" Importancia de los microorganismos en el origen de la vida “

III. LAS BACTERIAS Y LA HISTORIA DE LA TIERRA

EN LA Antigüedad los sabios sostenían que la vida en la Tierra consistía fundamentalmente en dos
formas de vida: las plantas y los animales. Más adelante, cuando los microbios fueron
descubiertos, la división se hizo de una forma similar; los organismos más grandes y que se movían
se consideraban como animales, y los que aparentemente no se movían, incluyendo a las
bacterias, se consideraban como plantas. Conforme avanzó el conocimiento sobre el mundo
microscópico, se llegó a la conclusión de que la clasificación original era insuficiente y se
propusieron categorías adicionales tales como hongos, protozoarios y bacterias.

Sin embargo, posteriormente una nueva simplificación se llevó a cabo, ya que se pensó que los
seres vivos podrían ser divididos en dos nuevamente, sólo que esta división sería a un nivel más
profundo, es decir, sobre la estructura de la célula viviente. Aparentemente todas las células vistas
en un microscopio pertenecían a una de dos categorías: las que tienen un núcleo bien definido
(eucariontes o eucariótico, que significa de núcleo verdadero) y las células sin núcleo (procarionte,
que quiere decir literalmente antes del núcleo, figura 6)

Las plantas y los animales multicelulares, lo mismo que varios organismos unicelulares y
microscópicos como las levaduras y los protozoarios, tienen un núcleo bien definido y son
eucariontes. Por otro lado están las bacterias que no tienen núcleo. Hasta aquí no parecía haber
dificultad alguna en la clasificación, sin embargo, muy recientemente un grupo de investigadores
ha revisado la clasificación que hasta ahora prevalecía y llegó a interesantes conclusiones: se
encontró que entre las bacterias existe un grupo de organismos que no parece estar relacionado
ni con los organismos superiores ni con los más simples. Estos nuevos organismos tampoco
contienen núcleo, como las bacterias, y se parecen mucho a éstas en su morfología vistas en un
microscopio. Sin embargo, en su composición química y en la estructura de algunos de sus
componentes moleculares son tan distintos de las bacterias (procariontes) como lo son de los
organismos superiores (eucariontes).

Estos microbios forman por sí mismos un nuevo grupo, que se caracteriza por tener una forma de
vida completamente diferente a lo conocido hasta ahora, al que se ha dado el nombre de
arqueobacterias (arqueo: viejo o primitivo) y este curioso nombre hace evidentes algunas

también imprimieron la huella de su pasado en la Tierra. los microfósiles aislados no dan mucha información. estos pequeños organismos son capaces de modificar el medio ambiente. se han descubierto otras estructuras fósiles de bacterias que forman aglomerados llamados estromatolitos y que son aparentemente colonias de bacterias mezcladas con minerales.3 LA BIOQUÍMICA Y LA EVOLUCIÓN . III. Figura 16. Hasta hace muy poco no se sabía gran cosa sobre la Era de los microorganismos y.conjeturas sobre su origen aún no comprobadas. Ésta es la única evidencia que se tiene sobre el origen de la evolución de las bacterias. Sin embargo. Hoy en día se sabe que tales tipos de estructuras constituyen efectivamente aglomerados peculiares de bacterias que quizá eran fotosintéticas. Los microfósiles. ya que en ella se produjo toda una serie de eventos evolutivos y geológicos. como vimos. La Era de las bacterias fue muy importante. Las bacterias o microbios existieron en un periodo de la historia de la Tierra en el que no había otras formas de vida.2 BACTERIAS FÓSILES Un hecho muy importante es que no solamente los animales y las plantas han dejado restos de su existencia como fósiles. por otra parte. aunque pequeñas. se encuentran en sedimentos de todas las edades geológicas e incluso en las rocas sedimentarias que tienen 3 500 millones de años y que son las más antiguas que se conocen. ya que. III. ya que dentro de este esquema seforma el tronco común. Hay indicios de que este grupo de organismos es por lo menos tan antiguo como los otros dos. ¿Cuál es el antecesor común de todas las formas de vida? Ésta es sin duda una incógnita de gran importancia. Se piensa que es así porque los estromatolitos de bacterias fotosintéticas que se han fosilizado recientemente se asemejan a los antiguos. posiblemente las arqueobacterias son el grupo más antiguo de los tres. sino que las bacterias. es decir los fósiles de las bacterias. las bacterias y las arqueobacterias. el cual es tan oscuro como lo es el origen de las formas de vida superiores (Figura 16). pero como algunas clases de arqueobacterias tienen formas de metabolismo que se adecuan bien a las condiciones climáticas que prevalecían probablemente en los orígenes de la historia de la Tierra. de donde emergieron los organismos superiores primitivos (eucariontes). a tal grado que es razonable pensar que las estructuras antiguas también fueron formadas por bacterias fotosintéticas.

