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SILVIA TORRES DE PEIMBERT

LA VA LCTEA
y OTRAS GALAXIAS

dosamente sus propiedades vemos qu es lo que debe-

L
a apariencia del cielo nocturno nos proporcio-
na muy pocos datos acerca de la estructura del mos esperar de la Va Lctea, particularmente si la co-
Universo. El nico elemento importante es la nocemos lo suficiente como para reconocer a qu tipo
banda brillante, lechosa, que cruza el cielo y de galaxia pertenece. As se aprovecha la gran cantidad de
que los antiguos denominaron Va Lctea. Galileo fue informacin directa que existe acerca de las propieda-
el primero que, al apuntar su telescopio en la direccin des y la estructura de la Va Lctea, y se desarrollan dos
de la Va Lctea, se dio cuenta de que esa zona brillante de campos de estudio al mismo tiempo: la estructura de la
luz difusa corresponde a la luz de muchsimas estrellas Galaxia y la estructura de otras galaxias.
de poco brillo.
Las investigaciones de Coprnico llevaron al conoci- LA VA LCTEA
miento de que la Tierra no es el centro del Universo. Estu-
dios posteriores mostraron que el Sol es apenas una Nuestra galaxia est constituida por un gran conglome-
estrella entre millones de otras semejantes. Las siguientes rado de estrellas. stas se encuentran distribuidas en
preguntas que surgieron fueron: existe un centro de sime- distintos sistemas a los que llamamos por su ubicacin
tra del conjunto de todas las estrellas? Est el Sol en una disco, halo, centro y abultamiento central. El Sol perte-
posicin privilegiada entre las estrellas? Estn las estrellas nece a la Va Lctea, junto con otros 400 mil millones
distribuidas al azar en todas direcciones o hay agrupacio- de estrellas.
nes de ellas? Ha llevado mucho tiempo responder a estas Muchas estrellas se encuentran en un plano circular
preguntas. Los primeros estudios sobre la distribucin de o disco de la Galaxia. El disco es muy extendido y aplana-
las estrellas se hicieron por medio de fotografas que per- do (tiene un radio de 100 mil aos luz y un espesor de
mitieron el conteo de estos cuerpos celestes de diferente 3000 aos luz). Las estrellas del disco giran indepen-
brillo y color, captados en distintas zonas del cielo, para dientemente, cada una bajo la fuerza gravitacional de
tratar de establecer su posicin y de ah determinar la for- las dems pero prcticamente en rbitas circulares. De
ma y extensin del Universo. La absorcin de la luz por el entre las estrellas situadas en un plano circular, las ms
polvo que se encuentra entre las estrellas impide observar jvenes se encuentran concentradas en este disco en zo-
en algunas direcciones a gran distancia del Sol y por lo nas que tienen forma de espiral.
tanto oculta parte de la estructura del gran sistema al que Se denomina halo al sistema de estrellas y de cmu-
pertenece el Sol. Poco a poco se pudo aclarar que hay una los de estrellas que estn distribuidos en forma esfrica
gran concentracin de estrellas en la Va Lctea hacia la alrededor del centro de simetra de la Galaxia. El centro
constelacin de Sagitario, y que el Sol ocupa una posicin de sta se refiere, como su nombre lo indica, a la regin
lejana al centro de esta concentracin. central de toda la Galaxia; adicionalmente hay una gran
En la dcada de los veintes se determin que el Sol concentracin de estrellas cercana al centro a la cual se
forma parte de un sistema muy grande al que se deno- le ha llamado bulbo de la Galaxia.
mina Galaxia y que existen otros sistemas semejantes o Adems de estar constituidas por estrellas, las ga-
galaxias. La palabra galaxia proviene, por extensin, de laxias contienen gas y polvo que flotan libremente en el
la voz griega que significa leche, ya que la Va Lctea espacio. El gas y el polvo estn concentrados en el disco
delnea el plano preferente de la concentracin de estre- y tambin se encuentran en movimiento casi circular al-
llas observado desde la Tierra. rededor del centro de la Galaxia.
Para entender la estructura de nuestra galaxia recu- Tanto las estrellas como la materia interestelar se
rrimos al estudio de otras galaxias. Examinando cuida- pueden observar en las distintas longitudes de onda dis-

