You are on page 1of 176
1

1

Maya Banks

Maya Banks U POSTELJI S RATNIKOM 2

U POSTELJI S RATNIKOM

Maya Banks U POSTELJI S RATNIKOM 2

2

Posvećujem ovu knjigu Kim Whalen, koja je u nju vjerovala od samoga početka i obećala mi da će joj naći izdavača. Uspjela si.

Zahvaljujem Lillie, koja me podržava na mnoštvo načina. Obožavam razgovarati s tobom o knjigama i vječno ću ti biti zahvalna za nepokolebljivu podršku mojim djelima.

Zahvaljujem Fatin, koja je poput majke lavice. Tako se dobro brineš za mene i zbog toga te volim!

Konačno, posvećujem knjigu i svojoj obitelji, koja se sa mnom otputila u istraživanje Škotske. Hvala vam što ste sa mnom prošli i propuštene vlakove, groznu hranu i najljepše trenutke u mojemu životu. Sve vas jako volim.

Posvećujem ovu knjigu Kim Whalen, koja je u nju vjerovala od samoga početka i obećala mi

3

 

1

Mairin Stuart kleknula je na kameni pod pokraj svoje postelje i pognula glavu, spremna za večernju molitvu. Ruka joj je poletjela prema malenom drvenom križu što joj je na tankoj kožnoj uzici visio oko vrata i prešla je palcem preko dobro joj poznate, glatke drvene površine.

Nekoliko je minuta šaptala riječi koje je svake večeri ponavljala od dječje dobi, a molitvu završila isto kao i uvijek. Molim te, Bože, ne daj da me pronađu.

Ustala je, osjećajući kako joj neravni kameni pod ćelije grebe kožu koljena. Jednostavna smeđa halja koju je nosila ukazivala je na njezin status redovnice pripravnice, ali iako je u samostanu živjela znatno dulje nego druge, nije položila zavjete koji bi označili vrhunac njezina duhovnoga putovanja. Nikada nije ni namjeravala postati redovnica,

 

Otišla je do lavora

u

kutu i

nalila

u njega vodu iz vrča. Dok je namakala krpicu za pranje,

nasmiješila se, prisjećajući se riječi majke Serenity. Čistoća je pola zdravlja.

Obrisala je lice i počela se svlačiti da se opere, kad je začula buku. Prestrašena, odbacila je krpicu i okrenula se prema zatvorenim vratima. Znajući da ne smije samo tako ostati stajati, otvorila ih je naglim pokretom i istrčala na hodnik.

Našla se okružena redovnicama, koje su kao i ona izašle na hodnik, uznemireno mrmoreći. Hodnikom je odjeknuo glasan jauk, koji je dopro s ulaznih vrata samostana. Slijedio je vrisak i Mairin se krv sledila u žilama. Majka Serenity.

Našla se okružena redovnicama, koje su kao i ona izašle na hodnik, uznemireno mrmoreći. Hodnikom je

Mairin i redovnice potrčale su prema izvoru zvuka, neke oklijevajući, neke odlučno trčeći. Kada

Sve je bilo puno ratnika. Bilo ih je najmanje dvadeset, redom u bojnoj opremi, prljavih lica,

su stigle do kapelice, Mairin je zastala usred koraka, skamenjena prizorom koji ih je dočekao.

odjeće, kose i brade natopljenih znojem. Krvi nije bilo. Nisu utrčali u samostan tražeći pomoć. Njihov je vođa držao majku Serenity za nadlakticu i iako nije stajala blizu, Mairin je primijetila grč bola na njezinu licu.

Gdje je cura? ledenim je tonom upitao vođa. Mairin je ustuknula. Vođa ratnika izgledao je okrutno. Opako. Bijes mu je palucao u pogledu poput jezika zmije spremne za napad. Kad majka Serenity nije odgovorila, protresao ju je kao krpenu lutku. Mairin se prekrižila i tiho pomolila. Redovnice su se stisnule oko nje i pridružile joj se u molitvi. Nije ovdje prostenjala je majka Serenity. Rekla sam vam da djevojka koju tražite nije kod

nas.

 

Lažeš! zagrmio je. Pogledao je prema redovnicama i njegove ledene oči letjele su s jedne na drugu. Mairin Stuart. Recite mi gdje je.

Mairin se sledila, a strah joj je zapalio želudac. Kako su je pronašli? Nakon toliko godina, njezina noćna mora još nije bila gotova. Još gore: tek je počela.

 

Ruke su

joj toliko drhtale da ih je morala sakriti

u nabore halje. Čelo joj se orosilo znojem,

želudac stegnuo. Progutala je slinu, potiskujući nagon za povraćanjem.

Kad je shvatio da neće dobiti odgovor, vođa ratnika nasmiješio se osmijehom od kojega su Mairin prošli žmarci. Ne skidajući pogled s grupice redovnica, ratnik je podigao ruku majke Serenity da je sve dobro vide. Bez imalo milosti savinuo je njezin kažiprst unatrag i Mairin je čula krckanje kosti.

 

4

Jedna je redovnica vrisnula i potrčala prema njima, ali odmah ju je zaustavila nadlanica najbližeg ratnika. Ostale su redovnice zajaukale, sablažnjene takvom drskošću.

Ovo je kuća

Božja

majka

donoseći nasilje na ovo sveto tlo.

Serenity rekla je glasom sputanim bolom.

Silno griješite

Začepi, babetino - obrecnuo se vođa ratnika. Govori gdje je Mairin Stuart ili ću vas sve pobiti.

Mairin je zadržala dah i stegnula šake. Znala je da govori istinu: njegov je pogled pun zla i očaja to jasno davao do znanja. Dobio je naredbu od samoga vraga i znala je da neće odustati.

Zgrabio je srednjak majke Serenity i Mairin je poletjela prema njima. Charity, nemoj! zavapila je majka Serenity. Mairin se nije obazirala na nju. - Ja sam Mairin Stuart. Pustite je!

Vođa ratnika pustio je ruku. majke Serenity i odgurnuo je unatrag. Zagledao se u Mairin s puno zanimanja, odmjerivši je pomno od glave do pete. Obrazi su joj se zažarili od takve besramnosti, ali nije ustuknula i uzvratila mu je pogledom punim prkosa.

Pucnuo je prstima i dvojica njegovih ratnika prišla su Mairin pa je ščepali i prije nego što je stigla pomisliti na bijeg. Bacili su je na tlo i u sekundi su se njihove ruke našle pod njezinom haljom.

Divlje se koprcala, otimajući se, mašući rukama, ali bili su presnažni. Hoće li je silovati na podu kapelice? Dok su joj zadizali halju prema bokovima, suze su joj ispunile oči.

Okrenuli su je na desni bok i osjetila je nečije prste na koži, upravo ondje gdje je bio žig koji je nosila.

Jedna je redovnica vrisnula i potrčala prema njima, ali odmah ju je zaustavila nadlanica najbližeg ratnika.

O, ne. Pognula je glavu, poražena, a suze su joj potekle niz obraze. Ona je! rekao je uzbuđeno jedan od njih. Vođa ga je odgurnuo u sekundi i prignuo se nad Mairin da se mjeri vlastitim očima.

I on je dodirnuo njezin žig, grb kralja Aleksandra. 1 Zadovoljno je zarežao pa zgrabio Mairin za bradu i okrenuo joj glavu prema sebi.

Njegov joj se osmijeh gadio. Dugo te već tražimo, Mairin Stuart. Idi u pakao! odvratila je kratko.

Očekivala je udarac, ali samo se još šire osmjehnuo. Pih, kakvo je to bogohuljenje na ovome svetome mjestu?

Uspravio se i prebacio Mairin preko ramena prije nego samostana u hladnu noć.

što se snašla. Vojnici su izašli iz

Nisu otezali i Mairin je brzo dobila povez preko usta. Svezali su joj ruke i noge i prebacili je preko sedla ispred jednog ratnika. Ostali su zajahali i topot konja odjeknuo je tamom prije nego što je Mairin stigla reagirati. Bili su jednako dobro uvježbani koliko i nemilosrdni.

Sedlo joj se zabilo u trbuh i uz nemilosrdno poskakivanje bila je sigurna da će kad-tad povratiti. Zastenjala je, sva u strahu da će se ugušiti povrati li, jer usta su joj bila prečvrsto svezana.

Kad su se konačno zaustavili, bila je na rubu nesvjestice. Nečiji su joj prsti bez muke obuhvatili tanašni vrat. Našla se u zraku, a potom sletjela na tlo bačena poput vreće.

Ležala je, drhteći na vlažnome zraku, a ratnici su postavljali tabor oko nje. Nakon nekog vremena, konačno su je se sjetih. Bolje pođi provjeriti kako je cura, Finne. Laird 2 Cameron neće biti sretan ako je ubije hladnoća.

1 Škotski kralj Aleksandar I. (1078. 1124.), vladao od 1107. do smrti, naslijedio ga brat David. (Nap. prev.) 2 Laird, škotska titula, naziv za feudalnog veleposjednika koji ne označava plemićki status, nego vlasništvo nad posjedom što ga dodjeljuje kralj ili je osvojen u ratu. (Nap. prev.)

5

Prijedlog je dočekan mrgodnim gunđanjem, ali minutu poslije Mairin je bila oslobođena spona i poveza. Finn, vođa ratnika, prignuo se k njoj. Ples logorske vatre odražavao mu se u očima. Ako i budeš vrištala, nitko te neće čuti, ali ako ipak zucneš, dobit ćeš po gubici.

Kimnula je i uspravila se u sjedeći položaj. Gurnuo ju je na leđa čizmom i nasmijao se kad se zakotrljala, bijesna.

Pokraj vatre ima pokrivača, Utopli se i spavaj. Krećemo u zoru.

Zahvalno se omotala pokrivačem, jedva svjesna kamenja i granja što joj se s tla zabijalo u kožu. Laird Cameron, To je ime čula od ratnika koji su prolazili samostanom. Okrutan čovjek, Pohlepan, gladan moći. Govorkalo se da ima najviše ratnika u Škotskoj i da ga se plaši čak i kralj David.

Malcolm, nezakoniti sin kralja Aleksandrai njezin polubrat već je poveo jedan ustanak protiv Davida u pokušaju da prigrabi prijestolje. Ako se Malcolm i Duncan Cameron udruže, možda ih nitko neće moći zaustaviti. Progutala je knedlu i zaklopila oči. Da se Duncan Cameron dočepa Neamh Alainna, postao bi nepobjediv. Pomozi mi, dragi Bože šapnula je. Ne smije mu to dopustiti. Neamh Alainn je njezino nasljedstvo, jedino što joj je otac ostavio.

Nije mogla zaspati, pa je samo ležala zamotana u pokrivač i molila se za snagu i prosvjetljenje, prstiju stegnutih oko drvenoga križa. Nije se zavaravala mišlju o bijegu. Znala je da im vrijedi više od suhoga zlata.

Ali znala je i da je neće ubiti, što joj je davalo određenu prednost: barem se ne mora bojati kazne ako i pokuša pobjeći. Samo može biti na dobitku.

Prijedlog je dočekan mrgodnim gunđanjem, ali minutu poslije Mairin je bila oslobođena spona i poveza. Finn,

Nakon sata provedenog u tihoj molitvi, komešanje iza leđa navelo ju je da se uspravi i zagleda u tamu. Dotad usnuli ratnici oko nje također su ustali i dohvatili mačeve, kad je noć proparao dječji vrisak.

Jedan od ratnika prinio je vatri dijete koje se otimalo i koprcalo, pa ga spustio na tlo. Dijete je ostalo čučati, ogledavajući se divlje, popraćeno zaglušnim smijehom ratnika.

Tko je to? upitao je Finn. Zatekao sam ga kako nam pokušava odvesti konja rekao je ratnik koji je doveo dječaka. Finnovo se lice izobličilo od ljutnje i pri svjetlu vatre izgledao je poput demona. Dječak, koji je mogao imati tek sedam ili osam godina, drsko je podigao bradu kao da izaziva Finna. Štene jedno bezobrazno! - zagrmio je Finn. Podigao je ruku, a Mairin je poletjela prema dječaku, bacivši se pred njega. Finnov je dlan sletio na njezin obraz. Zaboljelo ju je, ali brzo se pribrala i odmah ponovno okrenula prema dječaku, štiteći ga tijelom koliko god je mogla. Dječak se divlje otimao i pokušavao izmigoljiti, izvikujući uvrede na škotskom galskom. Mairin je naletjela već bolnom čeljusti na njegovu glavu i pred očima joj je zaiskrilo. Budi tiho obratila mu se na istom jeziku. Miruj. Neću mu dopustiti da te ozlijedi. Miči se od njega! zarežao je Finn. Mairin je samo čvršće zagrlila dječaka, koji se konačno prestao otimati. Finn ju je zgrabio za kosu, omotavajući pramenove čvrsto oko svojih prstiju i žestoko potežući uvis, ali Mairin nije puštala dječaka. Morat ćeš me ubiti rekla je smireno kad ju je prisilio da ga pogleda.

Psujući, pustio joj je kosu, pa se odmaknuo i udario je nogom u rebra. Zgrčila se od bola, ali svejedno je zaštitila dječaka od okrutnog divljaka.

Finne, nemoj zarežao je jedan od ratnika. Laird je želi u jednom komadu.

6

Ovaj se odmaknuo, psujući. Neka zadrži prljavog lopovčića. Ionako će ga kad-tad morati pustiti. Mairin je naglo podigla pogled prema Finnu. Još jednom dirni dječaka i prerezat ću si vrat.

Finnov je smijeh odjeknuo tamom. Krasan ti je blef, curo. Ako želiš pregovarati, bolje ti je da naučiš biti uvjerljiva.

Polako je ustala i prišla mu na manje od pola metra pa podigla glavu kako bi znatno višega ratnika pogledala u oči. Nakon nekoliko je trenutaka trepnuo i odvratio pogled.

Blef? rekla je tiho. Varaš se. Da sam ja na tvome mjestu, dobro bih pazila da sakrijem sve oštre predmete. Misliš da ne znam što me čeka? Tvoj odurni gazda će me silovati dok ne zanesem njegovo dijete, nasljednika Neamh Alainna. Radije bih umrla.

Finn ju je sumnjičavo odmjerio. Luda si.

Možda i jesam, da. Ali u tom slučaju se brini i za to da jedan od tih oštrih predmeta ne završi među tvojim rebrima.

Odmahnuo je rukom. Samo ti štiti maloga. Laird će se obračunati i s njim i s tobom. Kod nas konjokradice ne prolaze dobro.

Mairin

mu

nije

odgovorila,

samo

se

okrenula

prema

promatrajući je s mješavinom straha i obožavanja.

dječaku,

koji

se

sklupčao

na

tlu,

Dođi obratila mu se nježno. Ako se stisnemo jedno uz drugo, pokrivač će biti dovoljno velik za oboje.

Brzo joj je prišao i privinuo svoje malo tijelo uz njezino. Gdje ti je dom? upitala ga je kad se smjestio. Ne znam priznao je, na rubu suza. - Sigurno daleko odavde. Najmanje dva dana. Psst rekla je da ga smiri. Kako si se našao ovdje?

Ovaj se odmaknuo, psujući. — Neka zadrži prljavog lopovčića. Ionako će ga kad - tad morati

Dakle, izašao si iz dvorca?

Izgubio sam se. Tata je rekao da ne smijem izlaziti iz dvorca bez pratnje njegovih ljudi, ali meni je dosadilo da se svi ponašaju kao da sam dijete. Nisam dijete, da znaš.

Nasmiješila se. Znam

... Kimnuo je. Uzeo sam konja. Samo sam želio potražiti strica Alarica. Bio je na povratku u dvorac i želio sam ga sačekati kod granice. Granice? Našega posjeda. Tko je tvoj tata, maleni? Ime mi je Crispen, a ne maleni izgovorio je s toliko ponosa da se Mairin nasmiješila. Crispen je baš lijepo ime. Nastavi svoju priču. A kako je tvoje ime? Mairin odgovorila je šapatom. Moj tata je laird Ewan McCabe.

Mairin nije bilo poznato to ime, ali znala je da u Škotskoj ima puno klanova za koje nije čula. Njezin je klan živio u Visočju, ali dom nije vidjela deset dugih godina.

Dakle, pošao si u susret stricu. Sto se potom dogodilo?

Izgubio sam se rekao je smrknuvši se. A onda me pronašao jedan McDonaldov ratnik i zgrabio me. Namjeravao je predati me svojemu lairdu, da traže otkupninu. To nisam mogao dopustiti. Osramotio bih oca, a on ionako ne može platiti otkupninu. To bi uništilo naš klan.

Mairin ga je pomilovala po kosi, osjećajući dječakov topao dah na grudima. Doimao se ponosnim na sebe, odraslije od svojih godina.

7

Pobjegao sam i sakrio se u kola nekoga trgovca. Vozili smo se cijeli dan prije nego što me otkrio podigao je glavu prema njoj, udarajući ponovno u njezinu još uvijek bolnu vilicu. Gdje smo, Mairin? šapnuo je. Jesmo li jako daleko od dvorca?

Ne znam gdje je tvoj dom priznala je Mairin sažalno. Ali u Nizini 3 smo, pa mislim da bi nam trebala najmanje dva dana jahanja do tvojega dvorca.

Nizina rekao je prezirno. Ti si odavde? Taj ju je čvrsti stav nasmijao. Nisam, Crispene. I ja sam iz Visočja. 4 Što onda radiš ovdje? bio je uporan. Jesu li te oteli iz doma? Uzdahnula je. Duga je to priča. Počinje i prije tvog rođenja.

Kad je zaustio postaviti još pitanja, Mairin ga je ušutkala snažnije ga grleći. Spavaj sad, Crispene. Ako želimo pobjeći, moramo skupiti snage.

Pobjeći ćemo? šapnuo je.

Pa naravno. Svi zatvorenici moraju pokušati pobjeći odvratila je vedro. Strah u dječakovu glasu stegnuo joj je srce. Koliko li se samo boji ovako daleko od doma i ljudi koji ga vole.

Hoćeš li me odvesti tati? Reći ću mu da te zaštiti od lairda Camerona. Nasmiješila se na tu odlučnost. - Naravno da ću ti pomoći da se vratiš doma. Obećavaš? Obećavam.

— Pobjegao sam i sakrio se u kola nekoga trgovca. Vozili smo se cijeli dan prije

Pronađite moga sina!

Vika Ewana McCabea odjeknula je cijelim dvorištem. Njegovi su ratnici stajali u stavu mirno, ozbiljnih lica. Neki su ga sažalno promatrali, sigurni da je dječak već mrtav, ali nitko se nije usuđivao to reći.

I on se sam bavio takvim mislima, ali nije želio obustaviti potragu dok ne pronađe sina živog ili mrtvog.

Pogledao je svoju braću, Alarica i Caelena. Ne mogu poslati sve ljude da tragaju za Crispenom rekao je tiho. Time bih sve nas ostavio bez zaštite. Vama dvojici povjerio bih vlastiti život, pa tako i njegov. Skupite ljude i odjašite svaki u svojemu smjeru. Vratite mi ga.

Alaric, srednji sin klana McCabe, kimnuo je. Znaš da nećemo prestati dok ga ne pronađemo. Znam odvratio je Ewan.

Neko je vrijeme gledao za njima: izdavali su naredbe svojim ljudima u hodu. Potom je zaklopio oči i ljutito stisnuo šake. Tko se usudio oteti njegova sina? Tri je dana čekao zahtjev za otkupninom, ali nije stizao. Tri je dana pretraživao svaki pedalj posjeda klana McCabe, pa i šire.

Je li ovo prvi znak napada? Je li ovo kakva spletka njegovih neprijatelja, pokušaj da ga oslabe? Hoće li ga napasti dok svaki njegov ratnik bude zauzet potragom?

Stisnuo je čeljust i osvrnuo se po dvorištu, pogledavši svoj ruševni dvorac. Osam se godina bori da održi klan na životu. Ime McCabe oduvijek je značilo snagu, moć, ponos. Prije osam godina jedan ih je napad oslabio. Izdala ih je žena koju je Caelen volio. Ewanov otac i mlada supruga ubijeni su, Crispen je preživio samo jer ga je sluškinja na vrijeme sakrila. Kad su se Ewan i njegova braća vratili u dvorac, od njega nije bilo ostalo gotovo ništa, tek gomila kamenja. Njegovi su se ljudi razbježali, ratnici su desetkovani.

Kad je Ewan postao laird McCabe, posjed nije vrijedio gotovo ništa.

Klan je tek nedavno povratio snagu. Njegovi su ratnici sad bili najbolje uvježbana vojska Visočja. On i njegova braća bez prestanka su se trudili nahraniti sve starce, djecu, žene, bolesne. Često ni sami

  • 3 Scottish Lowlands, Škotska nizina. (Nap. prev.)

  • 4 Scottish Highlands, Škotsko visočje. (Nap. prev.)

8

nisu jeli. Vraćali su se u život polako, broj ljudi klana rastao je i Ewan je polako shvaćao da su se konačno oporavili.

Tada je počeo razmišljati o osveti. Ne, zapravo i nije: osveta je svih tih osam godina bila jedino što ga je tjeralo naprijed. Osam godina nije razmišljao ni o čemu drugom osim o osveti.

Lairde, donosim novosti o vašem sinu. Ewan se naglo okrenuo i ugledao ratnika kako hita prema njemu, prašnjav kao da je tek sjahao. Govori naredio je. Jedan od McDonaldovih nabasao je na vašega sina prije tri dana uz sjevernu granicu vaše zemlje. Zgrabio ga je i namjeravao odvesti McDonaldu da ovaj od vas zatraži otkupninu. Ali mali je pobjegao i odonda ga nisu vidjeli.

Ewan je zadrhtao od bijesa. Odjaši k McDonaldu

povedi osmoricu sa sobom. Prenesi mu

... moju poruku: poslat će vojnika koji mi je oteo sina pred vrata mojega dvorca ili ću doći ubiti njega.

Ako ne posluša, osobno ću doći usmrtiti ga. Smlavit ću ga, ali neće umrijeti brzo. Prenesi mu ovo doslovno, ne zaboravi ni riječi.

Vojnik se naklonio. U redu, gospodaru.

Okrenuo se i otrčao, ostavljajući Ewana bijesnog, ali i mirnijeg. Crispen je živ, ili je barem bio živ prije tri dana. McDonald je glupo prekršio njihovo prešutno primirje. Iako njihova dva klana nisu ni u ludilu bili saveznici, McDonald dosad nije bio toliko glup da na sebe navuče bijes Ewana McCabea. Dvorac mu se možda raspada, a ljudi mu se ne goste, ali moćan je i ugledan koliko je i prije bio. Njegovi su ratnici savršeno uvježbani, što znaju i poštuju svi njegovi susjedi.

nisu jeli. Vraćali su se u život polako, broj ljudi klana rastao je i Ewan je

Ali Ewan sa susjedima nije imao problema. Njegova je meta bio Duncan Cameron i znao je da neće mirno spavati dok ne natopi škotsku zemlju njegovom krvlju.

9

2

Prošli su i posljednjim obručem zidina oko dvorca i ušli u dvorište. Mairin se oprezno ogledavala. Kad je shvatila koliko je dvorac masivan, odustala je od pokušaja bijega. Odavde se ne može pobjeći.

Posvuda su bili ratnici većina je vježbala, a neki su popravljali unutarnje dijelove zidina. Neki su se odmarali, pijući vodu iz korita blizu stuba dvorca.

Kao da sluti kakvim se očajnim mislima Mairin bavi, Crispen ju je pogledao očima punim straha. Sjedio je ispred nje i djevojka ga je malo jače zagrlila da ga utješi. Ali sama je sebi morala priznati da i ona drhti poput suhog lista na jesenjem vjetru.

Ratnik koji je vodio njezina konja zaustavio ih je i jedva se održala u sedlu. Pomogao je Crispen, koji je zgrabio konja za grivu.

Finn ju je spustio, grubo joj stežući nadlakticu. Trznula se da se odmakne pa još uvijek vezanim rukama pomogla Crispenu sići.

Žamor i kretanje oko njih su zamrli i sada su svi gledali pridošlice. Nekoliko žena znatiželjno ih je promatralo iz daljine, došaptavajući se usta prekrivenih dlanom.

Mairin je znala da izgleda užasno, ali više ju je brinulo što će se zbiti kad laird Cameron dođe vidjeti zarobljenike. Neka im Bog bude na pomoći.

2 P rošli su i posljednjim obručem zidina oko dvorca i ušli u dvorište. Mairin se

I tada ga je ugledala. Stao je na vrh stuba što su vodile iz dvorca, tragajući za njom pogledom oštrim kao u sokola. Glasine o Cameronovoj pohlepi, neumoljivosti i gladi za moći navele su je na zaključak da je ružan poput đavla. Iznenadila se kad je shvatila da je zapravo izvanredno privlačan.

