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La investigación y desarrollo en mejoramiento de
crudos extrapesados en PDVSA-INTEVEP:
AQUACONVERSION

Article in Acta científica venezolana · January 1999

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10 authors, including:

Ivan Carlos Machin
Profesional Independiente en el área de Petróleo y Energía
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MEJORAMIENTO DE CRUDOS PESADOS Y EXTRAPESADOS
Acta Científica Venezolana, Vol. 50, Suplemento No. 1, 48-53 1999

LA INVESTIGACIÓN Y DESARROLLO EN MEJORAMIENTO
DE CRUDOS EXTRAPESADOS EN PDVSA-INTEVEP:
AQUACONVERSION®
Pedro Pereira1, Ivan Machín, Gladys Salerno2, Edgar Cotte, Ingrid Higuerey, Antida Andriollo,
José Cordova, Luis Zacarias, Roger Marzín y Guaicaipuro Rivas 3.
Departamento de Refinación. RPPC. PDVSA-Intevep. Los Teques. Edo. Miranda.
1
Receptor de correspondencia sobre este trabajo.
2
Departamento de Química. NURR. Universidad de Los Andes. Trujillo
3
Escuela de Química, Fac. de Ciencias, Universidad Central de Venezuela. Caracas.
Recibido: 07/06/99 - Aceptado: 12/07/99

RESUMEN: A los 5 lustros de creado el Intevep, resulta propicio revisar desde una perspectiva técnica-conceptual, las ideas
desarrolladas en una de las actividades de Investigación y Desarrollo (I/D) que esta institución ha mantenido con mayor
constancia. Dicha actividad tiene como objetivo generar u optimizar procesos para el mejoramiento de la extensa reserva de
bitúmenes o crudos extrapesados (CXP) que posee Venezuela. Esta revisión concluye en una síntesis ecléctica, que se ha
nutrido de la selección y armonización de los varios avances obtenidos a través de la investigación en otros procesos tales
como el hidrocraqueo, la coquificación, la viscorreducción y finalmente el vaporeformado. Así, desde perspectivas de inves-
tigación conceptualmente distintas se ensambla el proceso de PDVSA ya ampliamente conocido como AQUACONVERSION®.
La profundización en el uso de tal metodología conceptual quizás nos conduzca a otros nuevos y mejores procesos para el
mismo fin o a producir mejoras importantes en los hoy existentes, ya sean estos últimos tecnologías propias o ajenas, pero
cuya aplicación a los fines de comercialización de nuestras reservas de CXP es el objetivo último a nunca perder de vista.
Palabras claves: Crudos pesados y extrapesados, Investigación y Desarrollo, Aquaconversion®, Hidrocraqueo,
Viscorreducción.

RESEARCH & DEVELOPMENT IN HEAVY AND EXTRAHEAVY OIL UPGRADING IN PDVSA INTEVEP: AQUACONVERSION®

ABSTRACT: After twenty five years of Intevep’s creation, is now a good time to revise, from a technical and conceptual
perspective, some of the ideas developed in one of the activities that this institution has more persistently sustained. The
referred activity targets at the generation of new processes for the upgrading of the bitumen or extraheavy crude oils that
Venezuela possesses.
This revision concludes in an eclectic synthesis method for the selection and harmonization of the various different advances
made through the research performed on processes such as HDH, coking, visbreaking, partial or selective steam reforming
and others. Thus, from conceptually different research perspectives a new PDVSA’s process already known as
AQUACONVERSIONR, has been assembled.
The deepening in the use of this methodology may lead to other new and better upgrading technologies or to improve the
existing for the same. All this keeping in mind that whatever these technologies are proprietary or from third parties is of low
relevance in front of the mayor objective of commercializing the wide extra heavy oil reservoirs of this country.
Key words: Heavy oil, Extraheavy oil, Research and Development, Aquaconversion®, HDH, Visbreaking,

