El misterio del metal que nació con el Big Bang, desapareció y

ahora inunda nuestra galaxia (y abunda en el Cono Sur)
Marcus Woo
BBC Earth

3 horas

GETTY IMAGES

Hoy el litio está por todas partes.

Este metal blanquecino que a mediados del siglo XIX se utilizaba para tratar desde la gota hasta
desórdenes psiquiátricos, hoy ­aunque se sigue usando como tratamiento para el trastorno
bipolar­ la mayoría de la gente lo asocia con las baterías.

De hecho, es un componente imprescindible para alimentar nuestros teléfonos,
computadoras portátiles y otros dispositivos del estilo.

Y con el auge de los coches híbridos, el mercado para este metal al que ya se conoce como el
"petróleo blanco" o el "oro blanco" no hará más que crecer; hasta tres veces, de acuerdo a
Goldman Sachs, una de las bancas de inversión más importante del mundo.

La mayoría de las reservas de litio se encuentran en Sudamérica, en concreto en el llamado
"triángulo del litio", localizada en el límite de Argentina, Bolivia y Chile.

 esa búsqueda de fábricas de litio cósmicas haya terminado. del que se cree que podría contener hasta la mitad de las reservas mundiales. De hecho. GETTY IMAGES La historia del litio es larga y también llena de misterio. el litio es uno de los elementos que. "estamos hechos de materia de polvo de estrellas". "Polvo de estrellas" Por más de una década. Es que. los científicos han tratado de averiguar el origen de este litio extra. junto al hidrógeno y el helio. la mayoría del metal recién creado desapareció. después del Big Bang. encuentran cuatro veces más litio del que pudo haberse generado en el Big Bang. . Aunque es probable que. nacieron del Big Bang. La fiebre del litio: la bonanza global del "petróleo blanco" que impacta en América Latina Pero este metal existe desde mucho antes que cualquier montaña; desde antes incluso que la propia Tierra. hace 13. Tal como dijo el astrónomo Carl Sagan.Se calcula que almacena más del 85% de las reservas conocidas. en Bolivia.800 millones de años. Y sin embargo. Especialmente el salar de Uyuni. la gran mayoría de los elementos de nuestro cuerpo se forjaron en los hornos nucleares de las estrellas. Desde el oxígeno que respiramos al hierro de nuestra sangre. gracias a los descubrimientos más recientes. cuando los astrónomos observan el universo actual.

 se produjeron durante las explosivas muertes de estrellas gigantes. con un núcleo que tenía un neutrón en vez de dos. un metal que no deja de sorprender A pesar de que esto pasara hace 13. Y otras presunciones son más radicales e involucran una física completamente nueva. el universo se enfrió demasiado como para que se formaran más elementos. Y metales como el oro pudieron haberse creado de poderosas colisiones entre estrellas de neutrones.800 millones de años. Menos al principio. con un neutrón en su núcleo. demasiado después De hecho. y una versión más ligera del helio. . El aluminio. los núcleos ultradensos de las estrellas muertas. el que destruyó el litio antiguo. se dieron cuenta de que en los primeros tiempos del universo existía tres veces menos litio del que tuvo que haberse generado tras el Big Bang. NASA Pero los elementos más pesados. fue un proceso interior de las estrellas. como el titanio. Pero los elementos más básicos se generaron durante los primeros tres minutos posteriores al Big Bang. Tres minutos después. los científicos conocen bien las reacciones nucleares que generaron estos primeros elementos. Las muestras precisas tomadas por los satélites WMAP y Planck les permitieron a los expertos calcular cuánto de cada elemento e isótopo pudo haberse formado. Pero el resultado de estos cálculos no coincidía del todo con lo que los científicos observaban. Primero nacieron unas trazas de una versión más pesada del hidrógeno llamado deuterio. De acuerdo a una de las hipótesis. cuyos detalles se desconocen. Y finalmente el Big Bang dejó tras de sí una pequeña cantidad de litio.

 entonces. de reciente creación.Éstas hablan. sino un superávit. de una interacción con la materia oscura. ¿Pero qué? Rayos cósmicos Una posibilidad es que fueran los rayos cósmicos. unas partículas de alta energía. . En total. por ejemplo. que pudo haber eliminado el metal del universo. en su mayoría protones. fragmentándolo en elementos más pequeños. debió haber creado ese exceso de litio y dispersado a lo largo y ancho del cosmos. que se mueven en el espacio. así como en los meteoritos del Sistema Solar. la materia desconocida que se cree comprende una cuarta parte del cosmos. Algo. Los astrónomos han encontrado cantidades relativamente abundantes de litio en la superficie de las estrellas jóvenes. calculan que hay hoy cuatro veces más de ese metal de lo que hubiera podido generarse en el Big Bang. Y la colisión rompe el oxígeno. Estos pueden chocar contra átomos sueltos de. THINKSTOCK Pero los expertos también vieron que en la actualidad en el universo no hay un déficit de litio. incluido el litio. oxígeno. por ejemplo.