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ponibles, que van desde los rayos gama, los rayos x, la madas en luz infrarroja se observa una emisin brillante
radiacin ultravioleta, la luz visible, la luz infrarroja, las producida por el polvo interestelar calentado por un con-
ondas milimtricas hasta las ondas de radio. Cada una junto de estrellas, las cuales estn muy concentradas
de las tcnicas tiene sus ventajas y limitaciones. Sin em- cerca del centro de la Galaxia.
bargo, hay un componente de la Galaxia cuya presencia Las regiones centrales han sido observadas en ondas
se deriva de las observaciones de los movimientos de las de radio, y ah se puede determinar que en el ncleo de
estrellas pero que no se ha podido captar, por lo que no estas regiones (de un tamao de tres aos luz) hay gran
se conoce su naturaleza con exactitud. A este compo- cantidad de masa muy concentrada, y que contiene en
nente se le llama halo oscuro o extendido debido a que las un volumen muy pequeo el equivalente a ci.nco millo-
mediciones muestran que este material est distribuido nes de estrellas como el Sol. Esta concentracin es muy
en forma extendida, aunque no sea visible. Tambin se alta y al compararla con la densidad de la regin cercana
cree que contiene una fraccin muy importante de la al Sol, encontramos que en sta, en un mismo volumen
masa de la Galaxia; las especulaciones consideran que solamente hay una estrella, el Sol. Parte de este material
su contribucin constituye desde el 10% hasta el 90% est en forma de gas, parte est en forma de estrellas y exis-
de la masa de la Va Lctea. te un componente adicional de aproximadamente tres
millones de veces la masa del Sol, posiblemente consti-
El centro galctico tuido por un agujero negro.

La regin central de la Va Lctea permaneci durante Los movimientos de las estrellas en la Va Lctea
mucho tiempo envuelta en el misterio debido a que
la concentracin de partculas de polvo en esa direccin Las estrellas y nubes de gas en el disco de la Va Lctea
no permite su observacin en luz visible. Existe tanto se mueven formando rbitas casi circulares alrededor
polvo cerca del centro galctico que la luz visible se del centro galctico; les toma entre 100 y 400 millones
absorbe muy eficientemente y slo pasa una fraccin de aos completar una vuelta. Cada estrella tiene su
(l/lOO 000 000 000) de la luz emitida. Cuando fue posible propia rbita y distinta velocidad, cada una refleja la in-
realizar observaciones a mayores longitudes de onda (ms teraccin de la atraccin gravitacional de todas las de-
all de la luz visible), se pudo investigar el centro galctico. ms estrellas y el momentum (= masa x velocidad) que
La absorcin que sufre la luz depende de la longi- tiene sobre su rbita. A partir de las leyes de la gravita-
tud de onda de la misma. As, a mayor longitud de cin de Newton y de las observaciones del movimiento
onda, la absorcin es menor; por lo tanto, el polvo inter- de acercamiento y de alejamiento de las estrellas en rela-
estelar casi no afecta la luz infrarroja. En imgenes to- cin con la Tierra, se ha logrado conocer con bastante

PIRMIDE DE DISTANCIA*

distancia (aos luz) cuerpo tpico mtodo

0.000003 Sol radar y movimientos planetarios


0.00003
0.0003
0.003
0.03 paralajes trigonomtricos
0.3
3. Alfa Centauri
30.
300.
3000.
30000.
Cmulo de las Hadas
1
'-V mtodo del cmulo en movimiento
aju"e de bllo-colm

1t~:::;llas
Lmite de la Va Lctea
300000. Nubes de Magallanes
3000000. Galaxia de Andrmeda
30000000. ms bllantes
300000000. Cmulo de Virgo
3 000 000 000.
30000000000. 1 gala,das ms b,illantes

*Tabla esquemtica de los mtodos que se usan para determinar las distancias a los distintos objetos en el Universo.