Bio je odjeven u besprijekorno urednu odjeću, kao da nikada u životu nije zakoračio na bojno polje. Mairin je znala da nije tako. Samostan je liječio i previše ratnika koji su naletjeli na njega

u borbi. Hlače od mekane kože, tamnozelena tunika, čizme

sve je izgledalo potpuno novo. O boku

... mu je visio mač, smrtonosno izbrušena oštrica svjetlucala je na suncu. Mairinine su ruke nesvjesno poletjele prema vratu i grlo joj se stegnulo. Pronašli ste je? povikao je Duncan Cameron s vrha stuba.

Jesmo, gospodaru Finn ju je pogurnuo naprijed, zatresavši je kao da je krpena lutka. Ovo je Mairin Stuart.

Duncan je suzio oči, mršteći se kao da se već nekoliko puta razočarao. Je li moguće da je već dugo traži? Zadrhtala je, trudeći se ne prepustiti strahu.

Pokaži mi zarežao je Duncan.

Crispen je zakoračio prema njoj, ali Finn ju je naglim trzajem povukao prema sebi. Tresnula je o njega toliko snažno da je ostala bez daha. Prišao im je još jedan ratnik i na njezino golemo poniženje, Mairinina je haljina poletjela uvis.

Duncan je sišao, i dalje se mršteći. Prišao im je. Pogled mu je bio divlji, ali blještav zbog trijumfa. Prešao je prstima preko njezina žiga i rastegnuo usnice u širok cerek. Grb kralja Aleksandra - šapnuo je. - Svi misle da si mrtva, a Neamh Alainn izgubljen. Ali sad si moja.

Nikad prezrivo je odbrusila. Na tren je izgledao zatečeno, ali tada je odstupio i obratio se Finnu. - Pokrij je. Finn je spustio njezinu haljinu i pustio je. Crispen joj je iste sekunde pritrčao.

Tko je to? Duncan je zagrmio, gledajući Crispena. To je njezino derište? Majka mu je? Nemoguće!

10

Nije, gospodaru brzo ga je razuvjerio Finn. Dijete nije njezino. Uhvatili smo ga kako krade konja. Zauzela se za njega, to je sve.

Riješi ga se.

Mairin je obgrlila Crispena objema rukama i sa silnom se mržnjom zagledala u Duncana Camerona. Samo ga dirni i požalit ćeš što si se rodio.

Cameron ju je iznenađeno pogledao, a tada mu se licem razlije crvenilo bijesa. Kako se usuđuješ, kako se samo usuđuješ prijetiti mi?

Ubij me, samo daj rekla je smireno. Od toga bi imao velike koristi. Zamahnuo je i ošamario je nadlanicom. Pala je na tlo, prinoseći dlan vilici. Ne diraj je! vikne Crispen.

Mairin je posegnula za njim i povukla ga k sebi, grleći ga. Psst rekla mu je tiho. Ne ljuti ga više.

Vidim da si se opametila rekao je Duncan. Samo tako nastavi.

Nije odgovorila ležala je na tlu grleći Crispena i gledajući Duncanove savršeno čiste čizme. Taj ni dana u životu nije radio, pomislila je. Čak je i njegova nadlanica bila mekana. Kako li je samo tako snažan, kad se čini kao da se osilio ugnjetavajući slabije?

Odvedi je unutra i reci ženama da je operu rekao je Duncan zgađeno. Drži se mene šapnula je Crispenu. Nije bila sigurna da ga Finn neće ozlijediti.

Finn ju je povukao na noge i napola je odvukao, a napola odnio u dvorac. Izvana prelijep, dvorac je iznutra bio prljav, pljesniv, zaudarajući po starom pivu. Psi su uzbuđeno zalajali i Mairin je nabrala nos, zgađena smradom njihova izmeta.

joj
joj

Penji se naredio je grubo Finn i gurnuo je prema stubama. I ništa ne izvodi. Postavit ću stražu pred tvoja vrata. Budi brza. Bolje ti je da laird ne čeka.

Dvije žene koje

su dobile naredbu da

pomognu oprati se promatrale su je sažalno i

znatiželjno. Žustrim pokretima prale su joj kosu. Želite li da operemo i maloga? upitala je jedna. Ne! povikao je Crispen s postelje. Ne treba - potvrdila je Mairin. - Samo ga pustite na miru. Nakon što su joj isprale sapunicu iz kose, pomogle su joj izići iz bačve za kupanje i uskoro je bila odjevena u plavu haljinu s lijepim vezom oko izreza, na rukavima i porubu. Nije joj promaklo da ju je Duncan dao obući u boje vlastitoga grba. Kako li je samo brzo zaključio da mu pripada. Kad su joj pokušale splesti kosu, Mairin ih je zaustavila. Splest će je sama, kad se osuši. Samo su slegnule ramenima i izašle, ostavljajući je da čeka da je Duncan pozove. Mairin je sjela na krevet pokraj Crispena i dječak se odmah privinuo uz nju. Uprljat ću te šapnuo joj je. Nema veze. Što ćemo sad, Mairin? Glas mu je podrhtavao od straha i Mairin ga je poljubila u tjeme. Smislit ćemo nešto, Crispene. Smislit ćemo nešto. Vrata su se naglo otvorila i Mairin je instinktivno gurnula Crispena iza svojih leđa. Na vratima je stajao Finn, pobjedonosno je promatrajući. Laird želi da dođeš. Okrenula se prema Crispenu i podigla mu bradu da je pogleda u oči. Ostani ovdje šapnula mu je. Ne izlazi iz sobe. Obećaj mi. Kimnuo je, promatrajući je očima razrogačenim od straha. Ustala je i prišla Finnu. Kad ju je pokušao zgrabiti za ruku, istrgla ju je. Mogu ja hodati i sama.

11

Kučka umišljena protisnuo je.

Krenula je niza stube, a on za njom. Sa svakim korakom, njezin je strah rastao. Kad je ugledala svećenika pokraj kamina u glavnoj dvorani, znala je da je Duncan dobro promislio svaki korak svojega plana. Natjerat će je da se uda za njega, da spava s njime, zapečatiti joj sudbinu i dokopati se Neamh Alainna.

Finn ju je gurkao prema Duncanu. Pomolila se za snagu i hrabrost da izdrži ono što ju je čekalo. Evo moje mladenke rekao je Duncan, koji je dotad razgovarao sa svećenikom, Smiješio se ukočeno, promatrajući je napeto kao da je upozorava na posljedice mogućeg neposluha.

Pomozi mi, Bože. Svećenik se nakašljao i obratio Mairin. Pristaješ li na udaju, djevojko?

Zavladala je tišina. Čekali su njezin odgovor. Mairin je polako odmahnula glavom. Svećenik je brzo pogledao Duncana, oštro ga odmjerivši.

Što je ovo, lairde? Rekli ste mi da oboje želite brak.

Duncan mu je uzvratio pogledom od kojega je svećenik ustuknuo. Brzo se prekrižio i stao na sigurnu udaljenost.

Tada je Duncan pogledao nju i krv joj se sledila. Za tako lijepa muškarca, u tom je trenutku bio nevjerojatno odbojan.

Prišao joj je, zgrabio je za nadlakticu i stegnuo toliko snažno da je pomislila da puknuti. Pitat ću te još samo jednom rekao je naizgled smireno, ali prijeteći. Pristaješ li?

— Kučka umišljena — protisnuo je. Krenula je niza stube, a on za njom. Sa svakim

će joj kost

Znala je. Mairin je znala da će za odbijanje biti kažnjena. Ako shvati da se neće dokopati Neamh Alainna, možda je i ubije. Ali nije se toliko dugo skrivala da bi sada posustala pred prvom nevoljom. Znala je da se nekako mora izvući.

Uspravila se, kao da ima mač umjesto kralješnice. Jasno i glasno ponovila je svoj odgovor: - Ne pristajem.

Zaurlao je toliko bijesno, toliko glasno, da su je uši zaboljele. Njegova je šaka sletjela na nju pa je poletjela nekoliko metara i pala, sklupčavši se, pokušavajući povratiti dah. Primila je toliko snažan udarac u rebra da nije mogla udahnuti.

Pogledala ga je zaprepašteno mutnim očima i shvatila da se nadvija nad nju jednako bijesan, razjaren. U tom je trenu znala da je ispravno odlučila. Sad bi je možda mogao ubiti, ovako mahnit, ali kako bi joj život izgledao da pristane na udaju? Čim bi rodila nasljednika Neamh Alainna, postala bi beskorisna i riješio bi je se.

Pokori se naredio je, prijeteći podižući šaku. Ne pristajem.

Sada više nije zvučala onako snažno kao maločas. Glas joj je bio slab, tek izdah, a usnice drhtave. Ipak su je čuli.

Dvoranom se proširio žamor i Duncanovo se lice zacrvenjelo, a obrazi napuhali od bijesa kao da bi svakoga trena mogli eksplodirati.

Ona lijepa čista čizma sletjela je na njezino tijelo. Bolno je vrisnula, a već sljedeći udarac prigušio je njezin jauk. Zamahnuo je još jednom, pa još jednom, pa je osovio na noge i zabio joj šaku u rebra.

Lairde, ubit ćete je!

Jedva se održavala pri svijesti. Nije imala pojma tko je zaustavio Duncana. Visjela je beživotno u njegovim rukama, a svaki ju je udah nepodnošljivo bolio.

Duncan ju je ispustio, gledajući je s gađenjem. Zaključajte je u sobu. Ne smije dobiti ni vode ni hrane. Ni ona ni ono derište.

12

Vidjet ćemo koliko će joj trebati da se predomisli kad on počne cviliti da je gladan.

Nečije ruke ponovno su je uspravile na noge. Nitko se nije obazirao na njezin bol. Svaki je korak uza stube, po tvrdom kamenu, bio patnja. Vrata njezine sobe otvorila su se i Finn ju je gurnuo unutra.

Pala je na pod, boreći se sa svakim udahom da ostane pri svijesti. Mairin! Crispen se nadvio nad nju. Zabolio ju je čak i zagrljaj njegovih malih ruku.

Nemoj, ne diraj me prošaptala je hrapavim glasom. Ako je još koji put dodirne, onesvijestit će se, znala je.

Moraš na krevet rekao je glasom punim očaja. Molim te, ja ću ti pomoći.

Bio je na rubu suza i Mairin je samo strah zbog Crispenove sudbine u Duncanovim rukama spriječio da zaklopi oči, prepusti se i pomoli za brzu smrt.

Pribrala se dovoljno da se odvuče do postelje, iako ju je cijelo tijelo boljelo sa svakim pomakom, Crispen ju je pridržavao koliko je mogao i uz njegovu se pomoć nekako uspela na krevet.

Utonula je u slamaricu i niz obraze su joj se slile vrele suze. Svaki ju je udah bolio. Crispen je legao pokraj nje, željan utjehe koju mu nije mogla pružiti.

Zato je on zagrlio nju svojim malim rukama. Nemoj umrijeti, Mairin molećivo je šapnuo. Bojim se.

Damo. Moja damo, probudite se. Morate se razbuditi. Mairin je iz polusvijesti iščupao uspaničen šapat. Okrenula se vidjeti tko je uznemiruje i tijelom joj se proširio žestok bol, toliko oštar da joj je zastao dah. Oprostite - rekla joj je nervozno neka žena. Znam da ste u bolovima, ali hitno je. Hitno? Mairinin je glas bio nerazgovijetan, misli mutne. Crispen se prenuo iz sna, prestrašivši se kad je ugledao sjenu nadvijenu nad njih. Hitno je, da nestrpljivo je ponovila žena. Tko ste vi? promucala je Mairin. Nema vremena za razgovor, damo. Laird je zaspao, pijan. Sigurno misli da ste previše pretučeni za bijeg. Moramo krenuti odmah, inače nećete uspjeti. Ako sljedeći put ne pristanete na udaju, ubit će maloga. Kad je čula riječ bijeg, Mairin se malo razbistrila. Pokušala se uspraviti, ali boljoj je proparao rebra pa je jauknula. Dajte da vam pomognem, dajte. Ti isto, dečko rekla je žena Crispenu. Pomozi dami. Crispen je sišao s kreveta. Zašto nam pomažete? - upitala je Mairin kad su je uspravili u sjedeći položaj.

Vidjet ćemo koliko će joj trebati da se predomisli kad on počne cviliti da je gladan.

Jer je ono bila sramota promrmljala je žena. Premlatiti takvu damu kao što ste vi. Lud je. Opsjednut je vama. Pristali vi na udaju ih ne, život će vam biti u opasnosti. A dječaka će ubiti.

Mairin joj je stisnula ruku s ono malo snage što je uspjela skupiti. Hvala vam.

Moramo požuriti. Soba do vaše ima tajni prolaz. Morat ćete sami kroz njega, ja ne mogu s vama. Preopasno je. Vani vas čeka Fergus s konjem. Podići će i vas i maloga da uzjašete. Znam da će vas boljeti, ali morate izdržati. Ovo vam je jedina prilika za bijeg.

Mairin je kimnula, shvaćajući. Pobjeći će usprkos bolu ili biti ubijena nakon što se oporavi. Nije bilo teško odlučiti se.

Žena je oprezno odškrinula vrata, potom se okrenula prema Mairin i spustila prst na usnice. Pokazala je glavom lijevo, dajući im do znanja da ondje stoji stražar.

13

Crispen je uhvatio Mairin za ruku i još ga je jednom ohrabrila stiskom. Provukli su se pokraj usnula stražara korak po korak, zadržavajući dah, i zašli dublje u mračan hodnik. Mairin je jedva disala, plašeći se da bi i najtiše stenjanje zbog bola moglo probuditi stražara, a za njim i cijeli dvorac.

Konačno su stigli do sljedećih vrata. Kad su ušli, u nos joj je uletjela prašina i morala je stisnuti nosnice da spriječi kihanje.

Ovamo šapnula je žena iz tame. Mairin je pratila njezin glas u tami, dok nije osjetila hladnoću kamenog zida pod dlanovima. Bog vam pomogao - rekla je žena, pomažući Mairin i Crispenu da se uvuku u uzak tunel. Mairin je zastala tek dovoljno dugo da joj zahvalno stisne ruku, a potom pogurnula Crispena kroz prolaz.

Svaki joj je korak tijelom odašiljao val bola. Plašila se da su joj rebra slomljena, ali je znala da sada ionako ništa ne bi mogla poduzeti da ih zaliječi.

Hodali su mračnim prolazom, Mairin prva, vukući Crispena za sobom. Tko je to? Kad je čula muški glas, Mairin je stala, ali odmah se sjetila da je ona žena spomenula Fergusa. Ferguse? upitala je tiho. Ja sam, Mairin Stuart. Dođite, damo odmah je rekao. Ubrzali su korak do kraja tunela i našli se na hladnom, vlažnom tlu. Mairin se lecnula kad je golim stopalima dodirnula grubo kamenje. Osvrnula se oko sebe i shvatila da ih je tajni prolaz doveo izvan zidina, do vanjskoga sigurnosnog obruča, na korak od brda što su se uzdizala prema nebu. Fergus je bez riječi iščeznuo u tami i Mairin je morala ubrzati da ga sustigne. Poveo ih je podnožjem brda prema gustom šumarku uz sam rub Cameronova posjeda. Ondje ih je čekao konj privezan za stablo i Fergus je brzo razvezao uzde pa ih pružio Mairin. Prvo ću podići vas pa dječaka pokazao je glavom nekamo u daljini. Sjever je onamo. Bog vam bio na pomoći. Šutke ju je podigao i gotovo prebacio preko sedla. Jedva se održala uspravno. Oči su joj se napunile suzama i presavila se od bola, boreći se ostati pri svijesti. Bože, molim te, pomozi mi. Fergus je podigao i Crispena, koji se smjestio ispred Mairin. Bilo joj je drago što je sjeo ispred nje, jer znala je da bi pala da se nema za što uhvatiti. Hoćeš li moći držati uzde? - šapnula je Crispenu, naginjući se bliže. Štitit ću te rekao je odvažno. Drži se za mene, Mairin. Odvest ću nas doma, kunem ti se. Mairin se nasmiješila zbog njegove odlučnosti. Znam da hoćeš. Fergus je nježno potapšao konja i krenuli su. Mairin je zagrizla usnicu da ne vrisne od bola koji ju je iste sekunde obuzeo. Neće izdržati ni kilometar.

Crispen je uhvatio Mairin za ruku i još ga je jednom ohrabrila stiskom. Provukli su se

Alaric McCabe zategnuo je uzde i podigao šaku da zaustavi svoje ljude. Jahali su cijelo jutro, prošli silne staze, slijedili tolike tragove kopita, ali sve uzalud. Potraga je bila bezuspješna. Sjahao je i prišao tragovima pred sobom, potom kleknuo pa dodirnuo jedva vidljiv otisak kopita i zgaženu travu pokraj njega. Trag je izgledao kao otisak tijela. Netko je ovdje nedavno pao s konja.

Osvrnuo se oko sebe i nekoliko metara dalje ugledao otisak stopala u tlu, a potom podigao pogled, pretražujući pogledom taj dio šumarka. Polako je ustao, vadeći mač iz korica, glavom dajući znak ljudima da se raštrkaju okolicom.

14

Laganim je korakom zašao u šumarak, oprezno zagledajući iza grmlja da ne uleti u zasjedu. Prvo je ugledao konja. Pasao je u blizini. Uzde su visjele sa strane, sedlo stajalo nahero. Namrštio se. Pravi je grijeh tako zanemariti konja.

Prenuo se na tiho šuštanje s desne strane i našao se oči u oči sa sitnom djevojkom leđima naslonjenom na drvo. Prenula se i ona, trznuvši se toliko snažno da joj je haljina zaplesala kao da se pod njom krije leglo mačića. Plave oči bile su joj pune straha - i bijesa.

Duga tamna kosa neuredno joj je padala sve do struka i tek prateći je pogledom Alaric je primijetio koje je boje tkanina, spazivši grb izvezen na porubu haljine.

U tren oka obuzeo ga je bijes i krenuo je prema djevojci zamahujući mačem podignutim iznad glave. Zavukla je obje ruke iza sebe, skrivajući nešto između leđa i drveta. Suknja joj je ponovno zaplesala i kad se pomaknula, Alaric je ugledao noge iza njezinih. Skrivala je dijete.

Ostani iza mene rekla je djetetu. Ali, Mairin ...

Alaric se sledio. Glas mu je bio poznat. Prvi put u životu prsti su mu nesigurno zaplesali oko balčaka. Nema toga što ne bi učinio da spriječi bilo kojeg Camerona da se dočepa nekoga iz njegove obitelji.

Bijesno je zaurlao i zaletio se prema njoj, zgrabio je za rame i odgurnuo u stranu. Crispen je stajao leđima naslonjen na drvo, otvorenih usta. Kad je ugledao Alarica, poletio mu je u zagrljaj.

Alaric je odbacio mač na tlo još jedan znak nemara, ali nije ga bilo briga. Bio je previše sretan da mari za mač.

Laganim je korakom zašao u šumarak, oprezno zagledajući iza grmlja da ne uleti u zasjedu. Prvo

Crispene promuklo je rekao, grleći dječaka.

Tada mu je uši proparao vrisak i djevojka se bacila na njega poput divlje mačke. Bio je toliko zatečen da je zateturao unatrag, napola puštajući Crispena iz zagrljaja.

Uvukla se između njih dvojice i zabila koljeno Alaricu u međunožje. Presavio se od bola, psujući na sav glas. Pao je na koljeno, grabeći pritom mač sa zemlje i zviždeći da dozove svoje ljude. Naletio je na luđakinju, očito.

Kroz izmaglicu bola vidio je kako djevojka grabi Crispena i pokušava ga odvući. Dva njegova ratnika stala su pred djevojku. Zastala je i Crispen je naletio na njezina leđa. Krenula je u drugom smjeru, ali Gannon je podigao ruku da je zaustavi.

Na Alaricovo golemo čuđenje, izbjegla je Gannonovu ruku, zgrabila Crispena i pala, štiteći ga svojim tijelom.

Gannon i Cormac zastali su pa upitno pogledali Alarica, upravo u trenutku kad je ostatak njegovih ljudi došao do njih.

Situaciju je dodatno zamutio Crispen, koji je izmigoljio ispod djevojčina tijela i bacio se na nju kao da je štiti, ljutito pogledavajući Gannona.

—Ne dirajte je! odvažno je povikao. Ta je žestina zatekla sve Alaricove ljude.

Nisam ni namjeravao, mali rekao je Gannon. Samo sam je mislio spriječiti da pobjegne. Da te odvede. Za pet rana Božjih, danima te tražimo. Laird je poludio od brige.

Alaric je prišao Crispenu i povukao ga od djevojke. Kad se sagnuo da je pridigne na noge, Crispen je opet pomahnitao i odgurnuo ga.

Alaric se otvorenih usta zagledao u nećaka. Ne diraj je rekao je Crispen. Jako je ozlijeđena, striče.

Crispen je grizao donju usnicu, izgledajući kao da jedva suspreže suze. Tko god bila ta djevojka, Crispen je se nije plašio.

Neću je ozlijediti, mali - rekao mu je Alaric nježno.

15

Kleknuo je i odmaknuo joj kosu s lica. Bila je u nesvijesti. Na obrazu je imala masnicu, ali nije izgledala ozlijeđeno.

Gdje je ozlijeđena? upitao je Crispena.

Dječakove su se oči napunile suzama i brzo ih je obrisao nadlanicom svoje prljave ruke. Trbuh. I leđa. Svaki je dodir jako boli. Polako, da ne uznemiri dječaka, Alaric je raskopčao gornji dio djevojčine haljine. Kad joj je

ugledao leđa i rebra,

ostao je

bez

riječi.

Okupljeni oko njih, njegovi su ljudi počeli psovati i

sažalno mrmljati. Bože blagi, pa što je nju snašlo? upitao je Alaric.

Rebra su joj bila ljubičasta, ružne tamne masnice isticale su se na glatkoj koži leđa. Alaric je bio prilično siguran da jedna od njih ima oblik muške čizme.

Premlatio ju je procijedio je Crispen. Vodi nas doma, striče. Hoću k tati.

Siguran da će se dječak rasplakati pred očevim vojnicima, Alaric je samo brzo kimnuo i potapšao ga po ruci. Bit će vremena za priču. Ewan će sigurno iz Crispena htjeti izvući svaku pojedinost.

Zagledao se u onesviještenu djevojku i namrštio. Zaštitila je Crispena vlastitim tijelom, a odjevena je u boje Duncana Camerona. Ewan će podivljati od bijesa ispostavi li se da je Duncan Cameron imao nekakve veze s Crispenovim nestankom.

Rat. To će ih dovesti do rata.

Dao je glavom znak Cormacu da se pobrine za djevojku, pa se okrenuo prema Crispenu da ga podigne na svojega konja. Na putu do dvorca želio mu je postaviti nekoliko pitanja.

Kleknuo je i odmaknuo joj kosu s lica. Bila je u nesvijesti. Na obrazu je imala

Crispen je odlučno odmahnuo glavom. Ne, Alariče. Neka ona jaše s tobom. Obećao sam joj da će je tata zaštititi, ali njega nema, pa moraš ti. Moraš.

Alaric je uzdahnuo. Mali očigledno nije namjeravao popustiti, a i trenutačno mu je bilo toliko drago što su ga pronašli živoga da je odlučio udovoljiti njegovim mušicama. Kasnije će dobiti po turu za ovakvo nepoštivanje starijih.

I ja želim jahati s tobom rekao je Crispen, nemirno pogledavajući djevojku. Prišao joj je bliže, kao da ne želi ni sekunde biti daleko od nje.

Alaric je pogledao prema nebesima. Tako je to kad Ewan ne zna odgojiti dečka. Treba mu čvrsta ruka, eto što.

I tako se Alaric našao na vlastitom konju s dvoje putnika u krilu. Djevojka, još uvijek u nesvijesti, bila je zavaljena u njegovo naručje s jedne strane, a Crispen s druge strane, glave naslonjene na strica.

Ljutito je pogledavao svoje ljude, upozoravajući ih bez riječi da im ne padne na pamet ruganje. Za Boga miloga, pa čak je i mač morao skinuti da ne preoptereti konja, iako njih dvoje zajedno nisu težili koliko jedna odrasla osoba.

Ewan će mu morati biti silno zahvalan za ovo. I odlučiti što će s djevojkom, jer čim prijeđu prag dvorca, Alaric će mu je iskrcati u krilo.

16

3

Čim su prešli granicu posjeda klana McCabe, brdima se pronio povik. Mairin je čula kako odjekuje u daljini. Laird će uskoro doznati da mu se vraća sin.