INTRODUCCIÓN en las tres últimas décadas a través de significativas inversiones
en los centros refinadores de Venezuela y el mundo. Debido a
Empleando una simplificación útil, puede decirse que los CXP esos cambios se puede considerar que las tecnologías para
poseen dos características muy limitantes para su aprovecha- hidrotratar las fracciones resultantes del mejoramiento de CXP
miento comercial: la carencia de fracciones livianas o de baja están a disposición e incluso ya disponibles en refinerías de
gravedad específica, y valores de viscosidad elevados. La prime- conversión profunda.
ra característica les condena a un bajo valor de mercado, la se-
gunda dificulta y hace más costoso su transporte a los centros La comparación del análisis elemental en hidrógeno y carbono de
refinadores. crudos que van desde livianos hasta extrapesados arroja una vi-
sión útil para justificar las iniciativas tecnológicas inicialmente em-
En la simplificación anterior se obvian otras características que prendidas para el mejoramiento de dichos crudos, ver gráfica 1.
no hacen a los CXP más confortables para su refinación, como
lo son su contenido de azufre y metales. No obstante, por ser Lo primero que salta a la vista es que los CXP poseen ya sea un
estos contaminantes parte de una problemática más común a exceso de carbono o un defecto de hidrógeno. En respuesta a
otros crudos convencionales, que han generado extensas activi- esta constatación se han producido dos vías tecnológicas para
dades de I/D en hidrotratamiento con suficiente impacto en evo- el mejoramiento de crudos extrapesados (6): las de rechazo de
lución de tecnologías, se han efectuando cambios de refinación carbón, tales como coquificación retardada y flexicoking, de uso
49 Pereira , Machín, Salerno, Cotte...

en nuestro circuito refinador. Estas, como su esencia sugiere pro- II. AQUACONVERSION®
ducen, como subproducto, importantes cantidades de carbón o
coque lo cuál podría limitar su aplicación extensiva. En el otro II.1. DESCRIPCIÓN TÉCNICA
extremo se encuentran las tecnologías sin rechazo de carbón, En la figura 2 se indica en trazado grueso el nivel de transferen-
las que se subdividen en térmicas, como viscorreducción, y de cia de hidrógeno que el proceso AQUACONVERSION® otorga
hidrogenación e hidrocraqueo. Estas últimas están aún ausen- para acercarse mucho al de procesos de hidrocraqueo modera-
tes de nuestro circuito refinador pero son quizás de futuro em- do. Al comparar con procesos de naturaleza no hidrogenante
pleo, puesto que tienen la ventaja de producir productos más como el FCC, cuyas fracciones, a pesar de su baja relación H/C,
limpios que los de tecnologías de rechazo de carbón y potencial- son de aprovechamiento común en refinería, se puede confirmar
mente mínimos subproductos (S y metales, muy poco coque). que la cantidad de hidrógeno necesario transferir al residuo
durante su transformación vía tecnologías de conversión no es
Diesel, tan elevado como a priori podría inferirse.
fuel jet Lubricantes
Parafinas Efluentes del
Hidrocraqueo
de alta presión
Relación atómica H/C

Crudo Arabe Kero
Gasoil
pesado
Parafinas 550ºC

Efluentes del Hidrocraqueo suave

Relación H/C
Gasoleo de vacío
Crudo extra Nafta Arabe ligero
pesado
Morichal
Efluentes
de FCC
Producto
Residuo
Aromáticos AQUACONVERSION®

Aromáticos

Número de Carbonos

Fig. 1 - Gráfico de base, tomado de Beret, S. and J. G. Reynolds, Preprint, Número de átomos de Carbonos
Div. Petr. Chem. 30 (4) 1985, p 664. Fig. 2-. Gráfico de base, tomado de Le Raffinege du pétrole. Vol. 3. P.
Leprince. Editions Technip. Publications de I’IFP. Pg. 345. 1997.
Si hacemos un levantamiento algo más cuidadoso de la misma
información de la figura 1, encontraremos que el salto en conte- Si se acepta que el agua puede utilizarse como reactivo para trans-
nido de hidrógeno requerido por CXP para convertirse en uno ferir su hidrógeno a CXP y mejorarlos, lo primero que salta como
más convencional es relativamente pequeño, con menos de 2 obstáculo es la baja disociación en hidrógeno molecular que a con-
moléculas de hidrógeno necesarias a incorporar a una molécula diciones de P y T practicables en campo o en refinería, se puede
promedio de 25 átomos de carbono. Algo similar podría plantear- producir por la reacción 2 H2O <=> 2 H2 + O2, ver tabla I.
se en sentido opuesto, el rechazo de carbono necesario para
aproximarse desde un crudo extrapesado a uno convencional no TABLA I
es tan alto, requiriéndose retirar cerca de un 10% de carbón (2.5 Temp.(ºC) P (aTM.) ∆G (Kcal/mol) Keq
átomos de C por molécula de 25 átomos de C) para llegar a
“convencionalizar” las fracciones de CXP.

