado, pero de todas maneras tomaron sus fotografas y obtuvieron diecisis placas.
Slo se pudieron usar dos, y en cada una de ellas slo aparecieron cinco estrellas.
Ambos grupos tomaron fotografas de comparacin unos cuantos meses despus, en
el mismo lugar en el caso del grupo de Sobral, ya en Oxford en el del grupo de
Eddington.
Las mejores fotografas, aunque no estaban completamente enfocadas, fueron las
que tom el telescopio de diez centmetros de Sobral. A partir de esas placas y de sus
comparaciones, Crommelin y Davidson calcularon que la deflexin de la luz de las
estrellas en el borde del Sol estara entre 1,86 y 2,1 segundos de arco (el intervalo
sala de un clculo del error probable), que haba que comparar con la prediccin
einsteiniana de 1,7 segundos. Aunque las placas astrogrficas eran menos
satisfactorias, la partida de Sobral pudo hacer clculos basndose en dieciocho de
ellas, y obtuvo un valor medio de 0,86 segundos, comparado con el newtoniano de

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0,84 (para este instrumento no se comunicaron las bandas de error probable). Por lo
tanto, grosso modo, uno de los instrumentos de Sobral respaldaba la teora
newtoniana, mientras que el otro se inclinaba a la prediccin que para su propia teora
haca Einstein. El apoyo que sta reciba quedaba empaado, sin embargo, por el
hecho de que el telescopio de diez centmetros dio un resultado que era, de manera
inequvoca, demasiado alto, y el respaldo a la teora de Newton era problemtico
porque las fotografas del telescopio astrogrfico fueron malas.
Las dos placas de la expedicin a Prncipe fueron las peores de todas. Sin
embargo, Eddington sac de ellas un resultado mediante una compleja tcnica que
presupona un valor del efecto gravitatorio. Al principio us un valor que caa a
medio camino entre los de Einstein y Newton, y repiti luego el procedimiento con
las cifras de Einstein. No est claro qu diferencia hubo entre hacer una suposicin y
la otra, pero merece la pena sealar que, en el mtodo de Eddington, la derivacin
desempe una parte incluso en el clculo inicial del desplazamiento aparente. A
partir de sus dos placas, deficientes, Eddington calcul que el desplazamiento en el
borde del Sol estara entre 1,31 y 1,91 segundos.
Podemos traducir los clculos del error probable de los dos grupos al lenguaje
moderno de las desviaciones estndar e interpolar una desviacin estndar para el
astrogrfico de Sobral. Para las observaciones de Sobral las desviaciones estndar
fueron de 0,178 para las placas buenas y de 0,48 para el astrogrfico, y en el caso de
las placas de Eddington la desviacin estndar fue de 0,444. (Estos son clculos de
John Earman y Clark Glymour.) El tratamiento moderno de estos datos dira,
suponiendo que los errores de la medicin se distribuyeron aleatoriamente, que hay
un 10 por 100 de posibilidades de que la respuesta se separase de la media observada
ms de 1,5 desviaciones estndar a un lado o al otro. Recordando esto, resumamos lo
que hasta aqu tenemos, dando los intervalos de desviacin estndar 1,5:
Intervalos de confianza del 10 por 100 para las observaciones de Sobral y Prncipe.

Si nos olvidsemos de la teora y de las derivaciones, e hiciramos como si las


mediciones se hubiesen efectuado sin conocer la hiptesis que es, al fin y al cabo,
lo que ocurre cuando se efecta una prueba ciega doble para comprobar la eficacia

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de las drogas o cualquier otra cosa, a qu conclusin llegaramos? Podramos
argir que los dos conjuntos de placas mediocres se anulan mutuamente, y que las
restantes mostraron que el desplazamiento era mayor que 1,7. O bien, podramos
decir que las ocho placas de Sobral eran compatibles con un desplazamiento de justo
por encima de 1,7 a justo por debajo de 2,3. Las dos placas deficientes de Eddington
eran compatibles con desplazamientos de justo por encima de 0,9 a justo por debajo
de 2,3, y las deficientes de Sobral, de casi cero a justo por debajo de 1,6. En cualquier
caso, sera difcil proporcionar una respuesta clara. Sin embargo, el seis de noviembre
de 1919, el astrnomo real anunci que las observaciones haban confirmado la teora
de Einstein.

Interpretacin de los resultados


Incluso para que los resultados fueran, simplemente, pertinentes al problema
planteado, haba que partir de que en la carrera slo participaban tres caballos: la no
deflexin, la deflexin newtoniana y la deflexin einsteiniana. Si en el espacio de
hiptesis hubiesen estado presentes otros desplazamientos posibles, lo probable es
que hubiera sido alguno de ellos el que habra recibido una confirmacin ms fuerte a
partir de los resultados. Por ejemplo, si hubiese estado la hiptesis de que el
desplazamiento era de alrededor de dos segundos, se podra haber dicho que las
mejores lecturas la del telescopio de diez centmetros de Sobral confirmaban ese
resultado. Haba otros contendientes en ese momento, pero la retrica del debate los
exclua y presentaba la prueba como una decisin entre slo tres posibilidades: 0,0,
0,8 y 1,7.
Eliminemos ahora los dems caballos en la lnea de salida. Se inclinan los
resultados del lado de Einstein inequvocamente? La respuesta es que no. Para lograr
que las observaciones respaldaran a Einstein, Eddington y los otros tomaron los
resultados del telescopio de Sobral de diez centmetros como datos principales,
usaron las dos placas de Prncipe como prueba que los apoyaba e ignoraron las
dieciocho placas del astrogrfico de Sobral. En el debate que sigui al anuncio del
astrnomo real, parece que el peso de la autoridad se dej notar. El 6 de noviembre de
1919, sir Joseph Thomson, presidente de la Royal Society, presidi una reunin en la
que afirm: Les es difcil a quienes aqu asisten calibrar perfectamente el significado
de las cifras que se nos han presentado, pero el astrnomo real y el profesor
Eddington han estudiado el material cuidadosamente y consideran que lo observado
se inclina decisivamente en favor del mayor valor del desplazamiento (citado en
Earman y Glymour, 1980, p. 77).
En 1923, sin embargo, un comentarista estadounidense, W. Campbell, escribi:

El profesor Eddington se inclina a asignar un peso considerable a la determinacin africana, pero, como las

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pocas imgenes de su pequeo nmero de placas astrogrficas no eran tan buenas como las de las placas
astrogrficas sacadas en Brasil y a los resultados de stas se les ha dado un peso casi despreciable, la lgica de
la situacin no parece enteramente clara (citado en Glymour, 1980, p. 78).

Eddington justificaba el que se ignorasen los resultados astrogrficos de Sobral


diciendo que adolecan de errores sistemticos, es decir, de algn problema por el
que, en vez de que los errores se distribuyeran aleatoriamente alrededor de la media,
se sesgaban todas las lecturas sistemticamente hacia un valor ms bajo. Si esto
hubiera sido verdad por lo que se refera al astrogrfico de Sobral y no por lo que se
refera a los otros dos conjuntos de lecturas, habra estado muy justificado que
Eddington tratase los resultados de Sobral como lo hizo. Parece, sin embargo, que en
su momento fue incapaz de dar con alguna razn que mostrase convincentemente que
as era.
Finalmente, Eddington, al escribir las obras de referencia que describieron las
expediciones y su significado, se llev el gato al agua. En ellas ignor las dieciocho
placas del astrogrfico de Sobral, y se limit a describir el resultado de 1,98 del
telescopio de diez centmetros y el resultado de 1,671 sacado de sus propias dos
placas. Cuando uno tiene esas dos cifras slo para compararlas con una prediccin
newtoniana de alrededor de 0,8 y una einsteiniana de alrededor de 1,7, la conclusin
es inevitable. Pero nada haba de inevitable acerca de las observaciones mismas hasta
que Eddington, el astrnomo real y el resto de la comunidad cientfica terminaron de
determinar, a toro pasado, cules se supona que eran.
Sencillamente, tenan que decidir con qu observaciones quedarse y cules
desestimar para que siquiera se pudiese decir que las observaciones haban arrojado
algn nmero.
Se realizaron diez observaciones ms de eclipses entre 1922 y 1952. Slo una, en
1929, consigui encontrar una estrella que estuviese a menos de dos radios solares
del borde del Sol, y obtuvo un desplazamiento en el borde de 2,24 segundos de arco.
La mayor parte de los dems resultados caan tambin en el lado alto.
Si bien haba otras razones para creer en el valor de Einstein, las pruebas del
doblado de la luz de las estrellas visibles por el Sol, al menos hasta 1952, o dejaban
indecisa la cuestin o indicaban un valor demasiado alto para que concordase con la
teora. Y sin embargo 1919 sigue siendo una fecha clave en la historia de la
relatividad. Es as porque la ciencia necesita momentos decisivos de corroboracin
para mantener su imagen heroica?

CONCLUSIONES GENERALES

Nada de todo esto quiere decir que Einstein estuviera equivocado o que los
experimentos del eclipse no fuesen un elemento apasionante y espectacular del gran

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cambio que nuestro conocimiento de la naturaleza ha experimentado en el siglo XX.
Pero deberamos saber cmo fueron los experimentos. El cuadro que pinta una
deduccin cuasilgica de una prediccin a la que sigue una prueba de observacin
directa es, simplemente, falso. Lo que aqu hemos visto son las contribuciones
tericas y experimentales a un cambio cultural que fue tanto un permiso para
observar el mundo de cierta manera como una consecuencia de esas observaciones.
Debera quedar claro cmo casan las observaciones de 1919 con el experimento
de Michelson-Morley. Se reforzaron mutuamente.
La relatividad se consolid porque explicaba la anomala de Michelson-Morley.
Como era fuerte, pareca natural que fuese el patrn con el que interpretar las
observaciones de 1919. Como stas respaldaron entonces an ms la relatividad, el
patrn se haba vuelto todava ms restrictivo cuando tuvo que vrselas con las
observaciones de Miller en 1925.
Mientras suceda todo esto hubo otras comprobaciones de la relatividad;
guardaron una relacin de mutuo refuerzo con las dos de las que hemos hablado igual
a la que stas tenan entre s. Hubo, por ejemplo, observaciones del desplazamiento
hacia el rojo. Se segua de la teora de Einstein que a la luz procedente del Sol
tendra que afectarle el campo gravitatorio del propio Sol de tal manera que todas las
longitudes de onda se correran ligeramente hacia el extremo rojo del espectro. Las
derivaciones de las predicciones cuantitativas padecan an ms dificultades que los
clculos de la curvatura de los rayos de luz. Las observaciones experimentales,
efectuadas tanto antes como despus de 1919, fueron todava menos concluyentes.
Sin embargo, una vez que la interpretacin de las observaciones del eclipse se
decant firmemente a favor de Einstein, los cientficos empezaron sbitamente a ver
confirmaciones del desplazamiento hacia el rojo donde antes slo haban visto
confusin. Como en el ejemplo de la radiacin gravitatoria que se discutir en el
captulo 5, la proclamacin de una conclusin en firme erigi un slido fundamento
para llegar a esa conclusin. Una vez se ha ofrecido el germen del cristal, la
cristalizacin de la nueva cultura cientfica ocurre a una velocidad asfixiante. La duda
sobre el desplazamiento hacia el rojo se volvi certeza. John Earman y Clark
Glymour, de quien hemos tomado buena parte de nuestra descripcin de las
observaciones de Eddington, lo expresan de la manera siguiente:

Siempre hubo unas cuantas lneas espectrales de las que caba considerar que se corran tanto como
Einstein requera; todo lo que haca falta para establecer la prediccin del corrimiento hacia el rojo era estar
dispuesto a descartar la mayor parte de lo observado y el ingenio necesario para urdir argumentos que
justificasen el que se hiciera as. Los resultados del eclipse dieron a los espectroscopistas solares la voluntad
necesaria. Antes de 1919 no hubo nadie que dijese que haba obtenido desplazamientos espectrales de la
magnitud requerida; pero en el plazo de un ao a partir del anuncio de los resultados del eclipse varios
investigadores comunicaron que haban hallado el efecto de Einstein. El desplazamiento hacia el rojo se
confirm porque gente reputada estuvo de acuerdo en descartar buena parte de las observaciones. Lo hicieron,
en parte, porque crean en la teora; y crean en la teora, de nuevo al menos en parte, porque crean que las
expediciones britnicas del eclipse la haban confirmado. Ahora bien, las expediciones del eclipse
confirmaban la teora slo si se descartaba parte de las observaciones y se ignoraban las discrepancias en las

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dems (Earman y Glymour, 1980, p. 85).

Por lo tanto, Eddington y el astrnomo real hicieron su propio descarte e


ignoraron las discrepancias, lo que a su vez dio va libre a otra serie de descartes y a
que se ignorasen de nuevo las correspondientes discrepancias, lo que condujo a unas
conclusiones acerca del desplazamiento hacia el rojo que justificaron la primera serie
de descartes todava ms. Lo que vale para la relacin entre estos dos grupos de
observaciones vale, a fortiori, para todas las contrastaciones de la relatividad que se
estaban realizando al mismo tiempo. Ninguna contrastacin fue, por s misma,
decisiva o tajante, pero, todas juntas, su movimiento fue abrumador. Por lo tanto, la
cultura cientfica cambi y se convirti en lo que ahora se tiene por la verdad acerca
del espacio, el tiempo y la gravedad. Comprese este proceso con, digamos, la
direccin poltica del consenso cientfico desde un centro que anda cerca de ser lo
que ocurri en una poca en la Unin Sovitica y resultar admirablemente
cientfico, pues los cientficos entran libremente en ese estado de consenso,
quedando aparte slo una pequea minora de discrepantes. Comprese, sin embargo,
con la nocin idealizada de mtodo cientfico, segn la cual las pruebas ciega
evitan que el sesgo del observador entre en las observaciones, y se parecer mucho a
la poltica.
No tenemos ninguna razn para pensar que la relatividad no es sino verdad y
una verdad muy hermosa, deliciosa y sorprendente, slo que, si esa verdad lleg a
ser, fue como resultado de decisiones sobre cmo deberamos vivir nuestras vidas
cientficas y cmo refrendar nuestras observaciones; fue una verdad nacida del
acuerdo de estar de acuerdo acerca de cosas nuevas. No fue una verdad que nos fuese
impuesta por la lgica inexorable de una serie de experimentos cruciales.

Apndice del captulo 2, segunda parte


En la historia, como en la ciencia, los hechos no hablan por s mismos, al menos
no con exactitud. La interpretacin que los profesores Earman y Glymour daran a
sus datos puede que no concordase con las conclusiones de este libro. Como Earman
y Glymour se adhieren a concepciones sobre la naturaleza de la ciencia bastante
diferentes de las nuestras, hemos sido particularmente cuidadosos a fin de no
alejarnos de su descripcin. Hemos vulgarizado y aclarado donde era posible, pero
hemos evitado, lo mejor que se poda, cualquier riesgo de que pareciese que
distorsionbamos su material.
La seccin de este captulo ms prxima a la versin original de Earman y
Glymour empieza en el subttulo La naturaleza del experimento y termina en la
pgina 67, en el prrafo cuya ltima frase es: Parece, sin embargo, que en su
momento fue incapaz de dar con alguna razn que mostrase convincentemente que

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as era.
En otros lugares se han deslizado otras fuentes y una mayor presencia de nuestras
propias interpretaciones.
Es, quiz, de pura justicia hacia Earman y Glymour que citemos su propia
conclusin:

Esta curiosa secuencia de razones podra ser causa de bastante desesperacin para aquellos que ven en la
ciencia un modelo de objetividad y racionalidad. Ese estado de nimo podra aliviarse si se reflexiona que la
teora en la que Eddington puso su fe porque crea que era bella y profunda y, posiblemente, porque crea
que sera mejor para el mundo que fuese verdadera, todava, hasta donde sabemos, sigue siendo la verdad
acerca del espacio, el tiempo y la gravedad (p. 85).

Entendido de forma apropiada, nosotros no vemos razn alguna para no estar de


acuerdo con esto.

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3

El Sol en un tubo de ensayo: la historia de la fusin fra

uando dos qumicos que trabajaban en la Universidad de Utah anunciaron en


C una rueda de prensa mundial, el 23 de marzo de 1989, que haban descubierto
la fusin el poder de la bomba de hidrgeno, controlado en un tubo de ensayo,
desencadenaron lo que vino a ser una especie de fiebre del oro cientfica. Y el oro
poda encontrarse en cualquier sitio, o, al menos, en cualquier laboratorio bien
equipado. Los dos cientficos eran Martin Fleischmann y Stanley Pons.
El aparato era bastante simple (vase la figura 3.1): un recipiente lleno de agua
pesada (similar a la ordinaria, pero donde en vez de tomos de hidrgeno hay
hidrgeno pesado, tambin llamado deuterio), un electrodo de paladio el
ctodo y un electrodo de platino el nodo. Se aadi una pequea cantidad de
sal deuterxido de litio para que sirviese de conductor elctrico.
Aunque estas sustancias no son de uso cotidiano y s bastante caras, cualquier
cientfico moderno est familiarizado con ellas; nada extico hay en el aparato.
Establzcase un pequeo voltaje a travs de esta clula durante un perodo de hasta
varias horas, y de ah debera sacarse el oro: la energa de fusin. Los pesados tomos
de hidrgeno tendran que fundirse unos con otros y formar helio, liberndose
energa; de esta manera se alimenta de energa el Sol.
Los signos que delataban la fusin eran el calor y los productos nucleares
secundarios: neutrones partculas subatmicas y trazas del tomo de hidrgeno
superpesado, el tritio.
Pons y Fleischmann le aadieron un intrigante quebradero de cabeza a la
comunicacin de su triunfo. Advirtieron que el experimento se poda emprender slo
a pequea escala. Una clula previa haba explotado misteriosamente; el paladio se
vaporiz y se produjo un gran agujero en el suelo de cemento del laboratorio.

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3.1. Clula de fusin fra (dibujada de nuevo por Steven W. Allison a partir de Close, 1991, p. 76).

Afortunadamente, pas de noche y nadie result herido.


Pareca un experimento inmediato; hubo legin de cientficos dispuestos a
intentarlo. Muchos lo hicieron. Era maravilloso que se pudiera efectuar un sencillo
experimento de laboratorio sobre la fusin tras tantos aos de embarazosos intentos
de controlar la fusin en caliente. sta requera mquinas que costaban muchos miles
de millones de dlares y cuyos xitos pareca que siempre estaban coronados por
algn fallo imprevisto. La fusin fra pareca proporcionar, como dijo Martin

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Fleischmann durante el curso de aquella famosa rueda de prensa en Utah, otra ruta:
la de la ciencia pequea.
Cientficos de todo el mundo empezaron inmediatamente a buscar como locos
informacin acerca del experimento. No era fcil hacerse con los detalles. Faxes,
redes de correo electrnico, peridicos y televisiones desempearon todos algn
papel. Algunos cientficos no esperaron a tener los detalles. Esa misma noche, unos
emprendedores estudiantes del MIT comenzaron los primeros intentos de reproducir
el experimento; se basaron en un vdeo de un noticiario de televisin donde haba
salido el aparato brevemente.
Semejantes experimentadores tenan pocas oportunidades de xito porque las
condiciones exactas empleadas por Pons y Fleischmann no se conocan todava.
Como los experimentos de la cra de gusanos que se analizaron en el primer captulo,
los de la fusin fra iban a padecer por culpa de su aparente sencillez por lo menos
en los primeros das, antes de que se reconociese cun complicada poda ser la clula
electroltica de paladio-deuterio. En el plazo de una semana, estaba disponible una
fotocopia del manuscrito que explicaba los detalles tcnicos del experimento. Pero su
reproduccin se emprendi frenticamente. Se compr todo el escaso suministro de
paladio y se sacaron las piezas del equipo de donde fuese. Muchos se quedaron de pie
noches enteras atendiendo a sus clulas electrolticas. La ciencia no haba visto nunca
nada como esto; tampoco la prensa del mundo entero, que no par de publicar
noticias y puestas al da de cmo iba la cuestin. Fue ciencia por medio de ruedas de
prensa; los cientficos hacan cola por anunciar sus ltimos hallazgos y predicciones
a los medios de comunicacin.
Por un momento, pareci que la fusin fra era real. Sorprendentemente, una
semana despus del primer anuncio qued claro que no haba slo un grupo de fusin
fra en Utah, sino dos. El segundo grupo independiente estaba en la vecina
Universidad de Brigham Young, y tambin haba conseguido resultados positivos
durante los tres aos anteriores. Este grupo, encabezado por el fsico Steven Jones, no
haba encontrado un exceso de calor, pero s neutrones procedentes de una clula de
fusin fra (pero a un nivel mucho ms bajo que el comunicado por Pons y
Fleischmann).
Ambos grupos remitieron sus resultados a la prestigiosa revista cientfica Nature.
La Universidad A&M de Texas anunci pronto a los expectantes medios de
comunicacin que tambin all se vea un exceso de calor en una clula de fusin fra,
y luego el Instituto de Tecnologa de Georgia comunic que se haban visto
neutrones. Se anunciaron resultados positivos en Hungra y en otras partes de Europa
del Este. Llegaron rumores de resultados positivos de todo el mundo cientfico. Se
supona que los japoneses iban a lanzar su propio programa de deteccin a gran
escala.
La Universidad de Utah solicit las patentes en favor de Pons y Fleischmann. De
hecho, parte de la razn de que los resultados se dieran a conocer a la prensa antes de

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que se publicasen en una revista cientfica (ruptura de la etiqueta cientfica que se
volvera contra ambos cientficos) fue la preocupacin de la Universidad de Utah por
asegurarse la prioridad sobre el cercano grupo de la Universidad de Brigham Young.
Pareca que Utah, cuyo gobierno estatal se reuni para votar que se dedicasen cinco
millones de dlares a la investigacin de la fusin fra, estaba dispuesta a convertirse
en el estado de la fiebre del oro. Se tante al Congreso para que aprobara veinticinco
millones ms. Hasta el presidente Bush se mantuvo al tanto de los desarrollos que se
producan.
Pero entonces empezaron a salir las dudas a la luz. Se supo que el Instituto de
Tecnologa de Georgia haba cometido un error: result que su detector de neutrones
era sensible al calor. La medicin de un exceso de calor por la Universidad A&M de
Texas se explic por la conexin a tierra inadecuada de un dispositivo sensible a la
temperatura. Los grupos del MIT y de los laboratorios nacionales el Lawrence
Livermore, el de Oak Ridge no haban visto nada todava. El artculo de Pons y
Fleischmann se retir misteriosamente de Nature. El Congreso decidi dejar en
suspenso los veinticinco millones.
En la reunin de la Sociedad Fsica Norteamericana (la APS), ese mes de mayo,
en Baltimore, ante el circo, siempre presente, de los medios de comunicacin, las
crticas subieron de tono. Un grupo del MIT sostuvo que Pons y Fleischmann haban
interpretado incorrectamente la observacin de neutrones; un prestigioso grupo del
Instituto de Tecnologa de California (CalTech) inform de sus detallados intentos de
reproduccin, todos negativos, y arroj dudas sobre la correccin de las mediciones
del exceso de calor en Utah; y por ltimo un terico del CalTech proclam que la
fusin fra era imposible tericamente y acus a Pons y Fleischmann de engaarse a
s mismos y de ser incompetentes. La pareja de la Universidad de Utah no estaba en
la reunin para defenderse, pero Steven Jones, del otro grupo de fusin fra de Utah,
s. Desafortunadamente, incluso Jones se distanci del trabajo de Pons y
Fleischmann, y asever que tambin l tena dudas acerca de las mediciones de un
exceso de calor.
Para la mayor parte de la comunidad de fsicos all reunida, escptica ya acerca de
que los qumicos pudiesen echar por tierra los queridos supuestos de la fsica de
fusin, ya era bastante. El oro se convirti en el oro de los ilusos, o al menos eso
narra la historia. Ya veremos que, como ocurre con casi todos los episodios
examinados en este libro, hay mucho ms que decir. Mucho ms.

La ruta de la pequea ciencia hacia la fusin


Se puede seguir el ascenso y declive de la fusin fra con el precio del paladio. El
veintitrs de marzo de 1989, justo antes del anuncio del descubrimiento, el precio era

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de 145,60 dlares la onza (31,1 gramos). En mayo de 1989, en el punto ms alto del
furor por la fusin fra, el precio haba subido a 170 dlares la onza. Los precios se
hundieron tras la reunin de la APS en Baltimore. En octubre de 1992, los precios
haban cado hasta 95 dlares la onza.
Fue el paladio, o ms bien una propiedad del paladio, lo que dio mpetu a la
investigacin de la fusin fra. Se sabe que el paladio tiene la sorprendente capacidad
de absorber grandes cantidades de hidrgeno. Si se carga un trozo de paladio con
todo el hidrgeno que puede absorber, la presin dentro del cristal crece muchsimo.
A presiones tan altas, quiz podra superarse la barrera normal de carga positiva (lo
que se llama la barrera de Coulomb) que impide que los ncleos se junten y fundan.
La apuesta era alta y las oportunidades pocas, pero antes de Pons y Fleischmann ya
haba habido cientficos que intentaron realmente que se produjera de esa manera la
fusin de los ncleos de hidrgeno.
En los aos veinte, poco antes del descubrimiento de la estructura atmica de la
materia, dos qumicos alemanes que trabajaban en la Universidad de Berln
anduvieron ya tras la fusin del hidrgeno por medio del paladio. A Fritz Paneth y
Kurt Peters no les interesaba la fusin como fuente de energa, sino su producto, el
helio, que se usaba en los dirigibles. La industria alemana buscaba con urgencia
nuevas maneras de hacer helio, pues los Estados Unidos, el principal suministrador,
dejaron de venderlo a Alemania tras la primera guerra mundial. Paneth y Peters,
sabedores de la afinidad del paladio por el hidrgeno, prepararon un experimento en
el que se pasaba hidrgeno por paladio al rojo vivo. Aseguraron que haban detectado
la presencia de pequeas cantidades de helio. Desafortunadamente, descubrieron ms
tarde que la fuente probable del helio fue el gas que ya haban absorbido las paredes
de cristal de su aparato. Sin embargo, su trabajo fue proseguido por otro cientfico e
inventor: John Tandberg, sueco, que trabajaba en el Laboratorio de la Corporacin
Electrolux, en Estocolmo.
Las ideas de Tandberg se parecan notablemente a las de Pons y Fleischmann de
sesenta aos despus o, retrospectivamente, eso parece. En 1927 solicit la patente de
un dispositivo para fabricar helio mediante la electrlisis del agua con un ctodo de
paladio.
En este dispositivo, el hidrgeno que se produca en el ctodo entraba en la red
del paladio y all, con las enormes presiones inducidas por la absorcin,
experimentaba la fusin y se produca helio. Al menos eso es lo que deca. La nica
diferencia sustancial entre el aparato de Tandberg y el posterior de Pons y
Fleischmann era que usaba agua ligera como electrlito. La patente de Tandberg fue
rechazada por ser la descripcin demasiado esquemtica. Sin embargo, tras el
descubrimiento del deuterio (en los aos treinta), Tandberg llev su trabajo ms lejos;
intent crear la fusin en un alambre de paladio que se haba saturado con deuterio
mediante electrlisis. Parece que tuvo poco xito, al menos en la produccin de helio.
Cuando emprendieron sus experimentos en 1984, Stanley Pons y Martin

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Fleischmann desconocan estas investigaciones anteriores. Fleischmann es uno de los
electroqumicos ms distinguidos de Gran Bretaa. Pons (estadounidense) visit en
1975 la Universidad de Southampton para sus estudios de doctorado, y all es donde
se conocieron. Fleischmann, que era profesor Faraday de Electroqumica en
Southampton, tena la reputacin de ser el tipo de cientfico al que le gusta hacer
ciencia de alto riesgo, que persigue ideas y enfoques audaces e innovadores. Haba,
en efecto, basado su carrera en trabajos de ese estilo, y algunos de tales riesgos
tuvieron su recompensa. Fleischmann haba logrado una serie de descubrimientos
importantes, como se reconoci al elegirle miembro de la Royal Society en 1986.
La razn de que Fleischmann estuviese en Utah en 1989 tiene que ver con la
primera ministra britnica, Margaret Thatcher. Los recortes que hizo en los
presupuestos de las universidades britnicas en 1983 obligaron a Fleischmann a
jubilarse prematuramente de la Universidad de Southampton (donde mantuvo un
puesto no retribuido). Se convirti en un investigador por libre, y form equipo con
Pons, quien por entonces era ya un cientfico productivo por derecho propio y jefe del
departamento de qumica de la Universidad de Utah. Pons tena 46 aos y
Fleischmann 62 cuando se anunci el descubrimiento. Tambin Pons tena la
reputacin de dedicarse con xito a una ciencia muy arriesgada. Ambos eran muy
conscientes de que investigar la fusin fra era jugrsela. Al principio cubrieron los
gastos de los experimentos con 100 000 dlares de su propio bolsillo, con la
esperanza de ver como mucho unas trazas minsculas de tritio y quiz algunos
neutrones. Los niveles de exceso de calor que detectaron fueron una completa
sorpresa.

