Cuando Lorenz descubrió el efecto

mariposa
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 22 mayo 2015
 Ciencia, Ciencia General

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El tiempo meteorológico constituye uno de los grandes ejemplos de sistemas caóticos; de
hecho, fue estudiándolo cuando se descubrió realmente el caos: pequeñas perturbaciones
en la atmósfera pueden cambiar el clima en proporciones enormes. Su descubridor fue el
meteorólogo teórico estadounidense Edward Norton Lorenz (1938-2008).
El artículo en el que presentó sus resultados en 1963 constituye uno de los grandes logros de
las ciencias físicas del siglo XX, aunque pocos científicos que no fueran meteorólogos
repararon entonces en él. La repercusión de ese artículo cambió de forma radical a lo largo de
las décadas siguientes. No poco tuvo que ver en semejante cambio de actitud la célebre
frase «El aleteo de una mariposa en Brasil puede producir un tornado en Texas», que
Lorenz incluyó en una conferencia que pronunció el 29 de diciembre de 1972 en una sesión de
la reunión anual de la AAAS (American Association for the Advancement of Science).
Anteriormente, Lorenz había usado el ejemplo de una gaviota provocando una tormenta pero
finalmente lo hizo más poético con la mariposa, siguiendo las recomendaciones de unos
colegas. En 1987 el término “efecto mariposa” despegó gracias al bestseller “Caos: la
creación de una ciencia”, de James Gleick. Entonces fue cuando el descubrimiento de
Lorenz llegó al gran público.

Gráfico del atractor de Lorenz. tecleé una línea de números que había salido por la impresora un rato antes y lo puse en marcha otra vez. un icono de la teoría del caos. decidí repetir algunos de los cálculos con el fin de examinar con mayor detalle lo que estaba ocurriendo. cuando. “La esencia del caos”: «En un momento dado. en 1960. desarrollando modelos matemáticos simples cuyas propiedades exploraba con la ayuda de ordenadores. tiempo durante el cual el ordenador . Me fui al vestíbulo a tomarme una taza de café y regresé al cabo de una hora. observó que algo raro ocurría cuando repetía cálculos anteriores. Detuve el ordenador. He aquí como él mismo reconstruyó los acontecimientos y su reacción en un libro que escribió años después. Crédito: Dschwen Edward Lorenz estaba trabajando en sus investigaciones sobre el tiempo atmosférico.

» Lo que Lorenz había observado empíricamente. Por eso. Cada vez está más claro que los fenómenos caóticos abundan en la naturaleza. la relatividad y la física cuántica en el ensayo “El mundo después de la revolución: la física de la segunda mitad del siglo XX”. química y. pero antes de llamar a los técnicos decidí comprobar dónde se encontraba la dificultad. por ejemplo. en varias unidades. tan. en el mundo de las ciencias biomédicas (un ejemplo es el de algunas arritmias). termodinámica. En lugar de una interrupción brusca. Los números que salían por la impresora no tenían nada que ver con los anteriores. >> Más sobre la teoría del caos. Los encontramos ya en dominios propios de la economía. como solemos decir. Los errores redondeados iniciales eran los culpables: se iban amplificando constantemente hasta dominar la solución.había simulado unos dos meses de tiempo meteorológico. ayudado por su ordenador. luego en la anterior y luego en la anterior. de José Manuel Sánchez Ron” . Inmediatamente pensé que se había estropeado alguna válvula o que el ordenador tenía alguna otra avería. aerodinámica. Dicho con terminología de hoy: se trataba del caos. imprevisible. en una. hasta que cualquier parecido con las cifras originales desaparecía en algún momento del segundo mes. cosa nada infrecuente. es que existen sistemas que pueden desplegar un comportamiento impredecible (lo que no quiere decir «no sujeto a leyes»): pequeñas diferencias en una sola variable tienen efectos profundos en la historia posterior del sistema. por ser un sistema caótico. pero que enseguida empezaban a diferir. la biología de poblaciones (en. me encontré con que los nuevos valores repetían los anteriores en un principio. sabiendo que de esa forma podría acelerar la reparación. Con eso me bastó para comprender lo que ocurría: los números que yo había tecleado no eran los números originales exactos sino los valores redondeados que había dado a la impresora en un principio. Parece que puede manifestarse incluso en los aparentemente estables movimientos planetarios. algunos modelos «presa-depredador»). La verdad es que las diferencias se duplicaban en tamaño más o menos constantemente cada cuatro días. en la última cifra decimal. por supuesto. el tiempo meteorológico es tan difícil de predecir.