Todo lo indicado anteriormente: 1). Incremento mundial de las
capacidades de hidrotratamiento en refinerías; 2). Relativa-
mente poco hidrógeno a incorporar, y/o 3). Poco carbono a
rechazar para “llevar” CXP a crudos convencionales, justifican
plenamente la búsqueda de nuevos procesos más óptimos o efec-
tivos, ya sea en su incorporación de hidrógeno o en la cantidad Dicha baja disociación impide plantearse elevadas capacidades
de coque a coproducir con el mejoramiento. de hidrogenación convencional con hidrógeno producido del agua.
Sin embargo, desde principios de este casi concluido siglo se sabe
Una alternativa en el sentido expuesto se planteó el aprovecha- utilizar el agua para producir hidrógeno por la vía del vaporeformado
miento de moléculas ricas en hidrógeno, abundantes y/o de bajo catalítico (1), este proceso es casi exclusivamente la fuente del
costo (H2O, CH4, NH3, etc.) para transferir el mismo al CXP. hidrogeno de uso industrial y utiliza precisamente hidrocarburos
Otra vía se plantea la intervención adecuada de los procesos para generarlo mediante la oxidación total de estos.
térmicos a fin de inhibir las reacciones de condensación y
polimerización que concluyen produciendo el sólido carbonoso Como consecuencia del interés que el empleo del agua despierta
conocido como coque. La tecnología AQUACONVERSION®, su para su utilización directa en la transformación de hidrocarburos y
continua optimización y aplicación a otras fracciones, así como así reemplazar el hidrógeno en algunas de sus aplicaciones, ya a
algunos otros resultados recién obtenidos constituyen ejemplo mediados de siglo se le utiliza para efectuar el vaporeformado par-
de la utilidad de la metodología implementada para I/D en el cial de alquilaromáticos (1), cuya termoquímica para la conversión
mejoramiento de CXP y que será expuesta en este trabajo. del tolueno se ilustra en la tabla II.
I & D en mejoramiento de crudos: Aquaconversion® 50

TABLA II Athabasca (2). Resulta ahora mucho más laborioso identificar
los sitios proclives a ruptura y susceptibles a brindar productos
bajo un camino de reacción termodinámicamente espontáneo.

De modo ilustrativo se identifican mediante pequeños círculos
las rupturas posibles y distintivas en la molécula denominada
TAR3 y mediante la aplicación del patrón de reacción propuesto,
siempre con la aparición de hidrógeno y dióxido de carbono como
productos, se calculan los valores de energía libre para cada
ruptura. Se constata en el gráfico de barras del extremo inferior
de la figura 3, que aproximadamente la mitad de ellas, del tipo
C(alquilo) - C(aromático), presentan espontaneidad termodinámica a
427°C. Una primera ruptura de la molécula TAR3 lleva a las
moléculas denominadas TNS y OXY, representadas en la sec-
ción media de la composición gráfica 3. También en la misma
composición gráfica se incluye el árbol de vapocraqueo de la
molécula TAR3, con una variedad de productos intermedios, cuyo
detalle no se considera relevante presentar. Un estudio más com-
pleto, aplicado a representaciones de asfaltenos de crudos de la
faja se concluyó con resultados muy similares a los hallados en
este caso y será presentado en publicaciones futuras.
Habida la experiencia de uno los autores en este particular pro-
ceso catalítico (7), resulta natural considerar su aplicación al me- Queda así patente que un proceso de mejoramiento de CXP que
joramiento de CXP. emplee vapor de agua tiene como limitación importante su baja
capacidad de hidrogenación, pero como ventaja apreciable su
Insistiendo más en detalle en la ruta propuesta en la figura 3, se capacidad de vapocraquear, transfiriendo el hidrógeno necesa-
presenta una sinopsis de la termoquímica del vapocraqueo de rio para saturar los enlaces que se rompen en el procesamiento
una molécula representativa de los asfaltenos del crudo y producir por tanto fracciones livianas, cuyo hidrotratamiento sería