La participacin de Jones
El anuncio del 23 de marzo de 1989 no se puede entender sin hacer referencia al
trabajo del otro grupo de Utah, dirigido por Steven Jones, de la Universidad de
Brigham Young. La comunidad cientfica desconoca el trabajo de Fleischmann y
Pons sobre la fusin fra; en cambio, haba seguido el progreso de las investigaciones
de Jones durante varios aos. En 1982 Jones y sus colegas se haban embarcado en un
gran esfuerzo experimental cuyo objetivo era desencadenar la fusin con las
partculas subatmicas producidas en el acelerador de partculas de Los lamos.
Encontraron indicios de tales fusiones en una medida mucho mayor que la esperada
conforme a la teora, pero no tantas que pudieran ser una fuente viable de energa.
Como las investigaciones de la fusin en caliente, la de la inducida por partculas se
qued a un frustrante paso del exceso de energa que la explotacin comercial
requiere.
Jones pens entonces si unas presiones muy grandes no podran llevar a los

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istopos del hidrgeno a fundirse. El avance clave en su reflexin ocurri en 1985,
cuando el geofsico de la Brigham Young Paul Palmer llam su atencin sobre la
anomala que se haba descubierto cerca de los volcanes: un exceso de helio ligero
(heliotres). Palmer y Jones pensaron que la explicacin podra ser una fusin fra del
deuterio inducida geolgicamente en el interior de la Tierra.
El grupo de la Brigham Young llev la idea adelante, con la intencin de
reproducir en el laboratorio los procesos geolgicos. Buscaron un metal del que
hubiese en las rocas trazas que sirviesen de catalizadoras de la fusin. Construyeron
una clula electroltica similar en esencia a la de Tandberg y probaron con electrodos
hechos de varios materiales. Pronto se decidieron por el paladio que, con su
capacidad de absorber el hidrgeno, era el candidato ms probable. El grupo
construy un detector de bajos niveles de neutrones para medir cualquier fusin que
ocurriese. En 1986 empezaron a observar neutrones a un ritmo que estaba justo por
encima del nivel de fondo. En 1988, con un detector mejorado, estaban ya seguros de
que haban hallado una prueba clara de la produccin de neutrones.
Jones haba llevado a cabo estas investigaciones ignorante de que en la cercana
Universidad de Utah se realizaban esfuerzos similares. Oy hablar por primera vez de
los experimentos de Pons y Fleischmann en septiembre de 1988, cuando el
departamento de energa le envi, para que la evaluase, su propuesta de investigacin
(Pons y Fleischmann haban decidido por fin que su trabajo mereca ser financiado
por las instituciones pblicas).
Fue una desgracia para ambos grupos que tan cerca se efectuasen trabajos tan
parecidos. En vista de la obvia rentabilidad comercial que podra tener la fusin fra y
de la necesidad de conseguir la proteccin de una patente, surgi entre los dos grupos
cierta rivalidad y suspicacia. An se discute a qu acuerdo llegaron respecto a la
publicacin conjunta de sus investigaciones.
Parece que a principios de 1989 Pons y Fleischmann esperaban que Jones
aplazase la publicacin de sus resultados por un tiempo (de hasta dieciocho meses),
dndoles oportunidad para refinar sus mediciones. Pons y Fleischmann estaban
seguros, parece, de que se hallaban ante un exceso de calor, pero no tenan pruebas
firmes de su origen nuclear. Algunas mediciones poco depuradas indicaban que se
emitan neutrones, pero eran deseables otras mejores.
Fleischmann intent incluso mandar una clula de fusin en fro al Laboratorio
Harwell, en Inglaterra, del que era asesor y donde se dispona de unos detectores de
neutrones muy sensibles. Por desgracia, se declar a la clula peligro radiactivo y no
se la pudo llevar a travs de fronteras internacionales. En su momento, Pons y
Fleischmann sostuvieron que haban detectado indirectamente los neutrones mediante
la observacin de las interacciones en un blindaje de agua que rodeaba la clula.
Fueron estas mediciones realizadas apresuradamente las que luego pondra en
entredicho el grupo del MIT; resultaron ser el taln de Aquiles del cuerpo de Utah.
A Pons y Fleischmann les presion el inminente anuncio de Jones. Aunque ste

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suspendi un seminario en marzo, planeaba anunciar sus resultados en una reunin de
la Sociedad Fsica Norteamericana el 1 de mayo. Pons y Fleischmann, para no perder
su reclamacin de prioridad, llegaron al acuerdo con Jones de que cada grupo enviase
su propio artculo a Nature el 24 de marzo.
En marzo, sin embargo, la comunicacin entre los dos grupos se rompi. Aunque
Jones iba a hablar en mayo, su resumen se hizo pblico por anticipado. Parece que
Pons y Fleischmann tomaron esto como el permiso para sacar tambin a la luz
pblica sus investigaciones. Adems, al grupo de Utah le preocupaba que Jones
pudiera robarles sus ideas sobre el exceso de calor, pues haba tenido acceso a ellas
por medio de la propuesta de investigacin al departamento de energa. Otro factor
que complicaba ms las cosas fue la peticin que el director del Journal of
Electroanalytical Chemistry le hizo en marzo de que escribiese un artculo sobre sus
ltimos trabajos. Pons redact rpidamente una descripcin de los experimentos de
fusin fra y la remiti a la revista. ste fue el artculo (publicado en abril de 1989)
que iba a circular ampliamente y que proporcion los primeros detalles tcnicos de
los experimentos.
Bajo la creciente presin de la administracin de Utah, Pons y Fleischmann
decidieron seguir adelante y dieron una rueda de prensa el 23 de marzo, el da antes
del envo simultneo a Nature que se haba proyectado. Una filtracin de
Fleischmann a un periodista britnico hizo que la primera noticia del descubrimiento
apareciese en el Financial Times britnico la maana del 23 de marzo. Fue el
aliciente para que la prensa mundial cayese sobre Utah.
En la rueda no se hizo mencin del otro grupo de Utah.
Jones, que por entonces estaba furioso tanto por la rueda de prensa como por el
descubrimiento de que ya se haba entregado un artculo, consider que el acuerdo se
haba roto e inmediatamente mand a Nature su propio trabajo. Nada pudo simbolizar
mejor la mala comunicacin que haba llegado a haber entre los dos grupos de Utah
que la figura solitaria de Marvin Hawkins (estudiante graduado que trabajaba con
Pons y Fleischmann) esperando en la oficina de vuelos expresos federales del
aeropuerto de Salt Lake City, a la hora convenida del 24 de marzo, a que apareciese
alguien del grupo de Jones. Nadie lleg, y slo se ech al correo el artculo de Pons y
Fleischmann.

La controversia
Fueron los resultados de Pons y Fleischmann los que dieron lugar a la
controversia de la fusin fra. Los niveles de neutrones que detect Jones eran de
rdenes de magnitud ms bajos y nunca dijo que hubiese observado un exceso de
calor. Los resultados de Jones tampoco planteaban las mismas dificultades tericas.

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Adems, al contrario que Pons y Fleischmann, hizo gala de quitarle importancia a su
aplicacin comercial.
El efecto perjudicial que para la credibilidad de los hallazgos de los cientficos
tiene el que stos se vean inmersos en una controversia cientfica que ellos no han
escogido se ve en cmo fueron recibidos los resultados de Jones. Pocos tendran
alguna duda, habida cuenta de su reputacin, previamente establecida, en la
especialidad, las mnimas consecuencias tericas que sus resultados planteaban y la
manera modesta en que los present, de que, de no haber sido por Pons y
Fleischmann, en estos momentos Steven Jones habra ya dejado sentado,
tranquilamente, un hecho interesante acerca del mundo natural: la fusin de pequeas
cantidades de deuterio en el metal paladio.
A pesar de sus intentos de distanciarse del otro grupo de Utah, Jones ha estado
sujeto inevitablemente a las mismas sospechas. La realidad de sus mediciones de
neutrones se pusieron en entredicho, y no hay consenso acerca de si ha observado la
fusin.
Pons y Fleischmann, al contrario que Jones, no tenan una reputacin establecida
en el campo de la investigacin de la fusin; eran qumicos, no fsicos. Adems,
decan haber descubierto algo que para la mayora era tericamente imposible. No
slo pareca sumamente improbable que la fusin pudiese ocurrir; adems, si todo el
exceso de calor lo causaba la fusin, los niveles de neutrones producidos deberan
haber sido ms que suficientes para matar a Pons y Fleischmann y a cualquiera que
hubiera estado cerca de una de sus clulas de fusin. En pocas palabras, la fusin no
poda ocurrir y, si hubiese ocurrido, deberan estar muertos. Esto es lo que uno
podra llamar un argumento demoledor!
Hay pocas dudas de que los investigadores de la fusin escucharon con
escepticismo las noticias del 23 de marzo. La reaccin fue: Supongan que estn
diseando aviones y de pronto escuchan en las noticias de la CBS que alguien haba
inventado una mquina de antigravedad (citado en Mallove, 1991, p. 41).
Otro comentario de ese momento: Estoy dispuesto a tener la mente abierta, pero
es realmente inconcebible que haya algo de todo eso (ibdem).
Parte del escepticismo se deba a que los investigadores de la fusin estaban
demasiado acostumbrados a proclamaciones grandiosas de logros que poco despus
resultaban ser incorrectas. Haba habido un nmero excesivo de episodios as en la
historia de esa especialidad; los cientficos de la fusin, pues, estaban hartos de
aseveraciones extravagantes. Para ellos, la resolucin de los problemas energticos
mundiales por la va de la fusin tena tantas oportunidades de ser verdadera como las
perennes pretensiones de haber superado la teora de la relatividad de Einstein.
Aunque los investigadores de la fusin, bien habituados a las afirmaciones
espectaculares y que tenan que proteger sus propios programas de investigacin de
miles de millones de dlares, fueran incrdulos, otros cientficos estaban ms
dispuestos a tomarse el trabajo en serio. A Pons y Fleischmann les fue mucho mejor

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con sus colegas de la qumica, campo donde, al fin y al cabo, eran unos expertos
reconocidos. Muy pronto, Pons present sus hallazgos en una reunin de la Sociedad
Qumica Norteamericana, donde se le recibi arrebatadamente. Para la mayora, es
probable que los prejuicios de la comunidad cientfica importasen menos que el
hecho de que pareciera que el experimento era fcil de realizar. Si haba algo valioso
en l, calculaba la mayora de los cientficos, todo debera de quedar claro enseguida.
Pons y Fleischmann tenan dos tipos de indicios con los que respaldar sus
afirmaciones: el exceso de calor y los productos nucleares. Haba que contrastarlos.

Exceso de calor

La comprobacin del exceso de calor no era en esencia ms que un problema de


fsica de bachillerato. Se llevaba cuidadosamente la cuenta de la entrada y la salida de
energa en la clula, incluyendo todas las reacciones qumicas conocidas que pueden
transformar la energa qumica en calor. Hay que llevar este balance durante un
perodo de tiempo porque en cualquier momento podra no cuadrar a causa de la
acumulacin de la energa en la clula (convirtindola, por as decirlo, en un banco de
calor). Determinar la salida de energa mediante la medicin de la subida de
temperatura es un procedimiento bastante directo calibrada primero la clula con
un calentador de energa conocida. En la prctica, la realizacin del experimento
llevaba algn tiempo porque haba que cargar por completo los electrodos de paladio
con deuterio (con electrodos de ocho milmetros esto poda durar varios meses).
El exceso de calor variaba de una clula a otra. Algunas no mostraban exceso de
calor alguno. La energa a veces vena a borbotones; en un caso, se midi cuatro
veces ms energa de salida que de entrada. Sin embargo, lo ms corriente era que el
exceso de calor estuviese entre el 10 y el 25 por 100.
A pesar de la naturaleza caprichosa del fenmeno, Pons y Fleischmann estaban
seguros de que el exceso de calor no se poda explicar por medio de ningn proceso o
reaccin qumicos conocidos.

Productos nucleares

La prueba ms directa de la fusin sera una produccin de neutrones que


guardase una correlacin con el exceso de calor. Las primeras mediciones de
neutrones que intentaron Pons y Fleischmann eran ms bien burdas. La salida de una
clula se comparaba con el fondo que se meda a cincuenta metros de la clula. De
esta clula se tom una seal que era tres veces la del fondo. Se trataba de un
resultado incitante, pero como no se saban ni la energa de los neutrones ni si el
fondo era el mismo junto a la clula que a cincuenta metros de ella, dist de ser

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concluyente. Un procedimiento ms satisfactorio consista en medir las erupciones de
rayos gamma producidas por los neutrones que los protones capturaban en el bao de
agua que rodeaba la clula. Bob Hoffman, radilogo de Utah, realiz estas
mediciones a lo largo de un perodo de dos das. El nmero de neutrones detectado, si
es que se detect alguno, era miles de millones de veces menor de lo que cabra
esperar si todo el calor se hubiera producido por la reaccin de fusin del deuterio.
Otro elemento de prueba de que tena lugar la fusin dentro de la clula sera la
presencia de los productos de sta, como el tritio. Pons y Fleischmann hallaron trazas
de tritio en el ctodo de paladio de una clula. La pega de este hallazgo un
problema que acosa a toda aseveracin de que se ha descubierto la fusin fra es
que el tritio es un conocido contraminante del agua pesada.

Reproduccin

Como se ha mencionado antes, tras el anuncio del 23 de marzo los intentos de


repetir los experimentos se sucedieron rpida y febrilmente. Aunque consiguieron
una gran atencin por parte de los medios de comunicacin, estos primeros resultados
(tanto los positivos como los negativos) contaron poco. Las situaciones embarazosas
a que condujeron los anuncios prematuros del Instituto de Tecnologa de Georgia y la
Universidad A&M de Texas advirtieron a los cientficos que intentaban en serio
repetir el experimento que la lucha que les esperaba era larga. Muchos quedaron
atrapados en la sencillez aparente del experimento y no descubrieron otra cosa sino
que la clula electroltica de paladio era mucho ms complicada de lo que se
esperaba.
Parte de la dificultad a la que se enfrentaban los cientficos que intentaban repetir
el experimento era que la descripcin por parte de Pons y Fleischmann de lo que
haban hecho no era lo bastante detallada. Se discutieron el tamao exacto de los
electrodos, las densidades de corriente con que se hacan funcionar las clulas, si la
sal de litio era imprescindible o si poda sustituirse por otra sal, si el ctodo estaba
envenenado y con qu, y durante cunto tiempo deba prolongarse el experimento.
Nada de todo esto estaba claro.
A continuacin de su primer anuncio, Pons y Fleischmann se vieron inundados de
peticiones de informacin. En la atmsfera frentica de Utah no sorprende que los
cientficos no siempre tuvieran fcil el conseguir la informacin imprescindible.
Algunos han acusado a Pons y Fleischmann de guardar deliberadamente el
secreto para asegurarse los derechos de patente o (ms tarde, cuando muchos se
haban desilusionado) para ocultar su incompetencia. Sin embargo, dada la
importancia comercial del descubrimiento, el asegurarse los derechos de patente no
era una cosa sin importancia; es de rutina en el rea de la biotecnologa. Adems,
parece que Pons y Fleischmann estaban en un principio dubitativos, a causa de sus

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propias incertidumbres y de sus temores a los peligros del experimento. Y les
inquietaba el crear una fuente barata de tritio, que es uno de los ingredientes bsicos
de la bomba de hidrgeno.
Los detalles ms escurridizos de los experimentos se fueron difundiendo pronto
por una red informal de correo electrnico y de contactos telefnicos. En realidad,
puede que el correo electrnico haya desempeado un papel importante en esta
controversia propiciando que se produjese rpidamente el consenso contra la fusin
fra tras la reunin de la Asociacin Fsica Norteamericana en Baltimore. Por
ejemplo, Douglas Morrison, fsico del CERN (el Centro Europeo de Investigaciones
Nucleares) y entusiasta en un principio de la fusin fra, envi una carta electrnica
que al parecer se ley mucho. Morrison se volvi pronto escptico acerca de los
descubrimientos que se decan haber hecho; remita a la notoria disertacin de Irving
Langmuir sobre la ciencia patolgica, en la que se tachaba de meros productos de
la ilusin de masas a una serie de casos controvertidos (los rayos N y la percepcin
extrasensorial entre ellos). (La alocucin de Langmuir se reprodujo en Physics Today
en octubre de 1989.) La fusin fra era, segn Morrison, el caso ms reciente de
ciencia patolgica.
Lo que enseguida qued claro era que, mientras la mayora de los grupos no vea
nada, unos pocos tenan resultados positivos.
El problema clsico de la reproduccin durante una controversia cientfica estaba
aflorando. Los creyentes podan explicar los resultados negativos atribuyndolos a las
diferencias introducidas en el experimento reproductor. Para quienes no podan hallar
nada, sin embargo, se trataba de la simple confirmacin de que no haba nada que
encontrar. La actitud de los propios Fleischmann y Pons, tal y como la expresaron en
su testimonio ante el Congreso en abril de 1989, era que no les sorprendan los
resultados negativos, pues se haban instalado muchas clulas con parmetros y
dimensiones incorrectas.
De las primeras reproducciones positivas que se comunicaron, una de las ms
importantes fue la de Robert Huggins, cientfico de materiales de la Universidad de
Stanford. Huggins hizo funcionar dos clulas, una con agua corriente y la otra con
agua pesada, y hall que slo sta produca un exceso de calor. De esta manera se
responda a una crtica que se les hizo repetidas veces a Pons y Fleischmann por no
haber preparado una clula de control con agua ordinaria. Huggins ha obtenido
persistentemente resultados positivos a lo largo de los aos.
Otra crtica al trabajo de Pons y Fleischmann deca que las clulas que usaron
estaban abiertas; los gases que se generaban en la electrlisis (deuterio y oxgeno)
podan, pues, escapar. En este caso, la preocupacin era que la posible recombinacin
qumica del deuterio y el oxgeno, que produce agua pesada y aade calor al sistema,
afectase al equilibrio de energa. Esta objecin la super finalmente John Appleby, de
la Universidad A&M de Texas (no el mismo grupo de esta universidad que
prematuramente anunci resultados positivos), al realizar experimentos

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calorimtricos cuidadosamente controlados con clulas cerradas. De nuevo se
hallaron excesos de calor.
De los resultados negativos, uno de los ms influyentes vino de un grupo del
CalTech dirigido por el qumico Nathan Lewis y el fsico Charlie Barnes. El equipo
del CalTech haba probado a combinar las condiciones de varias formas y no haba
hallado nada.
Como se ha mencionado antes, la comunicacin que hizo Lewis de sus resultados
negativos a la Sociedad Fsica Norteamericana tuvo un efecto espectacular. Tuvieron
un efecto adicional por que de ellos se desprenda que Pons y Fleischmann haban
incurrido en un descuido elemental. No se haban ocupado de agitar el electrlito, con
lo que permitieron que se formasen zonas calientes y se produjesen lecturas de la
temperatura espurias.
Sin embargo, parece que las acusaciones de Lewis no estaban fundadas. Pons y
Fleischmann sostuvieron que no haca falta remover el electrlito porque las burbujas
de deuterio que la reaccin generaba producan suficientemente bien el mismo efecto.
Para demostrar el error, Lewis haba intentado hacer una copia exacta de la clula de
Pons y Fleischmann. Se bas en una fotografa de Los Angeles Times. Result que esa
clula fue empleada por Pons y Fleischmann slo para efectuar exhibiciones y era
mucho mayor que las que usaron en las verdaderas sesiones experimentales. Pons y
Fleischmann pudieron demostrar ms tarde, con un sencillo experimento y unas
cuantas gotas de tinte en el electrlito, que las burbujas eran un mecanismo de
agitacin adecuado.
Como en otras controversias, lo que la mayora tom como un resultado negativo
demoledor result estar, al examinarlo ms de cerca, sujeto tambin al mismo tipo
de ambigedades que el resultado que deca aniquilar. Si las mediciones de Lewis se
hubiesen destripado con tanto detalle como las de Pons y Fleischmann, no habran
sido tan convincentes como en su momento parecieron. En la atmsfera de la reunin
de Baltimore, donde los fsicos ululaban pidiendo la sangre de los dos qumicos y
donde se present una serie de elementos de prueba negativos (vase ms adelante),
Lewis pudo propinar el golpe definitivo.
El problema clsico de la reproduccin ha aflorado tambin en otro influyente
conjunto de hallazgos negativos, los que present Harwell. A consecuencia del
contacto de Fleischmann con Harwell, David Williams, que haba sido estudiante
graduado de Fleischmann, empez sus experimentos antes del anuncio de marzo. Los
resultados que obtuvo acabaron a todos los efectos con la fusin fra en Gran Bretaa.
De nuevo, los experimentos parecan impresionantes, con su serie de clulas donde se
controlaba durante largos perodos de tiempo si haba exceso de calor y emisin de
neutrones.
Los resultados, sin embargo, no son convincentes para quienes abogan por la
fusin fra, como Eugene Mallove, quien sostiene que casi la mitad de las clulas
funcionaban con corrientes que estaban por debajo del umbral de actividad de la

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clula. Se han hecho otras crticas a los mtodos de apreciacin del calor de Harwell.
A pesar de la divisin de interpretaciones de su experimento, para muchos
cientficos fue la ltima palabra sobre la fusin fra.
Aparte de los intentos de reproducir el fenmeno mediante clulas electrolticas,
nuevos experimentos han buscado la fusin fra por otros mtodos. Uno de ellos es el
de enfriar y calentar otra vez el paladio a fin de que quede sobresaturado de deuterio.
En estos experimentos se han detectado erupciones de neutrones.
Las dificultades que los abogados de la fusin haban de encarar para conseguir
que los resultados positivos se aceptasen quedan bien ilustradas con el destino de las
mediciones del tritio. Se recordar que los propios Pons y Fleischmann haban
encontrado trazas de tritio. Otros experimentadores proporcionaron ms indicios,
entre ellos un grupo de la India con una larga experiencia en hacer mediciones de esa
sustancia, un grupo de Los lamos y un tercer grupo de la Universidad A&M de
Texas. Sin embargo, como se sabe muy bien que el tritio es un contaminante del agua
pesada, hay a mano una explicacin normal de todos esos resultados.
Se ha demostrado que es imposible que los crticos se queden satisfechos con que
no hay contaminacin, pues siempre son capaces de pensar formas por las que el
tritio podra haber entrado en la clula.
Se ha sugerido incluso que en esta historia ha habido fraudes.
En 1990 un artculo de la revista Science apuntaba que el fraude intervino en las
mediciones de tritio de la Universidad A&M de Texas. El callejn sin salida en que
cae la discusin entre abogados y crticos, situacin que empeora por las mutuas
acusaciones de conducta no cientfica, es tpica de las controversias cientficas.
Los crticos citan la preponderancia de los resultados negativos como fundamento
para rechazar el fenmeno controvertido, y cualquier resultado positivo se atribuye a
la incompetencia, al autoengao o incluso al fraude. Los abogados, por el contrario,
explican los resultados negativos por la inexactitud con que en los correspondientes
experimentos se reprodujeron las condiciones que sirvieron para obtener los
resultados positivos. Los experimentos solos no parece que basten para zanjar la
cuestin.

Es imposible tericamente la fusin fra?


El trasfondo de casi todo el debate ha sido la creencia de que la fusin fra es, por
razones tericas, imposible. Aunque Pons y Fleischmann, como Tandberg antes,
esperaban que las presiones extremas dentro de la red del paladio serviran para
aumentar la fusin del deuterio, pocas justificaciones tericas haba de que tuviera
que ser as.
Una de las respuestas de la fsica nuclear a quienes sostenan que la fusin fra

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exista ha sido la reconsideracin detallada de las posibilidades tericas de tal cosa.
El terico del CalTech Steve Koonin ha dedicado a este problema bastante tiempo y
energa.
Aunque al rehacer los clculos descubri errores que incrementaban el ritmo de la
fusin de deuterio-deuterio en un factor de ms de diez mil millones con respecto a
los clculos anteriores, el meollo de su trabajo ha sido mostrar por qu la fusin del
deuterio es, en la magnitud que se necesita para generar el exceso de calor,
sumamente improbable. Koonin ha sealado que el aumento de la presin dentro del
paladio no basta para generar la fusin. En efecto, en una red de paladio los ncleos
de deuterio estn en realidad ms separados que en el agua pesada ordinaria. Sus
clculos de la probabilidad de la fusin de deuterio-deuterio mostraron que el ritmo
con que ocurrira sera extremadamente lento. En una expresiva comparacin, Koonin
describi la situacin de esta manera: Una masa de deuterio fro del tamao del Sol
experimentara una fusin al ao.
Por lo tanto, cuando Koonin repas en la reunin de mayo de la Sociedad Fsica
Norteamericana todas las posibilidades que permita la teora, no le cost hacer que
las justificaciones tericas pareciesen ridculas. Como le dijo a un reportero del New
York Times: Est muy bien teorizar acerca de cmo podra ocurrir la fusin fra en
una red de paladio tambin se podra teorizar acerca de cmo se portaran los
cerdos si tuviesen alas. Pero los cerdos no tienen alas! (citado en Mallove, 1991, p.
143). En un contexto donde las pruebas experimentales se desvanecan deprisa, no
puede extraar que a la mayora de los fsicos les hiciese felices seguir adelante con
el saber aceptado.
No hay duda de que Koonin representa el punto de vista ordinario. Como es tpico
en las controversias cientficas cuando el experimento parece ir contra la teora
prevaleciente, hay, sin embargo, ms que decir. En efecto, a lo largo del episodio de
la fusin fra se hicieron un nmero de sugerencias acerca de cmo podra haberla en
la escala necesaria y, adems, sin que se produjesen neutrones. Algunas de las ms
serias fueron las del premio Nobel de fsica Julian Schwinger y las del fsico del lser
Peter Hagelstein, del MIT, que contribuy a la creacin del lser de rayos X. Una
idea era buscar de qu maneras una rara fusin sin neutrones pudiera ser la fuente del
exceso de calor, transfirindose la energa a la red del paladio. Hagelstein, basndose
en nociones de la fsica del lser, ha propuesto adems la fusin coherente, en la
que se producen, a modo de efecto domin, cadenas de reacciones de fusin.
Con los resultados experimentales ensombrecidos, la mayora de los tericos vea
pocas razones para adoptar ideas tan exticas.
Uno se acuerda del caso de los neutrinos solares (vase el captulo 7), en el que se
han conjeturado muchas teoras a fin de explicar la discrepancia entre la teora
estndar y los resultados experimentales. Incluso aunque en ese caso la discrepancia
es slo cosa de un factor de tres, ninguna de las nuevas teoras ha ganado una
aceptacin amplia. Parece improbable que, en un caso donde la discrepancia es un

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factor de cincuenta y siete rdenes de magnitud (un diez con cincuenta y seis ceros
detrs) y donde los resultados experimentales son mucho menos crebles, la teora
convencional sea derrocada. No hay duda de que el propio Hagelstein se toma estas
teoras alternativas muy en serio hasta ha solicitado las patentes de unos
dispositivos basados en sus teoras. Los riesgos de llevar adelante semejantes teoras
ms all de la etapa del mero como si (es decir, de tratarlas como candidatas serias
y no como meras especulaciones) los ilustra muy bien el caso de Hagelstein: ha
habido persistentes rumores de que su plaza en el MIT estuvo en peligro cuando se
puso a elaborar explicaciones tericas de la fusin fra.