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tas estrellas aparentemente se formaron hace ms de
diez mil millones de aos, cuando las nubes de gas y
polvo que se condensaron en estrellas contenan mucho
menor cantidad de estos elementos qumicos.
Adems de agrupar a las estrellas de acuerdo con su
composicin qumica, la clasificacin por poblacio-
nes remite a la ubicacin de estos cuerpos celestes en
las distintas partes de la Galaxia. As, las estrellas de po-
blacin 1 se encuentran ubicadas en el disco y las de
poblacin 11 en el halo. La edad de las estrellas del halo
Mosaico fotogrfico del cielo nocturno. La figura est cons y del disco no es la misma. Las estrellas del halo son todas
truida de manera que la Va Lctea aparezca en el ecuador. muy antiguas, mientras que las del disco corresponden
a estrellas de todas las edades, desde muy antiguas has-
detalle las velocidades orbitales que la mayora de las es- ta muy jvenes, y aun hay algunas otras que estn en
trellas presentan a distintas distancias del centro galcti- proceso de formacin actualmente. Es decir, las estre-
co. La velocidad del Sol alrededor del centro es de 240 llas de las dos poblaciones presentan diferencias en al
kilmetros por segundo, que es una velocidad tpica de menos los siguientes aspectos: composicin qumica,
las velocidades orbitales de las estrellas a la misma dis- ubicacin en la galaxia, movimientos y edad. Los mode-
tancia del centro de la Galaxia. los de la formacin de la Galaxia deben de explicar es-
tas diferencias.
La posicin del Sol
Los cmulos estelares
Es muy importante determinar la ubicacin del Sol en re-
lacin con la Galaxia para poder entender a la Galaxia Algunas estrellas en nuestra galaxia, y en otras, forman
misma. El Sol se encuentra sobre el plano galctico a 28 mil grupos numerosos o cmulos. De stos, existen dos ti-
aos luz del centro de la Galaxia. Realiza un movimiento pos distintos, los cmulos abiertos y los cmulos globulares.
esencialmente circular y completa una vuelta alrededor Los cmulos abiertos se componen de apenas varios mi-
del centro en 2400 millones de aos. Durante su vida, les de estrellas, mientras que los cmulos globulares se
que ha sido de 4500 millones de aos, el Sol ha realizado conforman de varios cientos de miles o aun millones de
de 15 a 20 vueltas alrededor de su rbita. Tambin tiene estrellas. Al estudiar las estrellas que los constituyen se
un movimiento vertical que lo aleja y acerca al plano leve- ha llegado a la conclusin de que todos los astros de un mis-