TAR3 + 2 H2O E (TAR3) con ruptura + CO2 + H2(A)

Energía libre de las rupturas primarias de la molécula TAR3 en presencia de agua

ÿÿ ÿ

Fig. 3-. Sinopsis de la termoquímica del
vapocraqueo de una molécula de
asfaltenos del crudo Athabasca
51 Pereira , Machín, Salerno, Cotte...

Fig. 4-. Esquema AQC a boca de pozo.

más o menos necesario y convencional. Incluso puede adelan- La ultradispersión de las fases activas es, bajo esta
tarse que un pequeño nivel de hidrogenación podría alcanzarse alternativa, requerida y su desarrollo ha sido medular en
debido a la presencia de hidrógeno molecular resultante del AQUACONVERSION®. Cabe destacar que el envío del sitio
vaporeformado, sobre todo si el proceso se acompaña de una catalítico hacia la molécula a convertir sólo es posible en proce-
formulación catalítica que pueda incluir una función hidrogenante. sos de tipo “un solo paso” (once through, en inglés) donde el
Esta hidrogenación presenta como limitación importante la baja catalizador es arrastrado por la carga a convertir y sacado
presión inherente al proceso. continuamente del reactor. La práctica de esta metodología ya
había sido introducida en Intevep, aunque de un modo menos
Como una consecuencia de lo expuesto, los catalizadores utili- optimado en lo económico, en el desarrollo de catalizadores para
zables para un procesamiento de esta naturaleza son aquellos el proceso HDH®.
de la literatura abierta y/o de la propietaria (7,10) que hallan sido
investigados para el vaporeformado parcial de alquilaromáticos, Es importante indicar que a las condiciones de temperatura
sólo que éstos deben ser resistentes a los contaminantes como y presión en que se desarrollan las reacciones de
azufre o metales, presentes en estos crudos y por tanto AQUACONVERSION® coexisten las reacciones radicalares del
reformulados en función de ello. En la Tabla III se comparan craqueo térmico de hidrocarburos. Este proceso por tanto
catalizadores y condiciones típicas de procesos químicamente aprovecha la formación térmica de esos radicales para desviar
emparentados con AQUACONVERSION®. parcialmente, mediante la producción de radicales provenientes
de la disociación del agua, el craqueo térmico hacia la formación
Desde la perspectiva del desarrollo de catalizadores para cual- de una mayor cantidad de compuestos de menor peso mole-
quier proceso de mejoramiento de CXP, una de las dificultades cular y evitar así la aparición temprana de productos condensa-
que se trata de minimizar es la de las limitaciones de acceso a dos asfalténicos potencialmente inestables. La disociación del
los sitios activos del catalizador, que por razones de tamaño, pre- agua ocurre radicalarmente, por un camino tipo vaporeformado,
sentan las macromoléculas a convertir. Dichas moléculas son esta formación de radicales a partir del agua la garantiza el
potenciales precursores de coque y, a las condiciones de proce- empleo de catalizadores típicos del vaporeformado. La tabla IV
so, de no llegar prontamente hasta los sitios activos del cataliza- presenta esquemas ilustrativos del proceso reactivo de
dor que aseguran su transformación en productos livianos, se AQUACONVERSION®, una discusión pormenorizada de las
convertirían progresivamente en productos más densos, de na- etapas detalladas del mismo merece artículos aparte algunos de
turaleza asfalténica, que taponarían los poros del catalizador los cuáles ya han sido publicados (5,9,4,3,8).
sólido haciendo ineficaz su acción y produciendo finalmente
coque, de allí al colapso de la unidad de reacción media muy Las condiciones más típicas del vaporeformado selectivo de
poco trecho. Precisamente por ello, el grupo de I/D en mejora- hidrocarburos y por ende del proceso AQUACONVERSION®,
miento de CXP de PDVSA-Intevep estuvo inicialmente involucrado son muy cercanas al conocido proceso térmico de
en el nacimiento de las actividades de investigación básica para viscorreducción, por ello fue este equipamiento, existente en la
incrementar el diámetro de poro de los sólidos de mayor interés refinería ISLA de Curazao, el seleccionado para las pruebas de
catalítico. Sin embargo este paradigma fue también rápidamente demostración de la tecnología. En la figura 4 se esquematiza el
cambiado utilizando una manera alterna y que ha resultado más proceso, resaltándose las unidades adicionales requeridas para
rápida y eficiente para resolver esta problemática. Este modo implementarlo a boca de pozo en áreas de producción de crudo
alterno plantea que en lugar de la molécula aproximarse al sitio extrapesado.
catalítico resultaría más eficiente que éste se aproxime a ella.
I & D en mejoramiento de crudos: Aquaconversion® 52