Nervozno je stezala uzde, dok je Crispen poskakivao u sedlu od uzbuđenja. Nastavi tako stezati uzde, curo, i ti i konj završit ćete ondje kamo ste krenuli.

Stidljivo je pogledala Alarica McCabea, koji je jahao njoj zdesna. Možda se šalio, ali plašio ju je, u to nije bilo sumnje. Izgledao je poput divljaka tamna mu je kosa bila neuredna, preko sljepoočnica padale su mu raščupane pletenice.

Kad je došla k svijesti na njegovu konju, u njegovu naručju, umalo je skočila i srušila ih oboje pokušavajući pobjeći. Morao je pustiti i nju i Crispena, spustiti ih na tlo i pričekati da se primire.

Njezina mu se tvrdoglavost nije ni najmanje svidjela, ali Crispen je bio na njezinoj strani. Čak je od njega izvukla obećanje da neće nikome reći kako se zove. Kad ju je Alaric upitao za ime, oboje su samo šutjeli.

O, pjenio se on i prijetio. Čak je rekao da će ih oboje udaviti, ali naposljetku je samo pošteno ispsovao i žene i djecu i morao bez odgovora nastaviti putovanje. Alaric je zahtijevao da jaše s njime najmanje još jedan dan, jer je, to se nije ustručavao jasno i glasno reći, bila previše ozlijeđena da jaše sama, a i prava je šteta gnjaviti konja lošim jahačem. Putovanje koje bi inače trajalo dva dana tako je trajalo tri, zahvaljujući Alaricovoj obzirnosti i ustrajnosti da se često zaustavljaju kako bi se odmorili. Mairin je znala da je Alaric pun obzira jer joj je to sam rekao. Nekoliko puta.

3 Čim su prešli granicu posjeda klana McCabe, brdima se pronio povik. Mairin je čula kako

Nakon prvoga dana jahanja odlučno je zahtijevala da nastavi sama, ako ni zbog čega drugog, onda da mu izbriše samodopadnost s lica. Mairin se činilo da Alaric nema živaca za žene, a osim nećaka, kojega je očito obožavao, vjerojatno mu ni djeca nisu bila ništa draža.

Ipak, nije o njoj znao ništa osim da je draga Crispenu, a bio je prilično dobar prema njoj. I njegovi su se ljudi prema njoj odnosili s poštovanjem.

Sada kad su bili nadomak dvorcu lairda McCabea, Mairin je bila nervozna. Više joj neće dopuštati da šuti. Laird će zahtijevati odgovore, a ona će mu ih morati dati. Prignula se ka Crispenu. Sjećaš li se što si mi obećao, Crispene? šapnula mu je u uho. Sjećam odgovorio je jednako tiho. Nikome neću reći kako se zoveš. Kimnula je, osjećajući krivnju zbog toga što je od dječaka izvukla onakvo obećanje, ali ako ih uspije uvjeriti da je nevažna, da je tek netko tko se našao na pomoći Crispenu i pomogao vratiti ga ocu, možda budu zahvalni i daju joj konja i nešto hrane, pa je puste otići. Čak ni ocurekla je. Crispen je svečano kimnuo. Reći ću mu samo da si me spasila. Slobodnom je rukom stisnula njegovu. Hvala ti. Pravi si vitez. Okrenuo se prema njoj i široko joj se osmjehnuo, pucajući od ponosa. O čemu se to vas dvoje došaptavate? obrecnuo se Alaric nestrpljivo. Osvrnula se i vidjela da ih ratnik sumnjičavo promatra. Da želimo da znate, govorili bismo glasnijeodgovorila je mimo. Okrenuo je glavu od nje, mrmljajući bila je uvjerena - još malo uvreda na račun napornih žena. Sigurno umorite svakoga svećenika koji je prisiljen ispovijedati vas rekla je. Podigao je obrvu. A tko kaže da se ispovijedam?

17

Stresla je glavom. Taj arogantni čovjek vjerojatno misli da mu je put u raj zajamčen i da je Bog na njegovoj strani već samim time što postoji.

Eno ga, gledajte! povikao je Crispen, pokazujući veselo nešto pred njima. Uspeli su se na vrh brda i ugledali kameni dvorac na sljedećoj uzvisini.

Zidine oko dvorca bile su razrušene na nekoliko mjesta i Mairin je vidjela ljude kako ih popravljaju, polako zamjenjujući oštećeno kamenje novim. Dio dvorca vidljiv iznad zidina bio je crn, činilo se da je gorio.

Desno od dvorca bilo je jezero čija je voda svjetlucala na suncu. Iz njega se izdvajao rukavac, vijugajući ispred dvorca, braneći pristup vratima. Most preko rukavca bio je srušen, žalosno viseći napola uronjen u vodu. Pokraj njega bio je postavljen privremeni prijelaz, izdignuta staza dovoljno široka tek za jednoga konja.

Usprkos očigledno lošem stanju utvrde, posjed je bio lijep. Oko dvorca pasle su ovce, koje su nadgledali stariji pastir i dva psa. Svako malo jedan bi pas natjerao ovce da se okupe, pa se ponosno vratio gazdi po pohvalu.

Mairin je pogledala Alarica, koji je zaustavio konja pokraj njezina. Što vas je snašlo? Nije odgovorio. Namrštio se, pogled mu se smračio. Mairin je čvršće stisnula uzde, zadrhtavši pred tim očiglednim izljevom mržnje. Mržnje, da. Točno je to vidjela u ratnikovu pogledu.

Alaric je podbo konja i njezin je konj odmah krenuo za njima, ostavljajući Mairin tek dovoljno vremena da čvršće stisne Crispena da ne padnu. Dok su jahali nizbrdo, Alaricovi ratnici okružili su ih sa svih strana, za zaštitu. Crispen se toliko koprcao u sedlu da ga je morala još čvršće obgrliti. Kad su stigli do improviziranog mostića, Alaric je stao i pričekao njezina konja.

Stresla je glavom. Taj arogantni čovjek vjerojatno misli da mu je put u raj zajamčen i

Ja idem prvi. Vas dvoje odmah za mnom.

Kimnula je. Ionako nije željela prva pristupiti zidinama. Na neki ju je način ovo plašilo čak i više od ulaska na posjed Duncana Camerona, jer nije znala što je ovdje čeka. Namjere lairda Camerona, s druge strane, bile su joj potpuno jasne.

Prešli su preko mosta i prošli širokim i visokim ulazom utvrde. Dvorištem je odjeknuo glasan povik i trebalo joj je nekoliko trenutaka da shvati da je dopro od Alarica. Pogledala ga je: još je uvijek bio u sedlu, visoko podignute šake.

Posvuda oko njih, ratnici stotine ratnika podigli su mačeve u zrak i odvratili povicima, mašući rukama od sreće. U dvorište je tada nahrupio muškarac, dotrčavši koliko su ga noge nosile. Dok su njegovi golemi koraci gutali prostor dvorišta, duga kosa vijorila je za njime. Tata! povikao je Crispen i izmigoljio joj iz naručja, pa sjahao prije nego što se uopće snašla. Zatrčao se prema muškarcu Čim su mu noge dodirnule tlo. Mairin je promatrala čovjeka, za kojega je pretpostavila da je Crispenov otac. Želudac joj se zgrčio, grlo stegnulo i morala se pošteno potruditi da sačuva smirenost. Čovjek je bio krupan i jednako prijetećeg izgleda kao Alaric, usprkos tome što mu je lice obasjavala čista sreća kad mu je Crispen utrčao u zagrljaj. Mairin je shvatila da je plaši više od Alarica. Braća su bila jednake građe i visine, a obojici je tamna kosa padala na ramena, spletena nad sljepoočicama. Ali kad se osvrnula, primijetila je da svi muškarci u ovome klanu nose kosu spletenu u istom stilu. Tako dugokosi, izgledali su poprilično divlje. Maleni, tako mi je drago što te vidim protisnuo je dječakov otac. Crispen je stisnuo oca svojim malim rukama, podsjećajući Mairin na čičak što se zakači za haljinu. Crispenov je otac uhvatio Mairinin pogled preko dječakove glave i odmah se smrknuo. Odmjerio ju je od glave do pete, zamjećujući svaki detalj, bila je sigurna. Nelagodno se promeškoljila, osjećajući se gotovo napadnuta tim prodornim pogledom.

18

Pokušala je sići s konja, osjećajući se pomalo blesavo tako u sedlu, iznad svih njih koji su odavno sjahali, ali Alaric ju je preduhitrio, obgrlio i spustio na tlo naoko bez muke.

Polako, curo rekao je. Bolje ti je, ali još moraš biti pažljiva.

Zvučao je gotovo zabrinuto, ali kad ga je pogledala, dočekao ju je jednako smrknut pogled kao i dotad. Uzvratila mu je jednako smrknutim pogledom. Iznenađeno je trepnuo, ali tada ju je samo pogurnuo prema bratu.

Ewan McCabe izgledao je još opasnije sad kad više nije grlio Crispena. Mairin je ustuknula i naletjela na Alarica, nepomičnog i krupnog poput planine iza njezinih leđa. Ewan je pogledao Alarica, praveći se da je ne vidi, što je njoj zapravo i odgovaralo. Hvala ti što si mi vratio sina. Znao sam da mogu imati povjerenja u tebe i Caelena. Alaric se nakašljao i pogurnuo Mairin prema Ewanu. Njoj moraš zahvaliti što se Crispen vratio. Ja sam ih samo dopratio. Ewan ju je sumnjičavo pogledao, odmjeravajući je još jednom. Iznenadila se kad je shvatila da njegove oči nisu crne kako joj se činilo: bile su neobične, svijetlozelene. Ali tada se namrštio i ponovno su mu oči izgledale olujno mračno, poput cijeloga lica.

Zapanjena tom spoznajom, a i izbjegavajući vjerojatno neugodan razgovor s lairdom, Mairin se okrenula i zagledala u Alaricove oči. Pogledao ju je kao da je sišla s uma bila je sigurna da to i misli o njoj.

I tvoje su oči zelene bubnula je.

Alaricovo mrštenje pretvorilo se u zabrinutost. Jesi li sigurna da mi nisi prešutjela ozljedu glave?

Pokušala je sići s konja, osjećajući se pomalo blesavo tako u sedlu, iznad svih njih koji

Mene gledaj! zagrmio je Ewan.

Prenula se i okrenula prema njemu, nagonski odskočila i još jednom naletjela na Alarica. Opsovao je i sagnuo se, ali bila je previše u strahu od Ewana da razmišlja je li ozlijedila Alarica.

Hrabrost joj se istopila, odlučnost i prkos raspršili su se u trenu.

Noge su joj drhtale, ruke se tresle, rebra je boljela i sa svakim bi udahom čujno uzdahnula. Lice joj se orosilo znojem, ali nekako se ohrabrila i odlučila više ne uzmicati pred njime.

Laird je ljutit ljutit na nju! iako ni u snu ne bi smio biti. Ne bi li morao biti zahvalan što mu je spasila sina? Doduše, nije izvela nikakav junački podvig, ali on to ne zna kako može znati da nije, primjerice, potukla desetoricu da spasi Crispena?

Tek kad je shvatila da je svi netremice gledaju, postalo joj je jasno da je sve ove panične misli izrekla naglas. Cijelo je dvorište stajalo i gledalo je kao da je upravo bacila kletvu na klan.

Alariče? - promrmljala je, ne skidajući oka s Ewana. Reci, curo. Možeš li me uhvatiti ako se onesvijestim? Mislim da bi mi pad mogao dodatno ozlijediti rebra.

Na njezino iznenađenje, Alaric ju je spremno zgrabio za ramena i pridržao. Učinilo joj se da mu

se ruke tresu, a i čula je nekakav zvuk

Da se on to njoj ne smije?

... Ewan je zakoračio prema njoj, ponovno smrknut. Ma zar se nitko od njih nikad ne razvedri? Bas nikad, mi smo ti svi mrgudi odgovorio je Alaric.

Mairin je čvrsto stisnula usnice kad je shvatila da je opet izrekla misli naglas. Znala je da je sad čeka razgovor s lairdom.

Ewan je stao tik ispred nje i morala je podići glavu da ga pogleda u oči. Nije se osjećala previše ugodno tako stiješnjena između dvojice golemih ratnika, ali ponos ju je prisiljavao da im se ne baci pred noge i preklinje za milost. To je možda izgledalo kao najpametnija zamisao, ali već se uzalud oduprla Duncanu Cameronu. Ovaj je viši od njega, izgleda divlje, ali neće mu tek tako popustiti poput kukavice. Ako se nju pita, neće popustiti uopće.

19

Reći ćeš mi tko si, zašto si odjevena u boje Duncana Camerona i kako je, dovraga, moj sin završio s tobom? Odmahnula je glavom, ponovno ustuknula i zabila se u Alarica. Opet je čula kako psuje da mu je stala na prste, pa naposljetku ipak koraknula prema Ewanu, prisjećajući se svoje odluke da bude hrabra. A Ewan se mrštio još gore nego dosad, ako je to uopće bilo moguće. Ti to meni prkosiš?

U glasu mu se čula nevjerica, i to bi je možda i nasmijalo da je cijelo tijelo nije boljelo i da nije razmišljala koliko bi brzo mogla skinuti tu vražju haljinu koja toliko vrijeđa lairda McCabea.

Želudac joj se grčio od panike i počela se brinuti da će se ispovraćati na lairdove čizme. Nisu bile nove i sjajne poput Duncanovih, ali nekako je znala da bi ovome to bila veća uvreda.

Ne prkosim, lairde rekla je toliko smireno da je bila ponosna na samu sebe. Onda mi reci što želim znati. I to odmah rekao je tiho, ali definitivno prijeteće. Ja ... Glas joj je pukao poput leda i progutala je da potisne žuč što joj se uzdigla do grla.

Spasio ju je Crispen, koji očito više nije mogao mimo stajati. Probio se do njih i stao između Mairin i oca, pa je obgrlio oko nogu i zabio joj glavu u bolni trbuh. Zastenjala je, odmaknula ga i bila bi pala da je Alaric još jednom nije uhvatio za ramena i zadržao na nogama.

Crispen ju je nježnije zagrlio pa se zagledao u oca, kojem su se na licu smjenjivali golemo iznenađenje i nestrpljivost.

Pusti je na miru! povikao je Crispen. Ozlijeđena je, a ja sam joj obećao da ću je zaštititi, tata. Obećao sam. A McCabe uvijek ispuni obećanja. To si mi ti rekao.

— Reći ćeš mi tko si, zašto si odjevena u boje Duncana Camerona i kako je,

Ewan je zapanjeno pogledao sina pa nekoliko puta otvorio i zatvorio usta, poput ribe koja hvata zrak. Sve su mu žile na vratu iskočile. Mali je u pravu, Ewane. Curi je potreban odmor. Dobro bi joj došla i vruća kupka. Iznenađena Alaricovom podrškom, ali i silno zahvalna, Mairin je bojažljivo pogledala lairda, koji je s nevjericom piljio u Alarica. Odmor? Kupka? Sina mi je vratila ženska odjevena u boje čovjeka kojega prezirem više od svega, a ti misliš da bi joj dobro došlo da odspava i okupa se?

Izgledao je kao da će eksplodirati i ovoga puta Alaric se uslužno maknuo u stranu da se Mairin može odmaknuti od Ewana.

Spasila mu je život rekao je Alaric smireno. Dala je da je istuku umjesto mene! vikao je Crispen.

Ewan je sad izgledao neodlučno. Pogledao je Mairin kao da pokušava procijeniti koliko je točno pretučena. Činilo se da zdvaja, kao da je silno želi natjerati na suradnju, ali se suzdržava pred Alaricom i Crispenom. Naposljetku je stisnuo usnice i odmaknuo se. Mišići vrata i ramena plesali su mu od napetosti i nekoliko je puta duboko udahnuo, kao da se doista trudi smiriti. Mairin ga je na neki način bilo žao, suosjećala je s njime: da se radi o njezinu djetetu, ona bi isto željela čuti svaku pojedinost. A ako je doista istina da mu je Duncan Cameron smrtni neprijatelj - u što nije sumnjala, jer Ewan McCabe nije imao razloga lagati jasno joj je zašto je gleda toliko neprijateljski i nepovjerljivo. O, da, bilo je njoj jasno zašto se tako drži - ali to je ipak neće natjerati na suradnju.

Skupila je svu hrabrost koju je još imala i u nadi da neće zvučati hvalisavo, pogledala Ewana McCabea u oči. - Spasila sam život vašem sinu, lairde. Bit ću zahvalna za sve što mi izvolite dati. Ne tražim previše. Konja, možda malo hrane. Otići ću i neću vam više smetati.

Ewan ju je konačno prestao strijeljati pogledom - sad je svrnuo pogled prema nebesima kao da se moli za strpljenje ili spas od ovoga. Ili možda za oboje.

20

Konja. Hrane rekao je, još uvijek zagledan u nebo. Tada je polako spustio glavu i pogledao je. Njegove tamne zelene oči plamtjele su tolikom žestinom da je zaboravila disati. Ne ideš ti nikamo, curo.

— Konja. Hrane — rekao je, još uvijek zagledan u nebo. Tada je polako spustio glavu

21

4

Ewan je promatrao ženu pred sobom jedva se suzdržavajući da je pošteno ne protrese. Curetak je odvažan, nema što. Nije znao čime je zaslužila toliku odanost njegova sina, ali bilo je samo pitanje vremena kad će to izvući iz njih.

Čak je i Alaric tjerao vodu na njezin mlin, što je donekle i razumio jer cura je, bogme, bila zgodna ali ga je živciralo što se njegov brat usudio stati u njezinu obranu.

Prkosno je podigla glavu i sunce joj je obasjalo lice. Oči su joj bile plave ne samo plave nego modre. Podsjetile su ga na nebo u kasno proljeće, tik prije ljeta.

Bila je raščupana, zapletene kovrče visjele su joj do struka struka koji je mogao obuhvatiti dlanovima. O, da, rado bi on uhvatio taj struk, skliznuo dlanovima uvis, do njezina lijepo oblikovana poprsja.

Cura je krasna. Ali i prava nevolja. Cura je pretučena. To je i sam vidio.

Držala se hrabro, ali nije mogla izbrisati bol iz očiju. Kad ju je pogledao s malo manje ljutnje, shvatio je da se bol iz nje širi poput magle. Ispitivanje će morati pričekati.

4 E wan je promatrao ženu pred sobom jedva se suzdržavajući da je pošteno ne protrese.

Podigao je ruku da dozove jednu od žena koje su stajale u dvorištu.

Pobrini se

za nju

naredio joj je. Zagrijte vodu za kupku. Neka joj Gertie da hrane. I, za Boga miloga, nađite joj

nekakvu haljinu koja nije u Cameronovim bojama. Dvije McCabcove sluškinje hitro su joj prišle i uhvatile je svaka pod ruku. Polako rekao je Alaric, koji je još uvijek stajao pokraj nje. Ozljede je još bole.

Žene su skinule ruke s nje i pokazale joj kamo da krene. Mairin se nervozno osvrnula oko sebe i bilo je očito da radije ne bi ulazila u dvorac. Zagrizla je usnicu toliko snažno da se Ewanu učinilo da neće prestati dok je ne raskrvari.

Uzdahnuo je. Nisam te osudio na smrt, curo. Sama si zatražila hranu i kupanje. Sad ćeš još dovoditi u pitanje moju gostoljubivost?

Namrštila se i oštro ga pogledala. Zamolila sam hranu i konja. Vaše mi gostoprimstvo nije potrebno. Radije bih otišla odavde što je prije moguće.

Nemam konja za darivanje, a ti ne ideš nikamo dok ne razjasnimo sve ovo. Ako ne želiš kupku, žene će te odvesti u kuhinju da se najedeš.

Slegnuo je ramenima da pokaže kako mu je svejedno hoće li se okupati ili neće. Na kraju krajeva, Alaric je predložio kupanje, a ne on ali ne čekaju li sve žene priliku da se bace u bačvu punu vode?

Napućila je usta kao da će započeti još jednu prepirku, ali naposljetku se predomislila. Rado bih se okupala.

Kimnuo je. U tom slučaju, kreni za ženama prije nego što se predomislim.

Okrenula se i promrmljala nešto pretiho da je čuje. Sumnjičavo ju je odmjerio. Drznica ga stvarno dovodi na rub živaca.

Potražio je pogledom Crispena i shvatio da se njegov sin zatrčao prema dvorcu za ženama. Crispene! zazvao ga je. Crispen se okrenuo i pogledao ga nemirno, kao da ne želi gubiti curu iz vida. Dođi, sine.

22

Nakon samo malo oklijevanja, Crispen se zatrčao prema Ewanu i otac ga je još jednom snažno zagrlio.

Srce mu je ludo tuklo od olakšanja što ponovno grli sina. Od straha sam ostario deset godina, maleni. Da me više nikada nisi tako prepao.

Crispen se objesio o Ewanova ramena, zarinuvši lice ocu u vrat. Neću, tata. Obećavam.

Ewan ga je dugo grlio i naposljetku je Crispen izmigoljio iz stiska. Nije mislio da će ikada vise vidjeti sina, a ako je za vjerovati Alaricu, za ovo je imao zahvaliti samo onoj ženi.

Pogledao je preko Crispenove glave i potražio Alarica kao da očekuje odgovore. Njegov je brat samo slegnuo ramenima.

Ako očekuješ odgovore, gledaš krivu osobu nestrpljivo je pogledao Crispena. On i cura urotili su se i šute. Mali drznik još je zahtijevao da ih oboje dovedem k tebi, da zaštitiš curu.

Ewan se namrštio, pogledavši sina u oči. Je li to istina, sine?

Crispen je izgledao kao da je posve svjestan što je skrivio, ali u zelenim očima blistala mu je odlučnost. Prkosno je stisnuo usnice i stegnuo šake kao da se priprema saslušati očevu lekciju.

Dao sam joj riječ rekao je tvrdoglavo. Rekao si mi da jedan McCabe nikada zadanu riječ.

ne gazi

Ewan je ojađeno stresao glavom. Požalit ću što sam te toliko dobro odgojio. Dođi, idemo sjesti za stol da mi ispričaš sve o svojoj velikoj avanturi.

Pogledao je Alarica, bez riječi mu dajući do znanja da im se mora pridružiti, a tada se obratio Gannonu. Uzmi nekoliko ljudi i odjašite pronaći Caelena. Reci mu da se Alaric vratio s Crispenom. Vratite se što brže budete mogli.

Nakon samo malo oklijevanja, Crispen se zatrčao prema Ewanu i otac ga je još jednom snažno

Gannon se naklonio i brzo udaljio, izvikujući naredbe u hodu.

Ewan je pustio Crispena iz zagrljaja, ali dok su hodali prema dvorcu, držao mu je ruku na ramenu. Kad su ušli u dvoranu, dočekali su ih veseli povici dobrodošlice. Crispena je snažno zagrlila svaka žena pokraj koje su prošli, svaki muškarac klana potapšao ga je po leđima. Konačno im je Ewan morao dati znak da ih ostave nasamo.

Ewan je sjeo za stol i potapšao klupu do sebe. Crispen je odmah sjeo pokraj njega, a Alaric preko puta.

A sada, da čujem što se dogodilo rekao je Ewan strogo. Crispen je oborio pogled na ruke, ramena su mu se objesila. Crispene počeo je Ewan nježnije. Što sam ti još rekao, što McCabe uvijek poštuje? Istinu rekao je Crispen preko volje. Ewan se osmjehnuo. Točno tako. Dakle, da te čujem. Crispen je dramatično uzdahnuo pa progovorio: Iskrao sam se potražiti strica Alarica. Mislio sam ga sačekati na granici, iznenaditi kad se vrati doma. Alaric je ljutito pogledao Crispena, ali Ewan ga je zaustavio pokretom ruke. - Pusti ga da dovrši.

Sigurno sam se previše udaljio od granice. Našao me McDonaldov vojnik i rekao da će me predati svojemu lairdu, da će tražiti otkupninu za mene. Molećivo je pogledao Ewana. Nisam mu to smio dopustiti, tata. Bila bi sramota, a i znam da si naš klan ne može priuštiti plaćanje otkupnine. Zato sam pobjegao i sakrio se u kolima nekog trgovca.

Ewan je bio bijesan na tog McDonaldova vojnika, ali srce mu je plesalo od ponosa u sinovu glasu.Ti me ničim ne možeš osramotiti, Crispene rekao je tiho. Nastavi s pričom. Što se tada zbilo?

Trgovac me otkrio nakon jednoga dana puta i potjerao me. Nisam znao gdje sam. Pokušao sam

ukrasti konja od nekih ratnika koji su se utaborili preko noći, ali su me uhvatili. Ma

...

ona me spasila.