mente; el ciclo completo del movimiento vertical lo reali- mo cmulo se formaron al mismo tiempo y posiblemen-
za en un tiempo de 70 millones de aos que lo lleva a te de la misma nube. El estudio de los cmulos tiene
posiciones de 300 aos luz arriba y abajo del plano. gran importancia; por ejemplo, permite analizar a un
mismo tiempo las propiedades de un conjunto de estre-
Las poblaciones estelares llas que estn situadas a la misma distancia del Sol y que
tienen la misma edad. Frecuentemente se pueden en-
Analizando los componentes de la luz de estrellas se ha de- contrar propiedades generales de la galaxia mediante el
terminado con gran precisin la fraccin correspondien- estudio de sus cmulos. Los cmulos abiertos estn en
te a cada uno de los elementos qumicos que existen en el plano de la Va Lctea, mientras que los cmulos glo-
la superficie de las mismas. En la superficie de casi todas bulares forman una distribucin esfrica alrededor del
las estrellas hay de 74 a 76% de hidrgeno, de 24 a 25% centro de esta galaxia. Los cmulos abiertos consisten
de helio y apenas una pequea cantidad del resto de los principalmente en estrellas de poblacin 1, mientras que
elementos qumicos. Con base en la distribucin los cmulos globulares, por estrellas de poblacin 11, ex-
de elementos en la superficie de las estrellas se han cla- clusivamente. Los cmulos abiertos son aglomeraciones
sificado casi todas ellas en dos grupos que se denomi- de estrellas poco ligadas que pueden no persistir como
nan estrellas de poblacin 1 y de poblacin 11. cmulos definidos por miles de millones de aos, mien-
Cerca del 1% de la masa de las estrellas de pobla- tras que las estrellas en los cmulos globulares perma-
cin 1 est constituida por elementos ms pesados que necern gravitacionalmente ligadas por su mayor
el helio. Estas estrellas corresponden a las ms jvenes. atraccin gravitacional.
Ciertamente, todas las estrellas extremadamente jve- Un cmulo globular tpico es de 30 a 60 aos luz de
nes (de menos de mil millones de aos) son estrellas de tamao y est constituido por un milln de estrellas.
poblacin 1. Por el contrario, la masa de las estrellas Cada una de las estrellas se mueve alrededor de su cen-
de poblacin 11 contiene solamente un 0.1 % o menos de tro de masa comn. Incluso en tales cmulos, aunque
elementos ms pesados que el hidrgeno y el helio. Es- las estrellas estn muy concentradas, prcticamente no