Otro 20% se lo atribuyen al Big Bang. los cálculos sugirieron que con dichas colisiones sólo pudo haberse generado el 20% del metal que los expertos observan hoy. las novas no son el resultado directo de la muerte estelar.Aunque este proceso pudo haber ocurrido a lo largo y ancho de la galaxia. el cadáver de una estrella como el Sol pero del tamaño de la Tierra. THINKSTOCK Parte de este 60% podría provenir de un particular tipo de estrella. señala Fields. que luego puede salir a la superficie. A diferencia de las supernovas. pero aún quedaría un 60% sin explicación. . Pero los expertos no tienen claro cuánto de este litio termina realmente en la galaxia. la asintótica gigante (AGB. Estas estrellas de masa intermedia ­no más pesadas que 10 soles­ están cerca de morir. su fuerza de gravedad puede atraer hacia ella hidrógeno y otros elementos de ésta. sus hermanas mayores y más poderosas. por sus siglas en inglés). Estrellas moribundas Después están las explosiones estelares llamadas nova. Si una enana blanca está en órbita junto con otra estrella. Y las reacciones nucleares de sus centros están produciendo litio. Estas explosiones más leves suceden en la superficie de una enana blanca.

 de lo que resultará cierta cantidad de litio. en España. a una velocidad de miles de kilómetros por segundo. dice Fields. añade. NASA Así. El estallido diseminará litio en el espacio. un astrónomo del Instituto de Astrofísica de Andalucía. las estrellas AGB o las novas­ pudieron haber producido más litio. dice Luca Izzo. "Sabemos que de todos ellos se formó litio". Cuestión de cantidad Durante años. estos materiales se acumularán en capas sobre la superficie de la estrella enana blanca. "La pregunta es si contribuyeron a ello en la misma medida o si alguno de los procesos fue el dominante". lo que afectará a la temperatura y la presión de ésta. provocando una fusión termonuclear. Esto hace que las novas sean mucho mejores dispersando el metal que las estrellas AGB. "Llevamos mucho tiempo con ese debate". Y pronto tendrá lugar una explosión que desde la Tierra se asemeja a la más brillante de las estrellas: una nova. La fusión aumentará la temperatura aún más. . lo que desencadenará a su vez en más reacciones de fusión. los astrónomos han tratado de determinar cuál de estos tres fenómenos ­los rayos cósmicos.

A los pocos meses. Berilio Fue ese año cuando un equipo liderado por Akito Tajitsu. Y es que. durante décadas nadie pudo ver una nova que produjera litio. Pero luego. encontró berilio en una nova. el equipo de Izzo hizo un hallazgo similar. aunque siempre de forma teórica. a principios de 2015. del Observatorio Astronómico Nacional de Japón. eso cambió. una de las cuales denominaron V5668. ya que el berilio se descompone en ese metal. . Esa era la señal de que esos fenómenos generan litio. sin ninguna observación que pudiera corroborarlo. GETTY IMAGES Hace 40 años los expertos establecieron a las novas como potenciales fábricas de litio. Más cálculos llevados a cabo en la década de 1990 apoyaron esta hipótesis. Y en 2016 el equipo japonés volvió a descubrir berilio en otras dos novas.

 y han podido medir lo que (ese proceso) ha generado". en España. la información obtenida es importante. "Y todo esto empieza a aclarar algo". "Ahora unos expertos en espectroscopia ­el estudio de la interacción entre la radiación electromagnética y la materia­ están obteniendo unos resultados similares". dice Fields. a un ritmo de dos novas por año se habría podido generar todo el litio que hoy inunda la galaxia. un astrofísico de la Universidad Técnica de Cataluña. algo con lo que concuerda José. "Y lo que se forma son toneladas de litio". Aunque es una estimación preliminar. confirma Fields. asegura. pues. del Observatorio Astronómico de Trieste en Italia. Ya había. GETTY IMAGES Ese último descubrimiento fue confirmado por otro equipo de expertos. dice Jordi José. "(Los expertos) han podido captar una nova en acción justo después de la explosión. . en base a las observaciones de su equipo. afirma. El 80% De hecho. Izzo dice que. liderado por Paolo Molaro. "Estamos llegando a la verdad". y en el que participaba Izzo. cuatro evidencias de que las novas producían el misterioso metal.

considerado hoy el "petróleo blanco". los átomos de este metal. ya sea desde el ardiente nacimiento del cosmos o por las explosiones nucleares de una estrella moribunda al otro lado de la galaxia. han recorrido un largo camino hasta la batería de nuestros celulares. THINKSTOCK Y es que. un metal que no deja de sorprender 22 febrero 2017 . esto nos ayudará a desentrañar la historia de la presencia de este metal en nuestra galaxia". Lo que está claro es que. las observaciones más recientes confirmarían que el 80% del metal que no se originó con el Big Bang se generó después con estos fenómenos. Temas relacionados Ciencia Física Astronomía Economía Compartir Acerca de compartir Volver Arriba Contenido relacionado El aluminio. ninguno de estos descubrimientos aclara cómo y por qué desapareció el litio creado tras el Big Bangdurante los primeros tiempos del universo. "Pero a medida que entendamos mejor el proceso de creación del litio. aunque los modelos existentes hasta ahora indicaban que la mitad del litio que existe ahora en la Vía Láctea se debía a las novas. por otra parte. Aunque. dice Fields.

 en una escuela primaria de Londres.000 millones y se quedó (casi) sin nada 24 febrero 2017 Más noticias ¿Qué es el agente nervioso VX y cómo se usó para matar a Kim Jong­nam. el hermanastro del líder de Corea del Norte? . 25 febrero 2017 “¡Fuera de mi país!”: el asesinato de un inmigrante indio en un bar de EE. y el “héroe” que acabó herido 25 febrero 2017 "No lo hice para probar nada": el magnate que donó en secreto US$8. La BBC habló con él y te contamos su historia. y promulgó su lealtad al grupo yihadista.UU.Principales noticias ¿Qué lleva a un niño de 9 años a decir que apoya a Estado Islámico? Hace un año Haaruun se plantó delante de sus compañeros de clase.

 el campo de pruebas donde la Unión Soviética detonó casi 500 bombas nucleares .El brutal caso de los 5 misioneros estadounidenses que fueron asesinados por una tribu aislada en la selva amazónica de Ecuador "El Polígono".