Credibilidad

La lucha entre quienes abogan por una idea y quienes la critican en una
controversia cientfica es, siempre, una lucha por la credibilidad. Cuando los
cientficos hacen afirmaciones que, literalmente, son increbles, como en el caso de
la fusin fra, se enfrentan a una lucha cuesta arriba. El problema que Pons y
Fleischmann tenan que superar era que disfrutaban de credibilidad como
electroqumicos, pero no como fsicos nucleares. Y era en la fsica nuclear donde su
trabajo haba de tener, presumiblemente, una repercusin mayor.
Cualquier aseveracin de que se haba observado la fusin (especialmente si se
haca de una manera tan inmodesta y pblica) estaba condenada a ser una ofensa a los
fsicos nucleares y a quienes se dedicaban a la fusin, que ya haban sentado ctedra
en la especialidad. Una gran cantidad de dinero, de experiencia y de equipo se haba
invertido en los programas de fusin caliente; sera de ingenuos pensar que esto no
influy de alguna manera en la recepcin que tuvieron Pons y Fleischmann.
Esto no quiere decir que los fsicos de la fusin rechazasen sus afirmaciones de
antemano (si bien algunos lo hicieron), o que se tratara slo de conservar unas
inversiones de mil millones de dlares (si bien, con la amenaza de que el
departamento de energa transfiriese la subvencin que daba a las investigaciones de
la fusin caliente al trabajo en la fusin fra, sus intereses se ponan directamente en
peligro), o que todo se redujese a un prejuicio ciego de los fsicos contra los qumicos
(si bien algunos puede que tuvieran prejuicios as); se trat, simplemente, de que
ningn cientfico poda tener esperanza alguna de retar a un grupo tan poderosamente
establecido sin que su credibilidad no se pusiese en la estacada. Como cabra esperar,
el ataque contra Pons y Fleischmann ha sido ms intenso en el terreno donde los
fsicos se sienten ms a gusto, en el terreno de las mediciones de neutrones.

Mediciones de neutrones

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Para muchos fsicos, fueron las mediciones de neutrones las que proporcionaron
los mejores indicios de la fusin. Sin embargo, paradjicamente, estas mediciones
eran el eslabn ms dbil de las afirmaciones de Pons y Fleischmann. Como hemos
visto, se tomaron a ltima hora y bajo la presin de otros. Peor an, ni Pons ni
Fleischmann tenan experiencia especial alguna en esas mediciones.
Fue en Harwell, en un seminario que dio Fleischmann poco despus del anuncio
de marzo, donde asomaron las primeras dificultades. Fleischmann present las
pruebas de la emisin de neutrones y ense un grfico de la cresta de rayos gamma
que obtuvo Hoffman en el blindaje de agua. A los fsicos que haba entre el pblico y
que estaban familiarizados con ese espectro les pareci que la cresta estaba a una
energa equivocada. Apareca a 2,5 MeV, mientras que se esperaba que la cresta de
los rayos gamma producidos por los neutrones del deuterio estuviera a 2,2 MeV. Era
como si algo hubiese ido mal en la calibracin del detector de rayos gamma, pero no
era posible decirlo con certeza pues Fleischmann no tena los datos en bruto consigo
y las mediciones no las hizo l mismo. En cualquier caso, cuando el grfico apareci
en el Journal of Electroanalytical Chemistry se daba a la cresta el valor correcto de
2,2 MeV.
Si las dos versiones se deben a apaos o a verdaderos errores y dudas acerca de
qu se haba medido, no est claro. Frank Close, en su libro sobre la controversia de
la fusin fra, Too Hot To Handle, que ha recibido tanta publicidad y expresa
escepticismo acerca de la fusin fra, sugiere que el grfico fue deliberadamente
amaado, acusacin que el periodista William Broad repiti en su artculo del New
York Times del 17 de marzo de 1991. Habra, sin embargo, que tomar estas
acusaciones con prudencia. Close, en concreto, cae en la trampa de exponer todos los
detalles truculentos de los experimentos de quienes abogaban por la fusin mientras
deja que los de sus crticos parezcan difanos y decisivos. Una narracin unilateral
as slo sirve para reafirmar la victoria de los crticos.
Las mediciones de neutrones fueron pronto sometidas a un examen ms detenido.
Richard Petrasso, del Centro de Fusin de Plasma del MIT, se apercibi de que
tampoco la forma de la cresta de rayos gamma pareca correcta. Para llevar ms lejos
esta observacin haba un problema: que Pons y Fleischmann no haban publicado
todava su espectro de rayos gamma de fondo. Lo que los cientficos del MIT
hicieron fue producir toda una exclusiva cientfica. Obtuvieron un vdeo del
noticiario donde se mostraba el interior del laboratorio de Pons y Fleischmann y un
grfico con su espectro de rayos gamma. Petrasso concluy que la cresta que decan
haber observado no poda existir a 2,2 MeV; adems, era imposible ver una cresta tan
estrecha con los instrumentos que emplearon. Que no hubiese un borde de Compton
tambin eliminaba la cresta como candidata viable a sealar una captura de
neutrones. La conclusin del grupo del MIT fue que la cresta era probablemente un
resultado espurio debido a los instrumentos que no guardaba relacin alguna con las
interacciones de rayos gamma.

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El que Petrasso presentase unos informes preliminares de su trabajo en el
congreso de Baltimore tuvo un efecto retrico mximo.
Unidos a los resultados negativos del CalTech, iban a tener en el curso del debate
la repercusin decisiva que ya hemos descrito.
La crtica de las mediciones de neutrones se public luego en Nature junto con
una rplica de Pons y Fleischmann. Aunque hicieran mucho hincapi en que el MIT
hubiese adoptado un vdeo de noticiario como fuente de elementos de juicio
cientficos (y sealasen que una curiosa estructura a la que se refera Petrasso no
era otra cosa que un cursor electrnico y negasen que el vdeo mostrase una medicin
autntica), la pareja de Utah andaba ahora a la defensiva. Publicaron su espectro
completo, en el que no haba ninguna cresta a 2,2 MeV pero s apareca una nueva a
2,496 MeV. Aunque no podan explicar esta cresta a partir de un proceso de fusin
conocido del deuterio, sostenan que la produjo la radiacin que emita la clula. En
una maniobra ingeniosa, intentaron darle la vuelta al argumento de Petrasso: si el
instrumento, decan, no poda detectar crestas as, entonces el que no hubiese una a
2,2 MeV no debera tomarse, en s mismo, como una prueba de que no haba fusin.
El MIT replic a su vez: la cresta de 2,496, sostena, estaba en realidad a 2,8 MeV.
Para muchos cientficos, este episodio mostraba que el principal argumento a
favor de la fusin se haba venido abajo. Sin embargo, caba otra interpretacin: que
la mejor prueba de la fusin fra fueron siempre las mediciones del exceso de calor
el punto fuerte de los experimentadores. Las mediciones nucleares, efectuadas con
prisas, siempre haban dado problemas por los pocos neutrones que se observaban. Al
intentar salir limpios de las dificultades de la interpretacin de sus mediciones
nucleares, Pons y Fleischmann quisieron que la atencin se centrase de nuevo en
donde resida la fuerza principal de su argumento: en las medidas del exceso de calor.
En efecto, cuando Pons y Fleischmann publicaron por fin sus resultados completos en
julio de 1990, el artculo trataba casi por entero de calorimetra; no informaba de
ninguna medicin nuclear.
El problema estaba en que muchos fsicos se apasionaron en primer lugar por los
datos nucleares, y la debilidad de los indicios neutrnicos dej a las mediciones del
exceso de calor como meras anomalas, posiblemente de origen qumico. Adems, los
problemas de las mediciones nucleares podan tomarse con facilidad como la prueba
de que Pons y Fleischmann eran unos experimentadores incompetentes. A pesar de
que a los dos de Utah se les reconoca desde haca mucho tiempo que eran expertos
en electroqumica, este tipo de culpa por asociacin parece que fue muy rentable
para los crticos y contribuy a desacreditar el experimento como un todo.

Conclusin

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En nuestro relato nos hemos centrado ms que nada en las primeras etapas de la
controversia, y hemos sealado en particular el papel que desempe la reunin de la
Sociedad Fsica Norteamericana en Baltimore, donde la marea se volvi contra Pons
y Fleischmann.
Hoy, los cientficos siguen an trabajando en el fenmeno, se han comunicado
algunos resultados positivos y se han celebrado congresos sobre temas del estilo de
Fenmenos anmalos en la red de deuterio-paladio. En realidad, el mero hecho de
denominar el fenmeno de esta manera refleja un rasgo familiar en otras
controversias en las que, para intentar que se acepte el fenmeno polmico, quienes
lo defienden rebajan las consecuencias para otros cientficos. Nada queda de las
audaces afirmaciones de que el fenmeno era claramente de fusin, nada queda de la
esperanza de una nueva fuente de energa comercial a la vuelta misma de la esquina
(si bien hay empresas japonesas que siguen invirtiendo dinero). Puede que acabe por
dejarse sentado que algo inusual pasa en la red de deuterio-paladio, pero es
improbable que se trate de la fusin fra tal y como apareci alrededor de marzo de
1989. Que en 1989 no se pudieran obtener fondos significativos del departamento de
energa quiere decir que, comparada con las esperanzas que en principio suscit, la
investigacin de la fusin fra est en declive. El Instituto Nacional de la Fusin Fra
de Utah se clausur finalmente en junio de 1991.
En la controversia de la fusin fra, las apuestas fueron muy altas y el
funcionamiento interno, normalmente oculto, de la ciencia ha quedado expuesto. Se
suele utilizar el episodio de la fusin fra para demostrar que hay algo equivocado en
la ciencia moderna. Se dice que los cientficos hacen aseveraciones excesivas basadas
en demasiado poco y ante demasiada gente. Se dice que la evaluacin de la prensa ha
sustituido a la evaluacin de los iguales. Se suscit la falsa esperanza de una nueva
era de energa ilimitada slo para borrarla despus.
Semejante interpretacin es desafortunada. No parece que Pons y Fleischmann
hayan sido ms avariciosos o ms vidos de publicidad de lo que habran sido unos
cientficos prudentes que pensasen que tenan en sus manos un descubrimiento de
fuste y con una enorme rentabilidad comercial. El asegurarse las patentes y las
fanfarrias de las ruedas de prensa es una parte ineludible de la ciencia moderna,
donde el reconocimiento institucional y la financiacin son cada vez ms
importantes. No hay forma de dar marcha atrs al reloj para volver a una mtica Edad
de Oro, cuando los cientficos eran todos verdaderos caballeros (en cualquier caso,
nunca lo fueron, como la historia de la ciencia nos ha enseado en los ltimos aos).
En el asunto de la fusin fra no encontramos la ciencia sino como normalmente es.
Es nuestra imagen de la ciencia la que ha de ser cambiada, no la manera en que se
practica.

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4

Los grmenes de la discrepancia: Louis Pasteur y los


orgenes de la vida

La generacin espontnea
eneracin espontnea es el nombre que se da a la doctrina segn la cual, en

G las circunstancias adecuadas, la vida puede formarse a partir de la materia


inerte. En cierto sentido, casi todos creemos en la generacin espontnea; creemos
que la vida naci del lodo qumico primigenio que cubra la Tierra recin formada. Se
supone, claro, que esto ocurri lentamente, por azar, y slo una vez en la historia de
la Tierra; nunca debera verse en el curso de nuestra existencia.
La cuestin del origen de la vida es, ni que decir tiene, tan vieja como el
pensamiento, pero, en la segunda mitad del siglo XIX, el debate hizo furor en la
comunidad cientfica. Poda surgir nueva vida de la materia estril una y otra vez, en
unos cuantos minutos u horas? Cuando una redoma con nutrientes se pone mohosa,
es porque se ha contaminado con formas existentes de vida que se difunden y
multiplican, o es que la vida brota de nuevo, cada vez, en el seno de la rica fuente de
sustento? Era un problema polmico, especialmente en la Francia del siglo XIX
porque all tocaba sensibilidades religiosas y polticas profundamente enraizadas.
Nuestra concepcin moderna de la bioqumica, la biologa y la teora de la
evolucin se basa en la idea de que, excepcin hecha de las peculiares condiciones
que se dieron en la prehistoria, la vida slo puede salir de la vida. Como nos pasa con
tantas otras de nuestras creencias cientficas ms extendidas, tendemos a pensar que
el punto de vista moderno se form rpida y concluyentemente: con unos cuantos
experimentos brillantes realizados en la dcada de 1860, Louis Pasteur derrot
velozmente y de una vez por todas a quienes crean en la generacin espontnea. Pero
la ruta, aunque puede que fuera concluyente al final, no fue ni veloz ni directa. La
oposicin qued aplastada por maniobras polticas, porque el ridculo cay sobre ella
y porque Pasteur atrajo a ganaderos, cerveceros y mdicos a su causa. En una fecha
tan tarda como 1910, un ingls, Henry Bastian, crea en la hereja de la generacin
espontnea. Muri creyendo que las pruebas disponibles avalaban su punto de vista.
Como en tantas otras controversias cientficas, no fueron ni los hechos ni la razn,
sino la muerte y el peso del nmero lo que derrot al punto de vista minoritario; los

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hechos y las razones, como siempre, son ambiguos. Y tampoco debera pensarse que
no se trata de otra cosa que de los que no vern. La victoria ms decisiva de
Pasteur, la derrota que le infligi a su colega francs Flix Pouchet, un respetado
naturalista de Run, ante una comisin constituida por la Academia de Ciencias
francesa, se ciment en los prejuicios de los miembros de la comisin y en un gran
golpe de suerte.
Slo retrospectivamente podemos ver cun afortunado fue Pasteur.

La naturaleza de los experimentos


Los experimentos ms conocidos que ponen a prueba la generacin espontnea
son conceptualmente sencillos. Las redomas de sustancias orgnicas leche, agua
con levadura, infusiones de heno o lo que sea se hierven primero para destruir la
vida existente en ellas. El vapor extrae el aire de las redomas. La redomas se sellan
entonces. Si permanecen selladas, no crece nueva vida en ellas; esto no lo discuta
nadie. Cuando se volva a admitir el aire, creca el moho. Es que el aire contiene una
sustancia vital que permite la generacin de nueva vida, o ms bien contiene los
grmenes ya vivos no metafrica, sino literalmente del moho? Pasteur sostena
que el moho no creca si el aire de nuevo admitido careca de organismos vivos.
Intent mostrar que la admisin de aire estril en las redomas no produca efecto
ninguno; slo el aire contaminado causaba la putrefaccin. Sus oponentes aseveraban
que incluso la admisin de aire puro bastaba para que ocurriera la putrefaccin de los
fluidos orgnicos.
Los elementos del experimento eran, pues:

1. hay que saber que el medio de crecimiento es estril pero con valor nutritivo;
2. hay que saber qu pasa cuando las redomas estn abiertas; entra aire estril
slo, o entra tambin la contaminacin?

Respuestas prcticas a las cuestiones experimentales


Hoy en da creemos que podran responderse estas preguntas con bastante
facilidad, pero en el siglo XIX las tcnicas de determinacin de qu era estril y qu
vivo estaban an formndose. Ni siquiera estaba claro qu haba de entenderse por
vida. Se aceptaba por lo general que la vida no poda existir durante largo tiempo en
un fluido que hirviese, as que el hervir era un mtodo de esterilizacin adecuado.
Pero, claro est, el medio no se poda hervir en seco sin que se destruyese su valor

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nutritivo. Aun cuando se herva ms suavemente, a lo peor la fuerza vegetativa del
nutriente quedaba destruida junto con los organismos vivos. No estaba todava claro
qu aire deba ser tenido por estril. Se desconocan la distribucin de
microorganismos en el mundo que nos rodea y su efecto en el aire que fluye hacia las
redomas.
Pasteur intent observar los grmenes directamente. Observ con microscopio
polvo filtrado del aire y vio formas que recordaban la de un huevo; supuso que eran
los grmenes. Pero estaban vivos o eran slo polvo? La naturaleza exacta del polvo
slo poda determinarse como parte del mismo proceso que estableciese la de la
putrefaccin.
Si los grmenes del aire no se podan observar directamente, qu indicara si el
aire que se admita en la redoma estaba contaminado o no? Se poda hacer que el aire
pasase a travs de potasa custica o de cido sulfrico, se lo poda calentar a una
temperatura muy alta o filtrarlo a travs de algodones con el propsito de retirar de l
todo rastro de vida. Los experimentos de principios y mediados del siglo en los que
se usaba aire que haba pasado por cidos o lcalis, calentado o filtrado, eran
sugerentes, pero no decisivos. Aunque en la mayor parte de los casos la admisin de
aire tratado de esta manera no haca que se pudriesen los fluidos esterilizados, haba
suficientes casos de putrefaccin para que la hiptesis de la generacin espontnea
siguiese viva. En cualquier caso, era posible que, al tratar el aire de manera extrema,
el componente vital que engendraba la vida se destruyese, con lo que el experimento
se volva tan vacuo como el aire.

4.1. Una de las redomas de Pasteur con cuello de cisne.

El aire se poda tomar de sitios distintos en las alturas de las montaas, o abajo,

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cerca de campos cultivados, pues se esperaba que el alcance de la contaminacin
microbiana sera distinta.
Para establecer la conexin entre el polvo y los grmenes, se podan usar otros
mtodos de filtracin. Pasteur us redomas de cuello de cisne (vase la figura 4.1),
en las que el cuello se estrechaba y doblaba de manera que el polvo que entrase
quedara recogido en las paredes hmedas del orificio. Los experimentos se realizaron
en los stanos del Observatorio de Pars porque all el aire estaba lo bastante
tranquilo como para que el polvo portador de vida se asentase. Ms tarde, el
cientfico britnico William Tyndall almacen aire en vasijas untadas de grasa para
que ste atrapara todo el polvo antes de que entrase en contacto con las sustancias
putrescibles. Por cada resultado aparentemente definitivo, habra, sin embargo, otro
experimentador que hallara moho en lo que debera haber sido una redoma estril.
Los tipos de argumentos que los protagonistas esgriman pueden disponerse en un
sencillo diagrama.

Posibles interpretaciones de los experimentos de generacin espontnea

El recuadro 1 es la postura de quienes piensan que los experimentos hechos por


ellos muestran que la vida crece en el aire puro y creen en la generacin espontnea.
Piensan que esos experimentos prueban su tesis. El recuadro 2 es la postura de
quienes se fijan en los mismos experimentos, pero no creen en la generacin
espontnea; piensan que debe haber habido algo errneo en el experimento; por
ejemplo, que el aire no era en realidad puro.
El recuadro 4 representa la posicin de quienes piensan que han hecho
experimentos que muestran que la vida no crece en el aire puro, y no creen en la

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generacin espontnea. Piensan que los experimentos prueban su hiptesis. El
recuadro 3 es la posicin de quienes se fijan en los mismos experimentos, pero creen
en la generacin espontnea. Piensan que tiene que haber habido algo equivocado con
el aire; por ejemplo, que sus propiedades vitales se destruyeron en el proceso de
purificacin.
Hubo un perodo, en la dcada de 1860, durante el que los argumentos del tipo
descrito en el recuadro 3 fueron importantes, pero esta fase del debate dur bastante
poco; termin en cuanto los experimentadores dejaron de esterilizar el aire por
medios artificiales y se pusieron a buscar fuentes de aire puro o mtodos de
filtracin a temperatura ambiente. La importancia de los argumentos del recuadro 2
fue ms duradera. Gracias a ellos pudo Pasteur considerar prcticamente todo el aire
que daba lugar a vida en las redomas como contaminado, pudiese demostrarlo
directamente o no. Esto se manifiesta sobre todo en la parte de su debate con Flix
Pouchet que se refiri a los experimentos donde se usaba mercurio, como veremos.

El debate entre Pasteur y Pouchet


Hay un episodio del largo debate entre Pasteur y los que crean en la generacin
espontnea que ilustra con claridad muchos de los temas de esta historia. En este
drama, el viejo (tena sesenta aos) Flix Pouchet sale a escena para representar al
antagonista del papel, que encarnaba Pasteur, de joven (tena treinta y siete aos) y
brillante experimentador. Pasteur, no cabe duda alguna, derrot a Pouchet en una
serie de clebres enfrentamientos, pero los relatos retrospectivos y triunfalistas pasan
de puntillas sobre las ambigedades que presentaron estos careos tal y como
ocurrieron en su poca.
Como en todas estas controversias sobre experimentos, la clave est en los
detalles. La discusin entre Pasteur y Pouchet vers sobre lo que suceda cuando una
infusin de heno un t de heno, cabra decir que se haba esterilizado
hirvindola era expuesta al aire. No hay duda de que la infusin se enmohece
crecen formas microscpicas de vida en su superficie, pero la pregunta habitual
segua abierta: eso pasaba porque el aire tiene propiedades generadoras de vida o
porque lleva semillas vivas del moho?

Experimentos bajo el mercurio


Pouchet crea en la generacin espontnea. En sus primeros experimentos prepar
infusiones esterilizadas de heno bajo el mercurio, por usar la jerga. Este mtodo
consista en llevar a cabo el experimento con todas las vasijas sumergidas en un

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depsito alargado de mercurio a fin de que no pudiese entrar el aire ordinario.
Se introduca un aire especialmente preparado dentro de las redomas por medio
de burbujas que atravesaban el depsito de mercurio. sta era la manera corriente de
meter diversos gases experimentales dentro de espacios experimentales sin que
entrase en ellos el aire ordinario. En el caso de Pouchet, las burbujas eran de aire
purificado. Se consideraba que se poda lograr un aire purificado calentando el
ordinario o generando oxgeno mediante la descomposicin de un xido; daba la
coincidencia de que el xido que sola calentarse para obtener el oxgeno era el xido
de mercurio.
Invariablemente, Pouchet hall que cuando se preparaban las infusiones de heno
purificadas bajo el mercurio y se las expona a aire puro se desarrollaba vida
orgnica. Pareca, pues, que, habida cuenta de que todas las formas de vida existentes
se haban eliminado, la vida nueva tena que haber surgido espontneamente.
Pouchet abri el debate escribindole a Pasteur los resultados de estos
experimentos. Pasteur le escribi a su vez a Pouchet como contestacin que no era
posible que hubiese sido tan cuidadoso como se deba en sus experimentos. En
sus recientes experimentos usted ha introducido, sin apercibirse de ello, aire comn
[contaminado], as que las conclusiones a las que ha llegado no se fundan en hechos
de exactitud irreprochable (citado en Farley y Geison, 1974, p. 19). Aqu, pues,
vemos que Pasteur usa un argumento del tipo que se halla en el recuadro 2 supra. Si
Pouchet haba encontrado vida cuando introdujo aire esterilizado en infusiones de
heno esterilizadas, es que el aire tena que estar contaminado.
Ms tarde, Pasteur iba a sostener que, en esos experimentos, si bien la infusin de
heno era estril y el aire artificial careca igualmente de vida, el mercurio s estaba
contaminado con microorganismos estaban en el polvo que haba sobre la
superficie del mercurio y era la fuente del germen.
Esto es interesante, pues parece que para explicar algunos de los primeros
resultados de Pasteur haca falta la hiptesis del mercurio contaminado. Comunic
que, de sus propios intentos de evitar la aparicin de vida preparando infusiones bajo
el mercurio, slo el 10 por 100 le salieron bien. Aunque, en esos momentos, no saba
cul era la fuente de la contaminacin, no acept que tales resultados apoyasen la
hiptesis de la generacin espontnea. En sus propias palabras, no publiqu esos
experimentos, pues las consecuencias que necesariamente haba que sacar de ellos
eran demasiados graves para que no sospechase que haba alguna causa oculta de
error a pesar del cuidado que haba puesto en que fuesen irreprochables (citado en
Farley y Geison, 1974, p. 31). En otras palabras, era tan firme la oposicin de Pasteur
a la generacin espontnea que prefiri creer que haba en su trabajo algn fallo
desconocido a publicar sus resultados. Defini los experimentos que parecan
confirmar la generacin espontnea como fallidos, y viceversa. Ms tarde, la idea del
mercurio contaminado reemplaz al fallo desconocido.
Si miramos hacia atrs, hay que aplaudir la perspicacia de Pasteur. Tena razn,

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por supuesto, y tuvo el valor de mantener sus convicciones hasta el punto de rechazar
que las torciese lo que, a la vista estaba, era una indicacin experimental adversa.
Pero fue perspicacia. No se trat de la aplicacin neutral del mtodo cientfico. Si
Pasteur, como Pouchet, hubiese sido partidario de la hiptesis equivocada, diramos
ahora de sus actos que fueron una terca cabezonera ante los hechos cientficos. Un
perfecto conocimiento retrospectivo es un aliado peligroso de la historia de la ciencia.
No entenderemos el debate entre Pasteur y Pouchet tal y como se vivi a menos
que suprimamos nuestra facultad de ver retroactivamente.