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hay peligro de choque entre dos de ellas pues las di- Existen otras agrupaciones de estrellas de menor n-
mensiones de stas son muy pequeas en relacin con mero de miembros que se denominan asociaciones estela-
las distancias que las separan. La forma de los cmulos res, constituidas por estrellas jvenes que se mueven en
globulares hace que sean perfectamente distinguibles una misma direccin en el espacio pero que se estn se-
en el cielo, tanto en el caso de nuestra galaxia como en parando y que en unos cuantos millones de aos se ha-
el de otras. Se han elaborado mapas con la distribucin brn separado. El Sol comparte su movimiento con cinco
de cmulos globulares incluso en galaxias muy distan- de las siete estrellas de la constelacin de la Osa Mayor,
tes. Los cmulos globulares aparecen muy concentrados as como con las estrellas Sirio y Procin. Es posible que
alrededor del centro de la galaxia en una distribucin el Sol se haya originado en una asociacin en nuestra ga-
esfrica. Debido a la posicin relativa del Sol en la Va laxia; en todo caso, la separacin gradual de los movi-
Lctea se puede observar, dentro de un rea relativa- mientos estelares ha eliminado cualquier oportunidad de
mente pequea del cielo, cerca de un tercio de todos los encontrar a los otros miembros de la agrupacin.
cmulos globulares visibles. Este hecho dio la primera Vale la pena sealar que la mayora de las estrellas,
indicacin firme de que el centro de la galaxia est ale- incluyendo el Sol, no pertenecen a ningn cmulo sino
jado del Sol (como lo entendi Harlow Shapley en que cada una de ellas realiza sus movimientos alrededor
1918). Se conocen actualmente ms de ciento cincuenta del centro de masa de la galaxia en forma individual o
cmulos globulares en la Va Lctea. con unas cuantas compaeras.
A diferencia de los cmulos globulares, los cmulos
abiertos pertenecen claramente al disco de las galaxias La estructura espiral
espirales. Aunque los dimetros de ambos tipos de c-
mulos son similares (de 15 a 60 aos luz), los cmulos Como veremos ms adelante, hay un tipo de galaxias
abiertos contienen solamente un milsimo de las estre- que muestra brazos espirales que se distinguen en las fo-
llas de los cmulos globulares. As, la densidad de las es- tografas como las zonas ms brillantes. Esto es porque
trellas dentro de un cmulo abierto es mucho menor contienen a las estrellas ms jvenes, ms calientes y
que en los cmulos globulares, y la atraccin gravitacio- ms luminosas de la galaxia; tambin concentran a las
nal es proporcionalmente menor. En general, los cmu- nubes incandescentes llamadas regiones H JI. La Galaxia
los abiertos tienen una densidad ligeramente mayor que forma una espiral gigante pero dado que estamos en el
el medio interestelar general. En la Galaxia existen cer- interior de la misma es muy difcil determinar su es-
ca de veinte mil cmulos abiertos, cada uno con unos tructura exacta; no obstante, podemos fotografiar con
cuantos cientos de estrellas. gran facilidad otras galaxias espirales y conocer muy
bien sus formas.
A pesar de lo espectacular de los brazos espirales, la
densidad de las estrellas es prcticamente la misma tan-
to dentro como fuera de ellos.
Mediante observaciones en ondas de radio, en lon-
gitudes de onda de 21 centmetros, se puede observar
el gas de hidrgeno neutro que contiene la galaxia.
Tambin es posible determinar las velocidades a las
que las nubes de gas se alejan o se acercan al observa-
Sol dor, mediante el corrimiento en longitud de onda. Su-
poniendo que estas nubes se mueven formando rbi-
tas circulares alrededor del centro de la Galaxia se
Ncleo
puede precisar la distancia a la que se encuentra cada
una de ellas en las distintas direcciones en que se ob-
servan. Con este mtodo es posible construir un mapa
de cmo estn distribuidas las nubes de hidrgeno so-
bre el plano de la Va Lctea. El resultado es que las
Brazos
Espirales nubes de hidrgeno estn distribuidas conforme a un
patrn de brazos espirales.
De los estudios de las distancias a estrellas jvenes
tambin se obtiene la posicin de los brazos espirales en
la regin cercana al Sol. Como ya mencionamos, estos
cuerpos celestes delnean los brazos espirales de nuestra
galaxia haciendo que los brazos se distingan del resto de
Diagrama de la estructura de la Galaxia. las estrellas situadas en el disco. De hecho, ste fue el pri-