TABLA III coquificación retardada. Los procesos térmicos como
viscorreducción y coquificación retardada presentan las des-
ventajas ya sean de producir bajo rendimiento a destilados o
bien una elevada proporción de sólidos carbonosos, que ame-
nazan con convertirse en dificultades ambientales a mediano
plazo de utilizarse masivamente estas tecnologías en el país.

El proceso catalítico (FCC de residuos o CCR), que se incluye
en la comparación económica de la tabla IV presenta la des-
ventaja adicional de tener limitada cerca del 10% la cantidad,
para procesar, de residuo de P.E.>510°C. A pesar de ello se le
incluye como referencia para dar una idea del orden de magni-
tud de las inversiones necesarias en tecnologías convenciona-
les de mejoramiento respecto de un proceso típico de refinería
como lo es FCC.

Retomando la línea de ideas expuesta en la introducción de
II.2. EJECUTORÍA ALCANZADA este trabajo, vemos que el planteamiento sintetizador en el de-
En la figura 5 y tabla IV se hace la comparación del proceso, sarrollo de este proceso consiste en haber combinado la idea
tanto en materia de rendimientos como en lo referente a econo- del incremento de hidrógeno en lo que es justo necesario y
mías, con la ejecutoria típica de procesos térmicos conveniente para mantener bajos los costos de inversión del
(viscorreducción) sin y con rechazo de carbón (coquificación). proceso objetivo, con la de utilizar buena parte de la estructura
del proceso térmico de baja conversión (que ocurre con forma-
ción de asfaltenos, previo a formar coque) conocido como
viscorreducción.

III. POTENCIALIDADES DEL ENFOQUE ECLÉCTICO

Profundizando en el mismo planteamiento, se puede ir más allá
en la combinación de conceptos de procesamiento, proponién-
dose esquemas muy concretos, sencillos, verdaderamente
practicables. Así:

1. Puede elevarse la severidad del proceso AQC para, al
tiempo que se transfiere una parte del hidrógeno del agua
para saturar los enlaces rotos en el craqueo de las molécu-
las pesadas de CXP, producir una pequeña fracción de
coque que permita eliminar con ella una buena parte de los
metales y el azufre presentes.

2. El proceso AQC en su modo más convencional se aplica
sólo a la fracción fondo de fraccionamiento al vacío de CXP.
Pero el mismo proceso podría aplicarse a la fracción inter-
Fig. 5-. Competitividad actual en mejoramiento. media conocida como gasóleo de vacío, en un esquema
de procesamiento tal, no habría producción de coque, solo
se estaría extendiendo el concepto de “alternativa al
TABLA IV hidrocraqueo” implícito en AQC, a una fracción susceptible
de procesarse por esa vía. El proceso AQC podría combi-
narse con tecnologías de hidrocraqueo o de coquificación
retardada, colocándosele aguas arriba de dichos procesos,
lo que permitiría disminuir costos de inversión en los mis-
mos, manteniendo o incrementando los rendimientos
globales del mejoramiento.

