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Introducción

¿Fue el aceite el origen de la vida?
La tierra en su edad primaria pudo estar cubierta de aceite y de este surgir la vida.
Tal es la teoría expuesta por Antonio C. Lasaga, de la Universidad de Harvard y
Heinrich D. Holland, de la Universidad de Princeton, quienes parten del supuesto de
que hace 4.500 millones de años la atmósfera era esencialmente metano y
nitrógeno.
Si el sol hubiese emitido la misma radiación ultravioleta que hoy, el metano
habríase polimerizado entre 10 á 100 millones de años, en una extensa cadena de
hidrocarburos que fueron asentándose en la superficie de los primitivos océanos y
cubriéndolos con una gigantesca capa de aceite estimada en 10 metros de espesor.
La polimerización convierte un líquido homogéneo en material sólido.
Las masas de aceite, bombardeadas por los rayos ultravioleta o eléctricos, pudieron
reaccionar con el agua y el nitrógeno para producir moléculas que condujeron a la
formación de la vida. Experiencias realizadas en Pensilvania, por Michael J. Dwyer,
con base en esta teoría, mostraron que del metano podían formarse moléculas
pesadas de hidrocarburos, luego de 4 de radiación.

La tierra: morada del género humano
La tierra que sirve de morada al género humano tiene la forma esférica. Su
diámetro mide 12.760 kilómetros y su circunferencia 40.000. Su masa es inmensa
respecto al hombre, pero en el espacio es infinitesimal, y comparándola con una
estrella de dimensiones normales, como el Sol, resulta en extremo pequeña. Si bien
la vuelta al mundo representa aún para nosotros un largo viaje, hoy un avión a
reacción marchando sin parar a la velocidad de 1.200 kilómetros por hora podría
efectuar una vuelta al ecuador en un día y medio. Pero si consideramos la distancia
desde un punto de vista astronómico, 40.000 kilómetros representa poca cosa; en
efecto, el avión para alcanzar el Sol (distante de la Tierra cerca de 150 millones de
kilómetros) necesitaría 14 años y aún esta distancia es bien pequeña: Para llegar a
la estrella más próxima el citado avión precisaría más de 27.000 años.

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Las grandes dinastías de animales y plantas
El número de plantas y animales que pueblan nuestro planeta es incalculable. Hasta
ahora, se han descubierto alrededor de 3 millones de especies diferentes. De las
desaparecidas han sido hallados restos fósiles de unas 600.000 clases de animales.
Puede asegurarse, sin embargo, que este número ha podido ser 4 veces mayor. Las
grandes dinastías de animales y plantas fueron en otros tiempos muy distintas a las
de hoy. Innumerables especies de animales y plantas surgieron y desaparecieron en
los tiempos primitivos.

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Capítulo 1
El cuerpo humano ciudad en miniatura

Puede decirse que el cuerpo humano es una ciudad en miniatura con el más antiguo
y veloz sistema de transporte colectivo y cuyos habitantes, de los más pequeños del
mundo, cuentan con una emisora y una cámara fotográfica millares de veces
mayores que ellos.
Esa miniciudad tiene los mejores laboratorios del planeta, instalados en el centro de
la construcción más antigua y resistente que conoce el hombre; y es patrullada
incesantemente por un especializado cuerpo de policía que acude a gran velocidad
al lugar donde mediante una señal -el dolor-, se pide socorro.
Así como toda maquinaria requiere de un motor que la ponga en funcionamiento, el
cuerpo humano tiene el suyo propio llamado corazón, con forma de pera, cuya
capacidad de trabajo sobrepasa a la de las mejores máquinas modernas, pues no
obstante pesar apenas 340 gramos impulsa diariamente la sangre a lo largo de
95.000 kilómetros en vasos sanguíneos.
Además, teniendo en cuenta que en la duración promedio de una vida humana el
corazón sólo necesita de un "combustible" calculado en 250 kilos de azúcar, es fácil
comprender que ningún motor del mundo puede hacer a la larga tanto trabajo con
tan escaso "alimento".

Dos motores y una sola vida
Todos tenemos "dos motores" que forman una unidad anatómica y trabajan como
dos llaves de un lavabo, que se abren y cierran con cada latido del corazón para
repartir la sangre en dos direcciones. El "motor izquierdo" realiza la circulación
mayor, o sea la distribución de la sangre a todos los lugares del cuerpo, mientras
que el "motor derecho" tiene a su cargo la circulación menor, consistente en llevar
la sangre a los pulmones para su purificación, pues allí se deshace del exceso de
gas llamado bióxido de carbono. A esto se debe que, por su mayor trabajo, la parte
izquierda del corazón sea más desarrollada. (Ver ilustración Nº 1).

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Ilustración Nº 1. Vehículo de oxígeno
extraído del aire respiratorio, y de las
substancias nutritivas que distribuye
por todo el cuerpo, la sangre acarrea
además los materiales de desecho por
un complejo sistema circulatorio
esbozado en este dibujo, en el que se
ve también el corazón que la bombea.
El sombreado oscuro indica los
trayectos de la sangre arterial o
purificada, y el claro, el de la sangre
venosa.

Ese trabajo se intensifica cuando comienza a ensancharse la cintura a causa de
grasas pues cada kilo de exceso significa doble trabajo para la pequeña "pera", ya
que además de que cada kilo significa 700 kilómetros más de recorrido de la
sangre, además implica un mayor peso del cuerpo, menor descanso del corazón,
alteración de la presión arterial y, a la larga, la muerte por obstrucción de las
arterias.

Transporte colectivo a toda hora
Y en tanto el hombre trabaja por alcanzar sistemas cada vez más veloces de
transporte colectivo para los seres humanos, dentro de su organismo la sangre (el
compuesto de todos los ácidos, sales, productos de las glándulas de secreción
interna y muchas otras sustancias) recorre millares de kilómetros a velocidad
fantástica, a través de una gigantesca tubería venosa, llevando consigo anhídrido
carbónico, oxígeno, hormonas y residuos de la nutrición, elementos necesarios para

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reponer la energía consumida, para la reproducción de las células o "ladrillos" que
forman el gigantesco edificio humano, y también para la reproducción de los tejidos
destruidos en accidentes como quemaduras, cortaduras, etc.
Pero a pesar de su facilidad de desplazamiento, como el agua a través de un
moderno sistema de acueductos, la sangre no es homogénea, sino que está
formada por clases de elementos: el plasma, que es la sustancia líquida básica, y
los glóbulos rojos y blancos.

El cerebro, una emisora
Como toda ciudad importante, el cuerpo humano tiene su propia "emisora", que
actúa como un centro de grabación y almacena en la memoria todo lo que oímos,
vemos y sentimos. Además, coordina los movimientos de los distintos órganos del
cuerpo y regula los efectos de las emociones. Los científicos calculan que por allí
pasa cada segundo, un millón de ondas de excitación. Teniendo esto en cuenta, se
trata de utilizar estas radiaciones para la comunicación mental entre individuos
ubicados a miles de kilómetros de distancia uno del otro.
Los mensajes de esa emisora tienen su difusión a través de las "filiales" del sistema
nervioso, ramificaciones que se prolongan por todo el cuerpo conectando las partes
más lejanas del organismo con los mil millones de células nerviosas que forman esa
materia gris y blanca que es la masa encefálica.
Como por una red, esos mensajes van a través del sistema nervioso a velocidades
que llegan hasta los 300 kilómetros por hora.

Activa máquina fotográfica
Podría decirse que el hombre es un fotógrafo en permanente actividad, aunque sus
"fotos" no sean reproducidas luego en copias. Sin embargo, la memoria capta de tal
manera los detalles que han impresionado al cerebro, que en un momento dado -
como una moderna archivadora automática- hace trabajar las células de la memoria
y trae a la mente la imagen deseada. Esta insuperable cámara fotográfica, con la
obra maestra de óptica que constituyen la córnea, el cristalino y la retina, es la que
nos permite ver lo cercano y lo distante sin necesidad de enfocar los objetos como
hasta ahora debemos hacerlo con una cámara corriente.

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Laboratorios naturales
No obstante cumplir un proceso similar al funcionamiento del motor de un vehículo,
el cuerpo no quema directamente la materia prima -los alimentos- sino que debe
elaborarla antes de consumirla. Para ello nuestro organismo cuenta con los
laboratorios más perfectos que ha producido la naturaleza y cuyo trabajo llamamos
digestión.
Los "técnicos" que trabajan en esos laboratorios son los órganos del estomago y el
intestino, que cuentan con activos ayudantes llamados aceleradores de
reacciones o vulgarmente fermentos, que tienen la misión de convertir los
alimentos en hidrosolubles. Solo así puede asimilados debidamente el organismo,
que después de descomponerlos en sus partes simples, los "reconstruye" una vez
absorbidos. En esta forma, los alimentos se transforman en sustancias empleadas
posteriormente como "combustibles" del cuerpo, dándole la energía necesaria para
su constante actividad.
Debido a su ubicación en el centro de esa maravillosa construcción natural llamada
simplemente esqueleto, los laboratorios químicos de nuestro cuerpo están
acostumbrados a recibir verticalmente los alimentos, y esta función es la que
estudian ahora los científicos, los cuales desconocen cómo reaccionan el estómago y
los intestinos, viajando por espacios donde no existe arriba ni abajo y donde
líquidos y sólidos tienden a flotar.

Policías eficaces
Para la inhalación de oxígeno, combustible vital para el ser humano, la ciudad en
miniatura debe tener abiertas permanentemente dos ventanas: las fosas nasales,
cuando no es la gran puerta de la boca. Por la nariz penetran en forma continua
toda clase de invasores, como las bacterias y los virus. Pero para repelerlos se halla
lista en todo momento la mejor "policía" del mundo, aquella que jamás pide
aumento de sueldo: los anticuerpos, que se traban en feroces batallas con el
enemigo hasta ganar o caer muertos.
En las fosas nasales, la garganta y los bronquios se halla una materia mucosa que,
como papel matamoscas, atrapa las más pequeñas partículas de polvo que han

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logrado atravesar la red de pelillos de la nariz. En la garganta y las fosas nasales se
halla también un "policía" que toma el nombre de lisozima, encargado de la
destrucción de los microbios que estén a su alcance.

Ilustración Nº 2. A semejanza de una
ciudad en miniatura, el cuerpo
humano presenta características bien
definidas de defensa, comunicación,
producción, etc. El dibujo de Peter
Aldor ha interpretado la idea
estableciendo las siluetas
comparativas, una de las cuales va
recubierta con el plano de una
ciudad.

