You are on page 1of 13

Teaching Spoken

English: Words,
Chunks and Grammar
Ronald Carter
University of Nottingham

13/11/06

1

 

 

13/11/06

Top 40 most frequent words: 5m written 
 
1  THE 
21  AS 
2  TO 
22  AT 
3  AND 
23  BUT 
4  OF 
24  BE 
5  A 
25  HAVE 
6  IN 
26  FROM 
7  WAS 
27  NOT 
8  IT 
28  THEY 
9  I 
29  BY 
10  HE 
30  THIS 
11  THAT 
31  ARE 
12  SHE 
32  WERE 
13  FOR 
33  ALL 
14  ON 
34  HIM 
15  HER 
35  UP 
16  YOU 
36  AN 
17  IS 
37  SAID 
18  WITH 
38  THERE 
19  HIS 
39  ONE 
20  HAD 
40  BEEN 

2

Top 40 most frequent words: 5m spoken 
 
1  THE 
2  I 
3  AND 
4  YOU 
5  IT 
6  TO 
7  A 
8  YEAH 
9  THAT 
10  OF 
11  IN 
12  WAS 
13  IT'S 
14  KNOW 
15  MM 
16  IS 
17  ER 
18  BUT 
19  SO 
20  THEY 
 
 

21  ON 
22  OH 
23  WE 
24  HAVE 
25  NO 
26  LAUGHS 
27  WELL 
28  LIKE 
29  WHAT 
30  DO 
31  RIGHT 
32  JUST 
33  HE 
34  FOR 
35  ERM 
36  BE 
37  THIS 
38  ALL 
39  THERE 
40  GOT 

From Words to
Collocations to
Chunks

13/11/06

Single words
Collocations  (lean meat; *strong 
car)
Idioms and phrases (having forty 
winks)
Formulaic language (Have a nice 
day)
Formulaic language: how fixed is 
fixed?  
4

Top 20 2-word chunks
(spoken)

1

YOU KNOW

28,013

11

I WAS

8,174

2

I MEAN

17,158

12

ON THE

8,136

3

I THINK

14,086

13

AND THEN

7,733

4

IN THE

13,887

14

TO BE

7,165

5

IT WAS

12,608

15

IF YOU

6,709

6

I DON'T

11,975

16

DON'T KNOW

6,614

7

OF THE

11,048

17

TO THE

6,157

8

AND I

9,722

18

AT THE

6,029

9

SORT OF

9,586

19

HAVE TO

5,914

10

DO YOU

9,164

20

YOU CAN

5,828

13/11/06

5

Top 5 6-word chunks
(spoken)
1

DO YOU KNOW WHAT I 
MEAN
2 AT THE END OF THE DAY

236

3

64

4

AND ALL THE REST OF IT

AND ALL THAT SORT OF 
THING
5 I DON'T KNOW WHAT IT IS
13/11/06

222

41
38
6

Seven and beyond?

13/11/06

Chunks bigger than six or seven 
words are rare – the magic number 
7
Bigger chunks are ‘learned texts’, 
e.g. quotations, proverbs, etc.

7

13/11/06
w
 w

ea
rl y
 
ha
t I
 m
ea
n

an

th
fu
in
n
gs
 li
ke
 th
at
ho
w
ev
er

yo

kn
o

al
al
l
l t
he
  ti
m
e

sm


co
up
at
le
  th
 o


m
om
en
t

occs in 5m wds spoken

Words v. Chunks
1200

1000
800

600

400

200

0

8

Two Main Types of
Chunk
prefaces

I don’t know if …
I was going to say…
as a matter of fact

integrated 
items
13/11/06

sort of
or something like 
that
9

Functions of Chunks
discourse marking
you know
I mean
and then
but I mean
do you know what I mean
at the end of the day
if you see what I mean
13/11/06

10

Politeness
prefaces
do you think
do you want (me) (to)
I don’t know if/whether
what do you think
I was going to ask you

13/11/06

11

Hedging, boosting
and vagueness
I think
sort of/kind of
a bit (of a)/a couple of
I don’t know/I don’t think
to be honest with you
as a matter of fact
and stuff like that
(and) all this sort of thing
or something like that
13/11/06

12

Conclusions

Chunks show how conversation is primarily 
about the speaker and listener
Chunks are part of our vocabulary and 
grammar
Using chunks contributes to fluency

13/11/06

13