23

Tko te spasio? upitao je Ewan. Znaš tko. Ona. Ewan je potisnuo nestrpljenje. Ali tko je ona? Crispen se nelagodno promeškoljio. Ne smijem ti reći. Obećao sam.

Ewan i Alaric razmijenili su poglede pune frustracije, a Alaric je podigao obrvu kao da želi reći bratu: Eto vidiš o čemu ti ja govorim.

Što si joj točno obećao, Crispene? Da vam neću reći tko je ona odvratio je Crispen kratko. Oprosti, tata. Tako, dakle. Jesi li joj još što obećao? Crispen je na trenutak izgledao zbunjeno, a Alaric se na drugom kraju stola krišom nasmiješio, shvaćajući što Ewan smjera. Samo da ti neću reći kako se zove.

Ewan je prigušio osmijeh. Dobro, onda nastavi priču. Dama te spasila. Kako te spasila? Je li i ona bila dio družbe kojoj si pokušao ukrasti konja? Jesu li joj možda oni bili pratnja?

Crispen je pognuo glavu, pokušavajući odlučiti bi li odgovorom na ta pitanja prekršio obećanje. Neću te opet pitati kako se zove - rekao mu je Ewan svečano.

Crispen je vidno odahnuo. Napućio je usta i nastavio. Oteli su je iz samostana. Nije bila s njima svojom voljom. Vidio sam kad su je dovukli u tabor.

Za pet rana Božjih, oteli su časnu sestru?! povikao je Ewan. Alaric je odlučno odmahnuo glavom. Ako je ta cura časna sestra, ja sam biskup. Možeš li se oženiti časnom sestrom? upitao je Crispen tiho.

...
...

Otkuda ti to? - zainteresirano ga je pogledao Ewan. Duncan Cameron želio se oženiti njome. A ne bi mogao da je časna sestra, je li tako? Ewan je podigao glavu i ozbiljno pogledao Alarica. Potom se ponovno posvetio Crispenu, pokušavajući ne odati koliko ga sve ovo zanima. Nije želio uplašiti Crispena.

Ti

ratnici kojima si htio uzeti konja

bili su Cameronovi? Jesu li oni oteli djevojku iz

samostana?

Crispen je ozbiljno kimnuo. - Odveli su nas lairdu Cameronu. Htio ju je natjerati da se uda za

njega

Ali odbila je. A onda ju je pretukao. Jako.

... Oči su mu se napunile suzama i prkosno ih je pokušao zaustaviti.

Ewan je još jednom razmijenio pogled s bratom. Tko li je samo ta djevojka koju Duncan Cameron toliko silno želi da ju je oteo iz samostana? Možda kakva nasljednica koju je obitelj poslala u samostan da je sakrije do udaje?

Što je bilo nakon toga? - potaknuo je Ewan dječaka. Crispen je obrisao suze dlanom, ostavljajući prljav trag na obrazu.

Kad se vratila u sobu, jedva je stajala. Morao sam joj pomoći da legne. Poslije nas je probudila

neka služavka, rekla nam da se laird napio i zaspao. Rekla je da namjerava prijetiti meni da bi

...

nju

prisilio na brak. Rekla je da moramo pobjeći prije nego što se probudi. Koliko god se bojala, Ma

...

ona

je rekla da će me zaštititi. Zato sam joj obećao da ću je odvesti k tebi i da ćeš ti zaštititi nju. Nećeš je

predati Duncanu Cameronu, je li tako, tata? Nećeš joj dati da je ponovno izudara?

Nervozno je pogledao Ewana, ozbiljan i pun nade. U tom je trenutku izgledao kao da mu je puno više od osam godina, kao da je na sebe preuzeo odgovornost kojoj ni mnogo stariji ne bi bili dorasli, ali koju je vrlo ozbiljno shvatio.

Neću, sine. Neću dopustiti da joj Duncan Cameron naudi.

24

Crispenovim se licem razlilo olakšanje i odjednom je izgledao kao da se sjetio da je umoran. Nagnuo se prema Ewanu i naslonio glavu na njegovu ruku.

Ewan je dugo promatrao sina, opirući se porivu da mu provuče prste kroza zapetljanu kosu. Nije mogao suspregnuti ponos zbog Crispenova držanja i odlučnosti da zaštiti svoju novu prijateljicu. Alaric mu je rekao da je na povratku doma i njega i njegove ratnike natjerao da se ponašaju kako on želi, a sad je uspješno nagovorio i oca da održi obećanje zadano u ime klana McCabe.

Zaspao je promrmljao je Alaric. Ewan je oprezno pomilovao sina po glavi i privukao ga bliže k sebi. Tko li je ta cura? I kakve veze ima s Cameronom?

Alaric je uzrujano frknuo nosom. Krivoga pitaš. Sve vrijeme na povratku je šutjela. I ona i Crispen stisnuli su usnice poput dvaju fratara zavjetovanih šutnjom. Znam samo da je bila pretučena kad smo je našli. Nikad nisam vidio tako izudaranu žensku. Želudac mi se preokrenuo, Ewane. Nema isprike za takvo što. Nijedan muškarac ne smije to učiniti djevojci. Ali koliko god bila ozlijeđena, bacila se zaštititi Crispena kad je pomislila da smo mu mi prijetnja.

I nije rekla ni riječi dok ste jahali? Baš ništa? Razmisli, Alariče. Sigurno je nešto rekla. Nije da žene znaju držati jezik za zubima tako dugo.

Alaric je uzdahnuo. Reci to njoj. Ni zucnula nije, kad ti kažem. Samo je piljila u mene kao da vidi žabu krastaču. Još je i Crispena nagovorila na zavjeru. Držali su se kao da sam neprijatelj i svaki put kad bih im se obratio, ošinuli bi me pogledom.

Ewan se namrštio i kucnuo prstima po masivnom drvenom stolu. Što će ona Cameronu? Još bolje pitanje: što cura s planine traži u samostanu u Nizini? Gorštaci paze na svoje kćeri kao da su od zlata. Nikad nisam čuo da je itko od nas poslao kćer u udaljeni samostan.

Crispenovim se licem razlilo olakšanje i odjednom je izgledao kao da se sjetio da je umoran.

Osim za kaznu sjetio se Alaric. Možda je učinila nešto nedopušteno, Ne bi bila prva cura koju je netko namamio u krevet prije svetih bračnih zavjeta.

Možda je naporna goropadnica koja se popela ocu na glavu razmišljao je Ewan naglas, prisjećajući se koliko je samo tvrdoglava i prkosna bila u razgovoru s njim. Ovo je donekle imalo smisla. Ali ipak, morala bi nešto teško skriviti da je pošalju toliko daleko od doma.

Alaric se nasmijao. Žestoka je, doista jest. Potom se uozbiljio. Ali žestoko je i branila Crispena. Nekoliko je puta stala pred njega da ga obrani i dobila puno batina zbog toga.

Ewan je dugo razmišljao o tim riječima, a tada ponovno pogledao brata. Vidio si te ozljede? Alaric je kimnuo. Jesam. Ewane, taj ju je gad udarao nogama. Na leđima ima otiske čizama.

Ewan je opsovao i dvorana je odjeknula. Kad bih barem znao u kakvoj je vezi s Cameronom. I zašto je toliko silno želi da je bio spreman oteti je iz samostana i premlatiti kad ga je odbila. Zašto je bio spreman nauditi Crispenu da je nagovori da promijeni mišljenje.

I nagovorio bi je

rekao je Alaric smrknuto.

Cura

se vezala za

Crispena. Da

mu je

Cameron priprijetio, pristala bi na sve. U to sam siguran.

U tome i jest problem rekao je Ewan tiho. Cameron želi curu. Moj sin želi da joj pružim zaštitu. A cura samo želi otići. Povrh svega, nemamo pojma tko je ona.

Ako Cameron dozna gdje je, doći će po nju - upozorio ga je Alaric. Ewan je kimnuo. Znam da hoće.

Braća su se pogledala, svjesni da su došli do istog zaključka. Alaric je kimnuo, prihvaćajući Ewanovu neizrečenu odluku. Ako Cameron želi rat, klan McCabe će mu spremno udovoljiti.

A što ćemo s curom? - upitao je Alaric naposljetku. O tome ću odlučiti nakon što čujem njezinu stranu priče rekao je Ewan.

Bio je uvjeren da će moći razumno porazgovarati i da će djevojka, kad vidi koliko je on razuman čovjek, konačno početi surađivati.

25

5

Mairin se probudila i odmah shvatila da u maloj sobi nije sama. Osjetila je nečiji pogled na zatiljku i kad se okrenula, ugledala Ewana McCabea na vratima.

Sunce se u tankim zrakama probijalo kroz razmake među krznima što su prekrivala prozore. Pri tom je slabašnom svjetlu McCabe izgledao još opasnije nego u tami. Jasno je vidjela koliko je krupan. Uokviren dovratkom u koji je jedva stao, izgledao je prijeteće.

Ispričavam se na smetnji rekao je dubokim glasom. Pokušavam pronaći sina.

Tek je u tom trenu, slijedeći njegov pogled do hrpice pokraj sebe, shvatila da se Crispen tijekom noći uvukao u krevet do nje. Sklupčao se i pokrio do ušiju.

Oprostite. Nisam primijetila

...

počela je.

Niste ni mogli, jer je otpočinuo u mojemu krevetu rekao je Ewan šaljivo. Čini se da se preselio tijekom noći.

Pokušala je ustati, ali Ewan ju je zaustavio pokretom. Ne, ne ustajte. Siguran sam da ste oboje još uvijek umorni. Reći ću Gertie da vam spremi nešto za jelo.

Hvala vam.

5 M airin se probudila i odmah shvatila da u maloj sobi nije sama. Osjetila je

Bespomoćno ga je promatrala, ne znajući otkuda odjednom takva ljubaznost. Jučer je bio grub, mršteći se toliko prijeteći da bi prepao i snažna muškarca. Sad je samo kratko kimnuo i izašao, zatvarajući vrata za sobom.

Namrštila se. Takvoj nagloj promjeni raspoloženja nije za vjerovati. Potom je oborila pogled na usnulog dječaka pokraj sebe i smekšala se. Nježno ga je pomilovala po kosi, diveći se kovrčama koje su mu uokvirivale lice. Još malo i imat će kosu dugu poput očeve.

Možda je čak i zahvalan

Možda se laird primirio kad je shvatio da mu je sin na sigurnom. dovoljno da požali jučerašnju grubost.

U Mairin se probudila nada. Možda će sada biti spreman dati joj konja i nešto zaliha. Nije znala kamo bi pobjegla, ali koliko je shvatila, Duncan Cameron i Ewan McCabe zakleti su neprijatelji, pa ovdje nikako ne smije ostati.

Na tu se pomisao rastužila i malo čvršće zagrlila Crispena. Samostan je bio njezin dom toliko dugo da drugoga nije imala, a sada je izgubila i to i utješnu blizinu sestara. Ostala je bez utočišta.

Zaklopila je oči i žarko zamolila Boga da je zaštiti i smiluje joj se. On će sigurno znati što joj je potrebno.

Kad se probudila, Crispen je bio otišao. Protegnula se i odmah se lecnula, jer joj se tijelom proširio snažan bol. Čak ni topla kupka i udoban krevet nisu ga odagnali do kraja, ali ipak je bila pokretnija nego dan prije. Bila je sigurna da će moći jahati.

Izvukla se ispod krznenih pokrivača i hrabro spustila bosa stopala na ledeni kamen. Otapkala je do prozora razmaknuti krzna i pustiti sunce u sobu.

Tople su joj se zrake prelile kožom poput jantara. Zažmirila je i okrenula lice prema suncu, požudno upijajući toplinu.

Dan je bio prelijep kako to samo proljetni dani u visočju mogu biti. Zagledala se u brda, uživajući u blizini doma, u poznatom krajobrazu koji toliko dugo nije vidjela. Bilo je dana kad je sumnjala da će ikada više vidjeti rodni kraj. Neamh Alainn. Prelijepi raj. Jednoga će dana vidjeti i svoje nasljedstvo nasljedstvo svojega djeteta. Jedino što joj je ostalo od oca.

26

Stisnula je šake. Neću se predati prošaptala je. Ne želeći više gubiti ni sekunde, navukla je jednostavnu haljinu koju su joj ostavile služavke. Izrez je bio obrubljen delikatnim izvezenim cvijećem, ispod kojega se isticao pretpostavila je grb klana McCabe izvezen zelenim i zlatnim koncem. Sretna što više nije odjevena u boje Duncana Camerona, Mairin je pohitala prema vratima. Kad je sišla do podnožja stuba, zastala je, odjednom ne znajući što da radi. Od nelagode ju je spasila jedna od McCabeovih služavki, koja ju je spazila i nasmiješila joj se, pohitavši pozdraviti je. Dobar dan. Osjećate li se bolje? Mairin ju je iznenađeno pogledala. Zar je već toliko kasno? Nisam mislila prespavati cijeli dan. Morali ste se odmoriti. Jučer ste izgledali kao da ćete se onesvijestiti. Ja sam Christina, usput rečeno. Kako je vama ime? Mairin se zacrvenjela, osjećajući se pomalo blesavo. Mogla bi izmisliti neko ime, znala je, ali nije im željela lagati. Ne smijem vam reći - promucala je. Christinine obrve podigle su se od iznenađenja, ali nije rekla ni riječi, na čemu joj je djevojka bila zahvalna. Samo je uhvatila Mairin za ruku i povela je. U tom slučaju, damo, dajte da vas lijepo odvedem u kuhinju prije nego što Gertie vaš doručak dade psima. Sretna što Christina ne navaljuje, Mairin je dopustila djevojci da je odvede u kuhinju, gdje su uz ognjište zatekle stariju ženu. Mairin je mislila da će Gertie biti majčinski tip, iako ni sama nije znala zašto. Nije mogla zamisliti drukčiju kuharicu. Ispostavilo se da je Gertie koščata, sijede kose skupljene u strog čvor na vratu. Oko lica visjelo joj je nekoliko pramenova, zbog čega je izgledala napola divlje. Odmjerila je Mairin oštrim pogledom kao da vidi kroz nju. Bilo je i vrijeme da ustaneš, curo. Nitko se toliko dugo ne vuče po krevetu ako nije na samrti.

Stisnula je šake. — Neću se predati — prošaptala je. Ne želeći više gubiti ni sekunde,

A ti mi ne izgledaš kao da si na samrti, nego upravo suprotno, sva si rumena i pucaš od snage. Nema

više izležavanja, inače od mene nećeš dobiti zajutrak.

Zapanjena, Mairin se jedva suzdržavala da ne prasne u smijeh, ali nije znala bi li se Gertie uvrijedila na takvu reakciju. Samo je skrušeno ispreplela prste pred sobom i obećala da se neće ponoviti. Lako je to obećala, jer nije namjeravala provesti još jednu noć pod krovom Ewana McCabea.

Sjedni. U kutu imaš stolaca. Nema smisla postavljati stol za jednu curu.

Mairin je poslušala pognute glave i u tren oka našla se pred pladnjem punim hrane. Gertie i Christina promatrale su je dok je jela, čula je kako se došaptavaju dok su mislile da ne obraća pozornost na njih.

Nije ti rekla kako se zove?! povikala je Gertie u jednom trenu. Pogledala je Mairin i nerazgovijetno promrmljala. Ljudi koji skrivaju ime najčešće su nešto skrivili. Što nam kriješ, curo? Nemoj misliti da laird neće doznati. Previše je pametan da bi dopustio da ga gnjavi damica kao što si ti.

U tom slučaju razgovarat ću s lairdom, ali ni s kime više rekla je Mairin odlučno. Nadala se da će je taj bljesak odvažnosti u glasu spasiti daljnjeg ispitivanja. Gertie je samo zakolutala očima i vratila se ognjištu.

Možete li me odvesti k lairdu? upitala je Mairin Christinu ustajući od stola. Moram što prije razgovarati s njim.

Naravno, damo rekla je Christina ljubazno. Ionako sam dobila nalog da vas odvedem k njemu čim se najedete.

Hrana koju je Mairin upravo progutala uskovitlala joj se u želucu.

27

Nervozni ste? upitala ju je Christina dok su izlazile iz kuhinje. Nemojte biti. Laird se doima grubo, a i zna biti strog ako ga naljutite, ali pošten je i mudro vodi naš klan.

Ono čega je Mairin bila svjesna, a Christini nije ni palo na pamet, bilo je da Mairin nije pripadnica klana McCabe. Ništa ga ne obvezuje da i prema njoj postupi pošteno i mudro. Ali spasila je Crispena, a laird je očito volio sina. Ta joj je pomisao davala snage.

Skrenule su iza ugla i ušle u dvorište. Mairin je razrogačila oči pred prizorom koji ju je dočekao. Ratnici su vježbali, buka mačeva i štitova bila je zaglušujuća, sunce što se odbijalo o metal blještalo joj je u oči i uznemirilo je. Žmirnula je, okrenula glavu na drugu stranu i ostala bez daha.

Ruka joj je poletjela prema prsima, pogled joj se zamutio. Tek kad su je pluća zaboljela, shvatila je da zadržava dah. Naglo je udahnula, ali od toga joj se samo zavrtjelo u glavi.

Laird je vježbao s jednim ratnikom odjeven samo u hlače i čizme. Gola prsa blistala su mu od znoja, niz bok mu je curio tanak mlaz krvi.

O, nebesa!

Mairin ga je zadivljeno promatrala, svjesna da takvo buljenje vjerojatno predstavlja popriličan grijeh. Nije mogla odvratiti pogled od tog prizora.

Laird je imao široka ramena i mišićava prsa s nekoliko ožiljaka. Muškarac njegove dobi nije ni mogao izbjeći barem ožiljak ili dva. Gorštaci su ih nosili kao medalje za hrabrost. Muškarac bez ožiljaka iz bitke bio je kukavica, slabić.

Kosa mu je padala niz leđa, vlažna od znoja. Pletenice su mu zaplesale oko glave kad se okrenuo na prašnjavom tlu zadati još jedan udarac protivniku. Mišići su mu se napeli kad je zamahnuo iznad glave. U zadnji je tren njegov protivnik podigao štit, ali udarac je ipak bio prejak. Mladić se našao na leđima na tlu, a njegov je mač odskočio zvečeći. Nije ni pokušao ustati, samo je ostao ležati, pokriven štitom, tiho dašćući.

— Nervozni ste? — upitala ju je Christina dok su izlazile iz kuhinje. — Nemojte biti.

Laird se namrštio pa pružio ruku mladome protivniku, Ovoga si se puta bolje držao, Heathe, ali još uvijek dopuštaš osjećajima da te vode. Moraš naučiti obuzdati bijes, inače ćeš biti lagana meta u svakoj bitki.

Heath je ljutito otpuhnuo, ne doimajući se kao da previše uživa u ovoj dobronamjernoj kritici. Ne obazirući se na Evranovu pruženu ruku, ustao je i uspravio se, crven od bijesa.

Laird je u tom trenu podigao glavu i ugledao Mairin i Christinu. Pred njegovim se pogledom Mairin osjetila stjeranom u kut. Domahnuo je Alaricu, koji mu je odmah dobacio tuniku, a potom je hitro prebacio preko glave i pozvao Mairin da priđe.

Mairin je prišla polako, vukući stopala po zemlji, pomalo razočarana što se odjenuo. Osjećala se blesavo: odrasla je žena, a pred ovim se lairdom drži kao dijete koje su pozvali da mu očitaju bukvicu.

Pekla ju je savjest, eto što. Treba joj prava ispovijed i sve će biti dobro. Prošeći sa mnom, curo. Moramo razgovarati o puno toga. Progutala je knedlu i dobacila pogled Christini, koja se samo naklonila lairdu i krenula natrag prema dvorcu. Laird se široko osmjehnuo. - Dođi - rekao joj je. Ne grizem. Taj ju je pokušaj šale zatekao nespremnu i uzvratila mu je osmijehom, posve nesvjesna učinka koji je imao na ljude oko nje. U redu, lairde. Kad već nudite takvu sigurnost, poći ću s vama.

Izašli su iz dvorišta i uputili se stazom uz brdo što se izdizalo ponad jezera. Kad su stigli do vrha, laird je stao i zagledao se u vodu.

Sin mi kaže da vam moram biti vječno zahvalan.

Preklopila je ruke pred sobom, prstima gužvajući tkaninu haljine. - Dobar je on dječak. Pomogao mi je koliko i ja njemu.

Laird je kimnuo. Tako i on kaže. Doveo vas je k meni.

28

Mairin se ovo posljednje nije svidjelo. Zvučalo je previše posjednički. Lairde, moram što prije poći. Jasno mi je da mi konja ne možete dati. Otići ću pješice, ali vas molim da mi date pratnju do granice. Upitno ju je pogledao. Pješice? Ne biste daleko dospjeli, curo. Vrlo brzo bi vas netko prebacio preko sedla. Čim biste prešli preko granice mojeg posjeda, netko bi vas zgrabio. Namrštila se. Bit ću oprezna. Onako oprezna kao kad su vas oteli ljudi Duncana Camerona? Obrazi su joj se zarumenjeli. To je bilo drugačije. Nisam očekivala ... Pogledao ju je kao da je rekla nešto zabavno. Zar itko očekuje da ga otmu? Ja da šapnula je. Recite mi nešto, djevojko. Doimate se kao osoba koja drži zadanu riječ. Jesam li u pravu? Rekao bih da i od drugih očekujete isto. O, da rekla je gorljivo. A od mojega ste sina izvukli obećanje, zar ne? Oborila je pogled. Jesam. I očekujete da održi zadanu riječ, jesam li u pravu? Nelagodno se promeškoljila, ali ipak potvrdno kimnula. Onda vam moram reći da je Crispen izvukao obećanje i od mene. Kakvo obećanje? upitala je. Da ću vas štititi. O. Nije znala što reći. Shvatila je da je uletjela u stupicu štoviše, da je dragovoljno ušla u nju. A meni se čini da nije lako zaštititi curu koja pješice luta planinama. Što vi mislite? Namrštila se, nezadovoljna smjerom u kojem je krenuo razgovor. Dopuštam vam da ne održite obećanje izjavila je svečano.

Mairin se ovo posljednje nije svidjelo. Zvučalo je previše posjednički. — Lairde, moram što prije poći.

Odmahnuo je glavom, smiješeći se jedva primjetno, i Mairin je iznenadilo koliko mu je takva sitnica izmijenila crte lica. Pa laird je privlačan. Doista privlačan. Doima se mlađe, mekše, iako je vidjela kakve ožiljke nosi i znala da ni u ludilu ne može biti mekan. Znala je da je ratnik. Nije mogla ni nagađati koliko je protivnika ubio u bitkama. Vjerojatno bi mogao slomiti nekome vrat jednom rukom. Sigurno bi mogao slomiti njezin vrat.

Ruka joj je poletjela prema grlu.

Samo mi Crispen može takvo što naložiti, curo. A i siguran sam da vam je već rekao da jedan McCabe uvijek održi obećanje.

Mairin se nevoljko prisjetila da je Crispen rekao baš to, kao i to da će je njegov otac zaštititi. Toliko je bila zaokupljena preživljavanjem da nije ni razmišljala što bi to točno moglo značiti.

Želite li reći da mi nećete dopustiti da odem? šapnula je. McCabe je nekoliko trenutaka razmišljao kako odgovoriti, ne skidajući pogled s nje. Promatrao ju je toliko dugo da se počela nelagodno meškoljiti. Kad bih znao da imate utočište, dopustio bih vam da odete, naravno. Imate li obitelji? Nije željela lagati i reći da ima, ali ni otkriti mu da nema.

Laird je uzdahnuo. Recite mi svoje ime, curo. Recite mi zašto se Duncan Cameron toliko silno želi oženiti vama. Obećao sam Crispenu da ću vam pružiti zaštitu, a i hoću, ali ne mogu vas štititi ako mi ne kažete istinu,

29

O, joj. Znala je da je čeka još malo mrgođenja kad mu opet odbije reći kako se zove. Pa jučer je bio na korak od toga da je udavi. Koliko god sad izgledao smireno, sigurno se noću bavio svakakvim mislima.

Mairin mu se nije otvoreno suprotstavila kao prethodnoga dana, nego je samo stajala bez riječi, sklopljenih ruku.

Mora vam biti jasno da ću vrlo brzo doznati. Bolje bi bilo da mi sami kažete. Ne volim čekati. Nisam poznat po strpljenju. Pogotovo ne volim kad me na čekanje tjeraju oni od kojih očekujem poslušnost.

Nisam među tima rekla je i prije nego što je stigla promisliti.