Los leucocitos o glóbulos blancos, que son como el ejército encargado de la
defensa de la ciudad, se arrastran por las paredes de los vasos sanguíneos o a
través de estos y acuden en gran número al lugar donde, por alguna ruptura de la
piel, han penetrado los gérmenes a los cuales persiguen y matan, engulléndolos.
Sin embargo, algunos de ellos pierden su vida por detener la invasión, y sus
"cadáveres" se amontonan en el lugar de la batalla, o sitio de la infección, en forma
de pus. No podría faltar un cuerpo especializado en aseo, pues los desechos de los
conductos respiratorios de los pulmones son removidos en forma continua por
millones de pelillos invisibles para el ojo humano: son los cilios, que viven
empujando esos materiales inservibles hacia la garganta para ser expelidos hacia el

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exterior cuando escupimos o enviados hacia el estómago para ser eliminados
posteriormente.
Estas son algunas de las actividades que se cumplen segundo a segundo en esa
ciudad en miniatura que es el cuerpo humano, y que la ciencia moderna trata de
comprender detalladamente para lograr uno de sus principales objetivos: la
prolongación de la vida. (Ver ilustración número 2).

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Capítulo 2
Espionaje en el interior del cuerpo humano

El cuerpo humano es hoy transparente, y
con la ayuda de la ciencia y la tecnología,
el hombre se asoma a su propio
organismo.

Al anochecer de un día de noviembre de 1895, Wilhelm Konrad Roentgen, que
trabaja en su laboratorio de Würzburg, Alemania, descubre los rayos X y
desencadena así una de las más grandes revoluciones científicas de la Época
Moderna. Hoy, a tres cuartos de siglo dé distancia, sabemos que entonces se abrió
un camino que está lejos todavía de su fin y que convirtió al ser humano, a efectos
médicos, en un organismo transparente como una medusa.
Tres años más tarde, una joven polaca descubre en París la radioactividad natural
del radio. Se trata de María Sklodowska, quien trabaja con el profesor Pedro Curie,
que muy pronto se convirtió en su esposo.
Estos dos hechos, unidos a la cadena de descubrimientos derivados de la energía
nuclear y de la electrónica, han hecho posible el milagro de que el hombre pueda
asomarse a su propio organismo, e incluso introducirse en él, sin perturbarlo. Y
como consecuencia, la biología y la medicina se han beneficiado con progresos
espectaculares.
Averiguar lo que ocurre detrás del muro opaco de la piel y de los huesos sigue
siendo para el médico una tarea difícil. Con frecuencia no consigue diagnosticar una
enfermedad grave hasta que la vida del enfermo se encuentra en peligro. Cualquier
técnica que ayude al médico en esta fase típica de su labor será por lo menos tan
importante como el descubrimiento de nuevos métodos para tratar al enfermo una
vez que su mal haya sido diagnosticado.
De los rayos X se ha escrito suficientemente, y no es necesario insistir más en ellos.

Los isótopos radiactivos

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Menos conocidas son las posibilidades de espionaje en el interior del cuerpo humano
que poseen los isótopos radiactivos, como si una persona provista de un emisor
secreto revelase, desde dentro, los movimientos de un ejército o la localización
exacta de un aeródromo. Cada uno de los átomos de los radioisótopos emite
radiaciones y al hacerlo revela el lugar en que se encuentra.
En esta tarea el radioisótopo es tan poco misterioso como pueden serios los rayos X
o un sencillo análisis de laboratorio. El isótopo permite al médico enterarse de lo
que los órganos del cuerpo hacen, o dejan de hacer, por procedimientos que
podríamos llamar "de espionaje"; así, el "espía" provisto de un aparato emisor
secreto revela los movimientos de un ejército o la ubicación exacta de un
aeródromo.
El radioisótopo trabaja, en efecto, como un espía, presta servido como un
compuesto químico ordinario, pero es radiactivo. En las reacciones químicas y en los
procesos vitales el comportamiento de sus átomos es idéntico al de los átomos
estables que forman la mayor parte de la materia. Pero tomados uno por uno los
átomos de los radioisótopos emiten radiaciones atómicas y al hacerlo revelan su
posición. Estas radiaciones útiles en medicina suelen ser de los tipos beta y gamma.
Los rayos gamma son los de mayor rendimiento en la diagnosis por su capacidad
para informar a través de la piel y los huesos, debido a su gran poder de
penetración.
Gracias él estas técnicas, si el médico sospecha, por ejemplo, que el hígado el bazo
o el páncreas han sido atacados por un tumor, se pueden hacer visibles estos y
otros órganos que en la radiografía no aparecen o exigen procedimientos
sumamente complicados. Mientras los rayos X tienen que atravesar el cuerpo desde
fuera, para que los médicos puedan comprobar en la radiografía el oportuno
contraste, los isótopos radiactivos permiten "iluminar" desde dentro los órganos.
Otro aspecto muy importante en este recuento de las conquistas humanas para
"ver" por dentro el organismo consiste en aprovechar el potencial eléctrico del
cerebro viviente para registrarlo. Como es sabido, el electroencefalograma ofrece ya
visiones sumamente refinadas en relación con las diversas enfermedades del
cerebro. Las investigaciones actuales tratan de registrar, a distancia y sin recurrir al
contacto, estas señales del cerebro.

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Electrónica y microminiaturización
Pero la tecnología moderna para asomarse al 'interior del organismo no se limita
sólo a los rayos X y a los isótopos radiactivos. En 1970 se celebró en Munich el
Congreso Europeo de Endoscopia y durante sus sesiones se puso de relieve el hecho
de que los médicos pueden examinar hoy casi todas las zonas del organismo, Más
de 70 películas científicas de 10 países proporcionaron una visión clara de las
actuales posibilidades de la endoscopia y, al mismo tiempo, una inspección interna
del organismo nunca presentada hasta ahora.
Los instrumentos actuales se presentan no sólo para el examen del estómago, sino
también del duodeno y penetran hasta la vesícula biliar y el páncreas, además de
las complicadas ramificaciones de los bronquios.
La electrónica en general y el cine, la televisión, la radio, el radar y los ultrasonidos
son otros tantos elementos de la tecnología moderna que contribuyen
decisivamente él un mejor conocimiento del organismo enfermo.
En cuanto a la electrónica, puede decirse que está contribuyendo en forma decisiva
al mejor conocimiento del organismo humano, no sólo por las posibilidades
increíbles del microscopio electrónico, a nivel celular y molecular, sino por otras
interesantes aportaciones. Una de ellas consiste en intensificar las imágenes de la
radioscopia. Pero las aplicaciones sorprendentes y revolucionarias de la electrónica
en este campo se basan en los componentes micro-miniaturizados que penetran
fácilmente en el organismo sin perturbar sus fundones vitales y abren nuevos
caminos a la investigación médica y al tratamiento de órganos cuyo funcionamiento
se encuentra interrumpido o perturbado. Algunos de estos componentes son
auténticos emisores o receptores, miniaturizados, que pueden no sólo captar las
señales sino amplificarlas. Sus aplicaciones son enormemente variadas, y van desde
la medida de la presión sanguínea, no solamente en los vasos sino directamente en
el corazón, hasta la determinación de oxígeno en la sangre, y el estudio de los
procesos digestivos.

Televisión en el estómago

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Estas y otras técnicas permiten una auténtica observación del interior del cuerpo
humano y, últimamente, verdaderas transmisiones de' televisión. Existen ya
cámaras que toman fotografías de los niños antes de nacer, mediante sondas
electrónicas, y hace un par de años se obtuvieron en la República Federal de
Alemania imágenes en color del esófago y del estómago de un hombre, mediante
una cámara de televisión.

Ilustración N° 3. Aunque la fantasía del dibujante ha puesto aquí en el estómago de
un paciente a técnicos y médicos con cámaras de televisión y equipos diversos, la
exageración no es tanta. Además de los tradicionales rayos X, la ciencia practica
hoy el "espionaje" en el interior del cuerpo humano con isótopos radiactivos,
mediante técnicas diversas de endoscopia que utilizan innumerables instrumentos y
aparatos entre los que figuran casi todos los desarrollados por la electrónica.

Un cable conductor de luz fue introducido en el estómago y transmitió a la pantalla
la imagen en rojo, verde y azul. Como ha señalado recientemente el doctor Andrés
Cournand, Premio Nobel de Medicina, la circulación, la presión, el volumen y el flujo

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sanguíneo pueden ser medidos desde dentro y las técnicas del sondaje cardíaco han
tenido una importancia trascendental en los avances modernos de la cirugía. (Ver
ilustración número 3).
Investigadores australianos han desarrollado una cámara de televisión en miniatura,
gracias a la cual el médico puede ver las mismas zonas que observaba con el
laringoscopio o con el broncoscopio, pero con la ventaja de una mayor claridad y
precisión en la imagen

Cine, radio y radar
En cuanto al cine, en Japón ha sido presentado recientemente un aparato, el
pielouretoroscopio, que no sólo permite el examen directo del riñón, sino también la
filmación del campo que se está examinando. Por otra parte, científicos de la
Universidad de California han logrado filmar el paso de partículas radiactivas a
través del cerebro humano.
La radio está empezando también a prestar sus servicios en este campo. Los suecos
han desarrollado un transmisor diminuto, operado con pilas, que proporciona
telemétricamente una información continuada sobre el corazón, el cerebro y la
actividad muscular del portador.
El radar podrá emplearse para mediciones de la circulación sanguínea. Del mismo
modo que la policía de tráfico controla la velocidad de los automóviles con ayuda de
equipos de radar, el médico podrá medir en el futuro qué tiempo necesita la sangre
para irrigar el corazón, cuánto tiempo permanece en los pulmones y si la velocidad
medida es mayor o menor de lo normal.
Por último, los ultrasonidos también cooperan en el diagnóstico y especialmente
para el descubrimiento de procesos patológicos en el interior del cráneo, mediante
impulsos de eco.
Se desarrollan también continuamente, y en diversos países del mundo, nuevos
procedimientos para el diagnóstico por medio de cámaras fotográficas, radiografías
en color, radiografías con alto voltaje y radiofotografía.
Todo esto resulta optimista y estimulante. Pero nos viene a la memoria una frase
estremecedora de Morris West:

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"Toda la vida es un misterio, pero la respuesta a ese misterio está
fuera de nosotros, no dentro. No podemos quitarnos capa tras capa
de nuestra piel, como si fuésemos cebollas, esperando que al quitar
la última capa descubramos lo que es realmente la cebolla. Al final
no queda nada. El misterio de la cebolla sigue sin explicación,
porque, como el hombre, es producto de un eterno acto creador".

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Capítulo 3
La piel: termostato perfecto

La mayoría de la gente cuando está de visita suele iniciar conversación refiriéndose
al tiempo, especialmente si no existe confianza entre las personas presentes. "Qué
manera de llover", es hoy una frase casi obligada. "Qué frío tan espantoso" dice la
gente del altiplano; "qué calor insoportable", comenta la gente de la costa y de las
tierras bajas.
En los países de estaciones marcadas el frío del invierno y el calor del verano son
temas de conversación cotidiana. Todos tratan de atenuar la respectiva sensación;
frotándose las manos, usando ropa gruesa de lana e ingiriendo bebidas calientes los
unos y usando ropa ligera, abanicándose y consumiendo gaseosas y cervezas
heladas los otros.