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mer mtodo de determinacin de la estructura espiral.


Halo Halo extendido
Con esta tcnica se ha encontrado que el Sol se halla
dentro de un brazo espiral en la Va Lctea, originalmen-
te llamado brazo de Orin puesto que contiene a las es-
trellas brillantes de esta constelacin.
En la Va Lctea no se conoce la ubicacin de los bra-
\-
zos espirales con mucha precisin, debido a que los resul-
tados de los distintos mtodos no son totalmente com-
patibles, ya que cada tipo de observacin adolece de 300,000 aos luz
distintas limitaciones. Sin embargo, todos los indicadores
concluyen que nuestra galaxia tiene estructura espiral. Diagrama del halo oscuro y extendido de la Galaxia. Se ilus-
tra la forma y escala del halo extendido cuya presencia se deri-
Las distancias a los objetos celestes va de los movimientos de rotacin de las estrellas.

La determinacin de las distancias de los distintos cuerpos tn demasiado alejadas para emplearlo. El mtodo que
celestes es una de las tareas ms importantes de la astrono- se aplica en este caso es el llamado paralaje trigonomtri-
ma. Son pocas las distancias que se conocen con gran co (o de triangulacin), en el que se toma como base del
exactitud, aunque se dedican grandes esfuerzos a obtener tringulo el movimiento de la Tierra arededor del Sol;
estos datos, ya que de ah se deriva informacin bsica. Por en esta forma se determina la distancia que nos separa
ejemplo, desde la Tierra se puede medir el brillo de una de las estrellas ms cercanas al Sol. As, sabemos que la
estrella; no obstante, el brillo observado depende de la estrella ms cercana al Sol se encuentra a cuatro aos
cantidad de energa que emite la estrella y de la separacin luz de distancia (nos referimos al sistema triple de Alfa
entre sta y nosotros, por lo que para conocer las propie- Centauri) y que la densidad tpica de la vecindad solar
dades verdaderas de cada cuerpo en el Cosmos se requie- es de apenas 1/200 de estrellas por ao luz cbico.
re conocer la distancia a la que se encuentra. La determinacin de distancias mayores es ms com-
Actualmente, por medio del radar se conocen las pleja e indirecta, y frecuentemente slo se puede efectuar
distancias en nuestro sistema solar con gran exactitud; en algunos casos. Estas tcnicas son el nico medio dispo-
es decir, se han medido exactamente las distancias entre nible hasta el momento para determinar las distancias a
muchos de los cuerpos que lo conforman. Este mtodo las que se encuentran los cuerpos en el Cosmos; sin em-
no se puede usar en el caso de otras estrellas ya que es- bargo muchas de estas determinaciones no son definitivas
y estn sujetas a verificaciones y modificaciones continuas.
...............................................
La determinacin de la distancia a las Hadas

.......... ~ ....
.......... Sol . Hay un cmulo particular en el cielo que tiene una gran
importancia en nuestro conocimiento de las dimensio-
nes del Universo: se trata del cmulo de las Hadas (si-
................ ..11.... tuado en la constelacin del Toro que se puede ver en el
cielo de invierno). Al medir los movimientos transversa-
.'
les, movimientos propios, de las estrellas en las Hadas en-
contramos que todas stas se mueven prcticamente en
'. la misma direccin, paralelamente entre s. Por efectos
de perspectiva se ve como si todas las estrellas de este
cmulo se dirigieran hacia un solo punto de convergen-
cia. Con la medicin de las velocidades y de los ngulos
se puede determinar la distancia que hay entre este c-
mulo de estrellas y la Tierra. Esta distancia a su vez sirve
Centro de
laGalaxla de gua para determinar la escala del Universo.

Diagrama con la representacin de los movimientos de las es- Otros indicadores de distancia
trellas cerca del Sol. Las estrellas ms cercanas al centro de la
Galaxia que el Sol se mueven ms rpido que ste, mientras Entre las estrellas variables pulsantes existe un tipo de-
que las ms externas lo hacen ms lentamente. nominado cefeidas, las cuales cambian su brillo aparente