Čim ste zakoračili na moj posjed, postali ste jedna od tih. Obećanje mojega sina pridružilo vas je mojemu klanu, stavilo pod moju zaštitu. A moje obećanje sinu to je potvrdilo. Očekujem poslušnost od vas.

Podigla je glavu i prkosno se zagledala u njegove prodorne zelene oči. Preživjela sam šake Duncana Camerona. Preživjet ću i vaše. Ne možete me natjerati da progovorim. Premlatite me ako želite, ali neću vam ništa reći.

Pogled mu je planuo bijesom, usta se rastvorila. Misliš da ću te premlatiti? Misliš da sam isti kao Cameron?

Zbog bijesa u njegovu glasu, ustuknula je. Vidjela je da je rekla nešto krivo jer je iz lairda isijavala srdžba. Pitanja joj je uputio gotovo režeći.

Nisam vas mislila uvrijediti. Ne znam kakav ste čovjek. Poznajemo se tek kratko, a i morate priznati da se dosad nismo sprijateljili.

O, joj. Znala je da je čeka još malo mrgođenja kad mu opet odbije reći kako

McCabe se okrenuo od nje i provukao prste kroz kosu. Mairin nije znala pokušava li je iščupati od jada ili samo nastoji zabaviti ruke da je ne zadavi.

Kad ju je ponovno pogledao, doimao se odlučno. U dva koraka našao se pred njom i Mairin se odmaknula, ali sustigao ju je i nadvio se nad nju, drhteći od bijesa.

Nikad se ni prema ženi ni prema muškarcu nisam ponio kao Cameron prema vama. Odnosim se bolje prema psima nego on prema ljudima. Da me više nikada niste usporedili s njim.

U

...

u redu, lairde.

Podigao je ruku i jedva se suzdržala da ne ustukne. Nije znala kako joj to polazi za rukom, ali znala je da mora ostati pribrana i ne izgledati kao da misli da bi je laird mogao udariti. A on joj je samo odmaknuo pramen kose s lica.

Nitko te ovdje neće udariti. Steći ću tvoje povjerenje. Nije to nešto što mi možete tek tako narediti!

Bogme jest, a tako će i biti. Dajem ti vremena do sutra da shvatiš da mi možeš vjerovati i odgovoriš na pitanja. Ja sam tvoj laird i poslušat ćeš me kao što me sluša cijeli moj klan. Jesam li bio jasan?

To je ...

čula!

suludo! pjenila se Mairin, zaboravljajući strah. To je nešto najgluplje što sam ikada

Okrenula mu je leđa, dajući mu time do znanja da se ne namjerava pokoriti. Dok je bijesno silazila s brda, Ewanovim licem razlio se smiješak.

30

6

Mairin je provela poslijepodne upoznavajući se s obrambenim sustavom dvorca, tragajući za skrivenim izlazima. Laird joj nije ostavio izbora. Dok je tako zagledala u svaki kutak, razmišljala je i o tome kamo će poći kad pobjegne.

Duncan će sigurno pretražiti sve samostane u okolici, pa bi bijeg u bilo koji od njih bio očita pogreška. Klan njezine majke živi na Zapadnom otočju, ali majka s njima nije bila u dobrim odnosima ni prije nego što je postala kraljeva ljubavnica. Osim toga, znala je da oni vjerojatno znaju kakvo je nasljedstvo čeka. I u tom bi je kraju na udaju prisilio prvi na kojega bi naišla. A njoj je trebalo vremena da razmisli što je dobro za nju.

Majka Serenity i Mairin sastavile su listu potencijalnih kandidata za brak. Mairin se nije željela udati za ratnika, ali shvaćala je da joj točno takav treba. Od trena kad prihvati nasljedstvo, suprug će je morati štititi od pohlepnih vođa klanova željnih moći.

Uostalom, nije li tako u svemu? Samo jači prežive, a slabiji izginu. Namrštila se. Ne, to ne može biti istina. Slabe štiti Bog. Možda je zato stvorio ratnike, da štite djecu i žene. To pak znači da je Duncana Camerona stvorio sam vrag.

Uzdahnula je i naslonila dlanove na toplo tlo iza leđa, da se odgurne i ustane. Morala je nastaviti šetnju dvorcem u potrazi za prilikom za bijeg. Ali prije nego što je uspjela ustati, prema njoj se zatrčao Crispen, veselo joj mašući.

6 M airin je provela poslijepodne upoznavajući se s obrambenim sustavom dvorca, tragajući za skrivenim izlazima.

Ostala je sjediti i pričekala da

joj priđe. Kad se svalio na tlo do nje, pozdravio ju je širokim

osmijehom. Osjećaš li se danas bolje? upitao ju je pristojno. Puno bolje. Otišla sam prošetati da se riješim ukočenosti. Privinuo se uz nju. Drago mi je. Jesi li razgovarala s tatom? Mairin je uzdahnula. Jesam. Crispen ju je pogledao s iščekivanjem. Rekao sam ti da će se pobrinuti za sve. Jesi, rekao si promrmljala je. Znači, ostaješ? Nada na Crispenovu licu rastopila je Mairinino srce. Obgrlila ga je i privukla bliže. Ne mogu ostati, Crispene. Znaš to. Duncan Cameron nije jedini koji bi me oteo da zna tko sam. Crispenovo lice se smrknulo, nos nabrao. Zašto? Komplicirano je tokazala je tiho. Da barem nije. Ali majka Serenity rekla mi je da ne smijem razmišljati o tome što bi bilo, nego se snaći s onim što jest. Kad odlaziš? I kamo ćeš? Hoću li te ikad više vidjeti? Mairin je znala da mora oprezno odgovoriti. Nije smjela reći Crispenu ništa što bi mogao i nehotice prenijeti. Sad kad je odlučila otići, nije željela da se laird u to uplete s onim svojim zahtjevom za povjerenjem. Frknula je. Možda može narediti svojemu klanu da mu vjeruje, a sigurno mu i vjeruju, ali žena u njezinoj situaciji ne smije vjerovati nikome. Još ne znam. Prvo moram smisliti plan. Podigao je glavu i pogledao je u oči. Hoćeš li doći reći mi da odlaziš? Da se možemo oprostiti. Srce ju je zapeklo pri pomisli da će napustiti dječaka kojega je tijekom nekoliko proteklih dana jako zavoljela, ali nije mu željela lagati kad je znala da nitko ne smije znati kada odlazi.

31

Ne mogu ti to obećati, Crispene. Možda bismo se mogli oprostiti sad, da si kažemo sve što

želimo. Ustao je i zagrlio je, gotovo je oborivši na leđa. Volim te rekao je gorljivo. I ne želim da odeš.

Mairin je uzvratila zagrljaj i poljubila ga u zatiljak. I ja tebe volim, maleni. Uvijek ćeš mi biti u srcu.

Obećavaš? Nasmiješila se. Obećavam. Hoćeš li sjediti pokraj mene za večerom? Nije namjeravala pobjeći prije nego što svi zaspu, pa je i na ovo mogla pristati. Kimnula je i zauzvrat dobila blistav osmijeh. Iz dvorišta je do njih dopro povik, dovoljno glasan da ga Mairin i Crispen čuju na vrhu brda. Mairin se okrenula prema izvoru tog zvuka i ugledala povorku ratnika na konjima. Prelazili su preko mosta, vraćajući se u dvorac. Crispen se izvukao iz njezina zagrljaja i potrčao do ruba brda. To je stric Caelen! Vratio se! Onda moraš ići pozdraviti ga rekla je Mairin smiješeći se. Crispen se vratio do nje i uhvatio je za ruku, pokušavajući je podići s tla. Dođi i ti. Mairin je odmahnula glavom i izvukla ruku iz njegove. Ostat ću ovdje, idi ti. Uskoro ću vam se pridružiti. Samo joj je trebao još jedan McCabe. Kao da je Ewan i Alaric ne plaše dovoljno.

— Ne mogu ti to obećati, Crispene. Možda bismo se mogli oprostiti sad, da si kažemo

Ewan je izašao dočekati Caelena upravo kad je ovaj sjahao. Uputio se prema Ewanu krupnim koracima.

Istina je? Crispen se vratio? upitao je Caelen. Jest, istina je. Alaric ga je jučer doveo doma. Pa gdje je onda to derište?

Ewan se osmjehnuo. U tom je trenu Crispen utrčao u dvorište i uputio se ravno prema stricu, izvikujući njegovo ime što je glasnije mogao. Caelen ga je pogledao s olakšanjem i ustuknuo jedan korak, da obojica ne padnu kad mu je Crispen skočio u zagrljaj.

Hvala nebesima odahnuo je Caelen. Živ si!

Crispen je ovio ruke oko Caelenova vrata i čvrsto ga zagrlio. Oprosti, striče Caelene. Nisam želio prestrašiti tebe i tatu. Ali, ne brini se, Mairin se dobro brinula za mene.

Ewanove su obrve poletjele uvis, a ni Alaricu nije promakla Crispenova nesmotrenost. Caelen se smrknuo i pogledao Ewana preko Crispenove glave. Tko je, dovraga, Mairin?

Crispen se prvo ukočio, a potom izmigoljio iz stričeva zagrljaja. Okrenuo se prema ocu i zabrinuto ga pogledao.

O, ne, tata. Prekršio sam obećanje. Izdao sam je!

Ewan je uhvatio sina za rame i utješno ga stisnuo. Nisi namjerno, sine. Mogu narediti Caelenu i Alaricu da zaborave što su čuli ako će ti tako biti lakše.

A ti, tata? upitao ga je Crispen uznemireno. Hoćeš li i ti zaboraviti? Ewan se silno trudio ostati ozbiljan, pogledavajući braću. Sva trojica ćemo se potruditi.

Hoće li meni netko konačno reći koji se vrag događa rekao je Caelen. Ima li ovo veze s onom ženskom gore na brdu?

32

Ewan je pratio Caelenov pogled uvis, do Mairin, koja je sjedila na brdu ponad dvorca. Naravno da je Caelen odmah primijetio uljeza. Uvijek je bio sumnjičav prema došljacima. Iskustvo ga je natjeralo na to.

Ne želi ostati rekao je Crispen ojađeno. Ewan se okrenuo prema sinu. Zašto tako misliš? Rekla je da ne može. Ewane? Hoću li te morati mlatiti dok mi ne kažeš? rekao je Caelen. Ewan je podigao dlan da ga utiša. Crispene, je li rekla još što?

Dječak se namrštio i otvorio usta, ali odmah ih i zatvorio, stisnuvši usnice u prkosnu crtu. Već sam prekršio jedno obećanje promrmljao je. Ne smijem više ni zucnuti.

Ewan je uzdahnuo i stresao glavom. Od svega ovoga zaboljela ga je glava. Neka ga nebesa čuvaju od tvrdoglave, tajnovite ženskadije. Povrh svega, osvojila je srce njegova sina, a jedva čeka da ode odavde.

Ovo ga je posebno ljutilo. Njemu je svejedno hoće li ostati, ali niti želi da Crispen pati niti si želi navući na vrat probleme koji tu curu očigledno prate.

Pođi nekamo igrati se, da ja mogu porazgovarati s tvojim stričevima. Puno toga moramo riješiti.

Crispen se na ovo nije uvrijedio, dočekao je očev prijedlog s izrazom olakšanja. Okrenuo se od njih i odmah potrčao prema brdu na kojem je sjedila Mairin. Ali ona je već bila sišla. Ewan se osvrnuo, ali nigdje je nije bilo.

Ewan je pratio Caelenov pogled uvis, do Mairin, koja je sjedila na brdu ponad dvorca. Naravno

Mairin? Tko je dovraga Mairin i kakve veze ima s Crispenom? A, prije svega, koga vraga radi ovdje?

Ewan je uperio prst u Alarica. - On ju je doveo.

Kao što je Ewan i mogao misliti, Alaric je odmah zanijekao bilo kakvu odgovornost. Ewana je bratov rezigniran ton nasmijao.

Caelen je bio na rubu živaca - doduše, kao i uvijek - pa mu je Ewan konačno prepričao sve što su doznali. Alaric bi se tu i tamo ubacio s kojom sitnicom i kad su završili, Caelen ih je obojicu gledao s potpunom nevjericom.

Nije rekla ni riječi? I ti joj to dopuštaš?

Ewan je uzdahnuo. A što bih trebao? Premlatiti je kao Cameron? Predomislit će se. Dao sam joj do sutra da mi počne vjerovati.

A što ćeš kad sutra odbije? nacerio se Alaric. Neće odbiti.

Najvažnije je da nam se Crispen vratio - rekao je Caelen. -Ženska je nevažna, briga me što skriva. Ako Cameron želi batine, pravome se javio. Prvo ćemo srediti njega, a potom poslati curu odakle je došla.

Hajmo, pada mrak i Gertie je sigurno spravila večeru. Znate dobro da mrzi kad pustimo da se hrana hladi rekao im je Ewan. Mairin prepustite meni. Ona nije vaša briga.

A ja se baš zabrinuo

...

promrmljao je Caelen, prolazeći pokraj Ewana.

33

7

Mairin se čvršće omotala maramom i uspela preko napola razrušenog zida oko dvorca. Odlučila je pobjeći stazom uz jezero, jer je na tom dijelu posjeda bilo najmanje stražara. Na kraju krajeva, nijedan neprijatelj ne bi napao preko vode.

Proljetna je noć bila poprilično hladna i odjednom joj se odluka da se iskrade iz male sobe koju su joj dali učinila nesmotrenom.

Večera je bila neugodna. Jedan je pogled na lairdova najmlađeg brata bio dovoljan da se Mairin predomisli i sjedne podalje od braće i Crispena. Caelen ju je pogledao smrknuto kao i druga dvojica braće prije njega, ali izraz njegova lica bio je nekako mračniji, izazivao je nelagodu.

Promrsila je nekakvu izliku da se udalji od stola i zbrisala u sobu. Crispen se nije dao smesti i donio joj je tanjur pun hrane, pa su njih dvoje sjeli na pod ispred kamina i večerali. Nakon večere pretvarala se da je umorna i Crispen je otišao.

Ostala je budna, čekajući. Kad je bila sigurna da su svi legli ili se barem povukli u sobe, iskrala se, sišla niz stube i izašla na stražnja vrata dvorca što su vodila prema jezeru.

Malo je odahnula tek kad je zašla u šumarak između dvorca i jezera. Ondje je neće spaziti i moći će neometano proći uz rub jezera i izaći s posjeda.

7 M airin se čvršće omotala maramom i uspela preko napola razrušenog zida oko dvorca. Odlučila

Ali tada je začula pljuskanje vode i naglo se okrenula. Ukipila se, zadržavajući dah, pa provirila kroz granje prema tamnoj vodi jezera. Mjesečina je bila slabašna i samo je jedna tanka srebrna pruga plesala na površini.

I to je bilo dovoljno da shvati da se netko kupa u jezeru. Da vidi tko se kupa u jezeru. Ewan McCabe i njegova braca brčkali su se, i to, pomozi joj Bože, bez ijedne krpice na sebi.

Iste je sekunde pokrila oči dlanovima, prestravljena prizorom muških stražnjica. Ma jesu li oni sišli s uma? Pa jezero je sigurno ledeno. Zadrhtala je i od same pomisli na temperaturu vode.

Nekoliko je trenutaka samo tako čučala uz drvo, prekrivajući oči dlanovima, dok ih konačno nije razmaknula i ugledala Ewana McCabea kako izlazi iz vode. Razrogačila je oči u šoku, ruke su joj mlohavo pale niz bokove i nije mogla odvratiti pogled od prizora potpuno gologa lairda McCabea. Stajao je i brisao se komadom tkanine, a sa svakim su se pokretom njegovi mišići napinjali. Mairin je

mozak stao pri pomisli da bi mogla spustiti pogled i niže, ali tada je shvatila da je već nehotice

spustila glavu i besramno bulji u njegov

u njegovu muškost, pa je naglo vratila dlanove preko

... očiju. Zagrizla je donju usnicu da priguši uzdah koji je prijetio pobjeći.

Usrdno se nadala da će se sva trojica obući i vratiti u dvorac. Bojala se i pomaknuti da ne privuče pozornost, ali nije željela ni ostati sjediti i buljiti u njih.

Lice joj se zažarilo i koliko god čvrsto prekrivala oči, prizor Ewana McCabea bez ijedne krpice na sebi bio joj je savršeno jasan u mislima. Pokušala je misliti na nešto drugo, ali i dalje je samo vidjela lairda kako izlazi iz jezera, gol kao od majke rođen.

Barem će tri ispovijedi biti potrebne da okaje grešne misli. Slobodno otvori oči, obukao sam se. McCabeov je glas dopro do nje poput strijele. Skamenila se od srama, obrazi su joj gorjeli od nelagode. Nije se mogla ni pomaknuti. Sjedila je nepomično poput kipa, i dalje prekrivajući oči. Možda se mora snažno pomoliti i kad otvori oči, laird će biti negdje drugdje. Mislim da to ne ide tako - začula je. Spustila je jedan dlan preko usta, žaleći što to nije učinila prije nego što joj je ta misao pobjegla.

34

Sad kad joj je jedno oko bilo slobodno, usudila se proviriti i provjeriti je li uistinu odjeven kako tvrdi. Kad se mjerila, spustila je i drugi dlan i nervozno pogledala lairda u oči.

Stajao je pred njom raširenih nogu, ruku prekriženih na leđima, mršteći se ovo zadnje je i očekivala.

Mogu li znati zašto se šuljaš u tami?

Mairin je klonula. Očigledno nije bila sposobna ni za bijeg. Kako je mogla znati da se laird i braća kupaju noću?

Moram li bas odgovoriti? promrsila je.

Laird je uzdahnuo. Što ti nije bilo jasno u mojem nalogu da ostaneš u dvorcu? Ne volim kad mi ljudi prkose i ne slušaju naredbe. Da si jedan od mojih ratnika, sad bih te pogubio.

Ovo posljednje nije zvučalo kao isprazna prijetnja. Nije to ni izgovorio kao da se samo hvali ih je pokušava zadiviti. O, ne mislio je to, i već zbog toga Mairin je prožeo još snažniji strah.

Ipak, iz nekog razloga nije mogla držati jezik za zubima. Ali ja nisam vaš ratnik, lairde. Ne znam zašto me uporno gurate u svoje redove kad nisam dio vašega klana. Pripadam samo sebi i Bogu.

Laird se

podrugljivo osmjehnuo i zubi su mu zablistali na

mjesečini. Za nekoga tako

odlučnoga u namjeri da se brine sam za sebe, teško si podbacila.

Šmrcnula je. Ne morate biti baš tako okrutni.

Mogu ja to prešutjeti, ali istina je istina. A sad, kad smo se u vezi s tim složili, idemo se lijepo vratiti u dvorac prije nego što se moj sin probudi i odluči ti se pridružiti u krevetu. Iz nekog razloga voli spavati pokraj tebe. Ne bih mu želio priuštiti gadno iznenađenje kad shvati da te nema.

Sad kad joj je jedno oko bilo slobodno, usudila se proviriti i provjeriti je li uistinu

Ovo je bilo krajnje nepošteno i laird je to dobro znao: manipulirao je njezinim osjećajima i raspirivao u njoj krivicu zbog Crispena. Namrštila se da mu dade do znanja da je pretjerao, ali pravio se da to ne primjećuje i uhvatio je za nadlakticu svojom snažnom rukom. Nije ništa mogla i dopustila mu je da je poput izgubljene ovce povede natrag prema dvorcu. Brzim su korakom prošli dvorištem, zastajući samo da se laird izviče na stražara i naredi mu da ubuduće ne dopusti Mairin izići. Potom ju je uveo u dvorac i na Mairinin očaj, otpratio je sve do sobe.

Otvorio je vrata i gurnuo je u sobu. On je ostao stajati ispred sobe, bijesno je promatrajući. Ako mislite da ćete me zastrašiti takvim pogledima, grdno se varate rekla je ležerno. Laird je na trenutak uperio pogled prema nebesima i Mairin je bila prilično sigurna da je opsovao. Malo je šutio i vidjela je da pokušava prizvati posljednje kapljice strpljenja, što je Mairin gotovo nasmijalo, jer znala je da ih je odavno potrošio.

Zabravit ću vrata ako budem prisiljen to učiniti. Dobar sam domaćin, curo, ali iskušavaš moje strpljenje. Dajem ti do sutra da mi počneš vjerovati i otkriješ svoju tajnu, kakva god ona bila. Nakon toga, to ti odmah mogu reći, boravak ovdje neće ti biti ugodan.

Ni sad se ne osjećam posebno ugodno rekla je Mairin ljutito. Odmahnula je rukom prema njemu, kao da ga otpušta. Možete otići. Obećavam da ću leći.

Stegnuo je čeljust, promigoljio prstima i Mairin se zapitala zamišlja li kako je davi od bijesa. Izgledao je kao da se bavi točno takvim mislima.

A tada je zakoračio prema njoj, kao da nije čuo ni riječi od svega što je rekla. Nadvio se nad nju i, još uvijek ljutito stežući čeljust, pogledao je suženih očiju. — Ne izdaješ ti ovdje naredbe, curo, nego ja. Bilo bi ti bolje da to imaš na umu.

Progutala je knedlu, najednom svjesna koliko je krupniji od nje. Potrudit ću se. Laird je kratko kimnuo, okrenuo se na peti i izašao, zatvarajući vrata s treskom.

Mairin je klonula na postelju i uzrujano uzdahnula. Ovo je pošlo posve po krivu. Sad je već trebala biti daleko od posjeda klana McCabe ili barem negdje uz granicu. Planirala je pobjeći na sjever, jer je za jug baš ništa nije vezalo.

35

A sad je zarobljenica tvrdoglavog lairda koji misli da joj može narediti da mu vjeruje, zapovijedati joj kao da je jedan od njegovih vojnika. Sutra će vidjeti da njoj ne može naređivati.

A sad je zarobljenica tvrdoglavog lairda koji misli da joj može narediti da mu vjeruje, zapovijedati

36

Lairde! Lairde!

8

Ewan je smrknuto podigao pogled sa stola i ugledao Maddie McCabe kako mu pritrčava, sva rumena od napora.

- Što je, Maddie? Usred razgovora sam.

Maddie se nije obazirala na prekoravanje, nego je samo stala pred njega, uzrujano mašući rukama.

Ako dopuštate, lairde, moram vam nešto povjeriti rekla je, sumnjičavo se osvrćući, pa se prignula k njemu. - Samo vama, lairde šapnula je. Jako je važno!

Ewana je zaboljela glava. Jutro je bilo dramatično. Još se nije oporavio ni od sinoćnje gnjavaže s Mairin. Cura se još nije udostojala izaći iz sobe i bio je prilično siguran da namjerno izaziva nevolje. Čim bude gotov s Alaricom i Caelenom, otići će k njoj i reći joj da joj je isteklo vrijeme za odluke.

Ewan je podigao ruku i njegovi su se ljudi udaljili. Uhvatio je poglede braće i kimnuo im, dajući im znak da ostanu. Što god mu Maddie ima za reći, njih dvojica to smiju čuti.

Čim su vojnici izašli, Ewan se obratio Maddie. Što je toliko važno da si nam prekinula sastanak?

Lairde! Lairde! 8 Ewan je smrknuto podigao pogled sa stola i ugledao Maddie McCabe kako mu

Djevojka počela je Maddie, a Ewan je tegobno uzdahnuo. Što je sad? Odbija jesti? Prijeti da će skočiti kroz prozor s kule? Da nije možda pobjegla?

Maddie ga je zbunjeno pogledala. Naravno da nije, lairde. Djevojka je gore, u sobi. Jutros sam joj osobno odnijela hranu.

Ali što je onda? Ewan je gubio strpljenje.

Maddie je glasno izdahnula, kao da tek sad shvaća da je dotrčala do njega. Smijem li sjesti, lairde. Ovo neće biti kratka pripovijest.

Caelen je zakolutao očima, a Alaric je samo promatrao kao da se dosađuje. Ewan joj je dao znak da smije sjesti.

Smjestila se i sklopila obje ruke pred sobom na stolu. To je Mairin Stuart. Izrekla je ovo dramatično, kao da očekuje jednaku reakciju od Ewana.

Znam da se zove Mairin, Prezime joj nisam znao, ali Stuarta u Visočju ima napretek. Ali zanima me otkuda tebi to? Nikome od nas nije željela reći tko je. Da se Crispenu nije omaknulo, ne bismo joj znali ni ime.

Nije ni meni rekla. Ah ja sam sve shvatila, znate. E pa, ja nisam. Možda da mi pojasniš rekao je Ewan strpljivo.

Kad sam joj odnijela zajutrak, zatekla sam je neodjevenu. Bilo mi je neugodno i naravno da sam se ispričala, ali ipak sam vidjela žig.

Maddie je zvučala uzbuđeno, prignula se prema Ewanu preko stola, promatrajući ga sa žarom u očima.