Ilustración Nº 4. La temperatura
interna del cuerpo humano es más o
menos constante. En clima frío o en
clima cálido, con ropas abriga das o
sin ellas el promedio es de 37 grados

Sin embargo, si se siente frío o calor, la temperatura del cuerpo humano es más o
menos constante, o sea que si colocáramos un termómetro en la boca del costeño
que se queja del calor y otro en la del bogotano que lo hace del frío, los
termómetros indicarían casi lo mismo, pues la temperatura de una persona sana
oscila entre 36.2 y 37.8 grados Celsius durante las 24 horas del día, tomada en la
boca. La temperatura en los niños tiene un intervalo mayor de variación y cambia

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comparativamente por causas insignificantes. La temperatura promedio disminuye
ligeramente desde la infancia a la pubertad y desde esta a la vejez. (Ver ilustración
número 4).

Variaciones de temperatura en el cuerpo
La temperatura en el hombre varía diariamente, presentándose la máxima entre las
dos y las cinco de la tarde y la mínima entre las dos y las cinco de la mañana.
Debido a estas variaciones es pura conveniencia considerar como normal la
temperatura de 37ºC; pues en la mañana puede bajar hasta 36ºC y en la tarde
subir a 37.4, sin que esto sea anormal. Aunque una persona trabaje de noche y
duerma de día este ritmo no se altera, pero si se viaja, por ejemplo, de Bogotá a
Tokio, el ritmo cambia a medida que varían las horas diurnas y nocturnas. Parece
por consiguiente que el ritmo térmico diario del hombre, se debe a influencias
cósmicas y no a los ciclos de actividad que lleva. La mujer tiene además un ciclo
mensual de temperatura en relación con la ovulación y menstruación. Justamente
antes de esta, la temperatura de la mañana desciende y continúa así para tener un
descenso mayor a la mitad del período; luego se recupera y vuelve a ser normal
hasta la siguiente ovulación.
La temperatura en nuestra piel es generalmente 4 ó 5 grados C. más baja que la
temperatura interna, pero la reacción de hombres y mujeres en relación con la
temperatura del medio ,ambiente varía considerablemente. La ingestión de
alimentos produce un aumento de temperatura tanto en la piel como internamente,
durante una o dos horas. En nuestras salas de cine la gente come continuamente
para mantenerse caliente; en cambio no debía fumar, pues al hacerla disminuye la
temperatura de la piel de manos y pies hasta 8,3º, por acción de la nicotina. El
alcohol produce un aumento de la temperatura de la piel, pero baja la temperatura
interna y por tanto contra lo que se cree, las personas que están expuestas a un frío
intenso deben evitar tomarlo, el trabajo muscular generalmente origina un aumento
temporal de la temperatura, aumento que depende de la severidad y duración de
trabajo y de la humedad y temperatura del medio.

Sangre fría y caliente

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Los animales en general se clasifican en dos grupos: los de sangre caliente, que
mantienen en su cuerpo una temperatura prácticamente constante, independiente
del ambiente, y los de sangre fría, cuya temperatura varía con la del medio o sea
que depende de la temperatura externa. Entre los primeros está el hombre, todos
los demás mamíferos, los pájaros y los animales usualmente domésticos, como
pollos, gansos, pavos, etc. El segundo grupo incluye los insectos, culebras, lagartos,
tortugas, ranas y peces. Estudios hechos en este grupo demostraron que
invariablemente su temperatura interna es siempre menor que la del medio donde
están. Grande fue la sorpresa de Francis Benedict cuando colocó una culebra en un
calorímetro para determinar la cantidad de calor que irradiaba y notó que el
termómetro descendía. De hecho, el reptil absorbía calor del medio. Únicamente en
el caso de la pitón cuando incuba sus huevos la temperatura de su Cuerpo es mayor
que la del medio.
Algunos animales de las zonas donde hay estaciones muy marcadas, como la
marmota, son de sangre caliente durante el período de calor y de sangre fría
cuando entra en período de hibernación, presentando temperaturas internas hasta
de 2,5°C, pero usualmente de uno a dos grados por encima de la temperatura
externa. Los animales de sangre caliente, anestesiados profundamente, se
comportan como los de sangre fría. La temperatura de un mono anestesiado con
éter y colocado en una cámara fría descendió lentamente y cuando alcanzó
alrededor de 32ºC, se hizo innecesaria la anestesia para que la temperatura interna
se mantuviera un poco inferior al medio. Parece que a cierta temperatura crítica, el
mecanismo o centro regulador del calor interno deja de actuar.
También se ha observado en el hombre y animales que cuando sufren daños en la
médula espinal, el sistema de regulación térmica deja de funcionar y se comportan
como animales de sangre fría.
Esto hace pensar que el poder mantener el cuerpo a temperatura constante ha sido
el resultado de un profundo proceso evolutivo y si algo interfiere la acción de los
altos centros nerviosos, el animal desciende en la escala para encontrarse en un
plano inferior de su evolución.

Temperatura y muerte

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Los límites de calor y frío que un animal de sangre caliente puede soportar
dependen de cada especie y de si tiene o no mecanismos para sudar. El hombre
puede resistir fiebre de 42ºC. El límite inferior varía con cada individuo; en casos de
coma diabético se han observado hasta 33,5ºC con recuperación. Estudios hechos
con enfermos de cáncer avanzado sometidos a hibernación, demuestran que el
cuerpo humano puede soportar temperaturas internas de 26,7ºC durante 5 a 8 días.
En animales no se ha hecho un estudio de límites térmicos, pero se puede deducir
comparativamente por los intervalos de variación de su temperatura interna. Los
monos, mulas, asnos, caballos, ratones, elefantes, tienen una variación de 35,5ºC a
38,4ºC. Los perros, ovejas, vacas, gatos, conejos y cerdos, de 37,8 a 39,5ºC;
pavos, gansos, patos, búhos, pelícanos y buitres, de 40 a 41ºC; gallinas, palomas y
varios pájaros pequeños, de 41,6 a 42,7ºC.
Los animales de sangre fría sobreviven hasta que la temperatura del cuerpo casi
alcanza el punto de solidificación. A esta temperatura el agua que contiene la
sangre se solidifica, aumentando su volumen y causando la muerte. Los insectos
mueren por no emigrar en invierno a zonas más templadas. Por otra parte tienen
grandes dificultades para sobrevivir cuando la temperatura de sus cuerpos pasa de
37,3ºC. Culebras y lagartos en los desiertos, generalmente mueren cuando no
encuentran sombra suficiente y adecuada que les proteja.

Regulación térmica del cuerpo
La temperatura del cuerpo en hombres y animales es mantenida más o menos
constante, mediante el balance entre la producción de calor interno y la eliminación
que de él hace el organismo mediante mecanismos adecuados. El calor interno es
producido como resultado de una de las fases del metabolismo, que a su vez es el
conjunto de transformaciones químicas y biológicas que se efectúan en el organismo
y que constituyen el hecho de la nutrición. Las complicadas moléculas orgánicas
constituyentes de los alimentos, al sufrir los procesos de desdoblamiento, reducción,
oxidación, etc., liberan gran cantidad de energía, parte de la cual se manifiesta en
forma de calor.
A fin de mantener la temperatura prácticamente constante, el cuerpo debe eliminar
calor, lo que normalmente lo hace por radiación o emisión de ondas calóricas, por

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convección o sea por efecto de corrientes de aire y por vaporización de agua. En
este último proceso se utiliza el calor para evaporar el agua en la piel y los
pulmones y es el utilizado por los animales que no sudan, como el ganado vacuno,
los perros, los gatos y las gallinas, entre otros. Cuando hace demasiado calor el
gato lame su piel para aumentar la evaporación y el perro aceza violentamente y
saca la lengua para obtener el mismo fin, La producción de leche en las vacas
disminuye en épocas de calor. Los caballos, las mulas y los burros soportan mejor el
calor que otros animales, porque poseen glándulas sudoríparas y por tanto trabajan
mejor que los bueyes.
Especialmente en el hombre el principal factor de la regulación del calor es la piel;
esta es una membrana que cubre todo el cuerpo amoldándose exactamente a su
superficie y tomando sus formas, no ofrece interrupción alguna ven las aberturas
naturales del organismo, como la boca o el recto, se prolonga modificándose en
mucosa. En la piel se encuentran las glándulas sebáceas, el tacto, el sistema de
excreción cutánea y el sistema piloso. También están allí presentes una serie de
órganos provistos de inervación vegetativa cuya finalidad principal es la
termorregulación. Sin embargo, esta se regula por el sistema vasomotor y por el
mecanismo nervioso de la transpiración. Cuando hace calor los vasos sanguíneos
cutáneos se dilatan produciéndose un aumento del flujo sanguíneo y eliminándose
así más calor. Por el contrario, cuando se presentan temperaturas muy frías, los
vasos sanguíneos de la piel se contraen, la temperatura de esta baja, disminuyendo
la pérdida de calor. En un medio confortable el hombre pierde calor así: 53 % de
radiación, 19% por convención y 28 % por vaporización.
La inteligencia humana a pesar de los grandes avances tecnológicos, no ha podido
fabricar un termostato tan perfecto y sensible como la piel.

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Capítulo 4
Las hacedoras de milagros

Las glándulas deciden si seremos
normales o anormales, si podremos o no
transformar los alimentos en energía, si
seremos activos o indolentes, conductores
o conducidos, ciudadanos mentalmente
sociables o criminales.

En el año 1474, un altanero y "varonil" gallo francés fue sindicado ante las
autoridades competentes, que para esa época lo eran principalmente las religiosas,
del repulsivo delito de poner un huevo.
La acusación prosperó rápidamente, y el infeliz plumífero fue condenado a morir en
la hoguera, pena que por entonces sólo se aplicaba a los herejes y hechiceros.
Cinco siglos después, científicos biólogos demostraron que si del organismo de
Albert Einstein o de Winston Churchill fuera retirado medio centigramo de tiroxina
(secreción de la glándula tiroides), bastaría para reducir a estos dos genios de la
humanidad a un estado de completa imbecilidad.
Entre estos dos hechos, fehacientes testimonios de dos épocas, el oscurantismo
científico del Medioevo y el prodigioso avance de todas las ciencias en el presente
siglo, se han escrito miles de libros, la mayor parte llenos de inexactitudes, sobre
las glándulas de secreción interna o endocrinas, que tan importante papel juegan en
el funcionamiento orgánico del hombre e influyen, decisivamente, en su
personalidad y carácter.
Hasta hace muy pocos años, y aún hoy en esta extraordinaria década del 70, los
científicos dedicados al estudio de las glándulas endocrinas se sorprenden de sus
propias investigaciones y de la importancia vital que tienen estos pequeños
"adminículos" en el comportamiento de los seres humanos.
En los días científicamente nebulosos en que aún no se había estructurado la
endocrinología, fenómenos como el del gallo que puso un huevo -hoy fácilmente
explicables por los estudios sobre el comportamiento de las glándulas que afectan

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las características del sexo- dieron lugar a una serie increíble de especulaciones
absurdas sobre el funcionamiento de las glándulas, sustentadas por charlatanes de
todos los pelambres, interesados en explotar, inclusive económicamente, la
ignorancia de las gentes.
Fue así como surgieron toda clase de teorías y se llegó a aseverar que mediante el
uso y control de las glándulas se podría alcanzar la "fuente de la eterna
juventud" y cambiar el sexo y la figura corporal de los seres humanos, En un
"estudio científico" publicado d fines del siglo XIX, un médico alemán aseguró que
"por una perfecta combinación de hormonas se podría convertir a una hermosa y
esbelta rubia de ojos azules en una rolliza y amada mulata". Infortunadamente,
para quienes se forjaron esos absurdos sueños no es posible "fabricar" un ser
humano como si se tratara de una tortilla.