Redomas expuestas en un lugar elevado


El asunto de los experimentos bajo el mercurio fue slo la escaramuza preliminar.
El debate principal empez con los experimentos de Pasteur con redomas abiertas al
aire en un lugar elevado y con el rechazo de Pouchet.
Pasteur preparaba las redomas poniendo los cuellos al fuego.
Herva una infusin de levadura y sellaba el cuello una vez se haba extrado el
aire. Si no se abra, el contenido no se alteraba.
Tomaba entonces las redomas y les rompa el cuello en distintos lugares,
permitiendo que el aire entrase de nuevo. El aire que entrase tena que ser de lugares
limpios de grmenes, as que Pasteur rompa el cuello con unas largas pinzas que
haba calentado con una llama y mantena la redoma por encima de su cabeza, para
evitar que sus ropas la contaminasen. Una vez haba entrado el aire de los lugares
escogidos, Pasteur sellaba otra vez la redoma con una llama. De esta manera prepar
una serie de redomas que contenan infusiones de levadura con muestras de aire
tomadas de diferentes lugares. Hall que la mayora de las redomas expuestas en
lugares corrientes se enmohecan, mientras que las expuestas a gran altura, en
montaas, raramente cambiaban. De veinte redomas expuestas a dos mil metros en un
glaciar de los Alpes franceses, slo una qued afectada.
En 1863 Pouchet puso en entredicho este resultado. Con dos colaboradores, viaj
a los Pirineos para repetir los experimentos de Pasteur. Esta vez las ocho redomas
expuestas a una gran altura quedaron afectadas, lo que sugera que hasta el aire no
contaminado bastaba para poner en marcha el proceso de formacin de la vida.
Pouchet asever que haba seguido todas las precauciones de Pasteur, slo que, en
vez de pinzas, haba usado para abrir las redomas una lima calentada.

Pecados por comisin


En la estructura muy centralizada de la ciencia francesa del siglo las disputas

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cientficas las zanjaban comisiones que, para decidir sobre ellas, constitua la
Academia de Ciencias, radicada en Pars. Los veredictos de esas comisiones se
convertan en el punto de vista cuasioficial de la comunidad acadmica francesa. Dos
comisiones sucesivas examinaron la controversia de la generacin espontnea. La
primera, formada antes de los experimentos pirenaicos de Pouchet, ofreci un premio
a quien, por medio de experimentos bien realizados, arroje nueva luz sobre la
cuestin de la llamada generacin espontnea. Por accidente o por conviccin,
ningn miembro de la comisin simpatizaba con las ideas de Pouchet, y algunos
anunciaron sus conclusiones antes incluso de examinar los materiales que haban de
juzgar. Dos de los miembros haban ya reaccionado negativamente a los primeros
experimentos de Pouchet, y era notorio que los otros eran contrarios a la generacin
espontnea. Pouchet se retir de la competicin, y dej que Pasteur recibiese sin
oposicin el premio por un manuscrito que haba redactado en 1861, donde daba
cuenta de su famosa serie de experimentos en los que se demostraba que la
descomposicin de una variedad de sustancias se debi a grmenes que llevaba el
aire.
La segunda comisin se constituy en 1864 en respuesta a los experimentos de
Pouchet en los Pirineos. Haban causado indignacin en la Academia, la mayor parte
de cuyos miembros consideraba que el asunto ya se haba zanjado. La nueva
comisin empez por hacer la siguiente afirmacin combativa: En ciertos lugares,
siempre es posible tomar una cantidad considerable de aire que no ha estado sujeto a
ningn cambio fsico o qumico, y sin embargo ese aire no basta para producir una
alteracin del tipo que sea en el ms putrescible de los fluidos (citado en Dubos,
1960, p. 174). Pouchet y sus colegas aceptaron el reto y aadieron: Si una sola de
nuestras redomas permanece inalterada, reconoceremos lealmente nuestra derrota
(ibidem).
La segunda comisin tambin estaba compuesta por miembros cuyas opiniones se
saba que eran, sin excepcin, fuertemente contrarias a las de Pouchet. Cuando
descubrieron su composicin, Pouchet y sus colaboradores intentaron cambiar los
trminos de la prueba. Quisieron extender el alcance del programa experimental,
mientras Pasteur insista en que la prueba dependiese estrechamente de que la menor
cantidad de aire indujera siempre la putrefaccin.
Todo lo que se requera que Pasteur mostrase era, segn los trminos originales
de la competicin, que se admitiese aire dentro de algunas redomas sin que el
contenido de stas sufriese cambios. Tras fracasar en que se alterasen los trminos de
referencia, Pouchet se retir, pues crea que sera incapaz de obtener una audiencia
equitativa habida cuenta del sesgo de los miembros de la comisin.
La posicin de Pouchet no se poda mantener en vista de que se haba retirado dos
veces de la competicin. Que la comisin fuese o no absolutamente unilateral en sus
opiniones careca de trascendencia para una comunidad cientfica que se alineaba con
Pasteur casi sin excepciones.

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El debate de Pasteur y Pouchet, pasado y futuro
La posicin de Pouchet se pareca mucho a la de un acusado cuyo destino
dependiese de las pruebas forenses. Es cierto que al acusado se le dio la oportunidad
de llevar a cabo algunas pruebas por su propia cuenta, pero la interpretacin estuvo
slo en manos de la acusacin, que hizo adems las veces de juez y jurado. Es fcil
comprender por qu se retir Pouchet, y no cuesta ms entender por qu Pasteur pudo
afirmar inmediatamente que los experimentos pirenaicos de Pouchet estaban
falseados por haber usado una lima en vez de unas pinzas para cortar el cuello de las
redomas. Podemos imaginamos los fragmentos de cristal, algo contaminados por la
lima aun cuando hubiese sido calentada, cayendo dentro de la infusin de heno y
sembrando all los nutrientes. Podemos imaginamos que, si la comisin hubiese
forzado a Pouchet a usar pinzas esterilizadas, muchas de las redomas no habran
sufrido cambio alguno. Podemos pensar, pues, que la comprensible falta de temple de
Pouchet para enfrentarse a esta camisa de fuerza tcnica slo le salv de un embarazo
mayor. Aunque, por desgracia, las dos comisiones estaban sesgadas, ello fue
seguramente una contingencia histrica que no habra afectado a la conclusin
cientfica exacta a la que llegaron?
Tiene su inters el que ahora parezca ms bien que si Pouchet no hubiera perdido
el temple, no habra salido malparado de la competicin. Una diferencia entre los
experimentos de Pouchet y Pasteur era el medio nutritivo que se us en ellos. Pasteur
us levadura, Pouchet infusiones de heno. Hasta 1876 no se descubri que las
infusiones de heno sustentan una espora que no se mata fcilmente al hervirlas.
Cuando se hierve una infusin de levadura, se mata toda forma de vida; en cambio,
as no se esteriliza una infusin de heno. Los comentaristas modernos, pues, han
sugerido que Pouchet quiz hubiera tenido xito si hubiese mantenido el rumbo, slo
que por razones equivocadas! Merece la pena observar que en ninguna parte hemos
ledo que Pasteur repitiese el trabajo de Pouchet con el heno. En realidad, aparte de
deplorar que ste usara una lima en vez de pinzas, apenas si mencion los
experimentos de los Pirineos, y gast la mayor parte de su energa crtica en los
experimentos previos del depsito de mercurio, para los que tena una explicacin ya
preparada. Los experimentos pirenaicos, por supuesto, se realizaron sin mercurio, el
supuesto contaminante de sus anteriores investigaciones. Como seala una de las
fuentes: Si Pasteur repiti alguna vez los experimentos de Pouchet sin mercurio,
mantuvo los resultados en privado (citado en Farley y Geison, 1974, p. 33). La
conclusin del debate se alcanz, pues, como si los experimentos pirenaicos no
hubiesen tenido lugar.
La diferencia entre el heno y la levadura, tal y como la conocemos hoy, le aade

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una sabrosa irona a los resultados de la comisin. Sin embargo, no pensamos que
Pouchet se hubiera comportado ms sabiamente, si hubiese seguido adelante con el
reto, y los hechos cientficos hablan por s mismos. La interpretacin moderna
sugiere que los hechos tocantes a las infusiones de heno habran hablado, hasta a una
comisin con prejuicios, con la voz inconfundible de la generacin espontnea.
Nosotros no creemos eso. La comisin habra encontrado la manera de explicar los
resultados de Pouchet.

Eplogo
Es interesante tambin que a los defensores de Pasteur les moviese en parte lo que
ahora parece otra hereja cientfica. Se pensaba en esa poca que el darwinismo se
basaba en la idea de la generacin espontnea. En un ataque al darwinismo que se
public el mismo ao que se constituy la segunda comisin, el secretario de la
Academia de Ciencias emple como principal argumento el fracaso de la generacin
espontnea. Escribi que se acab la generacin espontnea. El seor Pasteur no
slo ha iluminado la cuestin, la ha resuelto (citado en Farley y Geison, 1974, p.
23). Se consideraba, pues, que Pasteur le haba propinado un golpe definitivo a la
teora de la evolucin con el mismo que haba derribado a la generacin espontnea
de la vida. Una hereja destruy a la otra. A quienes les parezca que, como todo sali
bien al final, la ciencia queda vindicada, deberan recapacitar.
Finalmente, sealemos que ahora sabemos que hay un nmero de cosas que
podran haber hecho que los experimentos de Pasteur dejaran de funcionar bien con
que los hubiese llevado un poco ms lejos. Hay varias esporas, aparte de las que se
hallan en el heno, que resisten la extincin cuando se hierve a cien grados. A
principios del siglo XX, Henry Bastian apoyaba la idea de la generacin espontnea
porque, sin saberlo, descubri ms esporas resistentes al calor. Adems, la inactividad
de las bacterias no slo depende del calor, sino tambin de la acidez de la solucin.
Las esporas que parecen muertas en una solucin cida pueden dar lugar a vida en un
ambiente lcali. Por lo tanto, los experimentos del tipo que formaron la base de este
debate pueden dar lugar a confusin de varias maneras. Para asegurarse de que un
fluido es completamente estril, es necesario calentarlo a presin a una temperatura
de unos ciento sesenta grados, y/o someterlo a un ciclo de calentamientos y
enfriamientos que se repitan varias veces a intervalos apropiados.
Como sabemos ahora, los experimentos de Pasteur pudieron, y debieron, salirle
mal de muchas maneras. La mejor conjetura que podemos hacer es, inevitablemente,
que, en efecto, le salieron mal; pero saba qu deba contar como resultado y qu
como error.
Pasteur fue un gran cientfico, pero lo que hizo poco recuerda al ideal que

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propugnan los modernos textos del mtodo cientfico.
Cuesta ver cmo podra haber suscitado los cambios que experimentaron nuestras
ideas acerca de la naturaleza de los grmenes si le hubiese constreido ese estril
modelo de comportamiento que, para muchos, es tambin el modelo del mtodo
cientfico.

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5

Una nueva ventana abierta al universo: la no deteccin de la


radiacin gravitatoria

La deteccin de ondas de gravedad


n 1969, el profesor Joseph Weber, de la Universidad de Maryland, asever que
E haba encontrado pruebas de la existencia de grandes cantidades de radiacin
gravitatoria procedente del espacio. Emple un nuevo tipo de detector, diseado por
l mismo. La cantidad de radiacin que vio era mucho mayor que la predicha por
astrnomos y cosmlogos. En los aos siguientes, los cientficos intentaron
comprobar las afirmaciones de Weber. Nadie pudo confirmarlas. All por 1975, pocos
cientficos crean, si es que haba alguno que lo creyese, que la radiacin de Weber
existiera en las cantidades que dijo haber hallado. Pero, parezca lo que parezca ahora,
la cuestin de la existencia de la radiacin gravitatoria no la zanjaron la teora y la
experimentacin solas.
Cabe ver la radiacin gravitatoria como el equivalente gravitatorio de la radiacin
electromagntica, de las ondas de radio, digamos. Casi todos los cientficos aceptan
que la teora de la relatividad de Einstein predice que los cuerpos de gran masa en
movimiento producen ondas gravitatorias. El problema es que son tan dbiles que es
muy difcil detectarlas. Por ejemplo, nadie ha concebido hasta ahora la manera de
generar cantidades detectables de radiacin gravitatoria en la Tierra. Sin embargo,
ahora se admite que una proporcin apreciable de las enormes cantidades de energa
que generan los sucesos violentos del universo debera disiparse en forma de
radiacin gravitatoria, que tendra que ser observable en la Tierra. Las explosiones de
supernovas, los agujeros negros y las estrellas binarias producen flujos considerables
de gravedad que en la Tierra se manifestaran como minsculas oscilaciones del valor
de G la constante que est relacionada con la atraccin gravitatoria de un objeto
sobre otro. Por supuesto, medir G es bastante duro en s mismo.
La ciencia experimental obtuvo un gran triunfo cuando, en 1798, Cavendish
midi la atraccin gravitatoria entre dos bolas de plomo grandes. La fuerza de
atraccin entre ellas no era sino 500 millonsimas de su peso. La bsqueda de la
radiacin gravitatoria es increblemente ms difcil que la de esta fuerza diminuta,
pues el efecto de un pulso de una onda de gravedad es slo una diminuta oscilacin

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de esa fuerza diminuta. Por poner un ejemplo, una de las antenas gravitatorias ms
pequeas que funcionaban en 1975 (a los detectores se les suele llamar antenas)
estaba encerrada en una cpsula de cristal al vaco. El ncleo consista en, quiz, cien
kilogramos de metal; sin embargo, el impacto de la luz de un pequeo flash en la
masa metlica bastaba para que la traza registrada se saliese de la escala.
El pionero de la tcnica ordinaria de deteccin de ondas gravitatorias fue Weber
(pronnciese a la inglesa) a finales de los aos sesenta. Buscaba los cambios de
longitud (tensiones) de una gran barra de aleacin de aluminio causados, a todos los
efectos, por los cambios en la atraccin gravitatoria entre sus partes. No caba esperar
que las dimensiones de una barra as, que a menudo pesa varias toneladas, cambien
por el paso de un pulso gravitatorio en ms de una fraccin del radio de un tomo.
Afortunadamente, la radiacin es una oscilacin y, si las dimensiones de la barra son
justo las adecuadas, vibrar, o resonar como una campana, a la misma frecuencia
que la radiacin. Esto quiere decir que se puede amplificar la energa del pulso hasta
convertirla en algo medible.
Una antena Weber de barra consta de la barra pesada y de algunos aparatos para
medir sus vibraciones. La mayor parte de los diseos usaban cristales
piezoelctricos sensibles a la tensin pegados, o fijados de otra manera, a la barra.
Cuando estos cristales se distorsionan, producen un potencial elctrico. En un
detector de ondas de gravedad, el potencial que produce la deformacin de los
cristales es tan pequeo que casi no se puede detectar. Ello significa que el impulso
que generan los cristales debe amplificarse si se quiere medirlo. Una parte crtica del
diseo es, pues, el amplificador de la seal. Una vez amplificada, las seales se
pueden apuntar en un registrador grfico o introducir en un ordenador para su anlisis
inmediato.

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5.1. Antena de ondas de gravedad del tipo de Weber. Comprese el mtodo de aislamiento ssmico de
Weber con los pesados fundamentos de hormign usados en los experimentos de Michelson-Morley (vase
el captulo 2). Los fundamentos pesados, en realidad, unen el aparato al suelo firmemente, con lo que es
seguro que las vibraciones se transmitirn a travs de l. Recurdese que Michelson (captulo 2) descubri
que bastaba con pegar un pisotn en el suelo a cien metros del laboratorio para que se perturbara el
aparato. Los detectores del tipo de Weber son mucho menos sensibles gracias al ingenioso aislamiento y a
la estrecha banda de longitudes de onda de la radiacin.

Estos dispositivos no detectan en realidad las ondas de gravedad, sino las


vibraciones de una barra de metal. No pueden distinguir entre las vibraciones debidas
a la radiacin gravitatoria y las que producen otras fuerzas. Por lo tanto, para que un
intento de detectar las ondas de gravedad sea razonable, la barra debe estar aislada del
resto de perturbaciones conocidas y potenciales fuerzas elctricas, magnticas,
trmicas, acsticas, ssmicas. Weber prob a hacerlo suspendiendo la barra de un
alambre fino en una cmara metlica de vaco. La suspensin estaba aislada del suelo,
de una manera original y eficaz, por medio de una pila de lminas de plomo y goma.
A pesar de estas precauciones, la barra no estar, por lo general, completamente
quieta. En toda su longitud, a una temperatura mayor que el cero absoluto, habr
vibraciones causadas por los movimientos aleatorios de sus propios tomos; los
monitores de la tensin registrarn, pues, una salida continua de ruido trmico. Si
esto se traslada a un papel de grficos mediante una pluma de registro (como se hizo
en muchos experimentos), se ver una lnea quebrada, muy aguda, que mostrar

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crestas y valles aleatorios. Una onda de gravedad quedara representada, quiz, como
una cresta especialmente alta, pero hay que tomar una decisin acerca del umbral por
encima del cual se considera que una cresta indica una onda de gravedad y no un
ruido no deseado. Por alto que sea el umbral, hay que esperar que, ocasionalmente,
se alce por encima de l una cresta que no se deba ms que al ruido. Para estar
seguros de que se han detectado algunas ondas de gravedad hay que evaluar el
nmero de crestas accidentales que deberan obtenerse como resultado slo del
ruido, y asegurarse de que el nmero total de crestas por encima del umbral es an
mayor. En 1969 Weber anunci que detectaba el equivalente a unas siete crestas por
da que no podan atribuirse al ruido.

Consideracin actual de las afirmaciones de Weber y de la radiacin


gravitatoria

Hoy en da, prcticamente nadie cree en las afirmaciones de Weber. No obstante,


la investigacin en pos de las ondas gravitatorias sigue. Los hallazgos de Weber se
recibieron con escepticismo porque pareca que la radiacin gravitatoria que hall
era, con mucho, excesiva para que fuese compatible con las teoras cosmolgicas
contemporneas. Si, dados los supuestos de que el universo es uniforme y de que la
radiacin gravitatoria no se concentra en la frecuencia con que Weber la pudo
detectar mejor, se extrapolaban los resultados de ste, resultaba que la cantidad de
energa que pareca haberse generado era tal que el universo se agotara en muy
poco tiempo, cosmolgicamente hablando. Estos clculos daban a entender que
Weber tena que estar muy equivocado. Los aparatos que se estn desarrollando ahora
se han diseado para detectar los flujos de radiacin mucho menores que los
cosmlogos creen que podra haber. Las nuevas antenas son mil millones de veces
ms sensibles; detectaran flujos mil millones de veces menores de los que Weber
dijo que haba hallado.
Aunque los primeros resultados de Weber no fueron credos por la magnitud de la
radiacin que deca haber visto, acab por convencer a otros de que le tomasen ms
en serio. A finales de los aos sesenta, desarroll su trabajo de varias e ingeniosas
maneras, lo que condujo a otros laboratorios a intentar la reproduccin de sus
resultados. Uno de los indicios nuevos ms importantes fue que se pudieran detectar
simultneamente las crestas que sobresalan del umbral en dos o ms detectores
separados mil seiscientos kilmetros. A primera vista pareca que slo una
perturbacin extraterrestre, como las ondas de gravedad, poda causar esas
observaciones simultneas. Otra prueba fue que Weber descubri crestas en la
actividad de su detector que ocurran aproximadamente cada veinticuatro horas. Esto
daba a entender que la fuente de la actividad tena algo que ver con la rotacin de la
Tierra. A medida que la Tierra rotaba, llevando consigo al detector, cabra esperar

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que, si la radiacin vena sobre todo de una direccin en el espacio, la sensibilidad
variase. La periodicidad de veinticuatro horas indicaba, pues, que una fuente
extraterrestre haca vibrar los detectores y no alguna perturbacin terrestre
intrascendente.
Y an ms, al principio pareci que la periodicidad estaba relacionada con la
disposicin de la Tierra con respecto a la galaxia, no con respecto al Sol, es decir, que
la periodicidad estaba ligada al da astronmico. Esto era importante, pues como la
Tierra se mueve en rbita alrededor del Sol, lo que hay que esperar es que el
momento del da en que el detector sea ms sensible cambie con las estaciones. (La
geometra es justo la misma del experimento de Michelson y Morley; vase el
captulo 2.) Ello sugera que la fuente tena que estar fuera del sistema solar, lo que
era de nuevo una fuerte indicacin de que la causa de que el detector de ondas
gravitatorias vibrase era algn fenmeno csmico y no uno local, carente de inters.
A este efecto se le llam correlacin sideral; quera decir que los perodos
correspondientes a una cresta de actividad del aparato guardaban relacin con las
estrellas en vez de con el Sol.

Convencer a otros

Merece la pena sealar aqu que cuando se asevera haber logrado un


descubrimiento inesperado, como hizo Weber, hace falta algo ms que aportar
resultados experimentales para convencer a otros de que se lo tomen lo bastante en
serio como para que se molesten siquiera en comprobarlo! Para que haya alguna
esperanza de que se convierta en un resultado aceptado, primero ha de escapar del
laboratorio donde se origin. Convencer a otros cientficos de que intenten refutarlo
es un primer paso til. En el caso de Weber, algunos cientficos se convencieron
gracias a varios desarrollos experimentales distintos. Algunos pensaban que cierto
rasgo era convincente mientras otros crean lo contrario. Por ejemplo, el primer
argumento elaborado que efectu Weber fue mostrar que haba seales coincidentes
en dos o ms detectores separados por grandes distancias. A algunos cientficos esto
les pareci convincente. Por eso, en aquel momento (1972) un cientfico le dijo a
Collins:

[] escribi para preguntarle especficamente acerca de las coincidencias cudruples y triples porque ste,
para m, es el criterio principal. Las oportunidades de que tres o cuatro detectores vayan a la par son muy
remotas.

Por el contrario, otros cientficos crean que las coincidencias pudieron fcilmente
deberse a la electrnica, la suerte o algn otro factor que adulterase el experimento.
As:

de conversaciones se saca que la electrnica de la barra en [] y la de la barra en [] no son en absoluto

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independientes Ambas seales tenan contenidos comunes muy grandes. Dije no es extrao que veas
coincidencias. As que, tenindolo todo en cuenta, volv otra vez a darlo todo por intil.

En otro argumento que adopt Weber se haca que la seal de uno de los
detectores sufriese un retraso temporal antes de que se la comparase con la de un
detector lejano. De esta manera no debera haber coincidencias, es decir, cualquier
coincidencia sera un puro accidente. Weber mostr que, en efecto, el nmero de
coincidencias descenda cuando se retrasaba una seal con respecto a la otra, lo que
sugera que no se deban a algn efecto espurio de la electrnica o a una cuestin de
suerte. Varios cientficos hicieron comentarios del estilo de el experimento del
retraso temporal es muy convincente, pero a otros no les pareci lo mismo.
Para algunos, era el descubrimiento por Weber de una correlacin entre las crestas
en la actividad de las ondas gravitatorias y el tiempo estelar el hecho sobresaliente
que requera una explicacin. As:

no poda importarme menos el experimento del retraso temporal. Podras inventar otro mecanismo que
hiciese que las coincidencias desapareciesen Para m, la correlacin sideral es lo nico de todo ese montn
de paja que hace que me mueva y me preocupe Si esa correlacin sideral desaparece, puedes tomar todo
ese experimento y meterlo donde sea.

Contra esto, comentaron dos cientficos:

Lo que nos convenci al final a muchos fue cuando comunic que un ordenador haba analizado sus
datos y hallado lo mismo. Lo ms convincente es que lo haya metido en un ordenador

Pero otro dijo:

Sabes que dijo que tena a gente que escriba para l los programas de ordenador a los que no les vea ni
el pelo. No s qu significa esto Una cosa que a m y a un montn de gente no nos hace felices es cmo ha
analizado los datos, y el que lo haya hecho con un ordenador no cambia mucho las cosas

Escoger el argumento experimental que convenza a otros requiere habilidad no


slo cientfica, sino tambin retrica.

El crculo vicioso del experimentador


Hacia 1972 algunos otros laboratorios haban construido o estaban construyendo
antenas con las que buscar la radiacin gravitatoria. Otros tres llevaban ya por
entonces con las suyas un tiempo que les haca sentirse listos para publicar informes
negativos tentativos. Podemos ahora imaginamos los problemas de un cientfico que
intentase reproducir el experimento de Weber. Ha construido un delicado aparato, lo
ha estado observando durante varios meses mientras generaba metros y metros de
garabatos en el registrador grfico. La cuestin es: entre los garabatos, hay crestas

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que representen verdaderos pulsos de ondas de gravedad y no mero ruido? Si la
respuesta parece ser no, entonces la siguiente cuestin es si se publican los
resultados, de los que se deducira que Weber estaba equivocado y que no se
encuentran grandes flujos de radiacin. Llegado a este punto, el experimentador tiene
que tomar una decisin angustiosa; a lo mejor s hay de verdad ondas de gravedad y
el experimento negativo es defectuoso por alguna razn. Puede, por ejemplo, que la
decisin acerca del umbral que determina qu crestas son autnticas sea equivocada,
o que el amplificador no sea tan sensible como el de Weber, o que la barra no est
sujeta adecuadamente, o que los cristales no estn tan bien pegados como se debera
para captar las seales. Si es as, y si resulta que hay grandes flujos de ondas de
gravedad, entonces el cientfico que comunica que no existen habr revelado su
propia incompetencia experimental.
Aqu, la situacin es bastante dismil a la que se da en la clase de prcticas de
laboratorio del instituto o en la universidad. El estudiante puede hacerse una buena
idea de si ha hecho un experimento de manera competente o no con mirar el
resultado. Si lo que le sale cae en el intervalo correcto, es que el experimento se ha
hecho ms o menos bien, pero si cae en la franja errnea, entonces es que algo ha ido
mal. Sobre la marcha, la pregunta que ha de hacerse la ciencia difcil lo es la
deteccin de las ondas gravitatorias, y lo son los otros casos descritos en este libro
es: cul es el resultado correcto?. Claro est, el conocimiento del resultado
correcto da la respuesta. El resultado correcto es que se detecten las ondas de
gravedad o que no se las detecte? Como la existencia de las ondas de gravedad es
precisamente de lo que se trata, es imposible saberlo de antemano.
Por lo tanto, cul sea el resultado correcto depender de que haya o no ondas de
gravedad que caigan sobre la Tierra con un flujo detectable. Y para saber si las hay o
no, deberemos construir un buen detector de ondas gravitatorias y echar un vistazo.
Pero no sabremos cul es el resultado correcto a menos y as sucesivamente ad
infinitum.
A este crculo puede llamrsele el crculo vicioso del experimentador. El
trabajo experimental slo puede servir de contrastacin si de alguna manera se rompe
el crculo vicioso del experimentador. En la mayor parte de la actividad cientfica el
crculo se rompe porque se conoce de antemano el intervalo apropiado de resultados,
lo que da un criterio, universalmente aceptado, de calidad experimental. Donde no se
dispone de un criterio tan claro, slo se puede evitar el crculo del experimentador si
se halla algn otro medio de definir la calidad del experimento; y el criterio tiene que
ser independiente del resultado del experimento propiamente dicho.

Los cientficos en su trabajo

Cules deberan ser las consecuencias del crculo vicioso del experimentador?

