You are on page 1of 6

“Job satisfaction while serving your

country is immense”, Ashwin Bhaskaran,
IIMK alumnus and Undersecretary at
Indian Foreign Services
By Media Cell IIM Kozhikode | January 5, 2015  |  No Comment | Categories : Industry,Perspectives

From  brand  management  at  one  of  the  most  coveted  FMCG  firms  of  the  country  to  representing
India  on  a  global  level  as  a  diplomat  in  the  Indian  Foreign  Services,  Media  Cell,  IIM  Kozhikode,
recently  had  the  privilege  of  talking  to  Mr.  Ashwin  Bhaskaran,  an  alumnus  of  PGP­11,  who
shared his exciting journey from the corporate world to the Indian Civil Services.

Mr. Bhaskaran has worked at ITC for three years in the sales and marketing division. He then went
on to join the Indian Foreign Services in 2013 after clearing the UPSC exam. In the interview below,
he describes his learnings in the field of marketing at ITC, what inspired him to apply for the IFS
and his experience since then.


Post  your  MBA  at  IIMK,  you  joined  ITC,  one  of  the  most  coveted  FMCG  firms  for
marketing enthusiasts. How was your experience at ITC? What kind projects did you
work on?

I had done my summer internship at ITC Foods division, where my work was greatly appreciated
by my mentors. I received a PPO from ITC in 2009, which as you know, was a difficult time for B­
school placements due to the recession. I took up the ITC offer without any second thoughts and
never  regretted  it.  At  ITC,  I  did  a  year  of  sales  stint  at  Patna  and  then  worked  for  three  years  in
branding. I had the opportunity to work with various divisions of ITC such as Foods, Tobacco and
Stationary as an Assistant Brand Manager. It was truly a wonderful learning experience for me.

  What  is  the  factor  that  inspired  and  drove  you  in  the  direction  of  the  Indian  Civil

In  2011,  when  I  had  worked  in  the  Brand  Management  area  for  three  years,  I  thought  to  myself,
‘what next?’. I loved my job at ITC and the responsibilities that came with it but I wondered how I
could  take  it  to  a  higher  level.  That’s  when  while  talking  with  a  friend,  the  idea  of  Civil  Services
came to my mind. I had never previously thought about working in the Civil Services and had done
no  preparation  for  the  UPSC  exam.  However,  I  took  the  exam  in  2011  and  cleared  the  prelims.  I
never planned for it­ it just happened! I thought to myself that this is something that is definitely

 Preparation for  current  affairs  can  be  done  by  reading  newspapers.  If  I could clear the UPSC with my job at ITC.   In the past few years.  magazines  and  journals  on  a regular  basis.  I  had  chosen  the  IFS  as  my  first option and was very clear that that was the service I wished to join.  work  towards  the  administration  of  a  state  and  then  the  central  level.  I  continued  my  job  at  ITC  and  worked  there  till the date I had to join the IFS.  what  made  you choose the IFS? What were the other options that you had considered? Though  most  people  choose  the  IAS  as  their  preferred  option.    I  had  missed  the  cutoff  with  a  very  low  margin  and  thus  felt that  I  could  surely  improve  with  some  effort.  did  you  ever  feel  that  you  were  taking  a  big risk? Throughout  my  preparation  for  the  IFS  in  2012. prepared well for the UPSC Mains examination and succeeded.  I  worked  very hard.  Overall.  The  IFS gives  you  an  opportunity  to  represent  your  country  at  an  international  level.   After  being  selected  in  the  Indian  Civil  Services  through  the  UPSC.   What optional subjects did you take and how did you decide on the same? I had taken Management and Geography as my optional subjects.  along  with  my  job  at  ITC. The UPSC exam is something that can be managed with your daily job requirements if you are dedicated enough to put in some amount of extra effort.   The  UPSC  exam  is  one  of  the  most  competitive  exams  of  our  country  and  hence  a huge  amount  of  risk  is  involved  when  you  choose  to  dedicate  your  time  for preparation.  In  2012. several IIM grads have left comfortable and lucrative careers in the corporate world to join the civil services. My job at ITC required extensive travel across the country and thus I decided to take up Geography since I was familiar with the Indian geography.  I  was  quite  comfortable  with  the  Management coursework.  editorials. I see no reason why someone else can’t achieve it too. you can choose optional subjects which you are comfortable with. what is the reason .  negotiate  and  deal with countries at a global level. Also. I would not suggest quitting or not taking up a corporate job to any MBA grad since I don’t think that kind of risk is necessary.  the  entire  preparation  can  be  done  if  you  are  regular  and  dedicated. In your opinion. In the IAS. you get to work at the  ground  level. I had previously managed ITC brands at a national level and felt that the IFS would be an extension to my job as I would be representing India in the global arena.manageable  and  can  be  achieved.  During  your  preparation. I felt that this is the kind of service that was suited for my profile. Since the UPSC subject courses are  that  of  a  Masters  level  and  I’d  done  MBA.