Los verdaderos milagros
La verdad es que la endocrinología no ofrece esta clase de "milagros" ni tiene en su
poder la varita mágica de la hermosura, el talento y la sabiduría. Pero si bien es
cierto que no puede realizar esos prodigios, nos brinda en cambio, una serie
inimaginable de posibilidades para corregir las deficiencias orgánicas, controlar el
funcionamiento de las células y algunas funciones químicas del organismo, influir
fundamentalmente en los ritmos del crecimiento y del desarrollo, el metabolismo, la
digestión, el desarrollo normal de las características del sexo, etc.
En efecto, ¿no es acaso un auténtico "milagro" el hecho de poder convertir un niño
imbécil, casi inhumano, en un ser normal, inteligente, con sólo corregir la
insuficiencia de la glándula tiroides?
¿A qué deben su vida millares de diabéticos? A la secreción de una glándula.
¿Y no les parece a ustedes un verdadero milagro que el amor materno, nada menos
que el amor materno, es estimulado en los animales por inyecciones de una
hormona, la prolactina?

Mensajes químicos
Las glándulas de secreción interna son pequeños órganos localizados en diferentes
partes del cuerpo, algunos no más grandes que una almendra, y su misión

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primordial es la de producir las sustancias químicas llamadas hormonas. Estas son
enviadas a través de la corriente sanguínea, como un auténtico "mensaje químico"
que se extiende por todo el cuerpo, penetra a los vasos sanguíneos y llega a las
células. Estas reaccionan de diferente manera de acuerdo con la hormona que les
corresponde, se relacionan entre sí y de esta manera trabajan en conjunto para
beneficio de todas las que forman el cuerpo.
Y aun cuando otros factores influyen considerablemente en el funcionamiento de las
células, el poder de las glándulas endocrinas es más intenso, entre otras causas
porque las glándulas se hallan ligadas a otra serie de relaciones fisiológicas de vital
importancia. Su movimiento colectivo es algo así como "la orquesta de la vida", y el
papel que desempeñan en el control de las funciones químicas del organismo es
trascendental, más importante aún que el del sistema nervioso.
Cuando las glándulas se apartan de su ritmo natural y habitual, todo el sistema
endocrino se trastorna y se rompe el equilibrio glandular y hormonal, con resultados
extraordinariamente graves para el individuo.
Así, por ejemplo, una falla en la glándula tiroides, por pequeña que sea, produce de
inmediato el bocio, y el mal funcionamiento del páncreas ocasiona la diabetes.

La "Gran Maestra"
De las ocho glándulas de secreción interna más conocidas se destaca la hipófisis o
pituitaria, situada en la base del cerebro. Ha sido llamada justamente la "glándula
maestral" y su acción es tan poderosa que no sólo afecta el normal funcionamiento
de muchos órganos sino que ejerce una extraordinaria influencia reguladora sobre
todas las demás glándulas, especialmente en la tiroides.
La pituitaria contiene, por lo menos en lo descubierto hasta la fecha, cinco
hormonas diferentes, y es vital para el crecimiento de los huesos, las características
del sexo, la secreción láctea de las mamas, y regula la filtración de la sangre en los
riñones.
Es importante, tal como lo hemos dicho, para el normal crecimiento de las
personas, y ya es posible, alimentándolos con extracto de pituitaria, aumentar la
estatura de los seres humanos.

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La "Sede Del Alma"
La glándula pinal o pineal, también localizada en el cerebro, regula el desarrollo
del cuerpo en el período de la pubertad, y es tal su importancia en el control de la
excitabilidad sexual, que el filósofo Descartes la llamó la "sede del alma".
La tiroides, situada en la parte frontal del cuello, delante de la nuez de la garganta,
"fabrica" una de las más poderosas hormonas conocidas: la tiroxina. Se dice que
es la "vigilante del trabajo", pues una de sus más importantes funciones es la de
regular la asimilación de los alimentos y la distribución de la energía en el
organismo.
Las paratiroides (cuatro) se hallan junto a la tiroides y segregan una
parahormona. Regulan el calcio en la sangre y el desarrollo de los huesos.
En la parte inferior de la garganta, junto al esternón, se encuentra la glándula
tímica. Sus funciones son todavía poco conocidas, pero se sabe que regula el
crecimiento y el desarrollo de las glándulas sexuales. Segrega la hormona del timo.
En el páncreas, localizado detrás del estómago, se produce una hormona
admirable: la insulina, cuya carencia produce la diabetes, terrible enfermedad
llamada hasta hace muy pocos años "la carne derretida que se elimina por la orina",
El páncreas regula el metabolismo de los hidratos de carbono (azúcar y la fécula de
los alimentos, entre otros) y segrega algunos fermentos digestivos.

Para los momentos de emoción
Las glándulas suprarrenales (dos) están situadas sobre los riñones. Regulan la sal
que estos eliminan y producen la hormona llamada adrenalina, que controla el
ritmo cardíaco y la presión sanguínea. Cuando se presentan situaciones de alegría,
terror o miedo súbito, esta hormona regula el sistema nervioso del gran simpático y
le exige movilizar todas las reservas del organismo para hacer frente al peligro.
Las glándulas sexuales, ovarios y testículos, producen óvulos y
espermatozoides y segregan varias hormonas muy activas para la fijación normal
de los caracteres masculinos y femeninos. Es de tan graves consecuencias la más
mínima perturbación en el funcionamiento de estas glándulas, que en el caso de un
hombre normal la voz se le torna aguda, deja de crecerle la barba, se le desarrollan

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los pechos y en poco tiempo se dedicara con entusiasmo a la labores hogareñas
propias de las señoras.
Las investigaciones de los hombres de ciencia han demostrado la importancia que
tienen las glándulas de secreción interna en el funcionamiento de todos los órganos
del cuerpo humano. Y cuando todavía es poco lo que conocemos de esa "misteriosa
fuerza vital" que las impulsa, bástenos saber que de ellas depende, casi
exclusivamente, la salud y la felicidad cotidiana del hombre.

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Capítulo 5
La pituitaria cede al hombre sus poderes

La síntesis de la hormona del crecimiento
da a la medicina un arma de gran valor.

Cristóbal Colón se topó con América cuando buscaba las Indias Occidentales, y ese
inesperado hallazgo cambió la historia del mundo; el profesor Choh Hao Li también
está a punto de cambiar la historia de la humanidad, pero no propiamente por
coincidencia.
Li, nacido en China pero residente en Estados Unidos, es el científico que ha
encabezado las investigaciones que condujeron a la síntesis o producción en
laboratorio de la hormona del crecimiento. Lejos de ser una casualidad, este
hallazgo es producto de muchos años de paciente experimentación y estudio.
Más que una labor de biología, Li y sus ayudantes han realizado una obra de
ingeniería... a nivel de microscopio.
Para llegar a la somatotropina u hormona del crecimiento humano HC, han sido
necesarios más de 15 años de investigaciones y la "colaboración" de miles de
cadáveres. En 1950, Li consiguió aislar la hormona del crecimiento, una de las diez
hormonas conocidas de la glándula pituitaria, encargada de regular varias funciones
del organismo. Diez años después logró determinar su compleja estructura, que
consiste en una cadena de 188 aminoácidos. De allí en adelante los esfuerzos se
encaminaron hacia la producción artificial de la hormona, cosa que se logró
finalmente en los primeros días de enero de 1971.

Amanecer biológico
El resultado, sin embargo, es apenas el comienzo de un verdadero amanecer
biológico. El propio profesor Li expresó que el descubrimiento tiene tantas y tan
tremendas posibilidades, en un número tan grande de campos, "que simplemente
no hay manera de predecir hasta qué punto llegará".
Entre la variedad de aplicaciones que ofrece la síntesis en el laboratorio de la
hormona HC, pueden destacarse:

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El control del crecimiento: la hormona permitirá luchar e incluso vencer el
enanismo, que es causado por una insuficiencia en la producción de la HC por la
pituitaria. Del mismo modo, no es absurdo pensar que se llegue a conseguir un
aumento en la talla de la raza humana, mediante el paulatino incremento controlado
de esta hormona en el hombre.
La lucha contra el cáncer: La HC puede tener algún día un papel fundamental en
la lucha contra el cáncer, enfermedad esta que se debe a un incontrolable desarrollo
de las células. De acuerdo con el profesor Li, si ha sido posible sintetizar la hormona
del crecimiento, es permisible suponer que se puede sintetizar también una
hormona contra el crecimiento. Cualquier sustancia, explica Li, que impida el
desarrollo, puede ser útil para el tratamiento y cura del cáncer.
Ayuda en la lactancia: La HC tiene posibilidades de convertirse en un gran auxiliar
de la madre que acaba de tener un niño. Esta facultad se debe a un importante
hallazgo lateral de la síntesis de la hormona. Durante mucho tiempo se creyó que
en seres humanos, tal como en algunos animales, el crecimiento y la producción de
leche estaban regulados por dos hormonas diferentes. El doctor Li demostró que en
los primates, incluido el hombre, estas dos funciones las cumple una sola hormona,
la somatotropina. Inyecciones de HC en madres con bebés les ayuda en la lactancia.
Veintidós mujeres mexicanas que se quejaban de insuficiencia en la leche que
estaban dando a sus hijos, fueron inyectadas, diariamente y durante una semana,
con HC Al final, todos los bebés ganaron peso significativa mente, casi el 70 por
ciento de ellos lo doblaron en comparación con el período durante el cual sus
madres no recibieron la dosis de HC.
Otras virtuales aplicaciones de la HC incluyen la reparación de fracturas de
huesos, el descenso en los índices de colesterol en la sangre, la mayor resistencia a
las infecciones gracias al estímulo en la formación de anticuerpos, el control de
algunos desajustes sexuales y la determinación de dietas para adelgazar o
engordar. Habrán de pasar varios años para que los beneficios de la hormona
puedan aplicarse clínica mente. Por lo pronto, la síntesis de la HC es una noticia
suficientemente importante como para haber sido calificada por el rector de la
Universidad de California, donde se hizo el descubrimiento, como "uno de los hitos
más trascendentales en la historia de la investigación básica".