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Como nadie sabe cul es el resultado correcto, no es fcil discernir quin ha hecho un
buen experimento. Podramos, pues, esperar que los cientficos que se dedican a las
ondas de gravedad discrepasen acerca de quin haba hecho bien su experimento;
cabe pensar que discreparan acerca de si un resultado en concreto se debi a
incompetencia por parte del experimentador y/o a fallos del aparato. Algunos
cientficos creeran que Weber vio las ondas de gravedad porque sus mtodos, o su
aparato, eran defectuosos. Otros creeran que el fallo de no ver la radiacin tena que
ser consecuencia de una falta de habilidad, de una insuficiente perseverancia o de la
mala suerte. Uno de los autores de este libro, Collins, entrevist a la mayora de los
cientficos que participaban en la investigacin de las ondas de gravedad en Gran
Bretaa y Estados Unidos. Encontr precisamente esas discrepancias que se acaban
de describir. El siguiente grupo de comentarios, tomados de las entrevistas que
realiz en 1972, muestran cmo variaban las opiniones de los cientficos acerca del
trabajo de los otros.
En cada caso, tres cientficos, de tres laboratorios diferentes, comentan el
experimento de un cuarto.

Comentarios sobre los experimentos realizados en W


Cientfico a: sa es la razn de que lo de W, aunque es muy complicado, tenga ciertas caractersticas tales,
que si ven algo, sea un poco ms creble Verdaderamente se lo han pensado lo suyo

Cientfico b: Esperaban conseguir una sensibilidad muy alta, pero, francamente, no los creo. Hay maneras
ms sutiles para eso que la fuerza bruta

Cientfico c: Creo que el grupo de W est fuera de quicio.

Comentarios sobre el experimento realizado en X


Cientfico i: l est en un sitio muy pequeo [pero] he mirado sus datos, y la verdad es que tiene
algunos interesantes.

Cientfico ii: No me impresiona, la verdad, su capacidad experimental, as que pondr ms en tela de juicio
cualquier cosa que haga que las de otra gente.

Cientfico iii: Ese experimento es un montn de mierda!

Comentarios sobre el experimento realizado en Y


Cientfico 1: Los resultados de Y parecen muy impresionantes. Son muy profesionales y tienen mucha
autoridad

Cientfico 2: Mi evaluacin ms favorable de su sensibilidad, y l y yo somos buenos amigos es [baja]


y no tiene la menor oportunidad [de detectar ondas de gravedad].

Cientfico 3: Si haces lo que Y ha hecho y le das tus nmeros a algn [operario] y le pides que los elabore,
bueno, pues no sabes nada. No sabes si sos [operarios] estaban hablando con sus [amigos] mientras tanto.

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Comentarios sobre el experimento realizado en Z
Cientfico I: el experimento de Z es muy interesante, y no debera descartarse slo porque el grupo no
pueda repetirlo.

Cientfico II: No me impresiona en absoluto lo de Z.

Cientfico III: Y adems est Z. Ahora bien, lo de Z es un puro, puro fraude!

No slo difieren las opiniones de los cientficos sobre un mismo experimento; los
experimentos mismos difieren entre s de innumerables formas. En efecto, no es fcil
saber qu quiere decir que un experimento es idntico a otro. Como dice un
cientfico:

Inevitablemente, en un experimento como ste va a haber muchos resultados negativos cuando la gente
empiece a sacarlos a la luz, pues el efecto es tan insignificante que cualquier pequea diferencia en los
aparatos puede causar grandes diferencias en las observaciones Quiero decir que, cuando preparas un
experimento, hay muchas cosas sobre los experimentos que no se comunican en los artculos, y as
sucesivamente. Estn las llamadas tcnicas ordinarias, pero esas tcnicas hay que hacerlas de determinada
manera.

Es fcil, pues, hallar una diferencia que explique y justifique las opiniones de un
cientfico sobre la obra de otro. En las distintas crticas se citaron diferencias en las
tcnicas de procesamiento de las seales, en el diseo del amplificador, en el material
de la barra (sufra dilataciones?), en el mtodo de adherir los cristales
piezoelctricos y en muchos otros factores. No obstante, los argumentos tcnicos no
son los nicos elementos de juicio de los experimentos de los dems. Otros motivos
de duda van mucho ms all de lo que se suele tener por ciencia. En 1972 los
experimentadores le daban vueltas a razones no tcnicas para creer o no creer los
resultados de los distintos experimentos. La lista de las que por entonces daban
inclua las siguientes:

1. La fe en la capacidad cientfica y en la honradez de un cientfico, basada en


que haya habido una colaboracin previa con l.
2. La personalidad e inteligencia del experimentador.
3. La reputacin que un cientfico se ha ganado al dirigir un laboratorio enorme.
4. Si el cientfico ha trabajado en la industria o en los medios acadmicos.
5. El historial de fracasos del cientfico.
6. La informacin interna.
7. El estilo del cientfico y la presentacin de los resultados.
8. El enfoque psicolgico con que el cientfico efecta el experimento.
9. El tamao y el prestigio de la universidad de origen del cientfico.
10. El grado de integracin del cientfico en varias redes cientficas.

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11. La nacionalidad del cientfico.

Como dice un cientfico, al explicar por qu no se crea los resultados de Weber:


Ves, todo esto tiene muy poco que ver con la ciencia. Al final, acabaremos
fijndonos en su experimento, y te dars cuenta de que no puedo desmenuzarlo tan
cuidadosamente como quisiera.

La competencia de los experimentadores y la existencia de las ondas de


gravedad

Estas discusiones sobre quines son los que realizan trabajos bien hechos
constituyen una parte esencial del debate acerca de si existen las ondas de gravedad.
Cuando se decide quines son los experimentadores buenos, queda claro si son los
que han detectado las ondas de gravedad o los que no han podido verlas. De esta
manera, se llega a conocer si hay ondas de gravedad que detectar.
Por otra parte, cuando sabemos si hay ondas de gravedad que detectar, sabemos
qu detectores son los buenos. Si las hay, un aparato bueno es un aparato que las
detecta; si no las hay, los experimentos buenos son los que no las ven. Por lo tanto,
definir lo que es un buen detector de ondas gravitatorias y determinar si las ondas de
gravedad existen es uno y el mismo proceso. Sus aspectos cientficos y sociales son
inextricables. sta es la manera en que el crculo vicioso del experimentador se
resuelve.

La radiacin gravitatoria: 1975


Despus de 1972, los acontecimientos favorecieron a Weber cada vez menos. En
julio de 1973, dos grupos, independientes entre s, publicaron (con dos semanas de
diferencia) resultados negativos en la revista cientfica Physical Review Letters. En
diciembre de 1973, un tercer grupo public resultados negativos en la revista Nature.
Estos grupos y otros tres fueron publicando nuevos artculos que decan que nada se
vea conforme se aumentaba la sensibilidad de los aparatos. Desde entonces, nadie ha
concluido que hubiese encontrado nada que corroborara los hallazgos de Weber.
En 1972 pocos cientficos crean en la existencia de grandes flujos de ondas de
gravedad, y muy pocos se comprometan abiertamente a negar que existiesen. En
1975 cierto nmero de cientficos haba dedicado su tiempo y su esfuerzo en sacar
activamente adelante la recusacin de Weber. Casi todos los dems aceptaron que no
tena razn y slo hubo un cientfico, aparte de Weber, que pensase que mereca la
pena proseguir la bsqueda de grandes flujos. Se podra decir que el problema que
plantea el crculo vicioso del investigador se haba resuelto eficazmente en 1975:

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(casi todos) saban ya por entonces que una antena capaz de detectar grandes flujos
de ondas gravitatorias era un fiasco, y si lo haca, no era precisamente porque tuviera
todos los visos de ser un experimento bien diseado. Cmo lleg a pasar esto?
A Weber, parece, no le sorprendi el aluvin de resultados negativos. Un
encuestado explica que a Weber, habida cuenta de que un resultado negativo es la
cosa ms fcil de lograr, le pareca que era de esperar que se produjesen:

por esa poca [1972] Weber nos visit, e hizo el comentario, que creo correcto, de que Va a haber una
poca muy dura para el negocio de las ondas de gravedad porque le pareca que haba trabajado durante diez
o doce aos para obtener las seales y es de lo ms fcil poner en marcha un experimento y si no las ves, no te
pones a mirar por qu no las ves, slo publicas un artculo. Es importante, y no dice ms que no las veo. As
que le pareca que al asunto le llegaban sus horas bajas

Pero cuesta fiarse completamente de un experimento que no hall nada. Cuesta


comprender por qu los cientficos quedaron tan convencidos de que sus resultados
negativos eran correctos mientras Weber segua clamando que vea ondas de
gravedad. Por qu no fueron ms cautos? Como observaba un cientfico:

[una diferencia importante entre Weber y los dems es que Weber] se pas horas y horas cada da de
cada semana de cada mes viviendo con el aparato. Cuando trabajas con una cosa, intentando sacar de ella lo
ms que se pueda, te encuentras con que [por ejemplo] el ruido de un tubo que has escogido, digamos que uno
entre cien, es bueno slo durante un mes si tienes suerte, pero una semana es ms probable. Algo pasa, cae un
pequeo grano del ctodo y ya tienes una marca que es ruido, y los procedimientos para encontrar esto son
largos y tediosos. Mientras tanto, tu sistema, por fuera, parece exactamente igual.
As que hay montones de veces que puedes tener un sistema funcionando y crees que va bien, y no lo va.
Una de las cosas que Weber le da a su sistema, y ninguno de los otros lo hace, es dedicacin, una dedicacin
personal, como ingeniero elctrico, casi ninguno de los dems lo es
Weber es ingeniero elctrico y fsico, y si resulta que ve ondas de gravedad y que a los otros se les
escapan, la razn es que los otros no eran en realidad experimentadores dedicados Vivir con el aparato es
algo que he descubierto que es verdaderamente muy importante. Es como llegar a conocer a una persona:
puedes, en un momento, decir si tu esposa est fastidiada hasta cuando ella no lo sabe.

Este rasgo del trabajo experimental debera hacer que los cientficos fuesen cautos
a la hora de sacar conclusiones claras de un conjunto de resultados negativos. Es otra
manera de expresar el crculo vicioso del experimentador. Cmo adquirieron la
confianza suficiente para condenar los hallazgos de Weber?

Cmo se cerr el debate

En 1975 todos los cientficos estaban de acuerdo en que el experimento de Weber


no era correcto, pero sus razones diferan marcadamente. Algunos se convencieron de
ello porque Weber haba cometido un error bastante flagrante en un punto de su
programa de ordenador; otros crean que el error se haba corregido de forma
satisfactoria antes de que hiciera mucho dao. Algunos pensaban que los anlisis
estadsticos del nivel del ruido de fondo y del nmero de crestas residuales eran
inadecuados; otros no pensaban que ste fuera un punto decisivo.

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Weber tambin cometi un desafortunado error cuando anunci que haba hallado
seales coincidentes entre su propio detector y el de un laboratorio completamente
independiente. Estas coincidencias se extrajeron de los datos mediante la
comparacin de secciones de las cintas de los dos detectores. Desgraciadamente para
Weber, result que, a causa de una confusin entre zonas temporales, las dos
secciones de las cintas que compar se haban registrado con una diferencia de ms
de cuatro horas, as que estaba en realidad creando por arte de magia una seal a
partir de lo que debera haber sido puro ruido. Sin embargo, otra vez no fue difcil
encontrar cientficos que crean que el dao no haba sido muy grande, pues el nivel
de la seal que se comunic apenas era estadsticamente significativo.
Otro factor que algunos consideraron importante fue que Weber no consigui
incrementar la razn entre la seal y el ruido con los aos. Se esperaba que, a medida
que mejorara su aparato, la seal se fuese haciendo ms intensa. En realidad, pareci
que la seal neta iba debilitndose. sta, segn muchos cientficos, no era la manera
en que un trabajo cientfico nuevo tena que evolucionar. Ms an, la correlacin con
el tiempo estelar, de la que Weber inform en un principio, se esfum. Pero, de
nuevo, estas crticas les parecieron decisivas a uno o dos cientficos; al fin y al cabo,
no hay garanta alguna de que una fuente csmica de ondas de gravedad tenga que
permanecer estable.
Apenas hace falta decir que los resultados casi unnimemente negativos de los
otros laboratorios fueron un factor importante.
Pero los seis experimentos ms o menos negativos fueron criticados
vigorosamente por Weber y, lo que es ms importante, cinco de ellos fueron
criticados tambin por uno o ms de los crticos de Weber! No debera sorprender,
dados los anlisis de las secciones anteriores de esta obra. El nico experimento
inmune a las condenas de los crticos de Weber se dise de forma que fuese en la
mayor medida posible un calco del diseo original de Weber. Nadie pens que fuera
crucial.
Parece que nada tuvo mayor peso en el debate que la vigorosa crtica, el anlisis
cuidadoso y el estilo pugnaz de un poderoso miembro de la comunidad fsica,
Richard Garwin. Como explic un cientfico:

por lo que a la comunidad cientfica en general se refiere, la actitud general la estableci probablemente
lo que public Garwin. Y eso que en realidad el experimento fue trivial, fue una cosa minscula Pero la
cosa estuvo en cmo lo escribi Todo lo dems era horriblemente tentativo Todo era un poco vacilante
Y entonces sale Garwin con su juguete. Pero fue por cmo lo escribi, ya ves.

Otro cientfico dijo:

Garwin habl ms alto que los dems e hizo un gran trabajo al analizar sus datos.

Y un tercero:

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[El artculo de Garwin] se hizo de manera muy clara y poco menos que convenci a todo el mundo.

Cuando se comunicaron los primeros resultados negativos en 1972, iban


acompaados de una cuidada exploracin de todas las posibilidades lgicas de error.
Comprensiblemente, los primeros cientficos que criticaron a Weber se cubrieron las
espaldas. Les sigui enseguida el destacado informe del experimento de Garwin, con
cuidadosos anlisis de los datos y la poco comprometedora aseveracin de que los
resultados entraban sustancialmente en conflicto con los que comunic Weber.
Entonces, como dijo uno de los encuestados, empez la avalancha, y despus de eso
nadie vio nada.
Por lo que se refera a los resultados experimentales, el cuadro que surge es que la
serie de experimentos negativos hizo que se pudiera publicar abierta y confiadamente
un desacuerdo contundente con Weber, pero que esa confianza slo vino despus de
que, podra decirse, se hubiese acumulado una masa crtica de comunicaciones de
experimentos. Garwin encendi esa masa.
Garwin crea desde el principio que Weber estaba equivocado.
Actu conforme a esa creencia en cuanto lo crey apropiado. Por tanto, se
asegur de que en un congreso se aireasen ampliamente algunos de los errores de
Weber y escribi una carta a una popular revista de fsica en la que incluy este
prrafo:

[se ha mostrado] que en [cierta cinta] casi todas las supuestas coincidencias reales las cre se
solo programa de ordenador.

Por lo tanto, no slo es que hubiera algunos fenmenos que pudiesen causar junto
con las ondas de gravedad la tasa de exceso de coincidencias con retraso nulo [en
esos datos], es que fueron ellos quienes de hecho la causaron. [La cursiva es de
Garwin.]
Y la frase: el grupo de Weber no ha publicado pruebas crebles en absoluto de
que hayan detectado radiacin gravitatoria.
Refirindose a algunos de sus trabajos posteriores, un miembro del grupo de
Garwin me coment: En ese punto no se estaba ya haciendo fsica. No est claro que
fuese alguna vez fsica, pero s que ya no lo era por entonces; y Slo queramos ver
si era posible pararlo inmediatamente sin tener que arrastrarlo durante veinte aos.
Por lo tanto, sin las acciones de Garwin y su grupo, se hace difcil ver cmo
podra haber llegado a su fin la controversia de las ondas de gravedad. Que hiciese
falta una contribucin semejante es, una vez ms, consecuencia del crculo vicioso
del experimentador.

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Conclusin
Hemos afirmado que el crculo vicioso del experimentador se resolvi en el caso
de las ondas de gravedad. Garwin, por as decirlo, cristaliz el peso creciente de los
informes negativos, ninguno de los cuales era, en s mismo, decisivo. Una vez que
hubo hablado, slo contaron los experimentos que arrojaban resultados negativos, y
ya no hubo ms flujos de ondas de gravedad elevados.
Por esa misma razn, todo experimento subsiguiente que produjera resultados
positivos habra de considerarse defectuoso.
Comunicar un resultado experimental no basta, por s solo, para hacer creble una
aseveracin inusual. Si otros cientficos han de tomrsela lo bastante en serio como
para que intenten, siquiera sea, refutarla, hay que presentarla muy clara e
ingeniosamente. Weber haba efectuado una larga serie de modificaciones antes de
que se prestase una atencin considerable a sus aseveraciones. Entonces, una vez que
la controversia estuvo en marcha, no bast una combinacin de teora y experimento
para zanjar el asunto; el crculo vicioso del experimentador se interpuso. Hemos visto
algunas de las formas en que estas cuestiones se resuelven en realidad. No se suele
pensar que estos mecanismos de resolucin, o de clausura, sean actividades
cientficas; sin embargo, sin ellos, la ciencia sujeta a controversia no podra
funcionar.
Importa observar que la ciencia de las ondas de gravedad no se parece en
absoluto, tras la resolucin de la controversia, a como era antes de la resolucin.
Antes de la resolucin, haba una incertidumbre verdadera y sustancial, una
incertidumbre que era muy razonable. A pesar de la gran cantidad de trabajos
cientficos hechos y del enorme nmero de resultados experimentales y tericos
disponibles, las cosas no estaban claras. En ese punto, a nadie se le poda acusar
porque pensase que haba dos posibilidades abiertas y se resistiera a inclinarse a un
lado u otro. Tras la resolucin, todo se aclara; los grandes flujos de ondas de
gravedad no existen y se dice que slo los cientficos incompetentes piensan que los
ven.
Por supuesto, el modelo muestra tambin que una controversia, una vez cerrada,
puede, en principio, reabrirse. El profesor Joseph Weber no ha dejado nunca de creer
que sus resultados eran correctos y, en especial desde 1982, terminada ya nuestra
historia, ha estado publicando artculos que aportan nuevos argumentos e indicios en
favor de su opinin. La pregunta es: se ganarn la atencin de la comunidad
cientfica?
La ciencia de las ondas de gravedad de antes de la resolucin, en 1972, es el tipo
de ciencia que raramente ve o comprende el estudiante de ciencias. Sin embargo,

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recalquemos una idea a la que se volver en la conclusin final de este libro: es el
tipo de ciencia que el cientfico investigador puede tener que encarar un da, el que se
le pide al pblico que tenga en cuenta cuando, digamos, escucha, formando parte de
un jurado, una prueba forense, o cuando asiste a una investigacin pblica sobre una
cuestin tcnica, o cuando vota acerca de polticas, como las de defensa o de energa,
que giran alrededor de cuestiones tcnicas. Por muchas razones, pues, es tan
importante que se conozca esta faceta desacostumbrada de la ciencia como el conocer
su otra cara ms regular.

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6

La vida sexual de la lagartija de cola de ltigo

Introduccin
David Crews, profesor de zoologa y psicologa de la Universidad de Texas, se
A le podra considerar un mirn sexual. La razn es que se pasa buena parte del
tiempo observando la peculiar vida sexual de los reptiles como las lagartijas y las
serpientes.
Su trabajo es de gran inters para los bilogos. A veces da lugar a controversia.
En este captulo nos vamos a centrar en una serie concreta de observaciones que
Crews hizo del apareamiento de un gnero determinado de lagartija de cola de ltigo.
Sin embargo, a modo de introduccin en el mundo sexual de los reptiles que Crews
estudia, nos fijaremos primero en sus trabajos, menos controvertidos, sobre la
serpiente de jarretera.
El entorno rtico del oeste de Canad ofrece quiz las condiciones ms crudas con
que los vertebrados se encuentran en el planeta entero. Ah vive la serpiente de
jarretera. Para sobrevivir al largo invierno rtico, las serpientes han aprendido el truco
de la criopreservacin. Su sangre se vuelve espessima y hay rganos vitales del
cuerpo que dejan de funcionar casi por completo y exhiben niveles de actividad
apenas detectables. Pero, cuando llega la primavera, experimentan rpidas
transformaciones que las preparan para aparearse.
El apareamiento ocurre durante un perodo corto e intenso. Primero salen los
machos de su larga congelacin invernal, y se pasan de tres das a tres semanas
solendose cerca de la entrada de la madriguera. Cuando salen las hembras, solas o
en pequeos grupos, los machos son atrados por una feromona (una sustancia
mensajera) de sus dorsos. Convergen hasta cien machos y forman una bola de
apareamiento. Una vez consigue un macho aparearse, los otros se dispersan
inmediatamente. La hembra apareada, que ha dejado de ser atractiva para los dems
machos a causa de una feromona que ha recibido del macho con el que se ha unido,
deja entonces el lugar. Los machos se reagrupan y esperan a la entrada de la
madriguera la salida de otras hembras con las que aparearse.
Por qu les interesa a los bilogos un ritual tan curioso? Crews es
neuroendocrinlogo del comportamiento. Estudia la evolucin de los sistemas del

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cuerpo que controlan la reproduccin y el comportamiento sexual. Usa una variedad
de tcnicas, entre las que estn la observacin del comportamiento, el examen de
rganos y los anlisis de sustancias de la sangre. Hace comparaciones con otras
especies. La serpiente de jarretera le interesa especialmente por la manera en que su
comportamiento sexual y su psicologa se sincronizan con las exigencias del entorno.
Las actividades sexuales de las serpientes quiz nos parezcan extraas, pero se
adaptan perfectamente a las condiciones extremas en las que viven. Para Crews, el
comportamiento de las serpientes de jarretera era un ejemplo particularmente
poderoso de cmo los factores ambientales pueden influir en la evolucin y el
desarrollo de varios aspectos de la reproduccin. Al insistir en el papel del entorno, se
puede considerar que Crews toma partido en uno de los debates ms viejos de la
biologa: la naturaleza frente a la crianza.
El inters de Crews por la fisiologa reproductiva choca un tanto con los campos
tradicionales del estudio de los reptiles. Su trabajo cae entre lo que ocupa a los
herpetlogos, quienes estudian las serpientes y las lagartijas desde el punto de vista
de la historia natural, y lo que importa a los neuroendocrinlogos, que comparan
varios sistemas de control hormonal sin tener por qu relacionar ese trabajo con el
comportamiento sexual de las especies. Al prestar atencin a la evolucin y a la
comparacin de especies, Crews halla tambin audiencia para su obra entre los
tericos de la evolucin, los bilogos comparativistas, los zologos y los psiclogos.
Como muchos cientficos innovadores, Crews junta enfoques de una diversidad
de especialidades que, tradicionalmente, haban seguido caminos separados. En parte
por esta razn, sus trabajos no se han librado de la controversia. Al hacer nuevas
preguntas acerca de aspectos del comportamiento y de la fisiologa de especies que ya
se haban estudiado, Crews puso en apuros a los expertos consolidados.
Por supuesto, slo porque la obra de un cientfico ponga en un brete a sus colegas
no quiere decir que haya de prestarse a la controversia. En la ciencia, muchos
hallazgos o enfoques que podran mover a polmica son, simplemente, ignorados. Por
ejemplo, se publican numerosos artculos que, aunque atacan los fundamentos de la
mecnica cuntica o de la relatividad, apenas si causan una mnima perturbacin en la
superficie de la fsica. Volver la cabeza es la va del no se toleran insolencias
cuando hay que vrselas con ideas potencialmente problemticas. De hecho, el
conseguir que unas ideas lleguen a tener la categora de controvertidas, de manera
tal que otros cientficos se sientan obligados a rechazarlas de forma explcita es, en s
mismo, un logro considerable.
Por la poca en que Crews produjo su controvertido trabajo sobre la lagartija de
cola de ltigo, era una figura demasiado importante para que se la ignorase. En las
primeras etapas de su carrera en Harvard no hubo ni el menor indicio de las
polmicas futuras. Sus enfoques y hallazgos no ponan en entredicho los fundamentos
de su especialidad. Cuando se traslad a la Universidad de Texas (tras siete aos en
Harvard), era un cientfico muy respetado, visible y bien relacionado. Slo entonces,

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una vez se hubo hecho una reputacin, empez a resaltar la naturaleza radical de sus
ideas. La controversia ms ntidamente enfocada en la que Crews ha participado no
se centra en los grandes problemas de la teora de la evolucin, sino en algunas
afirmaciones suyas, bastante especficas, relativas a la vida sexual de la lagartija de
cola de ltigo.
Sus observaciones de este vertebrado y la recepcin que tuvieron forman la
mdula de nuestra historia.
A continuacin, nos ocuparemos en especial de seguir las idas y venidas de esta
controversia cientfica concreta. Quiz parezca morboso entrar en tantos detalles. Sin
embargo, le recordamos al lector que es precisamente en los argumentos detallados
donde hallamos el diamante en bruto de la ciencia.

Lagartijas lesbianas saltarinas


La revista Time titul de esta manera su informacin sobre las observaciones que
Crews haba efectuado de los hbitos sexuales de Cnemidophorus, la lagartija de cola
de ltigo. Cnemidophorus es un reptil inusual, pues se cra partenogenticamente.
Esto quiere decir que puede reproducirse a partir de los huevos de la hembra sin que
haga falta que un macho los fertilice. Gracias a esta caracterstica, la especie es ideal
para estudiar aspectos de la evolucin de la sexualidad que no se pueden separar y
analizar en las especies sexuales normales, donde la herencia del macho es un factor
que complica las cosas y siempre est presente.
Tan pronto como Crews empez a trabajar con Cnemidophorus cay en la cuenta
de un patrn de comportamiento que, a primera vista, pareca muy peculiar. Estas
lagartijas no sexuales, que no necesitan aparearse, se montan a veces unas a otras,
como si fueran unas lagartijas sexuales ms. Esta observacin, que se les haba
escapado a los investigadores anteriores, o que haban preferido que se les escapase,
fue el meollo de la controversia.
La conducta que en esta historia nos importa se reproduce en la serie de
ilustraciones de la figura 6.1. La secuencia parece bastante sencilla. Una hembra
activa se sube al dorso de otra hembra, pasiva, dobla su cola alrededor del cuerpo de
su compaera de forma que sus rganos sexuales entren en contacto, le muerde el
cuello y el dorso, y permanece sobre la otra de uno a cinco minutos.
Todos los bilogos concuerdan en que esto pasa. Disienten por lo que se refiere al
significado que haya que dar a estas observaciones.
Para Crews y su colaborador Fitzgerald, el extrao comportamiento de la lagartija
(observado repetidas veces con diferentes ejemplares) tena una clara relacin con la
sexualidad. Y, en efecto, pensaban que haban visto algo tan significativo que lo
presentaron como si fuese un nuevo e importante descubrimiento sobre las especies

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partenogenticas. La rutina del cortejo seguida en el comportamiento copulatorio se
pareca notablemente a la del apareamiento ordinario que Crews haba observado en
otras especies sexuales, estrechamente emparentadas con sta. Adems, la diseccin y
la palpacin (el examen mediante el tacto) de las lagartijas revelaba su naturaleza
sexual. El animal cortejado se mostraba reproductivamente activo, con ovarios que
contenan grandes folculos preovulatorios, mientras que el animal que cortejaba era
reproductivamente inactivo o postovulatorio, con ovarios que slo contenan
pequeos folculos subdesarrollados. Estas diferencias suscitaban preguntas de tipo
general sobre la funcin que el comportamiento pseudocopulatorio cumpla en la
sexualidad, tal como un posible papel en la puesta en marcha de los mecanismos
reproductivos.