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en forma regular con periodos de variacin muy bien riores del disco de las galaxias giran mucho ms rpido
definidos. A principios de este siglo Henrietta Leavitt que las partes exteriores, por lo que la pregunta que
observ estrellas variables cefeidas en la Nube menor surge es a qu se deLe que existan estructuras espira-
de Magallanes y encontr una correspondencia entre el les? Se supone que stas deberan desaparecer en tiem-
brillo aparente y el tiempo en que se completa el ciclo pos relativamente cortos.
de variacin (o periodo); a las estrellas ms brillantes les Por otra parte, las estrellas en las galaxias elpticas
lleva ms tiempo completar su ciclo de variacin. Lea- estn distribuidas en forma casi esfrica y no se concen-
vitt se dio cuenta de que esta relacin debe ser vlida en tran sobre uri plano circular (o disco). Las galaxias elp-
trminos del brillo propio de las estrellas. Por lo tanto, ticas tienen muy poco gas y polvo interestelar y casi toda
si hay dos estrellas cefeidas con el mismo periodo y dis- su masa est conformada por estrellas. Estos sistemas
tinto brillo, la diferencia de brillo se puede atribuir sola- contienen desde unos cuantos millones de estrellas has-
mente a su distancia relativa. ta un milln de millones de estrellas.
El estudio de las estrellas variables cefeidas permi- Existen tambin las galaxias irregulares, que ~o pre-
ti descubrir la gran incgnita de la distancia a la que sentan formas definidas. Estas galaxias, en general, son
se hallan las galaxias ms cercanas a la nuestra, como la de menor masa que las anteriores y contienen mayor
de Andrmeda y determinar, de golpe, que las estrellas proporcin de gas y polvo interestelar.
estn agrupadas en galaxias. As, al descubrir en 1923 Al examinar las galaxias cercanas a la nuestra se en-
una estrella variable cefeida en la galaxia de Andrme- cuentra que tambin en ellas existen estrellas de pobla-
da con el mismo ciclo de variacin que una cefeida en la cin 1 y n. En las galaxias elpticas casi todo el material
Nube menor de Magallanes pero con un brillo aparente se transform en estrellas, hace mucho tiempo, as que
80 veces menor, Edwin Hubble concluy que la estrella slo estn constituidas por estrellas de poblacin n. Las
en la galaxia de Andrmeda est aproximadamente galaxias espirales contienen ambos tipos. Ah las estre-
a nueve veces mayor distancia de nosotros que la de la llas de poblacin n parece que se originaron cuando se
Nube menor de Magallanes. contrajo la protogalaxia para dar lugar a una configura-
cin en forma de disco, de manera que las estrellas de
OTRAS GALAXIAS poblacin n ocupan el halo; por el contrario, las estre-
llas de poblacin 1 se constituyeron, y continan consti-
En las galaxias existen desde unos cuantos millones de
estrellas individuales, hasta millones de millones de es- (.)

tos cuerpos celestes. Del conjunto de galaxias en el


Universo se ha estudiado mejor a las ms brillantes, que '.'
'. . :~\ '.
en general corresponden a las ms cercanas. Como he- ..' .............
mos apuntado, tenemos dificultades para determinar
7'0
la estructura general de nuestra galaxia debido a que
estamos en el interior de ella. Por esta razn, conoce-
mos mejor, por ejemplo, la estructura global de la ga-
laxia de Andrmeda, que la estructura espiral de la
Va Lctea. ...H.. "..

Cerca del 90% de todas las galaxias se puede clasifi-


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car como galaxias espirales y galaxias elpticas. Al 10% .0.,8

restante se le llama galaxias irregulares, ya que tienen ;. '~r--


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una estructura menos ordenada que las anteriores. Las


~,.. " .
galaxias espirales se caracterizan porque la gran mayora ....~" ..
de sus estrellas visibles se encuentra situada en un pla- ':
(b)
no circular (es decir, en forma de disco). Adems de es-
tar constituidas por estrellas, las galaxias contienen gas
y polvo que flota libremente en el espacio. Las galaxias Distribucin de galaxias en la direccin norte y sur de la Va
espirales incluyen entre 1000 millones y 400 mil millo- Lctea. Para representar la estructura a gran escala del Uni-
nes de estrellas. verso es necesario determinar la distancia entre cada una de
Casi la mitad de las galaxias conocidas son galaxias es- las galaxias de la muestra. No tenemos informacin de las ga-
pirales, como la Va Lctea, con un patrn de brazos laxias en la direccin del plano de la Va Lctea, debido a
espirales de estrellas jvenes y brillantes y gas de hidr- que el polvo de la misma no permite la observacin a grandes
geno interestelar. Tambin se sabe que las partes inte- distancias del Sol.

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tuyndose, despus de que se estableci la estructura en


forma de disco de la galaxia.