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Cadena con muchos eslabones
Paso a paso se desarrolló en el laboratorio la cuidadosa tarea de reconstruir los 188
eslabones de la cadena, y los puentes que unen a estos eslabones. Cada una de
estas piezas tuvo que ser identificada y ubicada exactamente en su lugar, en el
orden correspondiente, dentro de la cadena; después, fue menester "construir" los
puentes entre las 188 piezas, cosa que se logró con un compuesto sulfúrico.
La reconstrucción de cada eslabón tenía que hacerse, además, a partir de los
productos obtenibles. La labor se complicaba a causa de la escasez de He naturales.
Todas las hormonas que se emplearon para tratamiento o investigación, tuvieron
que ser extraídas de personas fallecidas pocas horas antes. Por eso se necesitaron
miles de cadáveres para obtener el volumen del tamaño de un dedal de hormonas
naturales, que U y su equipo utilizaron en el proceso.

Fin de una dictadura
El hallazgo del HC significa, por otra parte, que se le quitan algunos de los poderes
casi dictatoriales él la glándula pituitaria. Esta, llamada la glándula maestra, ejerce
control o influencia sobre prácticamente todas las funciones biológicas. Del tamaño
de la punta del dedo meñique y con un peso de 28 gramos, dirige la fábrica
biológica del cuerpo desde su trono en la base del cerebro, al que está unida por un
pequeño estambre., La hormona del crecimiento es producida por la parte anterior
de la glándula. Un sistema especial de control avisa a la glándula cuándo, se está
produciendo poco o mucho de una hormona determinada. Como un termostato
controla la temperatura, ese sistema mantiene un perfecto balance en las
secreciones.
Ahora, sin embargo, se podrán modificar algunos de sus mandatos desde el
laboratorio, gracias al descubrimiento del profesor Li y sus colaboradores.

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Capítulo 6
El torrente rojo que mantiene la vida

La sangre, líquido versátil y único como
ninguno, da aliento y alimento al
organismo.

¡Respire! ¡Respire profundamente! Sienta cómo el oxígeno penetra en su cuerpo a
través de las fosas nasales para revitalizar ese impetuoso torrente que fluye a
velocidad fantástica por el más antiguo "acueducto" del mundo, y que cuenta con
represas naturales que le impiden salirse de su cauce y realiza las funciones de
combustible de la gran estructura humana.
Piense en los efectos que el bienhechor oxígeno, esencial para la vida, ha de causar
en sus pulmones, purificando ese maravilloso río viviente formado por la sustancia
que suministra a la enorme y complicada maquinaria que la alberga la energía
necesaria para su funcionamiento, sustancia que todos llamamos vulgarmente
"sangre".

Branquias por pulmones
Para comprender con exactitud la delicada función de la sangre es conveniente
remontarse a las primeras manifestaciones de la vida, cuando los seres acuáticos
abandonaron el mar, su lugar de residencia durante millones de años. Al cambiarlo
por la tierra firme su organismo substituyó las branquias por pulmones para
asimilar el oxígeno del aire, desarrolló un motor especial que se encargara de
emplearlo en la mejor forma posible: el corazón, mediante. el cual el agua de mar
que circulaba dentro del organismo del animal se convirtió en un río de sangre
impulsado por el corazón y conducido él través de "tubos" que hoy son
denominados vasos sanguíneos.

Del aire a la sangre

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Con la inhalación del oxígeno que será consumido por billones de células
microscópicas integrantes del cuerpo humano, comienza el proceso creador de la
sangre.
El oxígeno llega hasta la tráquea a través de la nariz y la boca y se dirige hacia los
pulmones por los bronquios en que desemboca la tráquea. En los pulmones los
bronquios se subdividen como las ramas de un árbol, hasta terminar en
pequeñísimos sacos aéreos llamados alvéolos, que semejan esponjas y en cuyo
interior se halla una fina película que disuelve el oxígeno, permitiendo luego que las
moléculas del gas atraviesen la delgadísima membrana que limita los alvéolos (de
una micra -millonésima parte de un metro- de grueso) y otra membrana situada
detrás de la anterior, que constituye la pared de un pequeño vaso sanguíneo
llamado capilar. Una vez cumplido este recorrido, el oxígeno entra a formar parte de
la corriente sanguínea.

Conductores de oxígeno
Los encargados de transportar el oxígeno por todo el torrente sanguíneo son los
glóbulos rojos, formados en gran parte por agua y la proteína llamada
hemoglobina, que contiene hierro y cuya escasez en el organismo causa la
anemia. Estos glóbulos hacen parte de tres clases de cuerpos figurados que se
encuentran en la sangre: los glóbulos blancos o leucocitos, los rojos o eritrocitos
y las plaquetas o trombocitos.
La parte más importante de una molécula de hemoglobina, desde el punto vista de
capacidad para transportar oxígeno, consiste en los cuatro átomos de hierro que
tiene y que la capacitan para llevar igual número de moléculas de oxígeno. Un solo
eritrocito contiene 270 millones de moléculas de hemoglobina y como cada una
puede llevar cuatro de oxígeno, un solo glóbulo rojo contiene más de 1 .000
millones de moléculas de oxígeno.
En estas condiciones, numéricamente es fantástica la cantidad de oxígeno
transportada por los glóbulos rojos, teniendo en cuenta que un hombre promedio de
79 Kg. de peso tiene 25 billones de eritrocitos y las mujeres. -como pesan menos,
tienen menos sangre y menos glóbulos rojos en cada gota de sangre- cuentan con
17 billones de eritrocitos cuando su peso promedio es de 50 Kg. y en cada segundo

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de nuestra existencia mueren más de tres millones de glóbulos rojos, que
inmediatamente son remplazados por el organismo. (Ver ilustración Nº 5)

Ilustración Nº 5. En esta muestra
aumentada de sangre humana se
pueden observar sus componentes:
el plasma, fluido en el que flotan
los glóbulos rojos, pequeños y de
forma bicóncava que transportan el
oxígeno a los tejidos; los glóbulos
blancos, esferoidales, más grandes
y mucho menos numerosos, que
devoran los gérmenes patógenos;
y las plaquetas, pequeños discos
transparentes que reparan las
paredes del sistema circulatorio y
detienen las hemorragias al facilitar
la coagulación.

Para mantener constantemente esa provisión de oxígeno que consumen los billones
de células de nuestro cuerpo en condiciones de actividad que no requieran mayor
esfuerzo, absorbemos con cada respiración alrededor de 20 mililitros de oxígeno. Y
así como los carros de una mina, que van y vienen constantemente, siempre hay
glóbulos rojos esperando turno en los capilares pulmonares para recoger oxígeno, e
igualmente, es continuo el tránsito de eritrocitos agolpados detrás de aquellos que
acaban de ceder a los tejidos el oxígeno que transportaban.

El círculo rojo
La sangre se mueve en círculo y por eso se le llama "sistema circulatorio",
impulsado por el corazón, que se divide en cuatro compartimentos. Los dos
superiores son llamados aurículas izquierda y derecha y los inferiores ventrículos
izquierdo y derecho.

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Al contraerse, el corazón expulsa la sangre fuera del ventrículo derecho enviándola
él la arteria pulmonar (arterias son los vasos por los que la sangre sale del
corazón), que la lleva a los pulmones, en cuyos capilares la hemoglobina recoge el
oxígeno transportado por los glóbulos rojos y se convierte en la reserva del
indispensable gas.
Por la vena pulmonar, gran vaso sanguíneo que lleva la sangre al corazón, ésta se
precipita hada la aurícula izquierda, de donde pasa al ventrículo correspondiente a
través de una válvula que abre en una sola dirección.
Luego, cuando el corazón vuelve a contraerse, la sangre es expulsada hacia la
aorta, que es la mayor arteria del cuerpo y se subdivide hasta formar una red de
capilares a lo largo de los cuales se trasladan de nuevo los glóbulos rojos. La sangre
va perdiendo su contenido de oxígeno durante este recorrido, y cuando termina de
atravesar los capilares este casi ha desaparecido. Así, la sangre que llamaríamos
"gastada" llega a la vena cava inferior (por la que regresa al corazón la sangre del
torso y las extremidades inferiores) y a la vena cava superior, que lleva la sangre
de la cabeza y las extremidades superiores de vuelta al corazón. Las dos venas se
juntan y vierten la sangre en la aurícula derecha, de donde pasa al ventrículo
derecho para ser expulsada hacia la arteria pulmonar y regresar él los pulmones,
reiniciándose así el viaje a través del cuerpo. (Ver ilustración Nº 1).
Al aumentar el consumo de oxígeno por una gran actividad corporal, se incrementa
la cantidad de oxihemoglobina -que da a las personas el aspecto rosado--, y la
dilatación de los vasos sanguíneos hace subir el color rojo de la piel debido a la
entrada de una mayor cantidad de sangre él los capilares. Si se interrumpe el
suministro de oxígeno y disminuye este en la sangre, se desvanece el rojo de la piel
y se manifiesta el color propio de la hemoglobina, de un tinte azulado. Por eso se
llama muerte azul la que se produce por la prolongada suspensión del
abastecimiento, de oxígeno a la sangre, como la del que es víctima de la cianosis.
Al encontrarse ya dentro de las células en el torrente sanguíneo, el oxígeno se
combina con los átomos de las moléculas obtenidas de los alimentos, ingeridos en
forma de compuestos orgánicos de tres clases: hidratos de carbono, proteínas y
lípidos o grasas. De esas moléculas hay muchas clases formadas en general por

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átomos de carbono, hidrógeno, oxígeno, y nitrógeno, que juntos constituyen el 99%
de los que ingerimos y que la sangre lleva a todas las células del cuerpo.
Esas combinaciones son bastante lentas en el cuerpo humano y mientras la
formación de calor se mantiene al mínimo en el organismo, la energía se almacena
en forma de compuestos químicos que dan potencia él los músculos y ponen los
nervios en funcionamiento, proporcionando finalmente la fuerza necesaria para
construir complicadas moléculas como las proteínas.