  I  also  got exposure  to  what  India’s  role  is  in  such  situations  and  how  the  Indian  government  interacts  with new governments abroad.  I  opted  for  Korean  due  to  personal  preferences.  I  thought  that  languages  such  as French and Spanish are relatively easy to learn and I would be able to pick them up if I’m posted in those  countries  in  the  future. Another reason is that. the Civil Services is a great option where you can apply your knowledge to set policies for the country. I personally feel motivated to work as an Indian diplomat in South Korea.  Post  that.  I  underwent  a  rigorous training  program  at  the  Foreign  Services  Institute  which  was  aligned  towards  diplomacy. It is the last part of the training and only after passing the language exam is a person confirmed as an IFS  officer. there was a time when I was studying Operations Research as part of the management coursework. stability. We interacted with the media during press meets and also got opportunities to go abroad.  We  also  got  a  chance  to  listen  to  discourses  by senior  and  retired  IFS  officers.  How  would  you  describe  your  experience  at  the  Foreign  Service Institute? We  initially  had  a  three  month  training  program  at  Mussoorie  which  is  mandatory  for  all probationary  officers  and  this  was  rudimentary  in  nature.  One  significant  reason  why  people  are  opting  for  this  service  is  that  it provides tremendous amount of job satisfaction along with pay.  and that’s why I decided to opt for it.  where  I’m  working  towards  a  greater understanding  of  India’s  relations  with  the  country. I found that I could apply it to my role at ITC and was even appreciated for it by my seniors. So whatever knowledge you gain while  preparing  for  the  UPSC  can  actually  be  applied  by  you  in  your  corporate  organizations  or other  endeavors  in  life. it is mandatory to take up a foreign language and pass an exam in the same.  There  were  several  interactions  with  other  deparments  of  the government  such  as  the  Army. The entire training till now has been a wonderful enriching and learning experience for me.    Have you taken up any foreign language course as part of your training? For IFS officers.  Korean  language  is  quite  difficult  and  challenging.  However. understanding of international relations and India’s foreign policies. you have undergone an intense and comprehensive training  program. respect and security. The knowledge gained during the UPSC preparation can even help you at your current organizations. I went to on a visit to Bhutan to understand India’s relations and foreign policies with Bhutan. in my opinion. During my preparation.    As an undersecretary in the IFS.  With  the  recent  elections  here.  in  terms  of  what  they  expect  from  the  Foreign  Services. It is a country that offers . I am now in  my  final  stage  of  training  and  am  posted  at  Sri  Lanka.  Navy  etc. India’s relations with South Korea have not been entirely tapped and I feel that a great deal more can be done in that area. The training was delivered by renound  professors  of  International  Relations.behind this trend? For people with an MBA background.

  or  negotiation with other countries as an IFS officer.  I  got  the opportunity  to  work  in  a  wonderful  company  where  I  could  apply  my  marketing  knowledge  to various sectors.  After  MBA.  This  aspect  is  something  you  cannot  find  in  any  other  profession. I have also been able to use the skillset developed at IIMK in the government while working towards India’s relations with other countries.   If  you  had  to  mention  some  of  the  starkest  differences  between  working  at  a corporate firm and the IFS.  Moreover.  the job satisfaction while serving your country is immense.  be  it  at  ITC  while  striking  deals  as  a  brand  manager.   As  an  IFS  officer. the government has a tenure based promotion system which is very different from the appraisal system present in the corporate world. Also.a  great  standard  of  living  and  also  there  are  challenging  foreign  policy  decisions  to  be  taken  in terms of India­ South Korea relations.   The  last  two  batches  of  the  IFS  have  seen  the  highest  number  of  women probationary  officers  till  date.  While  working  in  the  Indian  government.  you  would  be  working  on  assignments  regarding  India’s  foreign policies  viz­a­viz  several  countries. what would they be? The  most  significant  differences  are  probably  related  to  the  work  culture  and  the  kind  of  people you  interact  with.  What  is  the  aspect  that  excites  you  the  most about your future in the IFS? What excites me most about the IFS is that I would get to represent India in various countries of the  globe.  you  get  to  meet  people  from  diverse mindsets  and  you  may  need  to  alter  them  to  progress  further.  which  is  not  a  big  challenge  at MNCs.   How  has  the  knowledge  gained  from  the  MBA  program  at  IIMK  helped  you  in  the IFS and honed you to become a diplomat? My  years  at  IIMK  have  definitely  contributed  a  lot  towards  my  career.  How  do  you  think  the  role  of  women  in  formulation of India’s foreign policies has evolved in recent times? Women  have  always  been  an  integral  part  of  the  Indian  Foreign  Services.  I  would  get  the  chance  to  meet  high  profile  diplomats.  ambassadors  and  leaders  of various  nations. The decision making skills learnt at campus have  helped  me  immensely.  Recent  statistics  show .