6.1. Comportamiento sexual de C. uniparens (dibujado de nuevo por Steven W. Allison a partir de Myers,
1990, p. 273).

Si Crews pensaba que haba hecho un gran descubrimiento, otros bilogos no


estaban tan seguros. Algunos eran abiertamente incrdulos. Dos de los ms conocidos
investigadores de este gnero de lagartija, Orlando Cullar, de la Universidad de
Utah, que a principios de los aos setenta haba descubierto los mecanismos
cromosmicos de la partenognesis, y C. J. Cole, del Museo Norteamericano de
Historia Natural, pionero del estudio fisiolgico de ese gnero, criticaron enseguida
las afirmaciones de Crews. Para estos dos cientficos, que se haban pasado aos

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estudiando a Cnemidophorus y, en particular, aprendiendo a mantenerlo en
cautividad, Crews no era ms que un advenedizo inexperto. En vez de observar las
lagartijas cuidadosamente durante perodos largos de tiempo, en su opinin, Crews
haba pillado un rasgo de comportamiento peculiar, visto en muy pocos animales, y lo
haba hinchado hasta convertirlo en un descubrimiento sensacional. Puede que a
Cullar y Cole les irritase especialmente que la revista Time se hubiese fijado en el
asunto; las hazaas sexuales de las lagartijas se prestaban a que los medios de
comunicacin se encandilasen con ellas.
La primera reaccin de Cullar y Cole fue intentar quitarle hierro al
comportamiento aberrante. Sostuvieron que no haba sucedido nada particularmente
nuevo o sorprendente, pues otros (incluidos ellos mismos) haban observado antes esa
actividad de las lagartijas. Por lo tanto, Crews estaba, simplemente, equivocado
cuando pretenda que su trabajo tena especial importancia para el estudio de las
especies partenogenticas. La conducta que haba observado era trivial: era
antinatural y se deba a la cautividad. Adems, un investigador ms avezado no se
habra dejado confundir y habra preferido ignorarla por no ser otra cosa que un
fenmeno espurio.
La cuestin crucial, pues, era si el comportamiento de la lagartija era espurio,
producido por las condiciones de hacinamiento propias de la cautividad, como decan
los crticos, o una parte esencial, hasta entonces pasada por alto, del comportamiento
reproductivo.
Una caracterstica de las controversias cientficas es que en ellas se pone muy en
tela de juicio la competencia de los protagonistas.
Por lo general, en la ciencia se da por descontada la capacidad.
Sin embargo, en una controversia los problemas cientficos propiamente dichos
de que trata y las habilidades de los cientficos que participan en ella no se separan
con facilidad. En el subsiguiente debate entre Crews y sus crticos, la necesidad que
unos y otros investigadores tuvieron de acreditar su capacidad fue suprema.
Buena parte de la controversia tuvo lugar en la literatura cientfica publicada, y la
expansin de las secciones sobre los mtodos, por lo general breves, de los
artculos indic la creciente importancia dada a la acreditacin de la competencia. En
el artculo original de Crews y Fitzgerald, la seccin de mtodos constaba slo de
unas cuantas lneas, que acompaaban a las fotografas de las lagartijas. Sin embargo,
cuando tuvo que replicar a sus crticos cinco aos despus, aparecieron una notable
cantidad de detalles relativos al rgimen de cuidados de las lagartijas, los
procedimientos de observacin seguidos, etc. A medida que la polmica fue
desarrollndose, las habilidades y la competencia necesarias para hacer este tipo de
observaciones se convirtieron tambin en objeto de discusin. Por ejemplo, en el
ataque que public contra Crews, Orlando Cullar se refera a su propia larga
experiencia (ms de diez aos) en la observacin de cmo el Cnemidophorus cautivo
produca sus huevos, y tambin a su preciso conocimiento del ciclo reproductivo.

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Afirmaba que el comportamiento observado por Crews careca de importancia,
aunque l mismo lo haba visto espordicamente, de tiempo en tiempo, a lo largo de
quince aos en el laboratorio.
Del mismo modo, Cole y Townsend, en una refutacin de Crews y Fitzgerald,
ensalzaban su propia capacidad como observadores y recalcaban el detalle con que
efectuaron sus observaciones, el tiempo que ello les llev (en contraste con el corto
perodo que dur el trabajo de Crews y Fitzgerald) y la minuciosidad de su sistema de
categorizacin del comportamiento. Mencionaban incluso dnde guardaban las
lagartijas (en sus despachos) y que se ocupaban de ellas personalmente. Por lo
general, tampoco aparecen nunca semejantes detalles en las comunicaciones de
investigaciones rutinarias.
Estas apelaciones personales a la capacidad del propio cientfico, estas
reconstrucciones de los detalles del trabajo cotidiano en el laboratorio, producen, sin
embargo, un efecto no deseado. Hacen que la ciencia se parezca ms a otras reas de
actividad que se realizan en el mundo prosaico de los despachos y que dependen de la
maa.
No es por accidente que los artculos cientficos de rutina les quiten peso a estos
factores. Que no se d cuenta de estas discusiones hace que la ciencia parezca una
actividad especial; los cientficos se convierten en mediadores o meros observadores
pasivos de la naturaleza. Como dejar sentado que se poseen habilidad y competencia
se vuelve importante durante una controversia, empezamos a ver mejor qu se
encierra en la construccin de la ciencia.
Procesos que suelen estar ocultos se hacen visibles.
Irnicamente, cuando Crews y sus colegas respondieron a Cullar, hicieron que la
apelacin de ste a su propia diligencia y experiencia se volviese contra l. Tomaron
el que reconociese que haba, en efecto, visto el comportamiento pseudocopulatorio
como una confirmacin de sus propias observaciones. A continuacin pasaron a
atribuir el que no fuera capaz de apreciar su importancia a las ideas preconcebidas
que tena. Ello es parte de la estrategia general que Crews ha usado contra sus
crticos, conforme a la cual los pinta como personas rutinarias, encerradas en el
paradigma y aferradas a las viejas tradiciones, incapaces de ver lo que hay que ver.
Esta estrategia de jvenes turcos no es inusual en las controversias cientficas.
Parte de la discusin sobre la competencia se centra en el cuidado que hayan
puesto los observadores. En este caso, los crticos sostenan, simplemente, que Crews
y Fitzgerald no haban sido en sus observaciones todo lo cuidadosos que haca falta.
Pero el argumento del cuidado puesto es, sin embargo, como la mayor parte de los
argumentos en una controversia, un arma de doble filo. Crews y su grupo adoptaron
la misma lnea en su respuesta a Cole y Townsend; se cebaron en lo que pareca una
falta de rigor en los mtodos seguidos. Sealaron que Cole y Townsend evalan el
estado reproductivo de las lagartijas mediante una inspeccin visual de la distensin
abdominal. Esto, sostienen, es inadecuado, pues es bien sabido que la palpacin es

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necesaria tambin. En una maniobra ingeniosa, citaban en realidad a otro crtico de
Crews, Cullar, en apoyo de sus requisitos.
Las acusaciones de falta de cuidado no sirven para resolver las disputas porque
tienden a ser circulares. Todos saben que el cientfico cuidadoso hallar la verdad,
mientras que el observador sin cuidado est condenado al error. Pero de lo que se
trata, exactamente, es de qu hay que hallar. Si se cree que la pseudocopulacin es un
fenmeno autntico, parecer que Crews ha sido cuidadoso y sus crticos
descuidados; al revs, si se considera que la pseudocopulacin es un fenmeno
espurio, sus crticos sern los cuidadosos y Crews el descuidado. El cuidado, en s y
por s mismo, como la mayora de los factores de ese estilo en una controversia, no
puede ofrecer una manera independiente de zanjar la cuestin. Volvemos al crculo
vicioso del experimentador, pero agravado.
Si las atribuciones de habilidad y competencia no pueden, por regla general,
zanjar la controversia, qu pasa con las cuestiones de hecho? Como hemos argido
ms arriba, las cuestiones de hecho son inseparables de las habilidades que el
cientfico haya aplicado a producirlas. As que cuando un crtico hace una afirmacin
especfica encaminada a refutar a Crews, no sorprende que se halle de nuevo que las
cuestiones de la competencia no estn nunca lejos de la superficie. La afirmacin de
Cullar, y de Cole y Townsend, de que el comportamiento cuasicopulatorio de las
lagartijas se debe al hacinamiento est en el mismo centro de la polmica.
Crews la responde de la siguiente manera. En sus ltimos artculos, como se ha
mencionado antes, entra en mayores detalles relativos a sus mtodos. Se dan las
condiciones exactas bajo las que se guardan sus lagartijas. Una vez dadas, puede
volver las tornas contra sus crticos sosteniendo que stos no presentan ningn dato
especfico que muestre que el hacinamiento conduce a la copulacin espuria. No dan
las dimensiones de las jaulas empleadas, ni el nmero de animales por jaula (citado
en Myers, 1990, p. 125). Con esta maniobra, es Crews quien parece haber sido
meticulosamente cuidadoso en el mismsimo terreno escogido por sus crticos para
lanzar su ataque; se hace, por otra parte, que los crticos parezcan tibios en su
acusacin.
Un aspecto en el que esta controversia en biologa parece diferir de las
controversias en la fsica examinadas en este libro es que se generan muy pocos datos
nuevos en el transcurso de la polmica. Los fundamentos del debate parecen estar
cambiando constantemente en el proceso de dar con la interpretacin correcta de las
observaciones previas. En fsica, los experimentos se utilizan como una manera de
centrar el debate. En esta rea de la biologa, apenas si son posibles. En vez de ellos,
la atencin se pone constantemente en las pruebas de que carece la posicin sostenida
por el lado contrario las pruebas, por ejemplo, de que el hacinamiento conduce a la
pseudocopulacin, tal y como sac Crews a colacin al responder a Cole y
Townsend.
La prueba negativa ms sobresaliente de todo el debate es, simplemente, que

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nadie, Crews y Fitzgerald incluidos, ha visto jams la pseudocopulacin de las
lagartijas en el campo. Cole y Townsend le dieron a esto mucha importancia, y
mencionaron que el estudio ms completo de Cnemidophorus en la naturaleza no da
cuenta de que hubiese tal cosa. Como cabra esperar, la respuesta de Crews y su
grupo es la que las circunstancias requieren. De nuevo vuelven las tomas contra los
crticos. Sealan que bien pudiera existir ese comportamiento, pero son las
observaciones en la naturaleza capaces de dar con l? Es bien sabido que
Cnemidophorus es una especie muy tmida y que ni siquiera los apareamientos de la
lagartija sexual ordinaria se observan con frecuencia. As que dnde observar mejor
tan delicado fenmeno que en el laboratorio!

Mordiscos amorosos y movimientos de manos


En las controversias cientficas ocurre a menudo que minucias hasta entonces
pasadas por alto se vuelven muy importantes y se debate sobre ellas acaloradamente.
A medida que los dos lados intentan sembrar dudas sobre los argumentos del otro, se
introducen ms y ms elementos de juicio adicionales. En el presente caso, el nmero
de mordiscos amorosos que sufren las lagartijas y si agitan o no las manos como
signo de sumisin sexual se convirtieron en cuestiones importantes.
Cullar arguy que raramente vea un mordisco amoroso en los especmenes
que haba recogido en la naturaleza, y que si la pseudocopulacin fuese un hecho
rutinario deberan verse ms. La respuesta de Crews y su grupo consisti de nuevo en
invertir el argumento, sealando que si Cullar tuviese razn, querra decir que las
lagartijas sexuales normales tampoco se apareaban! La respuesta, sugeran, era que
esos mordiscos no son una huella natural del apareamiento. Con la intencin de
confirmar su idea, examinaron los cadveres de mil lagartijas hembra de una especie
sexual y slo hallaron un 3 por 100 que tuviera marcas en el dorso o en los costados;
observaron, adems, que el mismo porcentaje de machos tena esas marcas. Por lo
tanto, Crews consigui de esta manera volver la prueba ofrecida por Cullar contra l
mismo. Es de lo ms probable que se hallen marcas en las lagartijas muertas, pero
como tambin se las encuentra en los machos, es probable que la causa sea un
comportamiento agresivo.
El movimiento de manos se volvi importante a consecuencia de un eplogo que
Cole y Townsend aadieron a su refutacin de Crews. Criticaban a ste por fiarse
errneamente de que cuando una lagartija alza una mano ello indica sumisin. En
realidad, segn Cole y Townsend, no es ms que un signo de que la lagartija se est
soleando. Otra vez es la competencia de los investigadores lo que se ataca. Un
investigador que no puede distinguir el que se est tomando el sol de que se haga un
gesto con las manos tiene un problema de credibilidad. Si bien no parece que Crews

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haya respondido en pblico a esta crtica concreta, de lo que antecede puede el lector
conjeturar por qu lneas habra, posiblemente, discurrido el argumento que Crews
habra adoptado para defenderse.

Un empate honroso
As que cmo anda la controversia hoy? Se coincide actualmente en que el
combate entre Crews y sus crticos ha conducido a un empate honroso. Ambas partes
han dado su versin de la endocrinologa de Cnemidophorus en artculos separados
del Scientific American, y ambas siguen trabajando con los mismos enfoques que
antes, bastante diferentes.
No es probable que el punto de vista equilibrado que hemos presentado a medida
que seguamos las idas y venidas del debate sea compartido por los protagonistas. Sus
propios argumentos y posiciones son, por supuesto, convincentes, verdaderamente
irresistibles para ellos. Al presentar una descripcin neutral corremos el riesgo de
disgustar a las dos partes.
Muchos cientficos procuran no enredarse en controversias, a las que ven como el
monumento de la ciencia postiza. Esto puede querer decir que, en semejantes
disputas, negar que se participa en la controversia sea una tctica. Hemos visto que
esto sucede en la controversia de la lagartija. Al escribir sus artculos de Scientific
American ambas partes evitaron hacer la menor referencia explcita a la polmica.
Una manera de zanjar una controversia es reescribir la historia de manera tal que
la disputa parezca prematura: una reaccin excesiva de una especialidad poco
desarrollada. Crews, en particular, ha caracterizado de esa manera en sus ltimos
escritos a su primer artculo y a la reaccin que suscit. Para Crews, fue un debate
desafortunado que se caracteriz por la falta de contestaciones experimentales slidas
y de pruebas decisivas. Al recurrir a la retrica del experimento y la contrastacin,
algo a lo que su metodologa de trabajo con lagartijas en cautividad se presta
idealmente, puede parecer que Crews ha encontrado una manera de avanzar ms all
de la controversia anterior. Si esta retrica tendr xito, est an por ver.
Una pregunta ha quedado sin respuesta. Exhiben las lagartijas Cnemidophorus
un comportamiento pseudocopulatorio que desempea algn papel en su
reproduccin? A pesar de cinco aos de investigaciones y de debate, parece que la
respuesta es que no lo sabemos. Segn un grupo de respetados cientficos, lo exhiben;
segn otro grupo, no. Como pasa siempre, los hechos de la naturaleza se establecen
en el campo de la discusin humana.

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7

Fijad los controles del ncleo solar: la extraa historia de los


neutrinos solares desaparecidos

as numerosas estrellas que vemos ardiendo en el cielo nocturno tienen una cosa
L en comn. Todas convierten la materia en energa mediante el proceso que se
llama de fusin nuclear. Es el mismo proceso que ocurre en las bombas de hidrgeno.
Como las estrellas se comen sin parar su propia masa de hidrgeno a medida que el
tiempo pasa, van cambiando poco a poco. El proceso de cambio o evolucin suele ser
gradual, pero puede haber momentos espectaculares, como el final catastrfico de una
estrella en un estallido enorme, una supernova. La cambiante historia de las estrellas,
incluido nuestro propio Sol, es descrita por la teora de la evolucin estelar, una de las
fundamentales de la astrofsica moderna, que explica con xito las diferentes
transiciones que experimentan la mayora de las estrellas. Los astrnomos y los
astrofsicos dan tan por sentada la teora de la evolucin estelar como los bilogos la
de la evolucin.
Sin embargo, a pesar del indudable xito de la teora, el supuesto en que se basa
que la fusin nuclear es la fuente de la energa de las estrellas slo se ha
comprobado directamente hace muy poco.
En 1967 Ray Davis, del Laboratorio Nacional de Brookhaven, intent detectar los
neutrinos solares, unas partculas subatmicas producidas por la fusin nuclear en
nuestro propio Sol. sta fue la primera prueba experimental directa de la teora de la
evolucin estelar. Toda la dems radiacin procedente del Sol se debe a procesos que
ocurrieron hace millones de aos. Por ejemplo, a los rayos de luz les lleva millones
de aos el escapar del ncleo del Sol y abrirse paso hasta la superficie. Los neutrinos,
como interaccionan muy poco con la materia, van derechos fuera del Sol. Su
deteccin en la Tierra nos dira slo ocho minutos ms tarde qu est pasando en el
centro del Sol (se es el tiempo que tardan los neutrinos en viajar desde el Sol hasta la
Tierra). Los neutrinos solares ofrecen, pues, una comprobacin directa de si la fuente
de energa de la estrella ms cercana a nosotros, el Sol, es la fusin.
Precisamente porque los neutrinos interaccionan tan poco con la naturaleza,
cuesta mucho detectarlos. En promedio, un neutrino puede viajar a travs de ms de
un billn de kilmetros de plomo antes de que se detenga. La deteccin de neutrinos
siempre iba a ser un proyecto difcil! El experimento de Davis es bastante inusual.
Us un gran tanque de fluido limpiador rico en cloro, del tamao de una piscina

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olmpica, enterrado profundamente en un pozo minero en desuso. Davis dragaba cada
mes su tanque en busca de una forma radiactiva del argn, que se produce por la
reaccin con el cloro de los neutrinos que entran. Desafortunadamente, las partculas
del espacio exterior a las que se da el nombre de rayos csmicos tambin disparan la
reaccin; por esa razn hay que instalar el experimento profundamente bajo tierra, a
fin de que haya el suficiente blindaje para absorber los rayos no deseados. El argn
radiactivo, una vez extrado del tanque, se deposita en un detector radiactivo muy
sensible (una forma de contador Geiger), donde se puede medir la cantidad exacta
que se ha formado.
Este experimento, que debe de ser uno de los ms peculiares de la ciencia
moderna, ha tenido un resultado frustrante. No hay los predichos flujos de neutrinos.
Una prueba que se pretenda fuese la coronacin gloriosa de la teora de la evolucin
estelar, no ha producido, en cambio, sino consternacin. Es apenas imaginable que la
fuente de energa de las estrellas no sea la fusin, as que qu ha ido mal? Se ha
comprobado el experimento y se ha vuelto a comprobar, se han retocado las teoras y
se han buscado cuidadosamente errores en los modelos y en los supuestos. Pero hasta
ahora, sin embargo, nadie est seguro de qu ha fallado. Incluso hoy, con una segunda
generacin de experimentos saliendo a la luz (o ms exactamente, hundindose
bajo la tierra, ya que todos ellos han de blindarse de los rayos csmicos), no est en
absoluto claro cul ser el resultado.
ste es, pues, un caso clsico de confrontacin entre el experimento y la teora. El
dominio terico y el experimental no pueden, sin embargo, separarse tan fcilmente.
En el caso de los neutrinos solares, los tericos y los experimentadores han estado
colaborando durante aos para llegar a una conclusin.
En la primera parte de nuestra historia examinaremos cmo forjaron los
cientficos la colaboracin de la que nacera el experimento.
La recepcin de los resultados, de la que trataremos en la segunda parte, slo se
puede entender con ese trasfondo.
As como se supone que el experimento de los neutrinos solares nos permite echar
un vistazo al centro del sol, el episodio de los neutrinos solares nos dejar mirar lo que
ocurre en el interior de la ciencia cuando las cosas no salen como se esperaba.
Extraamente, nos encontraremos con que la ciencia se vuelve ciencia deshecha.
Aunque los modelos tericos que se emplean para calcular los flujos de neutrinos
solares son complejos (se ejecutan en grandes ordenadores) y la sensibilidad del
experimento anonada (hay que buscar un puado de tomos de argn en un tanque
que contiene miles y miles de millones de tomos), cuando ste se empez a concebir
se consideraba que los procedimientos eran rutinarios. Ray Davis, que es qumico,
describe, quiz con demasiada modestia, su experimento como un mero asunto de
fontanera. De hecho, tan convencida estaba la comunidad fsica a principios de los
aos sesenta de que Davis confirmara la teora de la evolucin estelar que se plane
toda una serie de telescopios subterrneos que detectasen los neutrinos de una

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gama de diferentes fuentes csmicas.
Estos planes se archivaron tras conocerse los primeros resultados de Davis. reas
de la ciencia que, segn se consideraba hasta ese momento, se conocan bien se
volvieron problemticas y susceptibles de crear desacuerdos. Lo robusto se volvi
frgil, lo cerrado abierto y lo cierto incierto. A la intrincada red de lazos entre la
teora y el experimento le amenazaba la ruptura. Que la ruptura, hasta aqu, se haya
contenido, que los resultados experimentales hayan resistido la prueba del tiempo y
que la estructura de la evolucin estelar siga en su sitio es un rompecabezas. No
asistimos al derrumbe caracterstico de una revolucin cientfica; sin embargo, por
otro lado, las cosas no son, en absoluto, como todos los das.

PRIMERA PARTE:
LA CONSTRUCCIN DE EXPERIMENTOS Y COLABORACIONES

Los experimentos, como cualquier fruto de la actividad humana, no llegan de


novo. Cuando Ray Davis encendi su aparato en el verano de 1967, en busca del
esperado flujo de neutrinos, se quedaron en la estacada veinte aos de duro trabajo,
suyo y de otros.
De particular importancia fue la colaboracin nica de Davis y un grupo de
astrofsicos nucleares (la astrofsica nuclear es la fsica nuclear aplicada a la
astronoma) del Laboratorio de Radiaciones Kellogg, perteneciente al Instituto de
Tecnologa de California, dirigido por William Fowler.
El neutrino ha ejercido siempre sobre los experimentadores una especial
fascinacin por ser una de las partculas que menos se deja, y que por lo tanto ms
cuesta, descubrir. Wolfgang Pauli fue quien propuso su existencia en 1930 en cuanto
ente puramente terico, necesario para que las teoras de la desintegracin radiactiva
fueran coherentes. Se pensaba que su masa y su carga elctrica eran nulas. Una de las
pocas maneras de detectar esta escurridiza partcula era una especie de reaccin
radiactiva invertida en la que el ncleo de un tomo absorbe un neutrino y se forma
un nuevo elemento inestable que acaba desintegrndose. El separar los pocos tomos
del elemento formado de las miradas de tomos-blanco es una tarea que,
tcnicamente, arredra. Llevar a cabo esta tarea es lo que Davis, interesado desde
haca mucho en la deteccin de los neutrinos, se propuso hacer.
La tcnica experimental a la que recurri Davis proceda de un campo hbrido de
radiactividad y qumica, la radioqumica. La idea consista en usar la qumica para
separar el elemento radiactivo recin formado (argn) del material que hace de
blanco. Davis lo consigui haciendo que el blanco fuese lquido y purgndolo con gas
de helio, que barra los tomos de argn acumulado. La cantidad exacta de argn
formada se puede medir entonces contando sus desintegraciones caractersticas. Para

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separar las desintegraciones del argn de la radiacin de fondo, Davis blind su
contador con un tubo de can de la primera guerra mundial hecho de un acero cuya
radiactividad natural es pequea.
Los fsicos Bruno Pontecorvo y Louis lvarez sugirieron el uso de la reaccin
cloro-argn para detectar los neutrinos. La participacin de lvarez fue
especialmente importante. Como ocurri con buena parte de la fsica de posguerra, la
idea se derivaba de las investigaciones de tiempo de guerra. lvarez haba concebido
un nuevo mtodo para determinar si los alemanes estaban construyendo una bomba
atmica. Se trataba de un detector radioqumico mvil que se poda colocar en un
bombardero y serva para buscar, mientras volaba sobre Alemania, emisiones
radiactivas procedentes de los penachos de humo (no se encontr ninguna).
Davis adopt las ideas de lvarez y en 1955 haba construido un pequeo
detector con dos mil litros de fluido de limpieza. Por supuesto, no poda detectar nada
si no tena una fuente de neutrinos. Se pensaba que una de las fuentes ms probables
eran las centrales nucleares, y por lo tanto Davis instal su detector en el reactor de la
central nuclear del ro Savannah. En el mismo lugar y al mismo tiempo Frederick
Reines y Clyde Cowan realizaban las mediciones, hoy histricas, que supusieron la
primera deteccin del neutrino libre. Desafortunadamente para Davis, result que su
aparato no era lo bastante sensible a los tipos de neutrinos que se producen en las
reacciones nucleares. Davis se enfrent entonces a un dilema. Haba desarrollado un
sistema de deteccin prometedor, pero no tena neutrinos que detectar. Fue William
Fowler quien dio la salida del dilema.

Colaboracin con el CalTech


En el CalTech, William Fowler observaba de cerca el trabajo de Davis. La
astrofsica nuclear naci como disciplina en los aos treinta a partir del logro pionero
de Eddington y Jean, que identificaron las reacciones nucleares como la fuente ms
probable de la energa del Sol (es el mismo Eddington que nos encontramos en el
captulo 2). A finales de los aos cincuenta, tras muchas mediciones de reacciones
nucleares en el laboratorio, se haban determinado detalladamente los ciclos de las
reacciones nucleares de nuestro propio Sol. En 1957 Fowler y sus colaboradores del
CalTech perfilaron una teora general de la sintetizacin en las estrellas de los
elementos pesados a partir de los ligeros. Fue uno de los puntos culminantes de la
disciplina: con su aparicin se explicaba cmo se haban formado todas las sustancias
comunes a partir del elemento ms ligero, el hidrgeno.
En 1958 uno de los cocientes de reaccin cruciales en el ciclo de reacciones
nucleares del Sol se midi de nuevo y se vio que estaba equivocado. Pareca que el
Sol produca cierta cantidad de neutrinos de una energa bastante alta, que Davis

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podra medir. Fowler le alert inmediatamente de esa posibilidad, y desde entonces
los dos colaboraron con el objetivo de que los planes del detector fructificasen. Por
entonces, Fowler consideraba que la deteccin de los neutrinos era la guinda del
pastel de la teora de la evolucin estelar.

Bahcall: un terico de casa lejos del hogar


El cabo en el CalTech de la colaboracin entre esta institucin y Davis lo tena un
joven estudiante de posdoctorado de Fowler, John Bahcall. Si los neutrinos solares
tenan que ser la guinda del pastel que deca Fowler, fueron en realidad el pan y la sal
de John Bahcall. Los neutrinos solares se convirtieron en adelante en el tema
dominante de su carrera. Por los das en que Davis estuvo en condiciones de tomar
las mediciones, la carrera de Bahcall estaba tan en la estacada como la de aqul. Su
participacin ilustra lo necesario que les es a los cientficos el actuar de manera
concertada a lo largo de un perodo de tiempo, mientras prosiguen sus carreras.
Bahcall era un fsico terico y, adems de ofrecer sus conocimientos como tal, su
trabajo consista en coordinar las investigaciones del CalTech. La prediccin del
nmero de neutrinos que deba esperarse que Davis midiese era una tarea complicada
que requera una variedad de conocimientos de diferentes tipos. Cuando Bahcall no
era experto en algn aspecto, demostr ser muy capaz (con la ayuda de Fowler) de
reclutar a otros que lo ayudasen.
Para la prediccin detallada haba que recurrir, adems de a la radioqumica, a la
fsica nuclear, la astrofsica y la fsica de los neutrinos. Los diferentes dominios de la
fsica de los neutrinos solares se representan en la figura 7.1.