Laboratorio celular
Y mientras nosotros trabajamos, jugamos o nos dedicamos al descanso, en nuestro
interior la actividad es permanente. El corazón late, los pulmones se inflan, la
sangre circula por todo el cuerpo él gran velocidad haciendo las veces de
combustible para llevar la energía necesaria a los puntos más lejanos del
organismo. Y como un gigantesco, complicado y maravilloso laboratorio, la química
celular trabaja segundo a segundo, sin descanso, para almacenar al máximo la
energía producida y deshacerse del resto en forma de calor. Además, el oxígeno que
se encuentra presente en las moléculas de alimentos no permite convertir más que
una pequeña porción del carbón y el hidrógeno en bióxido de carbono y agua.
La sangre tiene también una propiedad notable que evita su pérdida en caso de la
rotura de los vasos, arterias o venas que la conducen: la coagulación, que actúa a
manera de represa natural. Este proceso comienza al lesionarse un vaso sanguíneo
por una cortadura. Inicialmente los vasos se dilatan dando lugar a una hemorragia
para que la sangre fluya más fácilmente y expulse los microbios que pueden haber
entrado por la herida; poco después se contraen y la hemorragia cesa, permitiendo
así la formación del coágulo que sella la herida y facilita la reparación del tejido
lesionado.
Recordando pues que en cada gota de sangre se nos escapa la vida, mantengamos
permanentemente el equilibrio del organismo suministrándole el alimento, el
oxígeno necesario, aquellos elementos que nos harán resistentes a las
enfermedades y nutrirán ese torrente viviente que es nuestra sangre, el líquido que
Goethe, por boca de Mefistófeles, llamaba "muy especial".

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Capítulo 7
El hígado: laboratorio químico en el cual no hay vacaciones

Si el hígado pudiera padecer de un complejo de culpabilidad, seguro que no se
empeñaría en ocultarlo, porque no existe en el cuerpo humano un órgano que sea
objeto de más calumnias gratuitas.
Cualquier afección o síntoma orgánico indefinido halla en el hígado la víctima
preferida de toda suerte de inculpaciones. Pero como si lo anterior fuera poco, se le
dirigen los más feos brebajes, infusiones de plantas, dentro de un proceso, muchas
veces absurdo de auto-medicación. Por eso, la imagen y las referencias en general
que tenemos de la glándula más grande del organismo humano (pesa cinco kilos
cuando está lleno de sangre), son perfectamente negativas y han contribuido, él
través de los tiempos, él crearle una mala reputación.
Pero la verdad es otra. El hígado es el más perfecto laboratorio químico portátil
creado por la naturaleza; con un poder de asimilación inmenso y un sentido del
trabajo extraordinario. Es un laboratorio que fabrica, almacena y distribuye, toda
una serie de productos sin los cuales sería imposible vivir. Es el gran incomprendido
del organismo; labora sin descanso, sin tener derecho a vacaciones y, cuando en
uso de sus derechos sindicales, resuelve declararse en huelga para reclamar ciertas
consideraciones, todos ponemos el grito en el cielo (Ver ilustración número 6).
Al momento de asistir a un banquete, a un paseo con plan de cena campestre, o en
épocas señaladas como la Semana Santa o las festividades de fin de año, no
escatimamos esfuerzo alguno por ingerir manjares de toda índole: licores, grasas,
condimentos, etc. Sólo al día siguiente recordamos que tenemos hígado; y le
censuramos las reclamaciones, hechas en su único lenguaje, cual es el de las
llamadas al orden, por lo demás bastante "convincentes".
Pero es que, ¿fuera de la cara amarga que hemos presentado, conocemos la otra
cara de nuestro hígado, la buena, la del infatigable trabajador? ¡No! Es poco lo que
sabemos de ese pequeño monstruo -como lo pintan- ubicado en la parte superior
del abdomen, de un color rojo-caoba y extraña forma, abultada hacia el lado
derecho para terminar hacia el izquierdo en una lengüeta.

Gentileza de Guillermo Mejía 34 Preparado por Patricio Barros
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Esa máquina simple en apariencia, pero vasta en funciones, se encuentra en el
reino animal con características disímiles, especialmente en cuanto al tamaño y
funciones accesorias.

Ilustración Nº 6. El cuerpo humano,
integrado por una serie de órganos de
mayor o menor complejidad, tiene
como ejemplo de trabajo constante al
hígado, la mayor de las glándulas y
un verdadero laboratorio que
produce, distribuye y almacena toda
una amplia gama de productos sin los
cuales la vida del hombre sería
imposible.

Es así como el sencillo productor de enzimas digestivas en las especies primeras de
vertebrados, pasa a ser glándula tanto de secreción externa, al verter la bilis en el
intestino, como de secreción interna, al ponerse sus células en contacto con los
capilares sanguíneos.
Sin embargo, la función digestiva ejercida por el hígado no es sino una más de las
que desarrolla habitualmente. Su acción sobre los alimentos, sean estos grasas,
hidratos de carbono o proteínas, con el objeto de almacenar., los o convertirlos en
moléculas útiles a los tejidos, es de las estrictamente fundamentales.
Mediante esa acción reduce proteínas sobrantes en urea que pasa a los riñones, y
convierte a otras en energía orgánica potencial'.

Gentileza de Guillermo Mejía 35 Preparado por Patricio Barros
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Mas no sólo es un productor, transformador o modificador, sino que es guardián ceo
losa del buen funcionamiento orgánico. En virtud de ello, descompone sustancias
dañinas a tóxicas; acumula en su tabla de bondades acciones metabólicas, o sea
cambios fisiológicos entre el organismo vivo y el medio exterior: acumula cobalto,
cobre y hierro, y permite la formación de la vitamina A. Separa bacterias muertas y
cuerpos similares que pueden encontrarse en la sangre y almacena vitamina B12, la
cual interviene directamente en la formación de los glóbulos rojos de la sangre.
Precisamente acerca de esta última función, cabe destacar que en 1934 dos
médicos de la Universidad de Harvard, los doctores Minot y Murphy, junto con el
científico Whipple de la Universidad de California compartieron el premio Nobel de
medicina por sus estudios encaminados, de manera experimental, a demostrar que
el hígado era el alimento más adecuado' en el tratamiento contra la anemia
denominada "perniciosa", de efectos mortales en los pacientes.
El proceso que condujo a la adopción del extracto hepático como remedio para ese
tipo de anemia, hasta el punto de transformarla en relativamente benigna, duró
algo más de siete años por la forma lenta como se logró determinar la presencia del
factor antianémico.
Desde un comienzo se tuvo la sospecha de que el factor era una vitamina, lo cual se
confirmó más tarde cuando se reconocieron la A (soluble en grasa pero no en agua)
y la S, con atributos de solubilidad inversos. La última se reveló como una mezcla
de muchos compuestos y de allí la denominación de complejo vitamínico 8,
fundamental para el funcionamiento químico adecuado de todas las células
conocidas: animales, vegetales y bacterias posteriormente fue bautizado con el
nombre de vitamina B 12, la cual contiene cobalto, metal con propiedades parecidas
a las del hierro.
Pero no es esta la única circunstancia en que el hígado defiende al hombre de la
muerte; ocurre que en su interior se forma el fibrinógeno, proteína plasmática y uno
de los componentes de la sangre que al ponerse en contacto con el aire, por lo
general en la apertura de un vaso sanguíneo lesionado, se convierte en fibrina, red
de fibras que permite la formación de coágulos.
En consecuencia, si el hígado por cualquier anomalía funcional baja la concentración
sanguínea de fibrinógeno, principal factor de coagulación, la persona queda

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expuesta a varias situaciones delicadas para su existencia, como en el caso la
hemofilia En esa hemorrágica, el paciente sangra indefinidamente, incluso por
pequeñas heridas y está en peligro de morir por una extracción dental o un simple
arañazo.
Toda una serie de procesos químicos permite al hígado actuar sobre los alimentos
antes de ceder a los tejidos las sustancias que estos necesitan. Se trata de una
labor continua y variada, acorde con el tipo de alimentos ingeridos por la persona y
la necesidad de "combustible" que presenten los músculos, según el grado de
actividad o pasividad en que se encuentre momentáneamente el organismo.
Para el cumplimiento de todas estas misiones, el hígado no trabaja solo. Por el
contrario, labora en "llave" con otra glándula vecina que se llama páncreas, y con
una pequeña bolsa de tejido muscular a la cual se le denomina vesícula biliar en el
lenguaje técnico, o hiel, en el lenguaje vulgar. La primera produce la insulina,
hormona que regula la cantidad de glucosa contenida en la sangre. Utilizada en
medicina para combatir los efectos de la enfermedad, llamada diabetes, producida
por exceso de azúcar en el torrente circulatorio, La hiel, por su parte, produce la
bilis, líquido viscoso de color amarillo, el cual contiene sales biliares y sustancias
como el colesterol.
Las reservas de cobre, y especialmente de hierro, que mantiene el hígado, le
confieren un alto valor vitamínico, de ahí el aprovechamiento que en la industria
farmacéutica se hace del hígado de los peces, por ejemplo, el bacalao.
Pero no todo ha de ser rigor, ni menos ciencia. El hígado ha caído también en las
redes de la publicidad. Los anunciadores de algunos productos medicinales que
ofrecen determinados reguladores para su funcionamiento han dado en afirmar que
ya no es el corazón el órgano que regula el amor, sino el hígado, debido a que sus
indisposiciones predisponen a las personas a las alteraciones del carácter.
En consecuencia, sobre esta criticada glándula industriosa y vigilante hay mucho de
leyenda más que de verdad y hasta hay ingratitud. De su vital funcionamiento
dependen hombres e irracionales, ya sabemos cómo, y mientras las críticas entre
los primeros hacia sus propios hígados son implacables, dudan poco en devorar los
de los segundos.
Es la ley de la vida, y de ella ni el hígado se escapa.

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Capítulo 8
Los riñones grandes olvidados

El hombre, que recuerda a cada instante a
su hígado o su corazón, parece olvidar a
los riñones, órganos maravillosos que
silenciosamente cumplen la función de
mantener la vida eliminando los desechos
tóxicos de las funciones orgánicas.

Si alguna vez se organiza un concurso de popularidad de los órganos del cuerpo
humano, seguramente el corazón ocupará el primer lugar, los pulmones el segundo
y el hígado un honroso tercer puesto.
Relegados a uno de los sitios de menor acogida popular irán, posiblemente, dos
órganos en forma de fríjol, de 12 cm. de largo, 7 cm. de ancho y un peso de menos
de 500 gramos; dos modestos bloques de carne blanda y color rojo carmelita que,
desplazados en un costado por Su Majestad El Hígado y oprimidos en ambos por los
intestinos, cumplen calladamente su función: la de salvar la vida del hombre
eliminando los residuos de las funciones orgánicas.
En efecto, si no fuese por el trabajo incansable de nuestros olvidados riñones, el
cuerpo se intoxicaría y moriría en poco tiempo. Porque los riñones constituyen la
máquina más perfecta que se conoce para eliminar desperdicios y regular la
cantidad de ciertas substancias que entran al organismo.