Esta nueva tecnología permitirá sin duda descubrir rápidamente más acerca de la historia de la vida sobre la Tierra. la tecnología para la determinación de la secuencia de bases de ADN o ARN que forman los ácidos nucleicos ha sido perfeccionada muy recientemente (premio Nobel de Química 1980). ADN). Ha sido con estas técnicas. ninguna de las estructuras que mencionamos antes se encuentra en ellas. Toda la información genética de estos organismos está contenida en unos 2 000 a 3 000 genes. desde hace aproximadamente 25 años se llevan a cabo las determinaciones de las secuencias de aminoácidos que constituyen a varias de ellas. La cantidad de información genética en una célula eucarionte es varios cientos de miles de veces mayor que la de una bacteria. información que es muy pequeña comparada con la contenida en la célula de un animal superior. Por otra parte. Sin embargo. o sea a las moléculas que conforman dicha célula. La distinción entre seres superiores y bacterias se definió inicialmente en términos de las pequeñas estructuras subcelulares que se podían observar con un microscopio de luz. para poder descifrar los antecedentes biológicos ha sido necesario desarrollar la tecnología para determinar la estructura del ácido desoxirribonucleico (ADN) que conforma un gene. A ese nivel de definición. y ácido desoxirribonucleico. La idea en que se apoya este proceso se basa en que los organismos vivientes son mucho más ricos en información que los fósiles. esta distinción se ha tratado de llevar a niveles biológicos básicos. además. y en segundo lugar. ARN. primero). que un grupo de científicos ha logrado reconocer recientemente a las arqueobacterias como una tercera forma de vida. Recordemos que las células de los organismos superiores son relativamente grandes y están rodeadas por una membrana dentro de la cual se encuentra una serie de estructuras que a su vez están rodeadas de otras membranas. son más pequeñas. las células parecían grandes y complejas o pequeñas y simples. Sin embargo. Para el caso de las proteínas (del griego proteios.La biología se ha servido de la bioquímica para tratar de descifrar el pasado de una célula o bacteria. de una pared celular rígida. como son las proteínas. las bacterias son muy distintas. Para apreciar la verdadera diferencia entre las arqueobacterias y las otras dos formas de vida. Estas estructuras subcelulares se llaman organelos. En primer lugar. Las bacterias están rodeadas por una sola membrana y en la mayoría de los casos están rodeadas. información que se extiende más allá de los fósiles más antiguos. debemos recordar que se han definido criterios para distinguirlas. la del ARN y la del producto de un gene. Sin embargo. Para tal fin se han utilizado moléculas propias de la célula como lo son las proteínas y los ácidos nucleicos (ácido ribonucleico. .

que tienen gran cantidad de sedimentos ricos en vegetación en proceso de descomposición. las que subsisten en ambientes calientes y ácidos. entre otras. En 1776 Alessandro Volta descubrió la existencia de lo que él llamó aire combustible. que resultaron estar íntimamente relacionadas con las de las bacterias fotosintéticas. Sin embargo. aparte del que se encuentra en el núcleo. El grupo de las arqueobacterias incluye tres tipos de bacterias: metanogénicas. los mecanismos por medio de los cuales se transforma la información genética que contiene el ADN en proteínas. Cabe aclarar que hoy en día se conoce poco sobre las leyes biológicas que gobiernan a estos peculiares microbios y que se trata de un campo en pleno desarrollo.Ambos tipos de célula tienen procesos bioquímicos comunes. simbiosis=convivencia o relación). Recientemente se han acumulado una serie de evidencias que indican que la relación evolutiva entre ambos reinos es más complicada de lo que se pensaba. Estas diferencias y similitudes dieron la pauta para que pareciera evidente que el árbol de la vida tenía sólo dos ramas. Esta teoría propone que la mitocondria era una bacteria respiratoria y el cloroplasto una bacteria fotosintética. como. III. que se forma en las aguas estancadas de riachuelos y lagos. halófilas extremas. el hecho de que un microorganismo fuera el responsable de la producción de metano (el gas combustible). la de las bacterias y la de los organismos superiores. o bien típicamente de los organismos superiores. es muy similar al de las bacterias. y termoacidófilas. según propone la teoría endosimbiótica de la evolución (endo=interior. De los tres tipos las que predominan son las metanogénicas. Por ejemplo. las que producen metano. sin embargo. Las bacterias metanogénicas están ampliamente distribuidas en la naturaleza en sitios .4 UN MODO DE VIDA DIFERENTE Con estos antecedentes podemos regresar al tema de las arqueobacterias. fue comprobada para el caso de los cloroplastos y se logró comparando las secuencias de bases de una molécula de ARN (ácido ribonucleico). como las mitocondrias y los cloroplastos. algunos detalles sobre los mecanismos de estos procesos son. destinado al procesamiento de material genético. por ejemplo. dos organelos subcelulares. Esto implica que por lo menos dos líneas descendientes de las bacterias están representadas en la célula de los organismos superiores. han llevado a pensar que tanto las mitocondrias como los cloroplastos descienden de los procariontes. que prevaleció durante más de cien años. Esta conjetura. contienen su propio ADN. se descubrió mucho más tarde. o bien típicamente bacterianos. Estas evidencias. y que quedaron atrapados dentro de una célula donde se desarrollaron. las que viven en medios salinos extremos. Ambos tipos de organelos subcelulares son del tamaño de una bacteria y el aparato que contienen.