3. En un futuro no tan lejano puede utilizarse conocimiento
generado en investigaciones minuciosas en curso en nues-
tro grupo de trabajo, que permiten concluir en la necesidad
de aditivar, a condiciones moderadas, agentes inhibidores
de coque y/o de transferencia de hidrógeno, capaces de
modificar los patrones de reacción que, según hemos en-
contrado, determinan formación temprana de precursores
de coque. Un ejemplo de esto se ilustra en la figura 6, en
ella se refleja el control adquirido para acelerar o retardar
la formación de coque mediante empleo de aditivos que
interfieren dicha formación. De lograrse tecnología con este
En cuanto a rendimiento a fracciones líquidas el proceso vene- conocimiento, se potenciaría el rendimiento a productos
zolano posee ventajas netas que lo hacen incluso considerable útiles de muchos procesos de mejoramiento para los cua-
para su combinación con otros de terminación como les sea aplicable.
53 Pereira , Machín, Salerno, Cotte...

(6) J.F. Le Page, S.G. Chatila, M. Davidson: “Raffinage et
conversion des produits lourds du pétrole”. Ediciones
Technip. 1990.

(7) P. Pereira: Vapodésalquilation catalytique du toluéne sur
catalyseurs métalliques a base de Rhodium. Tesis doctoral.
Université de Poitiers. Francia. 1979.

(8) R. Couttenye, J. C. De Jesús, H. Molero, P. Pereira.
“Evidencias de autocatálisis en la descomposición del
acetato de Ni estudiada mediante XPS, TGA y TPD”.
Memorias del IV Congreso Venezolano de Química.
Mérida. Edo. Mérida. Venezuela. Febrero 1999. 716-719.

(9) T. Romero, A. Tusa, J. Velasquez, I. Rojas, P. Pereira.
“Estudio de la influencia del tratamiento hidrotérmico en el
catalizador Ni-K/caolin mediante las técnicas TPR y XPS”.
Memorias del IV Congreso Venezolano de Química.
Mérida. Edo. Mérida. Venezuela. Febrero 1999. 632-634.

(10) US Patent 3884987, otorgada a la compañía Mitsubishi
Fig. 6-. Efecto de aditivos en la conversión de residuo Hamaca. (1975).

IV. CONCLUSIONES

De modo breve y muy resumido ha quedado planteada la conve-
niencia de combinar la incorporación de hidrogeno mediante su
transferencia selectiva, con procesos térmicos de bajo costo.
Dicho enfoque ha hecho posible la concreción de un proceso de
previsible futuro, como lo es AQUACONVERSION®.

Profundizando en este procedimiento metodológico de tipo
ecléctico, la combinación de procesos conceptualmente distin-
tos, ya sea mediante la transferencia selectiva de hidrógeno a
los CXP mediante AQC o cualquier otro método novedoso,
o bien mediante la inhibición temprana o reducción del coque
a producirse en el mejoramiento, se vislumbran con el mayor
potencial económico para concretar la incorporación masiva de
las reservas venezolanas de bitúmenes a la cesta de crudos de
nuestra corporación.

V. REFERENCIAS

(1) D. Duprez: Applied Catalysis A: General, 82, (1992) 111.

(2) E. C. Sanford. “Molecular Approach to Understanding Residuum
Conversion”. Ind. Eng. Chem. Res. , Vol. 33, 109 (1994).

(3) G. Rivas, J. Carrasquel, J. Velasquez, A. Andriollo, P.
Pereira. “Estudios de reactividad de catalizadores a base
de Ni en el reformado catalítico con vapor de etilbenceno”.
Memorias del IV Congreso Venezolano de Química.
Mérida. Edo. Mérida. Venezuela. Febrero 1999. 723-725.

(4) I. Higuerey, P. Pereira. “Modificaciones químicas y estructu-
rales inducidas por el vapocraqueo termocatalítico de
crudos pesados y residuos”. Memorias del IV Congreso
Venezolano de Química. Mérida. Edo. Mérida. Venezuela.
Febrero 1999. 650-652.

(5) J. C. De Jesus, H. Molero, P. Pereira, R. Couttenye.
“Caracterización de la interacción K-Ni mediante estudios
de XPS. XV Encuentro Nacional de Catálisis. Memorias del
IV Congreso Venezolano de Química. Mérida. Edo. Mérida.
Venezuela. Febrero 1999. 625-627.

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