Con el pasado a cuestas
A pesar de la aparente sordidez que presenta la función renal, la verdad es que
pocas en el cuerpo humano resultan tan apasionantes como esta. Y tan necesarias.
Para empezar, los riñones constituyen el único órgano que se presenta, por decirlo
así, con su "hoja de vida'" en cada organismo. En un caso muy extraño dentro de la
naturaleza, el riñón repite, en poco tiempo, todos los pasos y transformaciones que
ha sufrido él lo largo de millones de años. De la misma manera como la forma del
cráneo humano; por ejemplo, ha experimentado una evolución desde los seres que

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antecedieron directamente al hombre en el planeta, también otros órganos han
cambiado paulatinamente durante siglos.
El riñón ha presentado tres etapas evolutivas en la historia de las especies.
Inicialmente, el pronefros, de tipo rudimentario, que aún se encuentra en peces
como la lamprea. Este fue sucedido por el mesonefros, todavía presente en
algunos anfibios. Y la tercera etapa es el metanefros, que es el riñón último
modelo, el de los seres desarrollados.

Ilustración Nº 7. Al eliminar de la sangre los desechos de la actividad orgánica, los
riñones realizan la función básica de mantener el delicado equilibrio del agua y las
substancias necesarias para la vida. En este corte vertical de un riñón se ven sus
partes más importantes. La sangre entra por la arteria renal y por la vena renal que
desemboca en la vena cava inferior, que lleva la sangre al corazón. Las unidades
funcionales del riñón son los nefrones (derecha de la foto), pequeños tubos
ondulados que en número de un millón forman la orina.

Esta evolución no tiene nada de insólito. Lo que sí constituye un hecho peculiar es
que en todos los seres humanos -en usted, en su vecino, en su compañero de
trabajo- se han presentado rápidamente las tres etapas históricas del riñón. El
pronefros aparece poco después de la concepción de la criatura, cuando esta
todavía se encuentra en estado embrionario. Poco después, en la época en que el
embrión se convierte en feto, el pronefros es remplazado por el mesonefros, que

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a su vez viene a ser sustituido más tarde por el riñón "moderno", el metanefros.
(Ver ilustración número 7).
Sin embargo, el mesonefros no desaparece por completo. En el varón, está
relacionado íntimamente con el sistema urinario y el reproductivo, al paso que en la
mujer se reduce a una huella de lo que fue. Esta es una de las diferencias en el
aparato urinario masculino y femenino que, en el primer caso, funciona
conjuntamente, en ciertos tramos, con el aparato reproductor, mientras que en el
segundo se trata de dos unidades separadas. Otras diferencias están vinculadas a la
capacidad de filtración de los riñones, que es mayor en el varón que en la mujer.

Formación de la orina
La tarea del riñón consiste, en pocas palabras, en "limpiar" la sangre y separar de
ella lo que debe eliminarse y lo que puede ser aprovechado. Esta función la cumple
a través de unos corpúsculos diminutos (hay cerca de un millón de ellos en cada
riñón), llamados nefrones. Estos están formados por dos elementos. Uno de ellos,
el glomérulo, se encarga de recibir el flujo sanguíneo y enviarlo a través de lo que
constituye, en última instancia, la maquinaria de filtración: unos diminutos tubos
que, dotados de sensibilidad y permeabilidad especiales, escogen los desechos que
van a formar la orina y dan el visto bueno a los elementos restantes (Ver ilustración
número 7).
La orina va entonces a un depósito de almacenamiento, la vejiga, a través de los
uréteres, y la sangre continúa su camino hasta ser recogida nuevamente por el
sistema de drenaje del riñón. En total, llegan alrededor de 1.200 mililitros de sangre
al riñón cada minuto, que constituyen del 15 al 20 % de lo que bombea el corazón
en este tiempo. De esto sangre, el 55 %' es plasma, y de este se filtra
aproximadamente el 20% para elaborar orina a razón de uno o dos mililitros por
minuto.

Ejemplo de solidaridad
Pero con todo lo importante que es la función excretora del riñón no tiene más
trascendencia, que la labor "ambiental" que desarrolla este órgano. El riñón tiene, al
respecto, la delicada tarea de regular las cantidades de sal yagua en el organismo, y

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su vinculación con otros circuitos del cuerpo es tan estrecha que Ciertas actividades
y ocurrencias que afectan al sistema nervioso llamado simpático se manifiestan
finalmente en los riñones. Así, una hemorragia, el dolor intenso, el ejercido,
disminuyen la llegada de sangre al riñón.
No obstante, y a pesar de su importante misión, los riñones no ganarían un
concurso de popularidad. De hecho, su existencia sólo se adivina cuando registran
alguna falla, que puede ser insuficiente capacidad de filtración o la presencia de
substancias nocivas para el órgano, que este a su vez no puede filtrar.
Un accidente también puede minar un riñón. Y sin embargo, esta pareja de órganos
es tan solidaria que, cuando se ve la necesidad de extirpar uno de los dos, el que
queda asume para sí todas las funciones urinarias y las cumple sin problemas. De
hecho, su capacidad es tan grande, que medio riñón sería suficiente para desarrollar
la función renal en su totalidad. Cuando por alguna circunstancia uno de los riñones
deja de funcionar, con el transcurso de unos pocos meses se convierte en una
porción inútil de tejido y reduce su tamaño, al paso que su compañero aumenta de
volumen por la tarea doble que debe desarrollar.

El riñón artificial
Como una de las funciones del riñón es la de liberar la sangre de los desechos de
que ha sido cargada por el metabolismo celular, una deficiencia en esta labor de
purificación puede traer consecuencias fatales para el organismo. En este caso, los
ingredientes tóxicos, que son derivados principalmente del nitrógeno, envenenan el
cuerpo y la muerte sobreviene aproximadamente en una semana si las funciones
renales han cesado por completo.
A fin de suplir deficiencias temporales o periódicas de los riñones, desde 1944 se
han venido perfeccionando modelos de máquinas filtradoras. El primero de estos
riñones artificiales fue construido en Holanda por un científico de apellido Kolff.
Dicho aparato, perfeccionado más tarde por Richet y Rientord, es el que hoy se
emplea en la mayoría de los hospitales.
El funcionamiento del riñón artificial es como sigue: la sangre del paciente es
conducida él través de tubos especiales él la máquina. Una vez allí, circula a través

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de un tubo de celofán semipermeable que se encuentra sumergido en un líquido
preparado en laboratorio según las necesidades de cada paciente.
Las substancias que forman este líquido lo asimilan al plasma sanguíneo normal,
aunque pueden modificarse de acuerdo con las deficiencias que presente el
enfermo, a fin de introducir en el torrente sanguíneo los elementos que este
requiere, o suprimir de la composición aquellos de que se pretende liberar al
organismo.
El tubo de celofán, de 50 m. de largo y tres centímetros de ancho, tiene forma
aplanada y se enrolla en un cilindro metálico que gira a razón de 34 vueltas por
minuto. La porosidad del tubo es tal, que permite el paso de agua y substancias
disueltas de tamaño molecular reducido, mientras que no puede ser atravesado por
gérmenes que se encuentran en el líquido preparado en el laboratorio ni por las
células sanguíneas o las proteínas.

Trasplantes
En estas condiciones, sólo llegarán él la sangre los productos disueltos que deseen
los especialistas él fin de corregir los problemas de filtración que presente el
paciente. También se emplea el riñón artificial en ciertas intervenciones quirúrgicas
en las que es menester aislar los riñones de su función durante algunos minutos. El
aparato ha resultado un auxiliar valiosísimo en los casos de trasplante de riñón.
Esta última modalidad abre un panorama enteramente nuevo no sólo al tratamiento
de enfermedades renales sino de otros órganos, aunque su empleo está muy
limitado por su alto costo. También aquí tiene puntos a su favor el riñón, pues es
uno de los órganos que más se presta para recibir trasplantes.
El riñón es, pues, colaborador hasta en eso. Mientras que en trasplantes del corazón
las posibilidades de rechazo son muy altas, no ocurre igual con los riñones. Hojas de
vida, solidaridad de colegas, desintoxicación de la sangre, graduación del medio
interno, tolerancia de máquinas y trasplantes, poco espacio ocupado y trabajo de 24
horas al día. Estos son, en síntesis, sus riñones. Ahora, estaría usted dispuesto a
modificar su voto en un concurso sobre el órgano más conocido y popular.

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Capítulo 9
Ahora se celebran más bodas de oro que nunca

Se alarga la vida media de las personas

Hace algún tiempo -decía un periódico alemán- Radio Moscú difundió la noticia del
fallecimiento de un ruso de 190 años. No ha podido comprobarse si ello es cierto.
En cambio, está demostrado que el canadiense Pierre Toubert llegó él los 113 años.
La marca en Alemania fue batida por una señora que murió el 2 de febrero de 1958,
a los 108 años.
En todo caso, son varios los países donde ya se ha registrado estadística mente un
aumento de la vida media de las personas. Como es sabido, en la Edad Media era
sólo de 30 años el promedio de vida humana. A principios de este siglo se acercó a
los 50 y desde entonces se ha doblado el porcentaje de los que tienen más de 70
años. Un indicio muy expresivo del alargamiento de la vida es el gran número de
"bodas de oro" que se celebran.
Según el anuario demográfico de las Naciones Unidas, en 26 países del mundo la
expectación de vida es, para las mujeres recién nacidas, de más de 70 años. Para
los varones, sólo en 5 países pasa de 70 años. Figuran a la cabeza de las
estadísticas de longevidad Francia, Holanda y Noruega, países en los que la
expectación de vida para las mujeres es de 75 años. En los Estados Unidos, la
duración de la vida media es, para el sexo femenino de 74. Los hombres alcanzan la
media más elevada, con 71 años, en Holanda, Noruega y Suecia.
Volviendo a la Unión Soviética, diremos que en Kerki, en la República de
Turkrmenia, se ha celebrado una curiosa fiesta con motivo de que doce habitantes
del lugar cumplieron 100 años. Con ellos, el número de los centenarios locales llegó
a veinte.