y en el tracto digestivo de la mayoría de los animales. en condiciones adecuadas. ya que propone una alternativa al agotamiento de los energéticos no renovables. se encuentran ampliamente distribuidas sobre la Tierra. Es posible que las bacterias metanogénicas existieran en casi cualquier sitio cuando la Tierra era aún joven. en el que se degrada la celulosa. y presente el hidrógeno y el bióxido de carbono (C02). que metabolizan la materia orgánica en descomposición y liberan al medio hidrógeno como producto de desecho. Otro tipo de arqueobacterias son las halófilas extremas. estas bacterias tienen un sistema . En la actualidad. como ya mencionábamos. hecho que atrae la atención de muchos científicos. ya que probablemente las condiciones atmosféricas eran más adecuadas para ellas.carentes de oxígeno y por esta razón es imposible encontrarlas a cielo abierto. Actualmente estas bacterias se mantienen. La primera es que presentan mecanismos para mantener diferencias enormes en la concentración de iones. Se encuentran más comúnmente a lo largo de las costas y en aguas saturadas de sal como los grandes lagos salados o el Mar Muerto. que requieren concentraciones muy altas de sal para vivir. entre el interior y el exterior de la célula. Hoy sólo se encuentran en sitios donde el oxígeno está ausente. También es frecuente encontrar a estas bacterias asociadas a otras como las del género Clostridium. Este tipo de arqueobacterias. a pesar de su intolerancia al oxígeno. el hombre ya las está aprovechando y se han podido obtener volúmenes suficientes de gas metano para ser utilizados industrialmente como combustible. Estas bacterias han llamado la atención de los microbiólogos básicamente por dos razones. Las halófilas extremas dan un color rojizo a la sal en los pozos de evaporación y son capaces de descomponer el pescado salado. En segundo lugar. También se pueden obtener del fondo de los océanos o de los manantiales de aguas termales. Su localización más común es en aguas que contienen cantidades saturantes de cloruro de sodio (sal). como el sodio o el cloro. en varios laboratorios del mundo y son utilizadas en las investigaciones sobre sus procesos metabólicos. Las metanógenas se encuentran también en uno de los estómagos de los rumiantes. se encuentra en lugares donde hay agua estancada en putrefacción o en las plantas para el tratamiento de aguas negras. lo que demuestra que. y utilizan estas diferencias de concentración para el transporte de sustancias hacia el interior o el exterior de la célula. ya que el oxígeno es altamente tóxico para estos organismos.

5.0).5 a 14. alcalino y de 7. si tomamos en cuenta que normalmente el pH adecuado para la vida es de 7. lo que ha ayudado enormemente al avance del conocimiento de las proteínas membranales y sobre todo de aquellas proteínas que transforman la luz en energía química. se hacía muy difícil la interpretación de las diferencias que las separan. Sulfolobus. El tercer tipo de arqueobacteria que se conoce es el de las termoacidófilas. ya que estas tres líneas de desarrollo son equidistantes entre sí. uno de los dos géneros de termoacidófilas. . que también se caracterizan por habitar en un nicho ecológico peculiar. Ha sido a partir del descubrimiento de una tercera línea de vida que la interpretación de las propiedades ancestrales y las recientemente adquiridas se ha hecho más equilibrada. El descubrimiento de las arqueobacterias ha permitido el acercamiento a dos problemas de gran importancia. Otra característica particular de Sulfolobus es que el pH óptimo (la escala de pH se puede dividir en dos partes: 7.5. pero hoy en día se sabe que integran un nuevo grupo de microorganismos. ya que no se basa en la presencia de clorofila como en la molécula que capta la energía luminosa. Uno de ellos es la naturaleza del antecesor común a todas las formas de vida y el otro se refiere a la incógnita sobre la evolución de la célula de los organismos superiores. Pero no solamente puede sobrevivir con estas diferencias tan grandes de pH. sino que las aprovecha para importar nutrientes a su interior (Figura 14).fotosintético relativamente simple. ya que ayudará a revelar la historia del origen de la vida. Así. y crece y se desarrolla generalmente a temperaturas de aproximadamente 80°C. y algunas variedades lo hacen inclusive a temperaturas de 90°C. El descubrimiento de un grupo nuevo de organismos es de gran importancia. se encuentra en los manantiales de aguas sulfurosas. Dicho pigmento ha sido muy estudiado y actualmente se conocen su estructura y su función con gran detalle. que es muy similar a uno de los pigmentos que se encuentran en la retina del ojo. Por algún tiempo se pensó que estos microorganismos tan peculiares se habían adaptado a nichos ecológicos distintos y extremos.5 a 0. sino en un pigmento presente en su membrana. se ve obligada a mantener en su interior un pH (el potencial hidrógeno = pH se refiere a la concentración de protones H+ en una solución) de aproximadamente 7. llamado bacteriorrodopsina. Cuando solamente se conocían dos líneas a partir de las cuales se originarían todos los organismos vivientes. ácido) para su crecimiento es muy ácido (generalmente pH = 2.

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