Ewan ju je samo gledao s iščekivanjem, čekajući da nastavi. Za Boga miloga, kako ta voli dramu. Alaric i Caelen su je samo smireno promatrali, zavaljeni u stolce, nimalo živčani zbog njezina otezanja.

37

To je Mairin Stuart ponovila je Maddie. Ima žig s grbom kralja Aleksandra. Vidjela sam ga vlastitim očima, utisnut joj je na bedro. Ona je nasljednica Neamh Alainna.

Ewan je odmahnuo glavom. - To su gluposti, Maddie. Legenda koju prenose lajavi bardi. Kakva legenda? zainteresirao se Alaric, primičući se. Nikad čuo za takvo što.

To je zato što ne slušaš barde dometnuo je Caelen. Dok oni pjevaju, tebe više zanima što je pod suknjama cura.

A ti slušaš njihove gluparije? zadirkivao ga je Alaric. Caelen je slegnuo ramenima. Tako bar doznam svježe vijesti i tračeve.

Maddie se okrenula Alaricu. Legenda kaže da je kralj Aleksandar imao dijete, kćer, nakon što se oženio kraljicom Sibilom. Djetetu je dao na bedro utisnuti kraljevski pečat, da njezin identitet ne bude upitan. Pred smrt je njezinu prvorođencu ostavio Neamh Alainn Maddie se prignula još bliže i nastavila šapatom: Navodno je tako postupio da osigura kćeri dobar brak, jer je ona sama rođena izvan braka, a majka joj je bila pučanka.

Alaric je frknuo nosom. Svi znaju da Aleksandar nije imao kćer. Nije imao zakonite djece, nego samo jednog izvanbračnog sina, Malcolma.

Kralj je imao kćer, po imenu Mairin Stuart. A ta kći sada sjedi gore u vašoj sobi Maddie je bila uporna, Kažem vam da sam vidjela pečat. Niti su me oči prevarile niti griješim.

Ewan je šutio, razmišljajući o tome što je čuo i od Maddie i od braće. Nije bio siguran vjeruje li i u što od svega toga, ali Maddiena bi priča svakako objasnila zašto je Duncan Cameron htio natjerati curu na brak, kao i zašto ona svom silom želi pobjeći od njega.

— To je Mairin Stuart — ponovila je Maddie. — Ima žig s grbom kralja Aleksandra.

Zašto je kralj jednostavno nije priznao? - javio se Alaric. Izvanbračna ili ne, da ju je kralj priznao, lako bi našla prosca. Stajali bi u redu za njezinu ruku, ako ni zbog čega drugog, a onda da se dodvore kralju.

Nije želio da itko zna za nju - pojasnila je Maddie. Sjećam se da su prije nekoliko godina kružile glasine. Aleksandar je čekao punih pet godina da djevojčici ostavi posjed. Cijenio je Sibilu, ne zaboravite da je Malcolm rođen prije njihova braka. Ne znam kako je objasnio zašto joj išta ostavlja, ali odmah nakon što je umro, proširio se glas o Mairin.

Malcolm je u zatočeništvu, što znači da bi i sam glas o drugom nasljedniku kralja Aleksandra bio dovoljan da ga njegovi pristaše pokušaju osloboditi zamišljeno je rekao Ewan. Već je i to dovoljan razlog da je Duncan Cameron pokuša prigrabiti za sebe. Njezino bi mu nasljedstvo dalo daleko više moći nego što je sada ima. Beskrajno puno. Klanovi bi opet zaratili, kralj David našao bi se u nebranom grožđu. Ako je kralj Aleksandar ostavio ne jednoga, nego čak dva potencijalna nasljednika, Davidovo pravo na prijestolje ugroženo je. Ne može si dopustiti još jedan rat za krunu, još jedno razjedinjenje klanova.

Ali kopilad nema pravo na krunu podsjetio ga je Caelen. Nitko ne bi pristao na to. Razmisli, Caelene. Da se Duncan Cameron dočepa Neamh Alainna, bio bi nezaustavljiv. Bilo bi posve nevažno koje je od Aleksandrove djece zakonito. Ako prigrabi toliki imetak i toliku moć, može se udružiti s Malcolmom i zbaciti Davida s prijestolja. Nećeš mi valjda reći da vjeruješ u ova sranja? Alaric ga je zapanjeno pogledao. Ne kažem da vjerujem. Bar ne još odvratio je Ewan smireno. Kako ne vjerujete, lairde?Maddie je bila sva ushićena. Ona je odgovor na vaše molitve! Ako vi oženite Mairin, vaše će dijete naslijediti Neamh Alainn. Osim posjeda, navodno, ima i golem miraz, koji će pripasti njezinu mužu. Mužu?

Ovo su pitanje dreknula zaprepašten.

sva trojica. Ewan se zagledao u Maddie širom otvorenih usta,

Maddie je usrdno kimala glavom. Morate priznati da plan nema mane. Ako je vi oženite, Duncan Cameron bogme neće moći.

38

Tu te ima rekao je Caelen. Alaric ga je pogledao kao da ne vjeruje vlastitim ušima. Sad i ti vjeruješ u to?

Ewan je podigao dlan da ili utiša. Ona se glavobolja razmahala i ojačala. Ozbiljno je pogledao Maddie, koja je i dalje sjedila i slušala njihov razgovor.

Smiješ ići, Maddie. Očekujem da zadržiš za sebe sve ovo, a ako se dvorcem prošire tračevi, jasno ti je da ću znati od koga su krenuli.

Maddie je ustala i naklonila se. Naravno, lairde. Brzo je izašla, a Ewan je pogledao braću.

Reci mi da se ne baviš glupim mislima rekao je Alaric prije nego što je Ewan uspio otvoriti usta.

A kakve bi to misli bile? upitao ga je mirno.

O braku. O nasljednici kralja Aleksandra, koja bi time bila i nećakinja našega kralja Davida. Da ni ne spominjem da bi usto bila i polusestra čovjeka koji ga je cijelo desetljeće pokušavao zbaciti s prijestolja. Koji bi opet pokušao isto to u svakome trenu, da mu se samo pruži prilika.

Bavim se mislima da je vrijeme za razgovor s curom. I da želim vidjeti taj navodni kraljev grb vlastitim očima. Znate u kakvim su odnosima bili kralj i naš otac, znate da smo vidjeli grb puno puta. Znat ću je li njezin pravi.

Caelen je frknuo. Misliš da će samo podići suknju i dopustiti ti da pogledaš? Ja mislim da će te opaliti koljenom u međunožje ako pokušaš išta slično tomu.

Znam biti vrlo uvjerljiv ako prilika to zahtijeva prkosno je rekao Ewan. Baš da te vidim - odbrusio je Alaric.

— Tu te ima — rekao je Caelen. Alaric ga je pogledao kao da ne vjeruje

Ewan je podigao obrve. Nećeš ti vidjeti ništa. Ako i jednoga od vas uhvatim da virka pod suknju Mairin Stuart, naći ćete se između zida i mojega mača.

Alaric je podigao ruke kao da se brani. Zaboravi da sam i pitao. Ali mogu ti reći da si jako osjetljiv kad je riječ o curi koja te navodno beskrajno živcira.

Ako je Maddie u pravu, oženit ću se curom rekao je Ewan ozbiljno. Našem je klanu potreban takav miraz.

Braća su zapanjeno razjapila usta. Caelen je potom glasno opsovao, a Alaric stresao glavom i zapiljio se u nebesa.

Daj razmisli još malo rekao je Caelen.

Meni se čini da sam ja jedini koji razmišlja odbrusio mu je Ewan. Ako je ovo točno i njezino je prvorođeno dijete nasljednik Neamh Alainna, za naš bi klan to bilo nevjerojatno. Pripao bi nam posjed kojemu nema ravna u cijeloj Škotskoj. Ne bismo više samo sjedili i sanjarili kako da se osvetimo Duncanu Cameronu. Porazili bismo ga do nogu, zatrli mu ime. Izbrisali ga iz povijesti. Osvetili se. Iznad klana McCabe bio bi samo kralj. Nitko, baš nitko vise ne bi bio dovoljno moćan da nas uništi onako kao Duncan Cameron prije osam godina.

Udario je šakom o stol, drhteći od bijesa.

Na grobu našeg oca zakleo sam se da neću mirovati dok naš klan ne povrati snagu i moć, dok Duncan Cameron ne plati za zlo koje nam je nanio.

Caelen se uozbiljio i Ewan je vidio bol u bratovim očima. Ovaj je kimnuo, stisnutih usana. U tome se slažemo.

Neamh Alainn je na sjeveru, od njega nas dijeli tek McDonaldov posjed. Ako se povežemo s njime u savez, u našim će rukama biti golem dio zemlje.

Ewanu je krv brže zakolala, shvatio je da je plan koji je smišljao punih osam godina na korak od ostvarenja. Konačno se nazire nada da će održati obećanje dano ocu.

Cura je hrabra, silno odana Crispenu. Bit će mu dobra majka, kao i drugim sinovima koje će mi roditi. Zauzvrat ćemo joj dati zaštitu i nikada se vise neće morati bojati Duncana Camerona.

39

Ne moraš nas uvjeravati u to rekao je Alaric, sumnjičavo se mršteći. Nego nju. Caelen i ja uvijek smo uz tebe, to znaš. Odani smo samo tebi. Uvijek. A bit ćemo odani i tvojoj supruzi, tko god ona bila. Cura je hrabra, u to sam se i sam uvjerio. Ako još donosi miraz i Neamh Alainn, ne vidim zašto se ne bi oženio njome.

Caelen je kimnuo, ali nije ništa rekao. Ewan to od njega nije ni očekivao: iznenadilo bi ga kad bi Caelen do kraja života ikad više poklonio povjerenje bilo kojoj ženi. Ewan je već sad suosjećao s njegovom budućom suprugom, ako Caelen uopće ikada poželi nasljednike. Jednom je pogriješio, dao cijeloga sebe djevojci. Sada više nije bio ni toliko mlad ni toliko lud. Zakleo se da si takvo što više nikada neće priuštiti.

Ewan se dlanovima odgurnuo od stola i ustao. Čini se da Mairin Stuart i mene čeka ozbiljan razgovor. Alariče, ti pošalji nekoga po oca McElroya. Kod McDonalda je, dijeli posljednju pomast. Mora nas vjenčati. Ako je Maddie u pravu, ne želim gubiti vrijeme. Moram odmah oženiti Mairin Stuart.

— Ne moraš nas uvjeravati u to — rekao je Alaric, sumnjičavo se mršteći. — Nego

40

9

Ewan je stao pred vrata Mairinine sobe, smiješeći se kad je odjednom shvatio koliko je blizu njegovoj. Neće joj biti drago kad i sama to shvati. Pokucao je iz pristojnosti, ali nije pričekao odgovor iznutra i samo je ušao.

Mairin se naglo okrenula od prozora pred kojim je stajala i kosa joj je zaplesala oko glave. Prozor nije bio zastrt i svjetlo što je neometano prodiralo palo je na njezino lice, ističući bistrinu njezinih plavih očiju.

Lijepa je, zaključio je Ewan, neće mi biti teško oženiti se njome ni napraviti joj dijete. Sad kad je odlučio kako dalje, zapravo se veselio pomisli na Mairin u svojemu krevetu.

Pogledala ga je prezirno, ojađena takvim upadom, ali prije nego što je stigla otvoriti usta i otpočeti još jednu bujicu prigovora, Ewan je podigao ruku. Cura nema poštovanja prema njemu, ali to će se morati promijeniti. Kad mu bude žena, uživat će u izdavanju naredaba i spoznaji da će ga tada morati poslušati bez prigovora.

Jesi li spremna odgovoriti mi na pitanja? upitao ju je. Želio joj je dati priliku da mu sama otkrije svoju tajnu prije nego što joj kaže što je doznao.

Prkosno je podigla glavu baš kao što je i očekivao i odmahnula njome. Nisam. I neću ni biti. Ne možete mi narediti da vam vjerujem. Ništa smješnije u životu nisam čula.

9 Ewan je stao pred vrata Mairinine sobe, smiješeći se kad j e o djednom shvatio

Osjetio je da se sprema podulja govorancija, pa ju je odlučio sasjeći u korijenu, i to na jedini način kojega se mogao sjetiti.

U dva koraka prešao je udaljenost između njih, uhvatio je za nadlaktice i privukao uvis. U tren oka njegove su se usnice našle na njezinima i prigušile izljev bijesa na koji se spremala.

Mairin se ukočila, a potom podigla ruke da ga pokuša odgurnuti. Prešao je jezikom preko njezinih usnica, uživajući u njihovoj slatkoći, tražeći ulaz. Mairinin je drugi uzdah bio manje užasnut rastvorila je usnice i prepustila se njegovu zagrljaju. Bila je meka i privila se uz Ewana savršeno kao što se prsti savršeno sklope oko drška mača. Privukao ju je još bliže i zavukao jezik u njezina usta, a ona se ponovno ukočila i zabila mu prste u prsa poput malih bodeža. Zaklopio je oči, zamišljajući te prste kako mu se zabijaju u leđa, povlačeći ga dublje u nju.

Gospode, kako je samo slatka. Neće mu teško pasti bračne dužnosti. Mislima mu je proletjela slika Mairin noseće s njihovim djetetom i shvatio je da ga taj prizor veseli. Jako ga veseli.

Kad se konačno odmaknuo, pogled joj je bio staklen, a usnice predivno natečene. Drhtala je poput mladice na vjetru.

Nekoliko je puta trepnula, a potom se namrštila. Zašto ste to učinili? Jedino sam te tako mogao ušutkati.

Sad je drhtala od bijesa. Ušutkati? Uzeli ste si slobodu dodirnuti me da me drsko od vas, lairde. Neću vam dopustiti da ponovite takvo što.

...

ušutkate? Vrlo

Nasmiješio se i prekrižio ruke na prsima. O, hoćeš.

Zapanjeno je otvorila usta, odmjerila ga oštro od glave do pete, pokušavajući se pribrati. - Uvjeravam vas da neću.

A ja tebe uvjeravam da hoćeš.

Udarila je

nogom

o

tlo,

a

on

prigušio smijeh kad je vidio koliko

ga bijesno odmjerava.

Poludjeli ste! Kakve to gluposti izvodite?! Pokušavate li vi to mene zavesti da bih vam otkrila tko sam?

—Ne pokušavam, Mairin Stuart.

41

Ustuknula je, zaprepaštena. Ako je imalo sumnjao u istinitost Maddiene priče, sada su se te sumnje raspršile. Mairinina je reakcija bila iskrena. Bila je užasnuta što je doznao istinu.

Brzo je i sama došla do istog zaključka - da se odala jer nije ni pokušala zanijekati. Oči su joj se napunile suzama i okrenula mu je leđa, prekrivajući usta dlanom.

Ewan se osjećao nelagodno, uznemireno. Nije ju želio gledati u ovakvome stanju. Cura je već toliko propatila i sad je izgledala potpuno poraženo. Čim je izgovorio njezino ime, u pogledu joj se nešto ugasilo.

Mairinpočeo je oprezno, nježno joj spuštajući ruku na rame. Zadrhtala je i shvatio je da jeca; Ne plači, curo. Nije tako strašno.

Nije? šmrcnula je i odmaknula se od njegova dodira, prilazeći još bliže prozoru. Pognula je glavu i kosa joj je zaklonila lice.

Ewan nije znao što da počne s uplakanom djevojkom. Suze su ga uvijek pomalo uznemirivale. Puno mu je draže bilo ljutito prepiranje, zato je napravio točno ono što će je razbjesniti. Naredio joj je da prestane cmizdriti.

Kao što je i očekivao, okrenula se prema njemu pogleda punog bijesa, frkćući nosom poput mačke stjerane u kut. Ako mi se plače, plakat ću! Prestanite mi naređivati! Podigao je obrvu. Sad ti to meni naređuješ? Porumenjela je, ali barem su joj suze prestale teći. Da čujem o tom žigu na tvojem bedru. Kraljevskom grbu. Želio bih ga vidjeti. Sad je posve pocrvenjela i odskočila unatrag sve do prozorske daske, Nemam nikakve namjere pokazati vam noge! Morat ćeš kad se vjenčamo. I više od togarekao je smireno. Vjenčamo? Vjenčamo? Ne udajem se ja za vas, lairde. Ne udajem se ni za koga. Barem ne još.

Ustuknula je, zaprepaštena. Ako je imalo sumnjao u istinitost Maddiene priče, sada su se te sumnje

Ovo je posljednje zaintrigiralo Ewana. Očigledno nije potpuno odbacila mogućnost braka, a kako mu se činilo da ima soli u glavi, znao je da sigurno shvaća kako je brak za nju najbolje rješenje. Nasljednika Neamh Alainna neće moći roditi ako se ne uda.

Sjeo je na krevet i ispružio noge. Ovo bi moglo potrajati. Nema smisla stajati.

Razmišljala sam ja o udaji, jesam. Već godinama ni o čemu drugome ne razmišljam rekla je ljutito. Imate li vi pojma kako sam živjela deset godina? U strahu, skrivajući se od muškaraca koji bi me natjerali na brak da se okoriste mnome. Muškaraca koji bi samo posijali svoje sjeme u mene, a čim rodim, odbacili me. Poslali su me u samostan dok sam bila dijete. Dijete! Dugo mi je trebalo da smislim plan. Majka Serenity predložila je da pronađem muža, da se udam za ratnika koji će štititi moje nasljedstvo, ali i znati što je čast. Nekoga tko će se dobro odnositi prema meni šapnula je. Muškarca koje će znati cijeniti dar koji mu donosim brakom. I mene.

Ewana je zatekla ranjivost u njezinu glasu. Snovi mlade djevojke zvučali su poput plana, pa iako je Ewan znao da su jedva ostvarivi, shvatio je koliko je usamljena i očajna morala biti, koliko joj je važna bila nada da će pronaći poštena muža u moru onakvih drugih. U moru onih koji bi je natjerali u brak, natjerali da im rodi dijete i odbacili kad im više ne bi trebala.

Uzdahnuo je. Željela je ljubav i nježnost. To joj ne može dati, ali može zaštitu i poštovanje. Puno vise nego što bi joj pružio Duncan Cameron.

Neću ti nikada nanijeti zlo, curo. Uživat ćeš poštovanje klana McCabe kao moja supruga, štitit ću i tebe i našu djecu. Željela si muškarca dovoljno snažnog da brani tvoje nasljedstvo. Ja sam taj.

Okrenula se i pogledala ga povrijeđeno, sumnjičavo. Ne želim vas vrijeđati, lairde, ali dvorac vam se raspada. Ako se ne možete brinuti za vlastito nasljedstvo, kako ćete za Neamh Alainn?

Nije ga namjeravala uvrijediti, ali povrijedila ga je.

42

Ne smijete se ljutiti zbog te primjedbe brzo je dometnula. Moje je pravo preispitati sposobnost čovjeka koji me prosi i u čije bih ruke predala svoj život.

Osam godina proveo sam osnažujući vojsku. U cijeloj Škotskoj nema boljih ratnika ni veće vojske. Ako je to istina, zašto vaš dvorac izgleda kao da je jučer pretrpio štetu u napadu?

Jer jest rekao je iskreno. Samo ne jučer, nego prije osam godina. Od toga dana zaokupljen sam samo jačanjem svojega klana i vojske. Popravci dvorca nisu me previše zanimali.

Nisam se još željela udati rekla je žalosno.

Razumijem te. Ali čini mi se da više nemaš izbora. Više se ne možeš sakriti, curo. Ako misliš da će Duncan Cameron tek tako zaboraviti posjed kao što je Neamh Alainn, blesava si.

Nema potrebe za uvredama obrecnula se. Nisam blesava.

Slegnuo je ramenima, nestrpljiv da okonča ovaj već pomalo naporan razgovor. - Meni se čini da možeš birati samo između Duncana Camerona i mene.

Problijedjela je i zgrčila prste.

Možda bi mogla razmisliti o mojoj ponudi. Svećenik stiže za dva dana. Do tada očekujem odgovor.

Ne obazirući se na njezin zbunjen pogled, Ewan je ustao i krenuo prema vratima. Tada je stao i okrenuo se, pa je pogledao malo strože.

A na bijeg i ne pomišljaj. Neću biti dobre volje ako budem morao goniti odbjeglu curu po brdima.

— Ne smijete se ljutiti zbog te primjedbe — brzo je dometnula. — Moje je pravo

43

Udaja za lairda.

10

Mairin se šetkala po sobi dok nije shvatila da gubi razum. Stala je pokraj prozor i zagledala se van, udišući svjež proljetni zrak. Poslijepodne je bilo toplo, tek bi povremeno puhnuo hladniji vjetrić.

Ohrabrila se, zamotala maramom i izašla. Čim je prešla prag, jedan McCabeov ratnik krenuo je za njom. Oprezno ga je pogledala i shvatila da ga prepoznaje bio je među Alaricovim ljudima koji su onoga dana pronašli nju i Crispena. Pokušala se prisjetiti ratnikova imena, ali toga se dana slabo sjećala.

Nasmiješila mu se, misleći da je samo došao pozdraviti je, ali i kad je zašla za ugao i uputila se prema rupi u obrambenom zidu, ratnik je ostao uz nju. Prije nego što je uopće stigla zadići suknju i zakoračiti preko zida, ratnik joj je pružio ruku da joj pomogne prijeći.

Stala je i umalo se zabio u nju koliko ju je izbliza slijedio. Naglo se okrenula i podigla glavu uvis da ga pogleda u oči.

Zašto me slijediš?

Laird mi je naredio, moja damo. Ne možete uokolo bez pratnje. Laird mi je naložio da pazim na vas dok on nije u blizini.

Udaja za lairda. 10 Mairin se šetkala po sobi dok nije shvatila da gubi razum. Stala

Frknula je nosom i podbočila se. Plaši se da ću ponovno pobjeći i poslao je tebe da me spriječiš ako pokušam.

Ratnik nije ni trepnuo.

Nemam namjeru napuštati dvorac. Laird me upozorio što me čeka ako pokušam. Samo sam izašla prošetati i udahnuti svježeg zraka, pa nema smisla da zanemaruješ svoje dužnosti i vučeš se uokolo za mnom.

Jedina mi je dužnost paziti na vas rekao je svečano.

Nezadovoljno je uzdahnula. Bila je sigurna da su lairdovi ljudi svi do posljednjega jednako tvrdoglavi i uporni poput njega. Vjerojatno im je to preduvjet za službu.

U redu. Kako se zoveš? Gannon, moja damo. Dakle, Gannone, ti si sad stalno zadužen za mene?

Cormac, Diormid i ja zaduženi smo paziti na vas. Najbolji smo lairdovi ratnici, uz njegovu braću.

Mairin je oprezno koračala tlom iz kojega su virile oštre stijene, uspinjući se brdom prema stadu ovaca.

Mogu misliti koliko ste oduševljeni tim zadatkom rekla je podrugljivo.

Počašćeni smo odvratio je Gannon svečano. - Laird nam je iskazao golemo povjerenje. Ne bi povjerio sigurnost gospodarice bilo kojem vojniku.

Stala je i okrenula se prema njemu, stišćući na tren usnice da ne vrisne. Nisam vam ja nikakva gospodarica!

Bit ćete za dva dana, čim svećenik stigne.

Zaklopila je oči i stresla glavom. Nikada u životu nije okusila alkohol, ali u ovome joj se trenu učinilo da bi mogla ispiti bačvu piva.

Laird i vama iskazuje golemu čast nastavio je Gannon kao da je pokušava umiriti.

44

Mislim da je ipak obrnuto - promrmljala je. Mairin! Mairin!

Osvrnula se i ugledala Crispena, koji je trčao uzbrdo prema njoj koliko su ga noge nosile. Cijelim ju je putem dozivao i umalo je srušio kad joj se bacio u zagrljaj. Od padaju je spasila samo Gannonova sigurna ruka.

Oprezno, mali rekao je Gannon smiješeći se. Srušit ćeš nam damu ako ne budeš pazio. Mairin, je li to istina? Je li istina?

Crispen je sav treperio od uzbuđenja. Oči su mu blistale poput zvijezda i grlio ju je, stežući je prečvrsto.

Mairin ga je uhvatila za ramena i polako odmaknula od sebe. Je li istina što, Crispene? Udat ćeš se za tatu? Bit ćeš moja majka?

Mairin je u sekundi obuzeo bijes. Kako je mogao? Kako je laird mogao biti ovakav prema Crispenu? Ako odbije, slomit će mu srce. Lairdova proračunatost zapanjila ju je. Mislila je da ima više časti. Shvaćala je da je arogantan, da ima cilj, da je uporan. Ali nije mislila da bi se mogao služiti ovakvim prevarantskim metodama i igrati na osjećaje vlastitoga sina.