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7.1. Los diferentes dominios de la ciencia de los neutrinos solares.

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Se necesitaba la fsica nuclear para medir los cocientes de las reacciones
nucleares en el Sol y para calcular la interaccin entre los neutrinos y el cloro en el
detector. Como todos los cocientes de reacciones nucleares pertinentes se miden en el
laboratorio a energas mucho mayores de las que se dan en el ncleo del Sol, haba
que hacer una extrapolacin a energas mucho menores. Estas mediciones y las
consecuentes evaluaciones son a menudo inciertas, y a lo largo de la historia del
problema de los neutrinos solares los cocientes de reaccin se han revisado a medida
que se han ido haciendo distintas mediciones y clculos. Algunos de los fsicos
nucleares ms destacados pertenecan al Laboratorio de Radiaciones Kellogg. Bahcall
logr enseguida que le ayudaran a medir de nuevo muchos de los parmetros
nucleares cruciales.
Otro elemento clave en el clculo de los flujos de neutrinos es la astrofsica. Se la
requiere para obtener un modelo detallado de la estructura y de la evolucin del Sol.
El modelo de la evolucin solar se ejecuta en un ordenador a lo largo de un tiempo
que representa los cuatro mil quinientos aos de vida del Sol. Hay que dar al modelo
muchos datos acerca del Sol, como la composicin de sus elementos constituyentes,
que se revisaba continuamente. El modelo solar fue elaborado por especialistas del
CalTech. El mayor componente del flujo de neutrinos que se esperaba que Davis
detectase proceda de una rama secundaria de la cadena principal de fusin del
hidrgeno en las reacciones nucleares del Sol. Result que estos neutrinos de alta
energa eran extraordinariamente sensibles a la temperatura y dependan crticamente
de los detalles del modelo estelar. Tambin era necesario un conocimiento
especializado de la fsica de los neutrinos para determinar qu les ocurra mientras
atravesaban el Sol y en su largo viaje hacia la Tierra.
Adems de preparar la prediccin de los flujos de neutrinos, Bahcall ayud a
Davis con los problemas tericos que aparecan relacionados con el diseo del
experimento, como, por ejemplo, cul sera el probable fondo de rayos csmicos,
cundo sera el mejor momento de tomar muestras del tanque, etc. En sus propias
palabras, se convirti en un asesor del Laboratorio Nacional de Brookhaven, donde
Davis trabajaba, y por lo tanto sus servicios le fueron pagados por la misma casa.

La financiacin del experimento


Davis calcul que el costo del experimento sera de unos seiscientos mil dlares.
En los aos sesenta era una cifra muy grande para un solo experimento que, al
contrario que los aceleradores de partculas, serva slo para efectuar un nico tipo de
mediciones. La influencia de Fowler en el proceso de obtencin de fondos fue
enorme. Aconsej constantemente a Davis y Bahcall y consigui el apoyo de sus
propios colegas. Se tantearon todas las fuentes de financiacin probables: La

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Comisin de Energa Atmica, la Fundacin Nacional de la Ciencia y la NASA.
Es ingenuo creer que los cientficos obtienen sus fondos meramente escribiendo
una peticin de subvencin convincente. A fin de obtener el dinero que una
instalacin importante necesita, los cientficos han de implicarse en grupos de presin
polticos y en otras formas de persuasin poltica. Para sacar el dinero que le haca
falta al experimento de Davis, fueron importantes los siguientes hechos: que Davis y
Bahcall publicasen sus planes y resultados en la principal revista fsica, Physical
Review Letters, que se sirvieran de la muy influyente serie de prepublicaciones
Orange and Lemon Aid del Laboratorio de Radiaciones Kellogg para difundir entre
la comunidad cientfica lo que estaba pasando; y que la prensa cientfica y popular
cubriese el asunto aparecieron artculos sobre los neutrinos solares en Time y
Newsweek. De la mayor importancia fue la carta que Fowler escribi a la Comisin
de Energa Atmica por encargo del jefe del departamento de Davis, Richard Dodson.
Parece que por entonces la Comisin de Energa Atmica no empleaba la revisin por
pares formal, y la magnfica carta (en palabras de Dodson) de Fowler supuso el
necesario respaldo tcnico para asegurarse la financiacin.
Por supuesto, todos estos esfuerzos por conseguir fondos revirtieron en los
mritos cientficos del proyecto. Fue anunciado profusamente como una
contrastacin directa y crucial de la teora de la evolucin estelar. Merece la pena
sealar dos cosas acerca de la retrica que se emple en ese momento. La primera es
que aunque, indudablemente, se trata de una forma ms directa que otras de medir la
radiacin que mana del ncleo solar, los neutrinos que Davis esperaba detectar
procedan de una rama secundaria, muy sensible a la temperatura, de la cadena de
reacciones del hidrgeno. Una comprobacin ms directa sera la de la reaccin
fundamental de fusin del hidrgeno misma. Los experimentos de segunda
generacin que empiezan ahora a producir resultados son sensibles a los neutrinos de
esa reaccin. Sin embargo, en el empeo de obtener fondos, estos nuevos
experimentos tambin han sido anunciados como cruciales. La retrica de la
crucialidad depende claramente del contexto. Puede haber pocas dudas de que
cuando se anda, en busca de grandes sumas de dinero, tras proveedores de fondos a
los que acosan las peticiones, el estar haciendo algo crucial ayuda.
La segunda observacin es que muchos cientficos cuyo apoyo necesitaba el
experimento eran fsicos nucleares y de partculas. Estos fsicos, educados en
laboratorios cientficos de lnea dura, eran escpticos en lo que se refera a la
astrofsica, que les pareca mucho menos precisa. Muchos fsicos procedan con
cautela cuando se trataba de financiar un experimento basado en la astrofsica. Uno
de estos escpticos era el fsico nuclear Maurice Goldhaber, director del Laboratorio
Nacional de Brookhaven. Su respaldo fue crucial. Bahcall rindi una visita especial a
Brookhaven para sumar su voz a los esfuerzos de persuadir a Goldhaber de que las
predicciones eran de fiar y el experimento viable.

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7.2. Flujo de neutrinos solares (dibujado de nuevo por Steven W. Allison a partir de Pinch, 1986, p. 39).

Para convencer a escpticos tales como Goldhaber, iba en inters de Bahcall el


tener una prediccin clara de una seal grande, que Davis pudiese detectar sin
ambigedad. Hay algunos indicios de que las predicciones del flujo de neutrinos
solares variaban con la necesidad que los fsicos tenan de fondos. La figura 7.2
muestra el flujo de neutrinos solares en UNS (unidades de neutrinos solares) segn
los aos. Revela que en el momento en que el experimento fue subvencionado, en
1964, el flujo predicho era alto (40 UNS). Se puede ver tambin de manera inmediata
que despus empez a disminuir, y que en 1967, en la poca en que Davis obtuvo sus
primeros resultados, haba cado hasta una cifra mucho ms baja (19 UNS).
Afortunadamente, Davis consigui obtener una sensibilidad mayor gracias a mejoras
del proceso de deteccin, pero varios cientficos comentaron que el experimento no
habra sido nunca subvencionado si los menores niveles de flujo predichos en 1967
hubiesen sido ya los previstos antes, en 1964, cuando se le asignaron fondos al
experimento.
Muchos de los cambios en el flujo predicho vinieron de los parmetros que
estaban ms all del control directo de Bahcall, como las nuevas mediciones de los
coeficientes de las reacciones nucleares y los cambios de otros parmetros. Sin
embargo, el calendario del empuje en pos de la financiacin y que se cayese en la
cuenta (slo una vez que se haban concedido los fondos) de que uno de los cocientes
de las reacciones nucleares ms importantes se haba extrapolado incorrectamente a
energas bajas tendan a ir en favor de que la prediccin de 1964 fuese

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exageradamente optimista. Apenas poda quedar ms clara la interdependencia entre
la teora y el experimento.

La construccin del experimento


Si Bahcall se dedic a actividades poco corrientes para un fsico terico, tambin
Davis se las vio con algunas tareas inusuales. Obtenida la financiacin necesaria,
tena que encontrar un pozo minero profundo donde instalar su experimento. Esto
result no ser fcil en absoluto, no slo por constricciones fsicas como la
profundidad y la estabilidad de la roca, sino tambin porque pocos propietarios vean
provecho alguno en albergar en sus minas un experimento molesto y puede que
peligroso. Davis se pas buena parte del ao 1964 negociando con propietarios de
minas. Finalmente, la Homestake Mining Company acept ir adelante con el proyecto
cuando supo que lo patrocinaba la Comisin de Energa Atmica. No es casualidad
que la Comisin de Energa Atmica fuese consumidora del producto de otra
importante actividad minera de Homestake: el uranio.
La construccin del experimento hizo que Davis mantuviera abundantes lazos con
la compaa minera y tambin con otras empresas comerciales que contribuyeron a la
fabricacin del tanque y del equipo asociado y a entregar a la mina el fluido de
limpieza. (ste, en realidad, se ha alquilado, y, quiz, un da sea devuelto a su
propsito ms usual!) Al final, los mineros del lugar se entusiasmaron con el
experimento, y varios nmeros del peridico de Homestake se dedicaron a hablar de
l.
Es muy pobre la visin de la ciencia que trata a los tericos como meros
productores de nuevas ideas y a los experimentadores como quienes contrastan o
verifican esas ideas. Ya hemos visto que hacer teora y experimento es mucho ms
interesante que eso.
La teora y el experimento no son actividades independientes. Estn totalmente
vinculadas y forman parte de una red ms amplia de lazos entre los cientficos. Si no
hubiese sido por la colaboracin de tericos y experimentadores, y en particular por
la influencia del poderoso grupo de cientficos del CalTech cuyo lder era William
Fowler, nunca se habra realizado el experimento de los neutrinos solares.

SEGUNDA PARTE:
LA CIENCIA DESHECHA

Examinemos ahora qu pas cuando, contra todas las expectativas, Davis


comunic su resultado negativo. Al contrario que en algunos otros de los casos que

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hemos analizado en este libro donde la teora y el experimento chocan, el
experimento de Davis no perdi credibilidad. Por un momento su mtodo
experimental suscit serias dudas: quiz estuviese perdiendo unos pocos tomos de
argn en alguna parte del lugar del vasto tanque que contena el fluido de limpieza.
Davis, sin embargo, pudo sobrevivir a esas crticas, y, de hecho, al final su reputacin
de cuidadoso experimentador creci. Tambin los tericos, y Bahcall en particular, se
las han apaado, en general, para vivir con ese resultado, aunque, como veremos, les
pareci por un tiempo que cualquier contradiccin entre la teora y el experimento no
era lo que se dice irresistiblemente atractiva.
El rasgo principal del perodo, una vez se hubo reconocido ampliamente que
haba, en efecto, un problema con los neutrinos solares, ha sido un proceso de
planteamiento y de examen; ni un solo supuesto sobre el que descansase la base
cientfica del proyecto se ha librado de ser puesto en entredicho. Es en ese poner en
entredicho donde cabe vislumbrar cmo la ciencia se convierte en ciencia
deshecha.

Los primeros resultados


Los primeros resultados de Davis se obtuvieron en agosto de 1967. Indicaban una
seal muy dbil, es decir, un flujo muy pequeo de neutrinos. La seal, de hecho, era
tan baja que no poda comunicarse como un nmero (de neutrinos detectados) con un
error posible, sino slo como un lmite superior: 6 UNS. En otras palabras, la seal
no era mayor que 6 UNS y quiz se debiese slo a la radiacin de fondo. Las mejoras
en la tcnica de deteccin supusieron que, a principios de 1968, Davis pudiese
establecer un lmite an ms bajo a los flujos neutrnicos, de slo 3 UNS. Davis, que
haba trabajado con esta tcnica de deteccin durante la mayor parte de su carrera, no
dudaba que el resultado era correcto.
En vista de su importancia, no obstante, invit a dos compaeros qumicos de
Brookhaven a que comprobasen su trabajo. No encontraron nada errneo. Como
precaucin adicional, Davis calibr su experimento irradiando el tanque con una
fuente de neutrones que produca el mismo istopo de argn que l detectaba. Extrajo
el nmero esperado de tomos de argn, lo que pareca, de nuevo, indicar que todo
funcionaba bien. Sin embargo, no todos consideraron que esta prueba fuera
absolutamente convincente, como veremos luego. En este punto (mayo de 1968),
Davis estaba lo bastante seguro como para publicar su resultado. En las
comunicaciones preliminares de sus hallazgos insisti en que el resultado estaba
cinco veces por debajo de la seal predicha de 19 UNS.

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La reaccin de Bahcall
Bahcall no comparta la seguridad que Davis tena de que el resultado discordaba
con la teora. Tan pronto como supo el resultado bajo de Davis (estaban, por
supuesto, en contacto permanente), se puso a afinar an ms la prediccin
terica. Incluy nuevas mediciones de varios parmetros, que reducan la prediccin
a 7,5 UNS (con un error de 3 UNS). Esto permiti a Bahcall comunicar en mayo de
1968 que los resultados presentes de Davis no estn en obvia contradiccin con la
teora de la estructura estelar.
En ese momento, Bahcall deseaba vivamente que el experimento de Davis
concordase con su prediccin. Cuando Davis comunic resultados an ms bajos,
Bahcall fue deprimindose cada vez ms. La mayora de los tericos comparta la
preocupacin de Bahcall y mantena la esperanza, contra viento y marea, de que la
discrepancia se esfumase. Mucho se haba invertido en el experimento. Hasta se dijo
que se avizorara un premio Nobel slo con que el experimento saliese bien.

La reaccin de Iben
No fue Bahcall, sino un viejo colega suyo de los das del CalTech, Icko Iben,
quien primero y con mayor fuerza reconoci que haba una contradiccin entre la
teora y el experimento. Iben era un especialista en modelos solares que form parte
del equipo del CalTech al que se deban las predicciones de 1964. Haba adoptado un
punto de vista bastante acre acerca de lo que estaba haciendo Bahcall. Para l,
Bahcall no actuaba de buena fe al abandonar las audaces predicciones de un flujo alto
que se haban mantenido antes y coger unos valores bastante arbitrarios de los
parmetros para intentar que el flujo disminuyese. En la mente de Iben pocas dudas
haba de que exista un conflicto, y us sus propios modelos solares para mostrar cul
era su alcance. Sin embargo, se evit la polmica, potencialmente spera, entre los
dos tericos cuando poco despus (en 1969) Bahcall tambin proclam pblicamente
que haba una discrepancia. El problema de los neutrinos solares haba nacido
oficialmente.
El desacuerdo entre Bahcall e Iben nos recuerda una vez ms cun flexible puede
ser una prediccin, con sus muchos datos de entrada. Tambin nos ensea este
episodio que juzgar el resultado de una contrastacin de una teora no siempre es algo
inmediato. No se trata tan slo de ver cules son la prediccin terica y el resultado
experimental, como algunos filsofos creen. Siempre hay que interpretar. Tanto
Bahcall como Iben eran tericos muy competentes y buenos conocedores de las

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cuestiones cientficas pertinentes; sin embargo, en 1967 sacaron conclusiones muy
diferentes.
Bahcall se convirti entonces en uno de los abogados ms destacados del punto
de vista segn el cual s haba una discrepancia tanto, que hasta tuvo sus batallas
con otros cientficos que eran menos entusiastas acerca del alcance e importancia del
problema de los neutrinos solares. Aunque es arriesgado imputar estrategias a
cientficos individuales y deberamos ser cautos ante cualquier modelo simplista que
los presente como calculadores racionales que siempre intentan promover lo que
mejor vaya a sus carreras, podemos, sin embargo, conjeturar qu razones pudo tener
Bahcall para cambiar tan llamativamente de posicin.
Su resistencia inicial a la idea de que haba un conflicto se puede entender como
una reaccin a su previa participacin en el experimento. En 1967 Bahcall, correcta o
incorrectamente, crea que el progreso de su carrera dependera de que a Davis le
saliese la respuesta correcta. Sin embargo, cuanto ms tiempo llevaba manteniendo
que no exista conflicto, mientras otros tericos, como Iben, que se jugaban menos en
el proyecto sacaban conclusiones opuestas, ms difuminada se iba volviendo su
postura. Una conversacin que Bahcall recuerda tuvo con el famoso fsico del
CalTech Richard Feynman indica el tipo de presin que sufra en aquellos momentos.
Feynman, al parecer, aconsej al joven Bahcall dicindole que no se haba
equivocado en nada y que si haba una contradiccin, ello haca que el resultado fuese
ms importante, no menos. Parece que Bahcall se tom el consejo de Feynman muy
en serio. Parece, adems, que fue un buen consejo. Bahcall ha logrado seguir
hacindose una carrera con los neutrinos solares mediante la insistencia en la
importancia cientfica del problema. No da la impresin de que su carrera haya
sufrido; ha ganado premios por su trabajo sobre los neutrinos solares, y actualmente
ocupa el muy prestigioso puesto de profesor de Astronoma y Astrofsica del Instituto
de Estudios Avanzados de Princeton.

Ray Davis: un experimentador ideal


Una vez los tericos hubieron reconocido pblicamente que el experimento
chocaba con la teora, las cosas se ponan calientes de nuevo para Davis, pues haba
que asegurarse de que el problema no estaba en l. En la mayora de las controversias
de esta ndole, como hemos visto en diferentes partes de este libro, otros cientficos
intentaban repetir el experimento original; en esta ocasin, el experimento era
demasiado impresionante y costoso. Esto le impuso a Davis una especial
responsabilidad. Aunque le pareca que emprender nuevas comprobaciones de sus
procedimientos era una gran prdida de tiempo por lo que se refera a adquirir nuevos
conocimientos cientficos, vio que era necesario convencer a la comunidad de los

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astrofsicos, ms escptica.
En todo momento Davis ha hecho gala de seguir sus propsitos y de llevarlos a
cabo, no importa lo extraos que pudieran parecer. Parece que la estrategia ha sido
rentable, pues Davis, con el paso del tiempo, ha adquirido la reputacin de ser todo
un experimentador ideal. En efecto, en una reunin celebrada en 1978 se le salud
como un hroe cientfico incontestable, y muchos le consideran uno de los mejores
experimentadores de la ciencia moderna. El perfil de experimentador ideal que Davis
ha cultivado es el de alguien abierto, cauto y modesto. No puede haber muchas dudas
de que crearse un perfil as ayuda a un investigador a conservar su credibilidad. Hoy
cabe considerar que el hecho de que Davis ya hubiese forjado por entonces una
asociacin con los tericos podra explicar por qu su resultado se ha tomado tan en
serio.
Al haber invertido tanto en l y en su experimento, y al haber trabajado tanto con
l a lo largo de los aos, los tericos no le podan abandonar fcilmente.
Entre las nuevas pruebas que Davis acept realizar estaba la introduccin de
quinientos tomos de argn directamente en el tanque. Davis extraa a continuacin el
argn con la eficacia esperada. Convenci adems a algunos qumicos de
Brookhaven para que buscasen una forma anmala de argn que podra quedar
retenida en el tanque. No pudieron hallar nada. Sin embargo, repitiendo un tema que
nos es ya familiar de otras partes de este libro, no hay experimento que, solo, sea
definitivo, y un crtico decidido siempre puede encontrar resquicios. En 1976
apareci un crtico as en la figura de un astrofsico escptico, Kenneth Jacobs.

Trampas de argn
A Jacobs le preocupaba que el experimento de Davis no se hubiese repetido nunca
y plante analogas con otros experimentos, como el del detector de ondas
gravitatorias de Weber (discutido en el captulo 5), en los que se ponan en entredicho
teoras establecidas basndose en una seal muy cercana al ruido y que, a largo plazo,
haban quedado desacreditados. Jacobs mantena que era muy probable que el argn
hubiese quedado atrapado en alguna parte, lo que explicara el bajo resultado.
Propuso un posible mecanismo que creara esas trampas en la forma de una
polimerizacin dbil, proceso que se saba experimentaban hidrocarbonos lquidos
similares al fluido de limpieza de Davis. Ninguna de las comprobaciones efectuadas
con anterioridad para descartar esa posibilidad le convencan.
Siempre haba lugar para las dudas de Jacobs a causa de la lgica de los tipos de
experimentos de calibracin que Davis tuvo que realizar. Las pruebas de calibracin,
por su propia naturaleza, encierran diferencias con lo que ocurre en una verdadera
sesin experimental. Por ejemplo, la calibracin que Davis us se basaba en unos

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tomos de argn ya listos, no en tomos formados por la interaccin con los
neutrinos. Incluso cuando se formaban deliberadamente tomos de argn mediante un
bombardeo con tomos rpidos, las cadenas de reaccin eran muy diferentes de las
que tienen lugar en el caso de los neutrinos que vienen del Sol.
Siempre hay diferencias entre una calibracin y el experimento mismo. En una
calibracin convincente la importancia de esas diferencias parece pequea, de forma
que resulta tan similar a lo de verdad como sea posible; pero parecer pequea es
un fenmeno variable.
Las diferencias entre los experimentos, como hemos visto en otros captulos de
este libro, dan siempre fundamentos a la duda.
Que la duda se suscite o no depender de hasta qu punto un cientfico est
dispuesto a poner en tela de juicio el saber convencional que considera esas
diferencias. Jacobs, como hemos visto, estaba dispuesto a ir contra ese saber, y para
l las diferencias revelaban una fisura por la que poda colarse su hiptesis de la
trampa de argn.
Haba una complicada prueba que, por lo general, se consideraba que descartaba
la existencia de la trampa. Davis lleg a realizarla satisfactoriamente. No sabemos si
Jacobs podra haber puesto esto tambin en cuestin, pues no consigui una plaza en
su universidad y se retir totalmente de la ciencia. Aunque la cosa se qued aqu, si
alguien tan decidido como Jacobs apareciese en escena

Soluciones al problema
Dejada a un lado la radioqumica, la reaccin a los resultados de Davis ha sido,
abrumadoramente, poner en entredicho uno o ms de los eslabones de la complicada
cadena de supuestos de la fsica nuclear, la astrofsica o la fsica de los neutrinos que
forma la base de la prediccin de los flujos de neutrinos. En 1978 se haban publicado
ms de cuatrocientos artculos que proponan soluciones al problema de los
neutrinos solares. Quiz no sorprenda que la astrofsica sea el rea que suma ms
soluciones. Ya hemos comentado que los neutrinos tras cuya deteccin andaba Davis
eran extraordinariamente sensibles a la temperatura; muchas soluciones modifican el
modelo solar de manera que la temperatura del centro del Sol sea menor. Por
ejemplo, la mezcla del material ms fro del exterior del Sol con el ncleo caliente
(como un caldero gigante) reducira los flujos de neutrinos. Tambin se lograra una
reduccin si el Sol se hubiese contaminado, al principio de su historia, quiz a causa
de una colisin con otro cuerpo celeste, con elementos pesados. En el rea de la fsica
nuclear, se ha sugerido que las extrapolaciones de los cocientes de reaccin a bajas
energas no son correctos. Una de las ms firmes candidatas a solucin es la
oscilacin neutrnica. A lo largo de los aos, el resultado de Davis ha sido

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invariablemente alrededor de un tercio menor que la mejor prediccin terica. Como
hay tres tipos de neutrinos y el experimento de Davis slo es sensible a uno de ellos,
la hiptesis es que los neutrinos se producen en el Sol en un estado, pero oscilan de
uno a otro de los tres que hay en el largo viaje a la Tierra, y Davis slo capt un tercio
de la seal que esperaba.
Algunas de las soluciones propuestas han sido casi excntricas: el Sol no est
quemando hidrgeno en absoluto; o una teora fundamental, como la de la interaccin
dbil, que gobierna la interaccin entre los neutrinos y el cloro, es errnea. Muchas
de las soluciones no han sido rebatidas y siguen pasando desapercibidas en la
literatura. A otras se les ha prestado una atencin cuidadosa y han sido rechazadas por
una serie de razones. A menudo se ha visto que era difcil descartar las soluciones por
completo, y los cientficos han recurrido a nociones del estilo de que son ad hoc o
que estticamente carecen de atractivo. Ninguna de las soluciones se ha ganado
todava una aprobacin universal. Por otra parte, la teora de la evolucin estelar no
ha sido derribada. Se ha tratado el resultado de los neutrinos solares como una
anomala; algo que, de momento, debe dejarse a un lado.

Un experimento sobre la naturaleza de la ciencia


Aunque ninguna haya concitado hasta ahora el consenso de que es la solucin del
problema de los neutrinos solares, las objeciones son interesantes porque descubren
un mundo de duda e incertidumbre oculto incluso tras las reas mejor establecidas del
conocimiento.
Antes de 1967, pareca que el proyecto de detectar los neutrinos solares
descansaba sobre una slida estructura de supuestos tericos y experimentales; o lo
bastante slida al menos para que se le dedicase una gran cantidad de dinero y de
tiempo cientfico. No cabe duda de que, una vez se llegue a acordar una solucin,
todas las incertidumbres actuales se esfumarn y los cientficos tendrn de nuevo la
mayor de las confianzas en estas reas de la ciencia. Lo que ahora ha sido
deshecho ser rehecho.
Una manera de abordar lo que ha ocurrido es tratar el propio resultado de Ray
Davis como un experimento sobre la naturaleza de la ciencia. Es como si el resultado
de Davis cortase con un cuchillo de incertidumbre las ideas y prcticas normales que
se dan por sentadas. Por un momento los cientficos pueden pensar lo impensable,
explorar lo inexplorable y soltarse de los grilletes de la ciencia normal y ver,
simplemente, qu pasara si. Pero si nos tomamos todo lo que se sugiere en
serio, entonces casi todo lo que damos por sentado est en entredicho. En ese mundo
el Sol ya no tiene como fuente de energa la fusin nuclear, los neutrinos oscilan, se
desintegran o no salen del Sol, ste sufre perodos de mezcla que guardan correlacin

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con las eras glaciales, el argn es atrapado, la teora de la interaccin dbil no
funciona, y as sucesivamente.
Debemos agradecer a Ray Davis el habernos dado este experimento mental sobre
la plasticidad de la cultura cientfica. Por supuesto, la ciencia del y qu si? no es
la ciencia convencional; en la ciencia convencional no florecern, con toda seguridad,
un milln de flores. El rompecabezas del problema de los neutrinos solares nos deja
con lo siguiente: si en determinadas circunstancias los cientficos pueden pensar lo
impensable, qu les impide hacerlo la mayor parte del tiempo? Si la respuesta no
est en la recalcitrante Naturaleza, y a lo largo de este libro hemos sugerido que la
Naturaleza constrie mucho menos de lo que solemos imaginar, no nos queda sino la
cultura cientfica. La ciencia funciona como funciona, no porque la Naturaleza la
constria absolutamente, sino porque hacemos la ciencia como la hacemos.