  I’m  sure  that  a  few  years down the line India will definitely reach the pinnacle of the economic development that it deserves. the MEA has logged into e­diplomacy and is actively  embracing  platforms  such  as  Twitter  and  FB. We can see that most  of  the  developed  nations  are  assigning  great  importance  to  India.  the  intensity  of  international  engagement  and high  profile  visits  to  India  have  increased.  great  international  exposure  and safety  and  stability  of  a  government  service. I believe that the new PM has been working in the right direction.  It  is  wonderful  that  a  large  number  of  women  are considering  IFS  as  a  career  option  and  I  believe  they  will  continue  to  play  a  critical  role  in formulation of India’s foreign policies in the future. Within a span of a few months.  It  would  enable  the  world  to  perceive  the  development  and transformation that is taking place in India.   One  of  challenges  faced  by  the  IFS  is  that  it  is  numerical  strength  is  quite  small  in comparison to other large emerging nations. trade and economic development. It is absolutely essential that we  also  increase  our  presence  on  social  media  as  it  would  provide  us  with  a  great  platform  for communication  on  a  global  level.  What  is  your  take  on  the  changes  in foreign policies brought about by the new PM? With rapidly changing times.   . In addition to that we have around 3000 group B officers working in different high commissions or embassies.that  more  and  more  women  are  now  willing  to  join  the  IFS  and  opting  for  it  as  their  first preference  in  the  UPSC  as  against  IAS. There are in total around 4000 people working with the Ministry of External Affairs and they represent India abroad  at  various  levels.   Recognizing the power of digital media.  I  believe  there  is  great  quality  in  our  representation  across  all  countries and our diplomats are doing fantastic work abroad in terms of safeguarding Indian interests. there is a great need for nations to evolve and align their policies so as to have a growth trajectory. he has already met leaders from several countries.  which  has  been  the  traditional  norm. India has more than 700 IFS officers. What do you think is the reason behind this and how can we overcome this issue? I don’t consider this as an issue at all.  How  significant  do  you  think the e­diplomacy strategy will be in India’s International Relations?  Most of the developed nations have an active presence on e­platforms.   With  the  new  government  is  place.  Women  feel encouraged  to  join  the  IFS  as  it  offers  immense  opportunities.

  Even  if  you  don’t clear in the first attempt.  editorials  etc. Coordinator.  management 184 0 0         .  It  is possible  for  a  person  to  manage  a  job  and  prepare  for  UPSC  at  the  same  time.  regular  reading  of newspapers.  I  wouldn’t  recommend  taking  a year off for UPSC preparation. I would say that preparation can be started right from the 2nd year onwards. This  article  has  been  published  by Media  Cell.  are  a  must. What advice would you like to give them? Students at B­schools generally get a greater amount of freedom in their final year in terms of what kind of subjects they want to study or what fields they want to choose for their future. The selection involves a  long  process  spread  over  a  year  and  thus. Management can be taken as one of the optional subjects and the other can be  of  the  candidate’s  interest.  In  order  to  prepare  for  current  affairs.    IIM  Kozhikode as  part  of  the  Career  Perspectives Series.   Interview conducted by: Ipsita Acharya. Media Cell.  I  truly believe  that  if  you  are  passionate  about  joining  the  Indian  Civil  Services. I believe that exposure to the corporate world as an MBA grad gives a  great  learning  experience  which  can  even  be  applied  eventually  in  the  IAS/IFS/IPS  etc.   For further information please contact us at media@iimk.  you  can  succeed  if  you have the determination and motivation to follow your For people who are really keen to join the Civil Services. There are several students on campus who are interested in joining the Indian Civil Services and would like to prepare for the UPSC exam. keep trying and devote all your time and effort to it.  a  great  amount  of  commitment  is  required. IIM Kozhikode We would like to thank the Alumni Committe of IIM Kozhikode for their cooperation.