Ljutito se okrenula prema Gannonu. Vodi me k lairdu.

Moja damo, s ratnicima je. Nikada ga se ne smije ometati dok vježbaju, osim ako uistinu nije hitno.

Prišla mu je sasvim blizu, pa podigla prst i nastavila zabadajući mu sa svakom riječi prst u prsa, sileći ga da uzmakne, uplašeno se ogledavajući. Odvest ćeš me k lairdu smjesta, inače ću sama krenuti u potragu za njime i okrenuti dvorac naglavce! Vjeruj mi kad ti kažem da je uistinu važno. Pitanje života ih smrti, čak!

— Mislim da je ipak obrnuto - promrmljala je. — Mairin! Mairin! Osvrnula se i ugledala

Kad je u Gannonovu pogledu vidjela samo odlučno odbijanje, Mairin je zamahnula rukama i očajno uzdahnula, pa mu okrenula leđa i krenula nizbrdo. Pronaći će ona sama lairda. Ako doista vježba s ratnicima, sigurno su na dvorištu.

Tada se sjetila Crispena i uperila prst u Gannona. - Drži dječaka na oku, je li jasno? rekla je, ne želeći da Crispen čuje ono što je namjeravala reći lairdu.

Gannon je primio naredbu razjapljenih usta, gledajući sad nju, sad Crispena, kao da ne zna što bi. Naposljetku se prignuo i šapnuo nešto Crispenu, pa ga pogurnuo prema pastiru koji je u blizini čuvao ovce.

Mairin se sjurila nizbrdo, sa svakim korakom sve više ljutita. Spotaknula se o stijenu u tlu i umalo pala, ali Gannon ju je uhvatio za lakat.

Usporite, damo. Ozlijedit ćete se! Sebe neću mrmljala je. Ah lairda bih mogla. Molim? Nisam vas čuo, damo. Što kažete?

Namrgođeno se istrgnula iz njegova stiska, skrenula za ugao i stupila na dvorište. Dočekalo ju je glasno zvečanje mačeva, bučne psovke, zadah krvi. Pogledom je pretražila ratnike što su uistinu vježbali i pronašla lairda, izvor njezina jada.

Prije nego što ju je Gannon uspio zaustaviti, uvukla se u gomilu, pogleda prikovana za lairda. Ratnici su povikali, a jedan u blizini nje je i pao, ali nije se osvrtala provjeriti je li to bilo zbog nje.

Kad je bila na pola puta do njega, laird je zastao u borbi i zagledao se u izvor gužve. Shvativši da je pomutnju izazvala Mairin, namrštio se. Izgledao je ljuće nego inače kad bi se mrštio, razbjesnio se u trenu. Fino, jer je i ona bila bijesna.

Gannon ju je sustigao tek kad je bila na korak od lairda. Bio je zadihan, pogledavajući lairda kao da se boji za vlastiti život.

Oprostite mi, lairde. Nisam je nikako mogao zaustaviti. Odlučila je i ...

45

Lairdov je ljutit pogled skrenuo na Gannona. Nisi mogao zaustaviti jedan curetak od prolaza dvorištem na kojem ju je bilo koji od mojih ratnika mogao ozlijediti? upitao ga je s nevjericom, podignute obrve.

Mairin je prezrivo frknula, ali tada se osvrnula i shvatila da je svi ratnici promatraju, spuštena oružja. A bogme su bih naoružani do zuba. Da je imalo promislila, prišla bi lairdu uz rub dvorišta. Gledali su je namrgođeno, dokazujući njezinu teoriju da je u opisu posla služenja lairda McCabea stajala i neprestana, apsolutna smrknutost.

Nije željela pokazati da zna koliko je pogriješila, pa se samo okrenula prema lairdu i ošinula ga najopakijim, najprekornijim pogledom koji je uspjela smoći. On je možda ljutit, ali ona je još više.

Nisam vam još odgovorila, lairde. Kako ste mogli? gotovo je vikala. Kako ste mogli učiniti

nešto toliko ...

toliko podlo i nečasno?

Lairdova je smrknutost prešla u čuđenje. Gledao ju je toliko iskreno zbunjen da je Mairin pomislila kako se prevarila. Bolje da mu što prije objasni što ju je razbjesnilo.

Rekli ste sinu da ću mu postati majka prišla mu je i zabola mu kažiprst u prsa. Dali ste mi dva dana. Do dolaska svećenika. Dva dana da donesem odluku, a vi prije toga razglasite da ću biti nova gospodarica sad ga je već udarala šakom.

Laird je spustio pogled na njezinu ruku kao da gleda naporna komarca tik prije nego što će ga potjerati. Potom ju je pogledao ravno u oči toliko ledeno da se ukipila.

Jeste li gotovi? upitao ju je.

Odmaknula se korak unatrag. Njezin je bijes sad jenjavao izbacila ga je iz sebe i odjednom je shvatila u kakvu se situaciju uvalila.

Lairdov je ljutit pogled skrenuo na Gannona. — Nisi mogao zaustaviti jedan curetak od prolaza dvorištem

Laird je zakoračio prema njoj, ne dajući joj priliku da ustukne.

Nikada više, nikada ne dovodite u pitanje moju čast. Da ste muško, sada biste bili mrtvi. Ako mi se još samo jednom obratite ovakvim riječima, neće vam se svidjeti posljedice. Na mojoj ste zemlji i moja je riječ ovdje zakon. Pod mojom ste zaštitom. Slušat ćete me bez pogovora.

Mislim da neću promrsila je. Molim? Što ste rekli? zagrmio je laird. Pogledala ga je smireno, sa smiješkom. Ništa, lairde. Baš ništa.

Suzio je oči i odmjerio je, a Mairin je vidjela da mu se prsti opet trzaju kao da mu ništa ne bi bilo draže nego naučiti je pameti. Zapitala se je li i inače takav. Hoda li i inače uokolo obuzet bijesom i grmi svaki put kad ga netko ne posluša ili je ona dobila poseban tretman?

Bojim se da ste ipak dobili poseban tretman - začula je.

Naglo je dlanom prekrila usta i zažmirila. Lijepo je majka Serenity rekla da će se Mairin kad-tad naći u nevoljama zbog te svoje navade da bubne sve što joj padne na pamet. Tko zna, možda je to baš danas.

Namrgođena lica ratnika razvedrila su se i sad su je promatrali kao da se sjajno zabavljaju. Mairin nije uživala u tome što se smiju na njezin račun i ošinula ih je pogledom, ali tek su se tada počeli meškoljiti, susprežući pravi smijeh.

Ovo ću vam reći samo jednom nastavio je laird prijeteći. Nikome nisam spomenuo mogućnost našega braka osim ljudima koje sam poslao po oca McElroya i onima koje sam zadužio za vašu sigurnost. Svećeniku sam morao dati valjan razlog da dođe ovamo toliko brzo. S druge strane, vi ste upravo razglasili lijepe vijesti djelom mojem klanu. Mairin se nervozno osvrnula, shvaćajući da je na dvorište u međuvremenu doista izašla većina pripadnika klana. I ne skrivajući zanimanje, promatrali su nju i lairda, upijajući svaku riječ. Stisnula je usnice i prkosno se zagledala u lairda, koji je iskrio od bijesa. Kako onda vaš sin zna? I zašto mi se vaš ratnik koji se vuče za mnom obraća s gospodarice? Optužujete li vi to mene za laganje?

46

Laird je ovo

rekao jedva čujno, toliko tiho da

zadrhtala od glave do pete.

ga

je čula

samo ona,

ali

i toliko

prijeteće da je

Ne — odvratila je žurno. - Samo bih željela znati zašto toliko ljudi već zna za brak do kojega možda neće ni doći, ako vi nikome niste rekli ni riječi.

Ozbiljno ju je pogledao. Kao prvo, brak je neupitan

...

čim vam se pamet vrati u glavu i shvatite

da vam je to najbolje rješenje. Zaustila je pobuniti se, ali laird joj je, na njezino veliko zaprepaštenje, poklopio usta dlanom.

Šutjet ćete i dopustiti mi da završim. Iako sumnjam da ste u cijelom životu uspjeli zašutjeti dulje od minutepromrmljao je.

Mairin se bunila-, ali lairdova je ruka ostala na mjestu.

Mogu samo pretpostaviti da je Crispen načuo moj razgovor s braćom o našem braku. Da ste upitali njega otkuda mu to, ne bi nikome prenio što je čuo. Ovako ste vi cijelome klanu otkrili o čemu razmišljate. Moglo bi se reći da ste potaknuli pitanje braka, pa se smatram isprošenim. I pristajem!

Završio je široko se osmjehujući i malo se odmaknuo, skidajući konačno dlan s Mairininih usta.

Vi

vi ...

zamuckivala je. Otvarala je i zatvarala usta poput ribe, ne uspijevajući izreći ništa

... smisleno. Iz gomile promatrača začuo se uzvik. Vjenčanje!

Izvikivali su čestitke, podigli mačeve. Muškarci su udarali bodežima o štitove. Mairin se lecnula, zatečena tom bukom, bespomoćno pogledavajući lairda. On ju je samo promatrao ruku prekriženih na prsima, a zadovoljan smiješak plesao mu je privlačnim licem.

Laird je ovo rekao jedva čujno, toliko tiho da zadrhtala od glave do pete. ga je

Nisam vas zaprosila! Njezino ga nijekanje nije zanimalo. Kod nas je običaj zapečatiti zaruke poljupcem.

I prije nego što je stigla reći da taj običaj smatra glupim, Mairin se našla u njegovu naručju. Naletjela je na njegova prsa i odskočila bi da je nije čvrsto stisnuo.

Rastvori usta naredio je Ewan hrapavim glasom, koji joj se učinio neobično nježnim s obzirom na to koliko je laird bio ljutit.

Mairin je poslušala i njezin je jezik kliznuo preko njegova. Misli su joj se raspršile i na tren nije znala ništa osim toga da je Ewan McCabe ljubi, da je njegov jezik na njezinu. Opet.

I da je upravo objavio svom klanu da će se udati za njega. Ili je možda ona to objavila? Shvatila je da će, što mu dulje dopusti da je ljubi, teže uvjeriti sve oko sebe da ne pristaje na vjenčanje, pa ga je žestoko odgurnula, ali samo se odbila od njega i pala bi da je Gannon nije još jednom uhvatio. Posramljena, ostala je tako brisati usta nadlanicom.

Laird se sav napuknuo od arogancije i široko se smiješio gledajući je i čekajući da progovori. Poljupcem? Zaslužujete udarac! Okrenula se na peti i zbrisala. Lairdov ju je smijeh pratio dok je odlazila. Prekasno! Već sam vas poljubio!

Kad se vratila u sobu, iz koje nije trebala ni izlaziti, Mairin je ponovno počela uzrujano šetkati ispred prozora. Taj je čovjek nemoguć. Izludio bi je za manje od jednoga dana. Naporan je, arogantan. Mora biti glavni. Zgodan je. I božanstveno se ljubi.

Glasno je uzdahnula i pljesnula se po čelu. Ne ljubi se božanstveno! Ljubi se posve pogrešno! Bila je posve sigurna da majka Serenity nije spominjala jezike dok ju je podučavala kako se ljubi. Majka Serenity objasnila joj je sve što je Mairin morala znati. Nije željela da se nađe u bračnoj postelji ne znajući što da radi, jer na kraju krajeva, Mairin se kad-tad morala udati.

Ali jezici? O, ne, majka Serenity nije spominjala nikakve jezike. Mairin bi se sigurno sjećala da je dobila takve upute.

47

Kad ju je laird prvi put tako poljubio, Mairin je pretpostavila da se zabunio. Da je pogriješio. Na

kraju krajeva, poljubio ju je dok su joj usta bila otvorena. Postojala je šansa da je njegov jezik slučajno

skliznuo u njih

Namrštila se. Je li moguće da je majka Serenity pogriješila? Nemoguće. Ona je znala

.... sve što je djevojci trebalo. Mairin joj je bespogovomo vjerovala.

Ali ovo maločas? Tu nije moglo biti zabune. Ovoga joj je puta laird naredio da otvori usta, a ona glupača poslušala ga je i pustila ga da opet napravi to s jezikom.

Od same je pomisli na to zadrhtala. Bilo je ... Bilo je nedostojanstveno. Eto kakvo je bilo. Ako laird to pokuša još koji put, čut će svoje.

Sad kad je to riješila sama sa sobom, Mairin se osjećala mrvicu bolje i počela je razmišljati o glavnom problemu. O braku.

Laird McCabe svakako je ispunjavao većinu kriterija koje su majka Serenity i Mairin smatrale važnima. Bio je snažan, bez sumnje. Brinuo se za svoj klan i za svakoga koga bi stavio pod svoju zaštitu. Vojska mu je bila brojna, u to nije sumnjala. Dovoljno je bilo vidjeti ih na dvorištu kako vježbaju da shvati i koliko su vješti.

Za njega bi njihov brak bio jednako koristan, ako ne i više. Istina, Mairin bi dobila zaštitu klana i znala bi da će Neamh Alainn biti siguran, ali laird bi dobio posjed manji samo od kraljeva.

Vjeruje li mu dovoljno da mu podari toliku moć?

Nije sumnjala u njegovu čast. Ljutita ili ne, znala je da Ewan McCabe nije nečastan čovjek. Da ga doista smatra nečasnim, više bi se trudila oko bijega. Ne, njegovu bračnu ponudu vrijedi razmotriti. Ili njezinu. Kako god.

Kad ju je laird prvi put tako poljubio, Mairin je pretpostavila da se zabunio. Da je

Mairin nije upoznala puno muškaraca. U ranoj su je dobi sakrili u samostan, odveli je usred noći i ondje je provela veći dio života. I danas je pamtila strah u kojem je ondje živjela: spoznaju da će joj život biti gotov ako padne u krive ruke.

Uz Ewana McCabea taj je strah nije morio. Laird McCabe bio je zastrašujući, to svakako, ali nije mislila da bi joj naudio. Znala je da je imao i prilike i povoda i želje zakrenuti joj vratom, ali vidjela je da o tome nije ozbiljno razmišljao. Čak ni dok nije bio siguran je li ona odgovorna za otmicu njegova sina ili je barem sudionica u njoj, nije digao ruku na nju.

Mairin je polako postajalo jasno da laird McCabe samo voli dizati buku.

Nasmiješila se. Svi se ti dečki iz klana McCabe stalno mršte. Ali Alaric se zauzeo na nju iako je

neprestano mrljao nešto protiv ženskadije. A Caelen

No dobro, Caelen i ona zasad su se

... međusobno izbjegavali, poštujući nekakav prešutni dogovor. On ju je plašio, tu nije bilo sumnje. Nije mu se sviđala i baš ga je bilo briga primjećuje li ona to ili ne.

Je li ludost razmišljati o braku s lairdom McCabeom?

Stala je ispred prozora i zagledala se u sumrak koji se spuštao na okolna brda. Iz daljine je dopro lavež pasa koji su tjerali ovce prema dvorcu. Posjed McCabea poprimio je tamnu ljubičastu boju. Od tla se uzdizala izmaglica i prekrila brda poput majke što sprema dijete na počinak.

Ovo će biti njezin život. Njezin suprug. Njezin dvorac. Njezin klan. Više neće živjeti u strahu da bi je svakoga trena mogao zgrabiti kakav grubijan koji bi se njome oženio samo da se dočepa nasljedstva što čeka njezino prvorođeno dijete.

Imat će život kakvoga se unaprijed gotovo odrekla. Imat će obitelj. Crispena. Lairda. Njegovu braću. Njegov klan.

Sve za čime je oduvijek čeznula.

Podigla je pogled prema nebesima i gorljivo se pomolila: Molim te, Bože, daj da ovo bude prava odluka.

48

11

Cura je ležala u bačvi punoj vode, zabačene glave, zaklopljenih očiju, blažena izraza lica.

Ewan ju je promatrao s vrata, ne dajući glasa od sebe da je ne uznemiri. Znao je da je ne bi smio ovako špijunirati, ali nije si mogao pomoći. Prizor mu se previše svidio.

Kosa joj je bila svezana na zatiljku, ali nekoliko se pramenova izvuklo i padalo niz njezin otmjen vrat, prianjajući uz vlažnu kožu. Ewan je pratio pogledom pramenove, posebno zadivljen jednim koji joj je padao niz grudi.

Bogme ima lijepe grudi sva je bila lijepa. Meka, puna oblina, pravi užitak za oči. Pomaknula se i na tren je Ewan pomislio da je uhvaćen, ali ipak nije otvorila oči. Samo se protegnula i njezine su ružičaste bradavice provirile iz vode.

Ewanova su se usta osušila, tijelo napelo, hlače zategnule na međunožju. Stegnuo je šake, pomalo uznemiren ovakvom reakcijom. Snažno ju je poželio, toliko da se jedva suzdržava. Što li ga zapravo priječi da joj priđe, izvuče je iz vode i baci na krevet? Njegova je. Od trena kad je zakoračila na njegov posjed, pripada mu. Pristala ona na brak ili ne.

Iznenadilo ga je da je ne želi uzeti dok ne pristane. Želio je da mu se sama preda, da prihvati svoju sudbinu i veže se za njega vlastitom voljom. Kad se dragovoljno preda, više će uživati. Doduše, i sad bi je brzo mogao nagovoriti da se preda ...

11 C ura je ležala u bačvi punoj vode, zabačene glave, zaklopljenih očiju, blažena izraza lica.

Sobom je odjeknuo prestravljen vrisak. Ewan se namrštio i susreo s Mairininim pogledom. Nije ju želio preplašiti.

Strah je nije dugo držao.

Skočila je na noge, drhteći od bijesa. Voda je pljuskala na sve strane iz bačve za kupanje, slijevala joj se niz tijelo, naglašavajući one slasne obline kojima se maloprije divio.

Kako se usuđujete?!

Stajala je pred njime tresući se, nesvjesna da je od njegova pogleda ne štiti ni krpica. Tako razjarena, bila je pravi užitak za oči. Grudi su joj se bijesno nadimale, ponosno isturene; tamne kovrče među nogama krile su tajnu koju je Ewan želio otkriti.

Kad je shvatila da mu je ustajanjem iz bačve pružila mnogo bolju priliku da uživa u pogledu, ciknula je i brzo se svalila natrag u vodu. Prekrila je grudi objema rukama, pokušavajući usput sakriti što je više mogla.

Izlazite! zagrmjela je.

Ewan je zatečeno trepnuo, ali odmah se nasmijao njezinoj ljutnji. Možda je sitna i tanahna, možda izgleda bezopasno, ali u njoj ima vatre. To su shvatili i njegovi ratnici, koji su se nakon ispada na dvorištu držali nekako podalje od nje.

Gannonu, Cormacu i Diormidu izdavala je naredbe bez milosti i na kraju dana Ewan je saslušao niz prigovora zbog patnji koje su proživjeli štiteći i služeći novu gospodaricu. Cormac je predložio da Mairin preuzme na sebe uvježbavanje ratnika, Ewan im je rekao da se samo osvećuje jer je naredio da je čuvaju dan i noć, iako je i sam zaključio da zna biti opaka.

Naredbe je dovikivala i onima koji bi joj se ispriječili na putu, a kad bi joj se netko suprotstavio, samo bi im se slatko nasmiješila i rekla da će uskoro biti gospodarica dvorca i svega u njemu, jer tako želi njihov laird. I dometnula da im je sukladno tome dužnost izvršavati njezine naredbe.

Problem je bio u tome što su joj naredbe bile besmislene. Već je dva dana gnjavila sve živo u

dvorcu i oko njega,

zato joj

je Ewan i

došao reći da

prestane s time. Otac McElroy tek što nije

49

stigao. Kao prvo, neka mu konačno da odgovor. Kao drugo, neka prestane mrcvariti njegove momke, koji mu na kraju dana kukaju kao žene.

Sram ga je bilo slušati više njihovo cviljenje. Već sam vidio sve što sam mogao rekao je ležerno. Obrazi su joj se zarumenjeli i ošinula ga je pogledom punim neodobravanja. Niste smjeli ući bez kucanja. To je neprilično.

Podigao je jednu obrvu i nastavio piljiti u nju, iako je znao koliko joj je neugodno. Ako ona voli mučiti njegove vojnike, može i on malo mučiti nju.

Zaspala si u toj bačvi, curo. Ne bi čula ni da ti je vojska projahala pokraj ušiju.

Frknula je i odmahnula glavom. U životu nisam zaspala u bačvi. Mogla bih se tako utopiti. Samo budala zaspi u vodi, a ja to nisam.

Ewan se ponovno iscerio, ali nije navaljivao, iako je dobro znao da je spavala čvrstim snom kad je ušao. Samo se nakašljao i konačno posvetio onome zbog čega je došao.

Vrijeme je za razgovor, curo. Moraš mi dati odgovor, svećenik tek što nije stigao. Dosta si nereda napravila u dvorcu. Sad moramo donijeti važnu odluku.

Ne namjeravam ni o čemu razgovarati dok ne izađem iz bačve i obučem se šmrcnula je.

Mogu ti ja pomoći

...

rekao je posve ozbiljno.

 

Hvala, vrlo ste

...

zaustila

je,

ali tada

je shvatila

što

je

laird

ponudio. Prijekorno ga je

pogledala i čvršće obgrlila koljena. Ne mičem se s mjesta dok ne izađete iz sobe.

stigao. Kao prvo, neka mu konačno da odgovor. Kao drugo, neka prestane mrcvariti njegove momke, koji

Ewan je glasno uzdahnuo da prikrije smijeh, ali i da pokaže kako gubi strpljenje. minuticu. Predlažem da požuriš. Dosta si me dugo pustila da čekam.

Imaš

Uputio se prema vratima, siguran da je čuo ljutito mrmljanje. I to mu je izvuklo osmijeh na lice. Bit će dostojna mladenka, dobra gospodarica klana McCabe. Mislio je da bi djevojka u takvoj situaciji trebala biti preplašena, ali ova je pokazala srčanost ravnu onoj njegovih ratnika. Veselio se upoznavanju svih njezinih dijelova, skidanja grubih slojeva da otkrije nježnu, dragu djevojku koja se skriva pod njima. Djevojku koja ga je maločas očarala onako mokra i blistava.

Bila je prelijepa. Nije mogao dočekati da je odvuče pred oltar.

Mairin je izašla iz bačve za kupanje i omotala se najbližim krznom. Oprezno se osvrćući preko ramena, otišla je do vatre i protrljala tijelo da se što brže osuši. Morala je brzo navući haljinu, jer baš bi bilo u lairdovu stilu da opet onako upadne i zatekne je razodjevenu.

Navukla je odjeću i sjela pred vatru, raščešljavajući još uvijek mokru kosu. Kad je nalet hladnog vjetra pomaknuo krzno što je prekrivalo prozor, zadrhtala je od ledenog dodira na kosi.

Prenulo ju je i kucanje na vratima, iako je očekivala lairda. Poskočila je i ugledala ga kako stoji pred vratima. Prešao je pogledom preko njezina tijela i zaboravila je na hladnoću. Odjednom kao da je u sobi postalo znatno toplije.

Promatrala ga je bez riječi, prvi puta ne znajući što da kaže. Izgledao joj je drugačije nego maloprije, iako nije znala zašto niti je željela znati. Promatrao ju je pomno, proždirući je očima. Gledao ju je poput izgladnjelog vuka spremnog na skok.

Grlo joj se malo stegnulo od takvih misli i nagonski je prekrila vrat dlanom kao da ga želi zaštititi od vučjih zuba. Lairdu taj pokret nije promaknuo i pogledao ju je upitno, smiješeći se. Zašto me se odjednom plašiš, curo? Otkako smo se sreli, nisi pokazala strah. Što li se samo promijenilo da me sad ovako gledaš?

Gotovo je rekla je tiho. Nakrivio je glavu, pa joj polako prišao, sjedajući onako krupan na klupicu pred vatrom. Što je gotovo, curo?