Grupos de galaxias

Nuestra galaxia es parte de un conjunto pequeo de ga-


laxias al que denominamos grupo local. Este conjunto
est compuesto por alrededor de veinte miembros; es
un cmulo muy pequeo en comparacin con otros,
como el de Hrcules o el de Coma que contienen miles
de galaxias.
En el grupo local hay dos galaxias dominantes: la Va
Lctea. y la galaxia de Andrmeda, que son las mayores;
el resto de los miembros son galaxias de mucho menor
masa, algunas de las cuales constituyen satlites de las Fotografa de una galaxia espiral en la constelacin de Pis-
dos grandes. La Va Lctea tiene dos galaxias satlites: la cis. El plano de esta galaxia es perpendicular a la lnea de
Nube mayor y la Nube menor de Magallanes, que son sis- la visual.
temas irregulares cuyas masas representan apenas 1/30 y
1/150, respectivamente, de la masa de la Va Lctea. El La formacin de las galaxias
grupo local presenta toda forma de galaxias pues las hay
espirales, elpticas e irregulares. Las estrellas que consti- Ha sido muy difcil saber cmo se formaron las ga-
tuyen la galaxia de Andrmeda se encuentran a distan- laxias. La dificultad principal est en las propiedades
cias 20 veces mayores que el dimetro de la Va Lctea. del Universo inicial, durante el primer milln de aos.
A distancias mayores, hasta los confines ms distan- En esta fase el Universo era muy uniforme; es decir, que
tes, se encuentran galaxias generalmente agrupadas en si existieron momentneamente diferencias de densidad
cmulos. Algunos de estos cmulos se componen de entre una parte del Universo y otra, debieron de desapa-
miles de galaxias y pueden ser cientos de veces mayores recer por la uniformidad de la radiacin, que en esa
que el grupo local. Las distancias a estos cmulos de ga- poca era muy intensa. Si se parte de este estado de uni-
laxias van desde 20 veces la distancia a la galaxia de An- formidad resulta complejo entender cul fue el mecanis-
drmeda hasta 4000 veces esta distancia, en lo que res- mo responsable de la formacin de las irregularidades
pecta a los cmulos ms lejanos detectados. iniciales que dieron origen a las galaxias. En todo caso,
Como ya se ha indicado, las galaxias tienden a estar la fuerza de gravedad es la principal responsable de la
localizadas en cmulos y no estn distribuidas homog- condensacin y formacin de las galaxias (y de las estre-
neamente en el Universo. A su vez, existen concentra- llas), ya que debido a ella se espera que cualquier per-
ciones de cmulos de galaxias a las que se les denomina turbacin se amplifique, y las regiones ms densas
supercmulos. Estas agrupaciones son las mayores estruc- atraigan a la materia que las rodea hacindose cada vez
turas que se conocen en el Universo. Hasta hace apenas de mayor densidad.
unos aos se pudo determinar cmo son estos superc- Otro de los problemas importantes es tratar de en-
mulos, encontrndose que tienen formas de filamentos tender cmo se forman las estrellas en las distintas ga-
y superficies que rodean otras zonas ms vacas. Es de- laxias. En general, en las galaxias irregulares la formacin
cir, si tratramos de representar la estructura a gran es- de estrellas se ha realizado lentamente, mientras que en las
cala del Universo lo haramos con una esponja en cuyas elpticas estos astros se formaron desde las primeras eta-
paredes se encontrara la mayor parte de las galaxias y pas; en las galaxias espirales el proceso de formacin de
en cuyos espacios habra muy pocas de ellas. estrellas ha sido lento y an prosigue.
Aunque contamos con muchos datos acerca del
PROPIEDADES DE LA VA LCTEA gran conjunto de cuerpos que forman el Universo, la
informacin no es completa y a veces es contradictoria.
nmero de estrellas 400 000 millones Esto solamente indica que nuestro conocimiento es im-
distancia del Sol al centro 28 000 aos luz perfecto. As, aunque da con da se avanza en el estudio
dimetro del disco 100000 aos luz del Cosmos, cada vez surgen nuevas preguntas. Ser par-
espesor del disco 3000 aos luz tcipe de la actividad de investigacin astronmica es
dimetro del abultamiento central 30 000 aos luz muy estimulante; sa es la opinin de todos los que la
dimetro del halo 300 000 aos luz realizamos.

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