Eplogo de 1992
El jurado cientfico del caso de los neutrinos solares sigue reunido. Dos
experimentos de segunda generacin han proporcionado resultados. SAGE es el
Experimento Sovitico-Norteamericano del Galio; usa un detector que contiene
treinta toneladas de metal de galio puro y est situado bajo una montaa en el
Cucaso norte. GALLEX es una colaboracin internacional que emplea un enorme
tanque de cloruro de galio instalado bajo los Apeninos, en Italia. Ambos
experimentos deberan revelar entre 124 y 132 UNS.
SAGE slo ha encontrado 20; GALLEX, en cambio, ha encontrado 83 UNS. El
resultado del GALLEX podra encajar dentro de los modelos solares corrientes
mediante un estiramiento drstico, pero el del SAGE requerira una explicacin
ms radical, como las oscilaciones neutrnicas. Algunos cientficos explican la
incompatibilidad de los resultados atribuyndola a las dificultades de manejar el
detector de galio puro comparado con el de cloruro de galio. Las negociaciones estn
en marcha!

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Conclusin: el glem puesto a trabajar

Mirar hacia adelante y mirar hacia atrs


emos seguido el desarrollo de varios episodios de la actividad cientfica.
H Hemos descrito no slo los trabajos de los cientficos ms venerados, los
Einsteins, Newtons y Pasteurs, sino tambin los de otros que no merecern, al
parecer, aclamacin: los grandes flujos de ondas gravitatorias de Joseph Weber y la
transferencia de memoria de Ungar y McConnell. En algunos de los casos
examinados el problema de los neutrinos solares y el comportamiento sexual de la
lagartija de cola de ltigo, las espadas siguen en alto. Entrarn en el canon
cientfico o sern carne cientfica de can? Est por ver, pero no se espere encontrar
la respuesta slo en los experimentos y en la teora.
No es accidental que hayamos optado por observar a la vez la alta y la baja
ciencia. Hemos intentado nivelar la cordillera cientfica que las fuerzas de la historia
celebratoria levantan. Miremos atrs, hacia el lugar de donde, cientficamente,
venimos; habr lo que parecen cimas inaccesibles el Monte Newton, el Monte
Einstein, el Monte Pasteur, una cordillera de la verdad. Pero miremos hacia adelante;
el terreno es plano. Cada vez que volvemos la vista atrs, unas pocas colinas nuevas
se han levantado hasta sobresalir del llano. Qu son esos picos nuevos? Dnde
estaban ayer? Para entender el funcionamiento de la ciencia debemos examinar de
qu manera hacemos que esas colinas y montaas emerjan. Para realizar ese examen
debemos entender lo mismo la ciencia que fracasa que la ciencia que triunfa. Slo de
esta manera tendremos el valor de escalar las montaas prohibidas del ayer y las
nuevas que se estn formando detrs de nosotros. Lo que nuestros estudios de casos
nos ensean es que no hay una lgica del descubrimiento cientfico. O, ms bien, que
si la hay, no es sino la de la vida cotidiana.

El error humano
No es posible separar la ciencia de la sociedad; sin embargo, la preservacin de la
idea de que son dos esferas distintas es lo que crea la imagen autoritaria que resulta

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tan familiar a la mayora. Cmo se ha hecho que parezca que esas dos esferas son
distintas?
Cuando algo va mal en la ciencia, la comunidad cientfica reacciona como un
hormiguero cuando tiene al intruso en medio. Las hormigas caen como un enjambre
sobre el intruso y dan la vida por el hormiguero; en el caso de la ciencia, se sacrifican
cuerpos humanos: los cuerpos de los responsables del error humano que hizo que
el problema surgiese. El transbordador espacial explota a causa de un error humano;
Chernobil explota a causa de un error humano. Hallar el error humano es el propsito
de las encuestas que siguen a los accidentes. Por el contrario, nuestra conclusin es
que el error humano est en el corazn mismo de la ciencia, porque ese corazn
est hecho de actividad humana. Cuando las cosas salen mal, no es por culpa de un
error humano que podra haberse evitado, sino porque siempre habr cosas que salgan
mal en cualquier actividad humana. No se les puede pedir a los cientficos y a los
tcnicos que dejen de ser humanos; sin embargo, slo unos autmatas mticos bien
distintos a los constituyentes de un glem podran ofrecer el tipo de certeza que los
cientficos han hecho que esperemos de ellos mismos.
Tal y como estn las cosas, tenemos slo ya lo hemos dicho en la introduccin
dos formas de considerar la ciencia: o es del todo buena o es del todo mala. Un
equilibrio inestable un pensamiento flip-flop, un pensamiento conmutador
es la consecuencia de un modelo de la ciencia y la tcnica que se supone ha de
ofrecer certeza completa. El problema es que los dos estados del flip-flop, del
conmutador, son de temer. Las desmedidas pretensiones de autoridad de muchos
cientficos y tcnicos son ofensivas e injustificadas, pero la reaccin probable, nacida
de las promesas incumplidas, podra precipitar un movimiento anticientfico an peor.
Los cientficos deberan prometer menos; podran entonces cumplir mejor sus
promesas. Admirmoslos como personas diestras: los expertos ms destacados en los
derroteros del mundo natural.

El conocimiento pblico de la ciencia


Qu cambios supone esta concepcin de la ciencia? Lo primero que ha de
resaltarse, por si no est claro todava, es que no se trata de una actitud anticientfica.
Poco afectara a cmo trabajan los cientficos en la mesa dicho sea
metafricamente del laboratorio. En cierto sentido, la visin social de la ciencia
carece de utilidad para los cientficos; no hara otra cosa que debilitar la fuerza que da
alas a la determinacin de descubrir. Nuestras redescripciones deberan tener su
efecto en el mtodo cientfico de todas esas disciplinas que imitan de mala manera lo
que en ellas se cree es la forma de proceder de las prestigiosas ciencias naturales, y
debera tenerlo en esas personas y organizaciones que destruiran las ciencias que an

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estn en ciernes slo porque son incapaces de estar a la altura de un ideal fuera de
lugar.
Es notorio que las ciencias sociales padecen la primera de esas dos enfermedades
la envidia de la fsica, como se la conoce, un tipo de cientifismo cuyos ms
claros ejemplos son las reas de la psicologa experimental y la sociologa
cuantitativa, que no consisten ms que en hiptesis pedantemente expresadas y
manipulaciones estadsticas sin fin de datos marginales.
La segunda enfermedad es ms preocupante. La favorable recepcin pblica de
ciencias inusuales como la parapsicologa el estudio de la mente sobre la
materia, la telepata y cosas por el estilo ha dado lugar al temor de que las
ciencias marginales se estn volviendo dominantes. Ha surgido un movimiento contra
stas cuyos miembros se imponen a s mismos la tarea de desenmascarar, en el
nombre del mtodo cientfico correcto, todo lo que no caiga dentro del canon. En la
medida en que tal esfuerzo se dirija a que el pblico se desengae de afirmaciones
carentes de fundamento, es admirable, pero el celo de estos que a s mismos se han
nombrado vigilantes se extiende a reas donde nada se les ha perdido.
Hace poco, en la televisin britnica, el gran pblico fue testigo de cmo un
ilusionista informaba a un cientfico prestigioso, director de un famoso instituto de
Pars, de que sus ideas eran ridculas. El motivo de este ataque no eran los mtodos
del profesor, sino el tema que haba decidido investigar: la homeopata. El
instrumento del ataque era, sin embargo, una versin idealizada de lo que el mtodo
cientfico tena que ser. No es coincidencia que quienes ms seguros estn de su
comprensin del mtodo cientfico raramente trabajen en las fronteras de la ciencia.
Se dice que en el amor el encanto crece con la distancia; esto tambin es verdad
para la ciencia. Es importante que estas organizaciones vigilantes no lleguen a ser tan
poderosas que puedan aplastar todo lo que sea extrao en el mundo cientfico. Su
papel es salvar al pblico de los charlatanes, pero los cientficos no deben usarlas
para que den la batalla por ellos. Si la homeopata no se puede demostrar
experimentalmente, son los cientficos, que conocen los riesgos de la investigacin en
las fronteras de la ciencia, los responsables de mostrar por qu. Dejrselo a otros es
cortejar a un tipo diferente de glem, que podra destruir a la ciencia misma.

La ciencia y el ciudadano
La confusin entre mtodo y contenido oscurece en igual medida el debate sobre
el conocimiento pblico de la ciencia. Habra que explicar los mtodos de la ciencia,
pero la mayora de quienes se ocupan de estos asuntos quiere que el pblico sepa la
verdad del mundo natural, es decir, lo que los poderosos creen que es la verdad del
mundo natural. La razn, laudable, de esta preocupacin por el conocimiento pblico

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es que las cuestiones cientficas y tcnicas desempean un papel cada vez mayor en
el proceso poltico.
Los ciudadanos, cuando votan, han de saber lo bastante como para decidir si
prefieren ms minas de carbn o ms centrales nucleares, ms maz o ros ms claros,
ms animales torturados o nios ms sanos, o si las opciones son en realidad sas.
Quiz haya soluciones nuevas: energa hidrulica, agricultura orgnica, pruebas de
medicamentos sin torturas. Los conocedores pblicos, como podramos llamarlos,
parecen pensar que si la persona de la calle sabe ms ciencia como algo
contrapuesto a saber ms acerca de la ciencia, podrn tomar decisiones ms
sensatas sobre esas cosas.
Cun extrao sera que pensaran esto; es una de las mayores falacias de nuestra
poca. Por qu? Porque hay doctores y profesores en todas las partes de estos
debates. Los argumentos se han inventado en muy buena medida en las
universidades. Por lo tanto, todas las partes son expertas en un grado que est ms
all de lo que jams cabr esperar de la persona de la calle, y todas las partes saben
cmo defender sus posturas claramente y sin falacias obvias. Por qu esos debates
son irresolubles a pesar de tanto experto, es lo que hemos intentado mostrar en los
captulos descriptivos de este libro. Es decir, hemos mostrado que los cientficos no
pueden, en el frente de la investigacin, zanjar sus desacuerdos mediante mejores
experimentos, ms conocimientos, teoras ms avanzadas o un pensamiento ms
claro. Es ridculo esperar que el pblico general lo haga mejor.
Estamos de acuerdo con los conocedores pblicos en que el pblico necesita estar
suficientemente informado para votar sobre cuestiones tcnicas, pero la informacin
que necesita no es acerca del contenido de la ciencia; es acerca de la relacin de los
expertos con los polticos, con los medios de comunicacin y con nosotros, con los
dems. El ciudadano tiene una gran experiencia en vrselas con expertos enfrentados:
no es sa la poltica de tal partido? Lo que los ciudadanos no pueden hacer es
vrselas con expertos enfrentados que pretenden ser otra cosa. En vez de una
pregunta a quin creer?, hay dos a quin creer? y los cientficos y los
tcnicos, son dioses o charlatanes?. Es la segunda pregunta la que hace tan
inestable el debate entero porque, como hemos argumentado, slo se dispone de dos
posturas posibles.
Lo que hemos intentado hacer es disolver la segunda pregunta: los cientficos no
son ni dioses ni charlatanes; slo son expertos, como cualquier otro experto que
comparezca en la escena poltica.
Tienen, por supuesto, su rea de experiencia especial, el mundo fsico, pero sus
conocimientos no son ms inmaculados que los de los economistas, los que elaboran
polticas sanitarias, los responsables de la polica, quienes abogan por leyes, los
pronosticadores del tiempo, los agentes de viajes, los mecnicos de coches o los
fontaneros. El tipo de conocimiento experto que nosotros necesitamos tratar con ellos
es el que se ha desarrollado bien en la vida diaria; es el que usamos cuando tratamos

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con los fontaneros y dems. Los fontaneros no son perfectos ni mucho menos,
pero a la sociedad no la asedian los antifontaneros porque no tenemos la opcin de la
antifontanera. Y no es una opcin porque la contraopcin, la fontanera concebida de
forma inmaculada, no es probable que se oferte ampliamente.
Cambiar el grado de conocimiento pblico del papel poltico de la ciencia y la
tcnica es el propsito ms importante de nuestro libro, y sa es la razn de que casi
todos estos captulos hayan puesto al descubierto el funcionamiento interior de la
ciencia.

Ciencia forense
No slo donde la ciencia y la poltica se encuentran hay consecuencias que
interesan a la forma de entender la ciencia que se presenta aqu. Siempre que la
ciencia toca otra institucin, las cosas cambian cuando aprendemos a ver aqulla
como la actividad de unos expertos en vez de como un conocimiento cierto.
Considrese qu pasa cuando la ciencia y la ley se encuentran. En la sala de juicios,
los expertos cientficos ofrecen indicios tocantes a la culpabilidad o inocencia de un
sospechoso. El pelo que se hall en la escena del crimen, es el mismo que el de la
cabeza del sospechoso? Haba fibras de tejido comunes? Los fluidos corporales
encontrados en la vctima, podran proceder del acusado, y cun probable es que
sean de algn otro? Ha manejado el acusado explosivos recientemente? En el
momento en que escribimos esto, el sistema legal britnico est siendo asaeteado por
una serie de veredictos legales revocados relativos a casos de bombas puestas por el
Ejrcito Republicano Irlands. Se ha recluido en prisiones a hombres y mujeres
durante muchos aos, slo para que se acabara descubriendo que la prueba que los
conden era, por usar la jerga legal, insegura. Caracterstico de estos casos es que
la prueba crucial fuese una de tipo forense cientfico, que se supona mostraba que el
acusado haba manejado haca poco nitroglicerina, de la que quedaban trazas
indelebles en sus manos. El problema es que esa prueba, como se ve ahora, no es
infalible.
Hay otros objetos, los naipes, por ejemplo, que estn hechos con productos
qumicos relacionados con la nitroglicerina, y el manejo de esos objetos podra dar un
resultado positivo en la prueba.
Los cientficos forenses que participaron en los juicios no informaron de que eran
posibles esas lecturas positivas falsas ni de cul era la probabilidad de que
sucediesen. La profesin de la ciencia forense britnica en realidad el sistema legal
entero ha perdido credibilidad por estos descarros de la justicia. Y lo peor es que,
probablemente, unos cuantos ciudadanos inocentes han sufrido muchos aos de
encarcelamiento injusto.

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Al comparar el anlisis del mtodo que se ha ofrecido aqu con la imagen
convencional de la ciencia, es fcil ver cmo pudo suceder este desastre. Mientras se
piense que la ciencia produce certeza, parecer inapropiado tratar las pruebas
cientficas como otras pruebas legales, as que la discrepancia tendr que atribuirse,
una vez ms, al error humano. Pero son las instituciones en las que se insertan los
indicios forenses las que tienen que cargar con la culpa. El problema es que no se ha
comprendido la necesidad de tener dos versiones del indicio: una versin de la
defensa y una versin de la acusacin. Lo normal, en un tribunal britnico, es que
slo el Ministerio del Interior aporte los cientficos y las conclusiones cientficas. Los
cientficos presentan sus resultados aparentemente neutrales al tribunal sin que la
defensa los analice antes de manera detallada. Se supone que las pruebas cientficas
son neutrales, as que un punto de vista alternativo es redundante: est condenado a
llegar a las mismas conclusiones! (Por decirlo de otra manera, no se piensa que los
cientficos representen, sino que meramente presentan.) Pero, como hemos visto en
los escndalos de las bombas, los indicios forenses puestos en entredicho son como
los indicios cientficos puestos en entredicho en cualquier otra parte; son como la
ciencia que se ha descrito en este libro. Se los puede poner en entredicho.
El costo de que los indicios forenses sean puestos en tela de juicio ser que la
ciencia ya no pondr un final rpido a los juicios legales. En vez de que la ley
descargue su responsabilidad en los expertos cientficos, los expertos cientficos
deberan ser slo un parte del proceso legal sujeto a confrontacin. Pero esto es lo
que debera pasar; es injusto que sea de otra manera. An ms, si los indicios
cientficos se someten a la misma confrontacin que los indicios de otro tipo, no
podrn sufrir el bochorno de la certeza fuera de lugar.
Es bastante interesante que el sistema legal estadounidense parezca haber ido
demasiado lejos en la direccin contraria. En manos de un abogado inteligente
cualquier elemento de prueba forense puede quedar excluido. A menudo las pruebas
forenses no tienen peso alguno porque los abogados se han vuelto de lo ms
eficientes en dar con testigos expertos, as se les llama, que deconstruyen todas y
cada una de las pruebas cientficas. La nueva forma de concebir la ciencia tambin
arroja luz sobre lo que sucede ah.
En primer lugar, no debera sorprender que se examine y se ponga en duda toda
prueba; ello es lo que hay que esperar dada la nueva concepcin de la ciencia. No se
trata de que una parte comprenda de manera adecuada los hechos cientficos y que los
otros estn equivocados. Toda prueba puede siempre suscitar dudas. Pero de esto no
se sigue que las pruebas forenses no deban tener peso alguno. Al juzgar el valor de
las pruebas forenses hemos de aplicar las reglas normales que aplicamos cuando
juzgamos cualquier discusin entre expertos. Por ejemplo, algunos expertos son ms
crebles que otros, algunos no tienen credibilidad en absoluto. Lo que ha ocurrido en
el sistema legal estadounidense es que parece que ste slo bebe de una de las
lecciones de la nueva concepcin de la ciencia. Que los cientficos discrepen entre s

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y que las disputas no se zanjen slo mediante la observacin y el experimento no
quiere decir que los cientficos no lleguen a un acuerdo. Pinsese: las ondas de
gravedad no son hechos del mundo natural, que el Sol desve la luz de una estrella s
lo es.
La reflexin que ha de promover el sistema legal estadounidense es acerca de
cmo cerrar los debates, ahora que los cientficos han perdido tanta credibilidad.
Habr que encontrar mecanismos para que las voces de quienes no son expertos
cuenten menos que las de quienes s lo son. Por supuesto, no ser fcil, especialmente
cuando los expertos se alquilan a los grupos de intereses especiales. Pero la
resolucin de estos problemas es el meollo de la vida poltica e institucional. Las
oficinas gubernamentales estadounidenses, la Administracin de Alimentos y
Medicamentos y la Oficina de Proteccin del Medio Ambiente, por ejemplo, y el
sistema legal estadounidense en su conjunto, slo conservarn su credibilidad si caen
en la cuenta de que la ciencia funciona produciendo acuerdos entre los expertos.
Permitir que hable cualquiera es tan malo como permitir que hable slo un grupo. Es
tan malo como que no hable nadie en absoluto.
El problema de la ciencia forense puede verse como un microcosmos del debate
entero. Reclmese demasiado para la ciencia, y se provocar una reaccin
inaceptable. Reclmese lo que se pueda dar, y entonces el saber experto cientfico
ser apreciado o mirado con desconfianza, empleado o ignorado, pero no
inestablemente, sino como cualquier otra institucin humana.

Encuestas pblicas
Si aplicamos este nuevo anlisis all donde la ciencia concierna a otra institucin
social, nacer un conocimiento ms til. Qu pasa cuando se efectan encuestas
pblicas sobre la construccin de una nueva central nuclear? Por una parte, hay
expertos que producen complejos clculos a partir de los cuales la probabilidad de un
accidente parece despreciable. Por otra, hay expertos que consideran que el riesgo es
demasiado terrible para correrlo. Uno ha de tomar su propia opcin. Las instituciones
cuasilegales, o las oficinas federales, pueden ayudar a cribar y filtrar las pruebas de
los expertos, pero al final el ciudadano no puede hacer otra cosa que escuchar a las
dos partes y decidir justo de la misma manera que cuando ha de elegir dnde
comprarse una casa; de ninguna manera tendr la certeza de que no est cometiendo
un error.

Experimentos o exhibiciones en el dominio pblico

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Cuando el Alto Mando de la Aviacin Federal hizo que se estrellase un avin
lleno de queroseno antivaho para descubrir si era un combustible de aviacin seguro,
y cuando los Ferrocarriles Britnicos hicieron que se estrellase un tren contra una
vasija llena de combustible nuclear a fin de saber si sta se rompera en un accidente,
no estaban haciendo ciencia. Los experimentos de la verdadera ciencia apenas
producen jams una conclusin tajante eso es lo que hemos mostrado. Estos
organismos pblicos no hicieron sino exhibiciones encaminadas a zanjar un debate
poltico. El papel de la ciencia en esas exhibiciones es tan dudoso como el que le toca
en el sistema legal britnico.
Como mnimo, desconfe si una interpretacin de la prueba se trata como si fuera
inevitable. Escuche las interpretaciones de otros grupos interesados, y asegrese de
que estos grupos estn satisfechos con el control que cada uno de ellos ejerce sobre
cmo se ha realizado la prueba, y qu significa el resultado. Si no estn de acuerdo,
observe la naturaleza de sus quejas.

La ciencia en la televisin
Cuando se habla de ciencia en la televisin, obsrvese cul es el modelo de
ciencia implcito. Un programa de televisin que se aproxim al tipo de enfoque que
hemos dado aqu descubra las pruebas y tribulaciones por las que hubo de pasar el
equipo del CERN que descubri la partcula fundamental Z. El programa describa
el desorden del aparato, los arranques en falso y las remodelaciones, las
incertidumbres de los primeros resultados, los clculos estadsticos que se usaron
para reforzar la certeza de que se estaba viendo algo, la decisin del director de salir
al pblico a pesar de las dudas profundas de algunos miembros de su equipo y la
rueda de prensa en la que se anunci el descubrimiento al mundo entero.
Todo esto se cont maravillosamente, pero las ltimas frases del narrador
levantaron la liebre. El programa se titulaba, con una pizca de irona consciente,
esperamos, El suceso de Ginebra, y el narrador vea retrospectivamente lo que
haba descrito como uno de los grandes descubrimientos desde los experimentos de
Faraday. Ni siquiera aqu se permiti una duda en el mensaje. Al final prevaleci el
triunfalismo. Qu pocos programas de televisin ofrecen la imagen de la ciencia que
se ha explicado en estas pginas.

Investigaciones de accidentes
Cuando se efecta una investigacin pblica tras un accidente, como ocurri en el
caso del desastre del transbordador espacial, y no se descubre nada ms que un fallo

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humano, desconfe. Descubrir el error humano es echarle la culpa a algo externo a la
ciencia. Sera mejor si la culpa se le echase a algo que estuviese dentro de ella; por
supuesto, ser a personas a quienes se les eche la culpa, pero tambin a quienes se les
libre de ella. Nadie es perfecto. Si los responsables que permitieron que el
transbordador helado volase aquella maana fatdica hubiesen escuchado todas las
advertencias que se les haca en cada lanzamiento, la nave espacial no habra volado
nunca. Es inherente a la ciencia y a la tcnica el tener sus riesgos. Cuando la
responsabilidad de un problema se atribuye a individuos concretos, debera hacerse
con el mismo espritu que rige la atribucin de responsabilidades polticas; en
poltica, la responsabilidad no es en absoluto lo mismo que la falta. Podemos estar
seguros de que nos esperan muchos accidentes y de que muchas ms cabezas rodarn,
pero, simplemente, no hay nada que podamos hacer al respecto.

La educacin cientfica
Por ltimo, llegamos a la educacin de la ciencia en las escuelas.
Est muy bien conocer el contenido de la ciencia; le ayuda a uno a hacer un
montn de cosas, reparar el coche, poner un enchufe, construir modelos de
aeroplanos, usar un ordenador personal con la misma finalidad, saber dnde poner un
sufl en el horno, reducir las facturas de energa, desinfectar una herida, reparar la
cafetera, evitar que uno salte por los aires con la cocina de gas y muchsimas cosas
ms. Para la minscula parte de quienes educamos, que pasarn a ser cientficos
investigadores profesionales, el conocimiento del contenido de la ciencia tiene que
seguir siendo tan riguroso y extenso, y quizs miope, como ahora. Pero la mayora de
nuestros hijos, futuros ciudadanos de una sociedad tecnolgica, han de aprender otra
leccin ms sencilla.
Toda aula donde los chicos realicen a la vez un mismo experimento es un
microcosmos de la investigacin en las fronteras de la ciencia. Cada uno de esos
encuentros mltiples con el mundo natural es, por derecho propio, un experimento
sociolgico completo en s mismo. Pinsese en lo que ocurre: el profesor pide a la
clase que descubra el punto de ebullicin del agua; han de introducir un termmetro
en un recipiente y tomar una lectura cuando el agua est hirviendo de manera estable.
Una cosa es segura: a casi nadie le saldrn 100 C, a menos que ya sepa la respuesta
y quiera complacer al profesor. A Skip le saldrn 102 C, a Tania 105 C, a Johnny
99,5 C, a Mary 100,2 C, a Pirao 54 C, Brian ni siquiera ser capaz de obtener un
resultado, Abundio calentar el recipiente sin agua y quemar el termmetro. Diez
minutos antes del final del experimento el maestro juntar estos resultados cientficos
y empezar la ingeniera social. Skip puso el termmetro en una burbuja de vapor
sobrecalentado al tomar la medida, Tunia tena algunas impurezas en el agua, Johnny

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no dej que el recipiente se calentase hasta que el agua hirviera del todo, el resultado
de Mary refleja el efecto de una presin atmosfrica ligeramente mayor que al nivel
del mar, Pirao, Brian y Abundio no han logrado la categora de cientficos
investigadores totalmente competentes. Al final de la leccin, cada chico tendr la
impresin de que su experimento ha demostrado que el agua hierve exactamente a
100 C, o que lo habra hecho de no ser por unas cuantas dificultades locales que no
afectan al mundo maduro de la ciencia y la tcnica, con su personal preparadsimo y
sus aparatos perfeccionados.
Esos diez minutos renegociando lo que verdaderamente pas es lo que de verdad
importa. Si una y otra vez, los profesores y sus alumnos se parasen a reflexionar
sobre esos diez minutos, aprenderan casi todo lo que hay que aprender de la
sociologa de la ciencia. Pues esos diez minutos ilustran mejor los trucos de la ciencia
avanzada profesional que cualquier universidad o laboratorio con sus resultados
predecibles y bien ordenados. Eddington, Michelson, Morley, Weber, Davis,
Fleischmann, Pons, Jones, McConnell, Ungar, Crews, Pasteur y Pouchet son Skips,
Tanias, Johnnys, Marys, Piraos, Brians y Abundios con limpias batas blancas y el
ttulo de doctor ante sus nombres. A todos ellos les salieron resultados
abrumadoramente divergentes. Hay tericos cernindose por todas partes que, como
el maestro, explican e intentan reconciliar. Al final, sin embargo, es la comunidad
cientfica (el maestro en jefe?) la que pone orden en este caos, y transmuta las torpes
bufonadas de la Ciencia del Glem colectiva en un mito cientfico claro y ordenado.
Nada malo hay en ello; el nico pecado es no saber que siempre es as.

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Bibliografa y lecturas adicionales

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HARRY COLLINS (13 de junio de 1943) es profesor de sociologa y director del
Centro de Estudios Cientficos de la Universidad de Bath. Ha publicado numerosos
estudios de sociologa de la ciencia; entre ellos figura Artificial Experts. Social
Knowledge and Intelligent Machines (1990).

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TREVOR PINCH (1 de enero de 1952) es profesor del Departamento de Estudios
Cientficos y Tecnologa de la Universidad de Comell, y es un reconocido especialista
en el estudio social de la ciencia. Entre sus libros, Confronting Nature: The
Sociobiology of Solar Neutrino Detection (1986).

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