50

Nemam vise vremenapromrsila je. Sve sam potrošila. Trebala sam se odavno pripremiti. Predugo sam čekala, sam Bog zna da jesam. Trebala sam odavno odabrati supruga, ali život u samostanu bio je tako miran. Živjela sam okružena lažnom sigurnošću. Majka Serenity i ja često smo razgovarale o budućnosti, ali kao da nisam shvaćala da mi se ona sa svakim danom doista približava. Polako je odmahnuo glavom i Mairin ga je upitno pogledala. Nisi ni u čemu pogriješila, Mairin. Dobro da si čekala. Zbunjeno se namrštila. Što sam čekala, lairde? upitala je. Nasmiješio se i lice mu je obasjala čista arogancija. Mene. Kako li taj samo zna pokvariti trenutak. Zapitala se radi li to namjerno. Uzdahnula je, svjesna da je u pravu i da nema smisla odgađati odgovor. Oboje su znali da će pristati na brak. Nije imala izbora. Ali laird je želio čuti njezin pristanak, pa je odlučila i dati mu ga. Udat ću se za vas. Pogled mu je bljesnuo zadovoljstvom. Mislila je da će je početi zadirkivati, možda joj reći da se konačno opametila. Ali nije. Samo ju je poljubio. U jednome je trenu sjedio na pristojnoj udaljenosti, u drugome se našao toliko blizu da ju je njegov miris potpuno okružio. Uhvatio ju je za bradu i nagnuo joj glavu u stranu, pa prislonio usnice na njezine. Kad se odmaknuo, bila je posve omamljena. Zagledala se u njega zbunjeno. Curo, što ti meni radiš - šapnuo je. Nekoliko je puta brzo trepnula pokušavajući razbistriti glavu. Morala je biti pribrana, razborita. Reći mu nešto o tome kako očekuje da temelj njihova braka budu međusobno poštivanje i povjerenje. Ali ništa takvo nije mogla uobličiti u riječi. Onaj ju je poljubac pretvorio u nesposobnu budalu. Ne ljubiš se ispravno promucala je. Zgrožena spoznajom da je jedino to uspjela procijediti, Mairin je zaklopila oči, spremna na njegovu reakciju. Ali kad ih je ponovno otvorila, shvatila je da je promatra podrugljivo. Izgledao je kao da će svakoga trena prasnuti u smijeh. Odvratila je sumnjičavim pogledom. Očigledno će ga ona morati naučiti kako se ljubi. Mogu li čuti što se smatra ispravnim? Moraš zatvoriti usta. Aha. Kimnula je poučno. - Jezicima nije mjesto u poljupcu. Nedostojanstveno je to. Nedostojanstveno? Ponovno je kimnula. Pa ovo ide bolje nego što je očekivala. Čini se da je laird spreman na lekcije iz ponašanja. Majka Serenity naučila me da je poljubac dopušteno spustiti na obraz, a u iznimnim slučajevima i na usnice. Poljubac ne smije trajati predugo, tek toliko da izrazi osjećaje. Jezike nije spominjala. Mislim da nije pristojno gurnuti nekome jezik u usta usred poljupca. Lairdove su usnice nekako sumnjivo zaplesale. Pridigao je dlan i prekrio ih, protrljavši nekoliko puta, pa oborio pogled. A ta majka Serenity je stručnjakinja za poljupce, kažeš? Mairin je usrdno kimala glavom. O, da. Naučila me sve što trebam znati da bih bila spremna za udaju. I vrlo je ozbiljno shvaćala tu dužnost. Možda bi ti mene mogla poučiti što je ispravno predložio je. Pokazati mi kako se to radi. Namrštila se, ali sjetila se da je pristala na udaju. Vjerojatno je sada dopušteno, pa čak i preporučljivo poučiti ga što se od njega očekuje u ljubovanju. Lijepo od njega da je shvatio u čemu griješi i pristao na njezinu ponudu da ga uljudi. Lijepo će se slagati, čini se.

— Nemam vise vremena — promrsila je. — Sve sam potrošila. Trebala sam se odavno pripremiti.

51

Odjednom mirnija zbog svih tih zaključaka, Mairin je napućila usnice i prignula se k lairdu, spremna na prvu lekciju. Čim su im se usne dodirnule, zgrabio ju je za ramena i privukao bliže. Osjećala se kao da se stopila s njime. Nestala. Kao da je iščezla u njemu. I koliko god mu je maloprije lijepo objasnila u čemu griješi, opet je upotrijebio jezik.

Odjednom mirnija zbog svih tih zaključaka, Mairin je napućila usnice i prignula se k lairdu, spremna

52

12

Budite se, damo! Danas se udajete!

Mairin je polako otvorila oči i zastenjala kad je shvatila da su njezinu malu sobu ispunile žene. Bila je premorena. Kasnonoćni pokušaj bijega, noći probdjevene u razmišljanju, sve to izmorilo ju je. Nakon razgovora s lairdom prethodne noći utonula je u dubok san.

Jedna je žena razmaknula krzna s prozora i sunčane su se zrake poput mačeva zabile u Mairinine zjenice.

Ovoga je puta zastenjala glasnije, nasmijavši time žene i sobom se raspršio veseo smijeh. Dama kao da nije oduševljena što se udaje za lairda. Christina, to si ti? promrmljala je Mairin. Jesam, damo. Ja sam. Grijemo vam vode za kupku. Kupala sam se sinoć rekla je Mairin. Možda ih uspije odgovoriti i odspava još malo.

O, ali kupka na jutro vjenčanja je obvezna. Oprat ćemo vam kosu i utrljati u kožu mirisna ulja. Maddie ih sama spravlja, mirišu božanstveno. Laird će biti oduševljen.

Laird joj jutros nije ni na kraj pameti. Samo san.

12 Budite se, damo! Danas se udajete! Mairin je polako otvorila oči i zastenjala kad je

Soba je ponovno odjeknula smijehom i Mairin je shvatila da je opet bubnula prvo što joj je palo na pamet.

A donijele smo vam i haljinu u kojoj ćete se udati rekla je druga žena. Mairin ju je pogledala, pokušavajući se prisjetiti njezina imena. Mary? Margaret? Fiona, damo. Mairin je uzdahnula. Oprosti mi. Previše vas je. Nisam se uvrijedila odvratila je Fiona veselo. Želite li vidjeti haljinu koju smo vam sašile?

Mairin se uspravila i podbočila na lakat, pa ih pogledala, još uvijek snena. Haljinu? Sašile ste mi haljinu? Pa tek sam sinoć pristala udati se za lairda.

Maddie nije izgledala nimalo skrušeno zbog toga što su zatečene u nedjelu. Samo se nasmijala i podigla haljinu da je Mairin vidi. Znale smo mi da je samo pitanje vremena kad će vas nagovoriti, damo. Nije li vam sad drago da smo odmah počele šivati? Radile smo dva puna dana, od jutra do mraka, ali mislimo da će vam se svidjeti.

Mairin je pogledala prelijepu haljinu pred sobom. Dirnule su je do suza, ali je trepnula da ih rastjera. Predivna je rekla je. Haljina je bila sašivena od teškog zelenog brokata i baršuna, imala je rukave i porub izvezene zlatnim koncem. Struk i poprsje bili su ukrašeni zlatom protkanim vezom koji je svjetlucao na suncu.

Nikad nisam vidjela ljepšu rekla je.

Tri su se žene ponosno nasmiješile. Potom je Maddie prišla krevetu i jednim pokretom skinula pokrivače s nje. Ne želimo da laird predugo čeka. Svećenik je stigao još u zoru i laird je nestrpljiv.

Naravno da ne želimo rekla je Maddie. Ne daj, Bože, da laird malo pričeka.

Sljedećeg su je sata okupale, izribale, istrljale od glave do pete i kad je konačno izašla iz bačve i legla na krevet da je natrljaju mirisnim uljima, Mairin je bila na najboljem putu da ponovno utone u san. Oprale su joj kosu, pa dok se sušila, iščetkale je dok nije zablistala. Mairin im je morala priznati da znaju kako pretvoriti curu u ljepoticu za vjenčanje.

53

Gotovo je objavila je Christina naposljetku. Vrijeme je za haljinu, a onda lijepo možete ići udati se.

U tom je trenu netko pokucao na vrata i Gannonov je glas prodro kroz masivno drvo.

Maddie je zakolutala očima pa naglo otvorila vrata i stala tik pred Gannona, da ne vidi još uvijek razodjevenu Mairin.

Možeš reći lairdu da će dama sići čim bude gotova. Ne možemo ubrzati uređivanje! Ne želite valjda da cura na dan vjenčanja ne izgleda najbolje što može!

Gannon je promucao nekakvu ispriku i otišao, obećavajući da će prenijeti poruku lairdu.

Dakle

svećenika.

rekla je Maddie, vraćajući se k

Mairin.

Idemo vas počešljati i poslati pred

Ovo predugo traje mrmljao je Ewan nezadovoljno. Zašto toliko otežu s time? Jer su žene rekao je Alaric, kao da time objašnjava sve. Caelen je znalački kimnuo glavom pa iskapio ostatak piva. Ewan se promeškoljio na svojemu ukrašenom stolcu visoka naslona i stresao glavom. Ženi se. Koliko je ovaj dan samo drugačiji od dana njegove prve ženidbe.

Dugo se već nije sjetio Celije, tek tu i tamo. Ponekad bi se teškom mukom prisjetio kako je njegova mlada supruga uopće izgledala. Godine su prolazile, a sa svakom je sjećanje na nju blijedjelo.

Kad se oženio Celijom, bio je znatno mlađi. I ona je bila jako mlada, puna života. Toga se sjećao. U svakome joj je trenu osmijeh mogao zablistati na licu. Smatrao ju je prijateljicom prije nego što se posvetio učenju vojnih vještina, igrali su se zajedno.

— Gotovo je — objavila je Christina naposljetku. — Vrijeme je za haljinu, a onda lijepo

Godinama nakon toga njihovi su očevi zaključili da bi brakom trebali spojiti njihova dva klana.

U drugoj godini braka rodila mu je sina. U trećoj je Celia bila mrtva, njegov dvorac razrušen, klan desetkovan.

Njihovo je vjenčanje bilo vedra prigoda. Jeli su i slavili tri dana. Celijino je lice blistalo od sreće, sve se vrijeme smiješila.

Hoće li se i Mairin smiješiti? Ili će stati pred svećenika s njime promatrajući ga jednako uplašeno kao kad je stigla?

Gdje je Mairin, tata? šapnuo mu je Crispen, koji je sjedio pokraj njega. Ne misliš valjda da se predomislila?

Ewan se nasmiješio sinu. Pomilovao ga je po glavi, umirujući ga. Samo se uređuje, sine. Doći će već. Dala je riječ, a i sam znaš koliko drži do svoje riječi. Žene se vole jako lijepo urediti za vjenčanje.

Ali već je lijepa - Crispenu nije bilo jasno.

Jest odvratio je Ewan. Tako je i mislio: nije ju smatrao samo lijepom, nego očaravajućom. Ali za posebne prigode vole izgledati najljepše što mogu.

Ima li već cvijeće? Morala bi imati cvijeća.

Ewan je umalo prasnuo u smijeh kad je vidio Crispenov zabrinut pogled. Pa maleni je nervozniji od njega. Ewan zapravo i nije bio nervozan: nestrpljiv, to da. Želio je to konačno riješiti.

Nemate cvijeće za Mairin? upitao je Crispen. Ewan ga je odmjerio i vidio da ga sin promatra gotovo zgroženo. Namrštio se.

Cvijeće mi nikada ne bi palo na pamet. Ali možda si u pravu. Pođi ti lijepo nabrati cvijeća s Cormacom.

Cormac, koji je sjedio na drugom kraju dvorane, očigledno je čuo svaku riječ njihova razgovora, jer je uputio Ewanu jednako zgrožen pogled kao Crispen ranije i brzo se malo odmaknuo.

54

Crispen ga je preduhitrio u bijegu i stao pred njega, zahtijevajući da ga otprati do livade nabrati cvijeće za Mairin.

Cormac je dobacio Ewanu pogled pun prigovora, ali je dopustio dječaku da ga za ruku izvuče iz dvorane.

Koga

se

vraga

spremaju

toliko

dugo?

Caelen

je

bio

na

rubu

živaca.

Nemirno

se

promeškoljio u stolcu i ispružio svoje duge noge, pa se nalaktio na stol. Potratili smo cio dan

vježbanja. Ewan se nasmijao. Ne bih rekao da je vjenčanje gubitak vremena.

Tebi i nije ubacio se Alaric. Kad se mi vratimo borbi i preznojavanju, ti ćeš uživati sa svojom krasnom ženicom.

Znojit će se i on našalio se Caelen. Samo ne zbog borbe i vježbanja.

Ewan je podigao ruku kako bi na vrijeme spriječio da se prljave šale prošire dvoranom. Samo bi mu još trebalo da njegova mladenka uđe u dvoranu i pocrveni od glave do pete.

U tom je trenutku utrčala Maddie, sva rumena u licu i zadihana. Dolazi, lairde!

Ewan je pogledao svećenika, koji se zabavljao čašom piva, pa mu dao znak da ustane. Kad je Mairin ušla u dvoranu, svi su ustali iskazati joj poštovanje.

Ewan je na trenutak ostao bez riječi. Mairin nije izgledala tek lijepo, nego veličanstveno. Nigdje nije bilo ni traga sramežljivoj djevojci: pred njima je stajala dama čije je kraljevsko podrijetlo sad bilo očigledno. Izgledala je poput princeze, što je i bila.

Ušla je u dvoranu odlučnim korakom, podignute glave, smirena izraza lica. Dio kose bio joj je svezan u čvor na zatiljku, ostatak je padao niz leđa. U njezinoj je pojavi bilo toliko kraljevske dostojanstvenosti da je Ewan na trenutak pomislio da je nije vrijedan.

Crispen ga je preduhitrio u bijegu i stao pred njega, zahtijevajući da ga otprati do livade

Tada je u dvoranu utrčao Crispen, noseći stručak cvijeća, koji je stiskao toliko snažno da su peteljke već bile mlohave, a glavice se jedva održavale na životu koliko je mahao njima. Pritrčao je Mairin i gurnuo joj cvijeće u ruke, a latice su se raspršile po podu.

Mairinino se lice potpuno promijenilo. Sad više nije bila smirena i dostojanstvena. Sagnula se prema Crispenu i toplo mu se nasmiješila, pa mu spustila poljubac na čelo. Hvala ti, Crispene. Prelijepo je. Ewanovo je srce malo ubrzalo. Prišao im je i stao iza Crispena, spustio sinu ruke na ramena i pogledao Mairin. Svećenik nas čeka, curo rekao je hrapavo.

Kimnula je pa ponovno pogledala Crispena. Hoćeš li s nama, Crispene? Na kraju krajeva, ti si uvelike zaslužan za ovo vjenčanje.

Crispen se toliko ponosno isprsio da je Ewanu izgledalo kao da će eksplodirati. Potom je zavukao ruku u Mairininu, a Ewan ju je uhvatio za drugu. Mairin je predala cvijeće Maddie na čuvanje i prihvatila Ewanovu ruku, ispreplećući prste s njegovima.

Ewan je znao da je dobro odlučio. Ovo je njegova obitelj. Njegov sin i žena koja će mu postati majka. Privukao je Mairin bliže i stali su pred svećenika, a do njih su stali Alaric i Caelen.

Okruženi najbližom obitelji, Ewan i Mairin izgovorili su zavjete. Mairin je bila odlučna. Glas joj nije zadrhtao ni sekundu, nije ni na trenutak izgledala kao da se predomišlja. Gledala je svećenika ravno u oči, a kad je došao tren za to, isto je tako pogledala Ewana, zaklevši se da će ga poštivati i slušati.

Kad ih je svećenik proglasio vjenčanima, Ewan se prignuo zapečatiti brak poljupcem. Mairin je tad ipak zastala. - Da se nisi usudio koristiti jezik šapnula mu je. Ewanov je smijeh odjeknuo dvoranom i svi su ih okupljeni pogledali s iščekivanjem, želeći čuti što ga je toliko nasmijalo. Nije ih ni pogledao, gledao je samo svoju mladenku. Spustio je usnice na njezine, tople i mekane, ali nije tamo stao. Naravno da je upotrijebio jezik.

55

Kad su se razdvojili, ošinula ga je oštrim pogledom. Iscerio se veselo i uhvatio je za ruku, pa je povukao da je okrene prema klanu. Potom je podigao njihove ruke uvis i predstavio je svima kao novu gospodaricu klana.

Klan ju je pozdravio toliko glasno da se lecnula, ali ponosno je uspravila glavu i nježno se nasmiješila, stojeći pokraj Ewana.

Jedan po jedan muški pripadnici klana dolazili su pred svoju novu gospodaricu i spuštali se na koljeno, prisežući joj vjernost. Isprva je Mairin zbunilo ovakvo dokazivanje odanosti i svaki put kad bi netko pred njom kleknuo, trznula bi se kao da bi najradije propala u zemlju.

Ewan je sa smiješkom promatrao kako se polako navikava na svoju novu ulogu. Znao je da je odrasla daleko od svega, ali sada ju je sudbina sustigla.

Kad se pred Mairin poklonio i posljednji vojnik, Ewan ju je uhvatio za lakat i poveo prema stolu na koji su Gertie i njezine pomoćnice iznosile pladnjeve pune birane hrane. U kutu je skupina glazbenika zasvirala veselu melodiju. Nakon gozbe plesat će se do predvečerja, kad će se Ewan i Mairin povući u postelju.

Ewan i Mairin sjedili su na čelu stola, jer je Ewan želio da njegova nova supruga uživa jednaku čast kao on. Naredio je da donesu stolac i postave ga pokraj njegova, a kad je hrana poslužena, probrao joj je najbolje od svakog jela.

Mairin je izgledala oduševljeno takvom pažnjom i čak mu je dopustila da je hrani s noža, a svako toliko pogledala bi ga i nasmiješila mu se toliko ljupko da je zaboravio disati. Sav smeten, prevrnuo je vrč s pivom.

Alaric i Caelen sjedili su svaki s jedne strane mladencima. Nakon što je i posljednji uzvanik dobio tanjur pun hrane, Alaric je ustao i zamolio da se stišaju. Podigao je čašu i pogledao Ewana i Mairin.

Kad su se razdvojili, ošinula ga je oštrim pogledom. Iscerio se veselo i uhvatio je za

Za

lairda i lady! — povikao je. Neka im brak bude blagoslovljen zdravljem i brojnim

sinovima! Ili kćerima promrmljala je Mairin toliko tiho da ju je čak i Ewan jedva čuo. Dok je slušao uzvanike kako glasno nazdravljaju, stisnuo je usta. Potom je dohvatio čašu i podigao je, pogledavajući Alarica. I neka nam kćeri budu lijepe poput majke. Mairin je zadržala dah, sretno pogledavši Ewana. Njezin je smijeh zapljusnuo dvoranu. Na njegovo golemo zaprepaštenje, nagnula se prema njemu, obujmila mu lice rukama i spustila mu na usnice glasan, sočan poljubac.

Dvoranom je zatutnjalo odobravanje, a čak je i Caelen izgledao kao da se dobro zabavlja. Kad se Mairin odmaknula, Ewan je jedva znao kako se zove.

Privinula se uz njega svojim mekim tijelom. Njegovo je tijelo odmah odgovorilo na taj dodir i našao se u neugodnoj situaciji da se želio promeškoljiti, a nije se smio ni pomaknuti, da se Mairin ne odmakne. Stoga je samo ostao sjediti, osjećajući se sve napetije svakoga trenutka.

Kad je gozba bila napola gotova, svirači su zasvirali veselu skladbu na flauti. Vedra i brza glazba potaknula je nekoliko uzvanika na pljeskanje i udaranje u ritmu nogama po podu. Zapljeskala je i Mairin, nasmijavši se s čistim užitkom.

Znaš li plesati, curo? upitao ju je Ewan.

Čeznutljivo je odmahnula glavom. Ne, u samostanu nije bilo prilike za ples. Vjerojatno bih se spotaknula da probam.

Nisam ni ja oličenje gracioznosti - odvratio je Ewan. - Snaći ćemo se nekako.

Nagradila ga je još jednim osmijehom i stisnula mu ruku. Ewan se u tom trenu zakleo sam sebi da će plesati s njom koliko god bude željela, koliko god glupo pritom izgledao.

Lairde! Lairde!

56

U dvoranu je utrčao stražar, isukana mača. Pogledom je potražio Ewana i odmak mu pritrčao. Ewan je ustao, instinktivno zaklanjajući Mairin rukom.

Kad je dospio do njih i stao ni pola metra od Ewana, stražar je jedva disao. Alaric i Caelen skočili su na noge, čekajući vijesti.

Približava se vojska, lairde. Nose stijeg Duncana Camerona. Dolaze s juga. Kad sam krenuo prema vama, bili su na dva sata odavde.

U dvoranu je utrčao stražar, isukana mača. Pogledom je potražio Ewana i odmak mu pritrčao. Ewan

57

13

Ewan je opsovao glasno i sočno. Alaric i Caelen smrknuli su se, ali u pogledu im je bilo još nečega. Iščekivanja.

Ewan je uhvatio Mairin za ruku, stisnuvši je toliko snažno da se malo trznula.

Okupi vojsku u dvorištu. Čekajte me naredio je Ewan. Povukao je Mairin za ruku i ustao od stola, ali Alaric ga je zaustavio. Kamo ćeš ti, pobogu?

Konzumirati brak.

Zapanjena i otvorenih usta, Mairin je hitala uz stube. Ewan ju je vukao za sobom preskačući dvije po dvije, pa je morala trčati kako bi održala korak s njim.

Ugurao ju je u njegovu sobu i zalupio vrata za njima. Mairin ga je zbunjeno promatrala dok se skidao.

- Skidaj haljinu, curo rekao joj je Ewan, odbacujući svoju tuniku na pod.

Posve smetena, Mairin se svalila na rub kreveta. Kako to misli, skidaj haljinu? Ewan je već skidao čizme kad se sjetila da je dužnost žene razodjenuti supruga. Kako on ništa od toga ne zna?

Spremna podučiti ga i

o tome, ustala

je i prišla mu. Na
je
i prišla
mu. Na

trenutak je prestao sa skidanjem i

pogledao je kao da je sišla s uma.

- Moja je dužnost skinuti vas, lairde. Ženina dužnost dometnula je. Sad smo vjenčani. Trebala bih vas ja skidati, i to u zajedničkoj sobi.

Ewan se malo smekšao, podigao dlan do njezina obraza i nježno je pogledao, - Oprosti mi na ovome, curo. Neće uvijek biti ovako. Duncan Cameron jaše prema nama s vojskom. Nemam vremena zavoditi te slatkim riječima i nježnim dodirima nabrao je čelo, mršteći se. Morat ćemo ovo brzo obaviti.

Ponovno ga je pogledala ništa ne shvaćajući, ali prije nego što je stigla bilo što upitati, Ewan je zgrabio vrpce njezine haljine i počeo ih razvezivati. Kad nije odmah uspio, nestrpljivo ih je potegnuo.

Lairde, što to radite? - promucala je.

Mairin je ostala bez daha od šoka kad se tkanina haljine rasparala i mlohavo joj pala na ramena. Pokušala ju je vratiti na mjesto, ali Ewan ju je povukao nadolje, ostavljajući Mairin samo u donjem rublju.

Lairde zaustila je, ali Ewan ju je ušutkao hvatajući je za ramena i spuštajući usnice na njezine. Dok ju je gurao natrag prema krevetu, uspio je izvući je i iz ostatka odjeće.

Lairdove su hlače pale na pod sobe i Mairin je osjetila nešto toplo i kruto na koži. Kad je pogledala dolje i vidjela što je to, u šoku je razrogačila oči, ostavši zagledana u lairdovu muškost.

Uhvatio ju je za bradu i podigao joj glavu da ga pogleda. Spustio je usnice na njezine, polegao je na postelju i nadvio se nad nju, oslanjajući se na dlanove da je ne zaguši svojom težinom.

Raširi noge, Mairin - šapnuo je posve blizu njezinih usnica.

Zbunjena svime što se događa, Mairin je gotovo nesvjesno opustila bedra, a potom očajno ciknula kad joj je Ewan zavukao ruku između nogu i polako prešao prstima preko njezinih delikatnih nabora. Usnice su mu kliznule niz njezin vrat i dok joj je grickao kožu tik ispod uha, Mairin se naježila, osjetivši žmarce na koži ramena i grudi. Osjećala je uzbuđenje, ali i još nešto što

nije znala opisati

Ali sviđalo joj se.

... Oprosti mi, curo glas mu je bio pun žaljenja. Prokleto mije žao.

58

Mairin se namrštila, spuštajući ruke na Ewanova ramena. Pomaknuo se nad nju, prekrivajući cijelo njezino tijelo svojim, vrelim i čvrstim. Mairin nije shvaćala zašto se ispričava. Je li uobičajeno ispričati se usred ljubovanja?

Osjetila

ga

je

između bedara, krutog kao čelik, i opet

joj

je

trebalo malo da

shvati čime je

dodiruje. Kad je shvatila, od panike mu je zarinula nokte u kožu.

Ewane! Oprosti mi - šapnuo je.

Zabio se u nju i ugodna omamljenost koja ju je maločas obavijala sad se raspršila, zamijenjena bolom koji joj je proparao tijelo.

Vrisnula je i udarila ga po ramenima objema šakama. Niz obraze su joj potekle suze i Ewan ih je obrisao u