La edad de la vejez
Estos hechos plantean problemas de todo orden, pero especialmente de tipo
médico, social e incluso jurídico. Por ejemplo, ¿a qué edad se puede considerar
anciana a una persona? En Kiev se celebró un coloquio internacional dedicado a la

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gerontología y se adoptó la norma siguiente: personas "de edad" de los 60 a los 74
años; ancianos, de los 75 a los 90, y a partir de los 90, personas "de larga vida".
¿Es inevitable el envejecimiento? se preguntaba un periódico alemán al examinar
algunas teorías actuales sobre geriatría. ¿No podríamos vivir un siglo sobre la Tierra
en condiciones favorables? ¿Qué es lo que nos hace envejecer, enfermar y por
último morir?
En líneas generales, el envejecimiento se relaciona con fenómenos de desgaste y
formación de residuos en el organismo. Se inicia con el propio nacimiento de las
personas. Por ello un especialista francés, el doctor Baumgarther, hablando en
Ginebra durante unas Jornadas Científicas sobre reumatismo, ha podido decir que la
lucha contra el envejecimiento debe comenzar temprano y que el desgaste del ser
humano se debe a un problema de falta de armonía.
El conjunto del sistema locomotor se como pone de dos partes: los huesos, las
articulaciones, los cartílagos, los tendones, los ligamentos, etc., que forman la parte
estática del organismo, y una segunda parte, dinámica, constituida por los
músculos.
El envejecimiento del sistema estático es muy rápido. Los discos comienzan a
envejecer a la edad de 15 años y los cartílagos y tendones él los 18; en cambio, los
músculos envejecen muy lentamente y la fuerza muscular es tan importante, él
juicio del profesor francés, él los sesenta años como él los doscientos.
Hasta los 35 años, los dos sistemas marchan armónicamente, pero él partir, de los
35, el estático empieza él envejecer, mientras el dinámico se mantiene en forma,
Baumgarther ha realizado un estudio de varios años analizando los casos de
millares de obreros de la industria francesa, "He llegado él una comprobación
sorprendente: el envejecimiento comienza a los 30 años", Por ello, a esa edad debe
iniciarse ya la lucha mediante sistemas combinados de reposo, ejercicios lentos y
armónicos, y técnicas respiratorias y dietas apropiadas, para mantener la agilidad,
la distensión, el equilibrio y la capacidad muscular.
¿Puede la medicina ayudar a la gente a vivir más tiempo y mejor? Aquí se que la
respuesta es unánimemente afirmativa, Cuando pueda conocerse exactamente el
proceso de envejecimiento de las células del organismo y el funcionamiento de los
sistemas de control bioquímico crecimiento, se podrá disponer de elementos de

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juicio suficientes y quizás se tendrá la para una larga vida. Un especialista británico,
el doctor Comfort, ha señalado que todavía no se ha hecho el estudio necesario
para conocer los caminos y las líneas de investigación en que debe profundizarse.
Pero añadió:
"Existe la posibilidad de un portentoso adelanto que afecte al vigor
humano en la edad avanzada, o a promedio de vida, o él uno y
otro".

El científico británico expone, con frases muy gráficas, en qué consiste el problema:
"En términos generales, la vejez parece ser lo que podríamos llamar
pérdida de información". Perdernos vigor porque, igual que una
nave espacial destinada él fotografiar el planeta Marte y a
desgastarse luego, así nosotros, más allá de cierto límite, quedamos
fuera de programa.

Radiaciones de energía
Según algunas investigaciones, cuanto más vive una persona más tiempo está
expuesta a las radiaciones de energía, tanto artificial como natural y al contacto con
sustancias que pueden modificar químicamente el ácido desoxirribonucleico del
núcleo de la célula, por lo que puede quedar destruido el esquema de mando del
organismo celular para la producción de las proteínas que, como se sabe,
constituyen los elementos esenciales del complejísimo edificio que es la célula.
Según lo que antecede, una posibilidad de detener el proceso de envejecimiento
consistiría en suministrar a la célula que va envejeciendo ácido desoxirribonucleico
virgen.
Otra teoría del conocido patólogo norteamericano Roy Lee Walford ve en el
envejecimiento una especie de guerra civil dentro del propio cuerpo: el sistema de
seguridad de la reacción inmunológica que protege al organismo contra los
gérmenes nocivos, podría volverse contra el propio cuerpo y destruirlo poco a poco.
Otra autoridad mundial en esta materia ha dicho, con intencionada exageración: "no
se muere de viejo", Aunque una persona de edad deje de existir un día sin que se

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aprecien causas anatómicas de defunción, al examinarla minuciosamente se
encuentran siempre desarreglos patológicos que son responsables de la muerte.

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Capítulo 10
El misterioso metrónomo que marca el compás de la sinfonía de la vida

El hombre tiende a organizar sus actividades según un ritmo regular casi invariable.
Como muchos otros seres vivos sigue al Sol: le gusta levantarse con él y acostarse
con él. En su mundo, el canto del gallo al despuntar el alba simboliza el comienzo
de la actividad vital que parece hacer una pausa durante la noche.
Los animales y las plantas también muestran ciclos de actividad de ritmo igual.
Unos, tal vez la mayoría, están activos durante el día. Otros, como la rata, el grillo,
la araña, lo están durante la noche. Ciertos cangrejos cambian de color cuando se
pone el Sol. Durante el día lunar (24 horas, 50 minutos), las variaciones del índice
de actividad metabólica coincide en seres tan diversos como la papa, la zanahoria,
las algas, el gusano terrestre y el tritón o salamandra acuática. Y desde hace
millones de años ciertos mosquitos dejan la envoltura que los ha protegido en su
estado larval, y en el anochecer de un día estival abandonan su ambiente acuático y
comienzan a volar. Lo mismo han hecho exactamente un año antes, y casi todos los
años desde épocas pretéritas.

Verdadero reloj biológico
Todo esto ocurre -los ejemplos son innumerables- como si un metrónomo o un reloj
invisible marcaran ese ritmo vital y lo registraran junto con el inexorable curso de la
vida y el tiempo.
¿Cómo se ajustan esos seres vivos a tan maravillosa sincronía?
¿Qué carácter tienen esos verdaderos "relojes calendarios" de absoluta precisión?
De ese reloj biológico se valen, posiblemente, todos los seres vivos, porque mide
con gran exactitud no sólo los días, solar y lunar, sino hasta el sideral y el mes y el
año sinódicos para ciertos organismos.
Se sabía desde hace mucho tiempo que algunos órganos vitales trabajan ajustados
a un ritmo determinado, casi como mecanismos de relojería, como el corazón con
sus latidos y los pulmones con sus inhalaciones rítmicas. Pero hace relativamente
poco se ha descubierto que esa periodicidad alcanza a casi todas las funciones

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orgánicas, desde la producción de ácidos nucléicos hasta la de hormonas (Ver
ilustración número 8).

Ilustración N° 8. Se sabía que algunos
órganos vitales trabajan según un
ritmo determinado, casi como
mecanismos de relojería. Como el
corazón con sus latidos y los
pulmones con sus inhalaciones
rítmicas, pero ahora se ha descubierto
que esa periodicidad alcanza a casi
todas las funciones orgánicas, desde
la producción de ácidos nucleicos
hasta la de hormonas.

Un ciclo invariable
Con la investigación de las misteriosas fluctuaciones rítmicas de las funciones
metabólicas del cuerpo se están obteniendo conocimientos muy útiles. Se sabe que
en un organismo sano 10$ ciclos rítmicos son sorprendentemente regulares y el
"horario" de las diversas funciones metabólicas está íntimamente sincronizado hasta
que las enfermedades lo alteran o desincronizan. También se ha establecido que el
llamado "ambiente interno" del cuerpo, aunque en estado de equilibrio, sufre
modificaciones, y que hora tras hora cambia bioquímicamente en forma rítmica. Por
lo tanto en este sentido, el organismo no es el mismo de la mañana.
Los indicios característicos de las enfermedades, llamados síntomas, no son ya
suficientes para el diagnóstico y pueden inducir a error si no se consideran las
variaciones rítmicas en el "horario" de las funciones metabólicas. Así, la

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concentración de ciertas hormonas en la sangre varía notablemente en el curso del
día. Puede alcanzar el máximo por la mañana y llegar al mínimo por la noche. Un
examen médico que no tenga en cuenta estas variaciones, llevaría a diagnosticar
enfermedades inexistentes.
En condiciones normales, este rítmico suceder de funciones constituye un ciclo
invariable que se extiende de 24 a 28 horas. Y puede decirse que ese ciclo es la
estructura "cronológica" del organismo, así como huesos y órganos representan la
estructura "espacial". No sólo el organismo de hombres y animales funciona como
un todo según un ciclo determinado, sino que también ocurre así con la actividad
enzimática y hormonal, que aumenta y disminuye en el lapso del día, y con los
procesos vitales de las células, los elementos internos de estas y los tejidos
mismos.
Como el orden en la actividad enzimática y hormonal debe ser preciso y seguir un
plan determinado -cada sustancia debe estar disponible en el momento exacto en
que se le necesita- cualquier demora puede indicar una anormalidad o enfermedad.

Semáforo de la salud
La importancia de los ritmos y ciclos biológicos en la diagnosis de las enfermedades
comienza a verse ahora en forma clara. Se sabía que la desincronización de la
división celular anunciaba la aparición de cánceres, y hoy se estudia la posibilidad
de que alteraciones de temperaturas -observadas en casos de cáncer cervical
descubiertos al estudiar el fenómeno- y otras fluctuaciones del ritmo vital, sean
indicios de afecciones similares.
En tal sentido, esos ciclos constituyen verdaderos semáforos 'del estado de la salud
que la ciencia puede utilizar en la lucha contra las enfermedades. Parece ahora
evidente que los relojes de la vida son respuestas biológicas a ritmos geofísicos.
Serían una adaptación del ser humano al movimiento de la Tierra y se evidencia
también en las plantas. Algunos vegetales lo siguen, estén o no en su ambiente
natural, el suelo, o en los escaparates de las tiendas donde se venden para la
alimentación humana. Y el hombre percibe sus alteraciones. ¿Quién no ha sentido
extrañas sensaciones después de un largo viaje en avión lo ha puesto en carrera
con el Sol y ha alterado su horario habitual?

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Un científico asimila esos ritmos geofísicos a las oscilaciones de la corriente que
impulsa el motor sincrónico de un reloj eléctrico, y así como este puede ajustarse
para indicar la hora' es de suponer que el "reloj biológico" tiene dispositivos para
regular, cambiar o ajustar el ciclo fisiológico en el interior de la célula o el
organismo.
El ciclo día-noche sincroniza la cronología interna del organismo en forma indirecta,
pero el ritmo no es prisionero absoluto de las influencias externas, luz y oscuridad,
como lo prueban quienes han vivido fuera de su ambiente natural –en cuevas, por
ejemplo pues el ritmo parece haber quedado "impreso" en el organismo. ¿A qué no
podría llegarse si fuera posible adelantar o atrasar el "horario" que la naturaleza ha
fijado a las funciones vitales? Si se confirma que los genes, trasmisores de la
herencia, ejercen ese control, tal vez no se esté lejos de esa meta.

Mejor uso de medicamentos
A su utilidad como "semáforo" de la salud, el conocimiento de los ciclos biológicos
puede agregar su utilidad en el empleo más efectivo de los medicamentos.
Se ha establecido, por el estudio en ciertos animales, que hay instantes durante el
curso del ciclo en que disminuye la resistencia orgánica. Yesos instantes no son los
mismos en todos los individuos. Por eso ahora comienza a comprenderse la decisiva
importancia que el conocimiento de los ritmos tiene para el éxito de los
tratamientos médicos. En el caso del tratamiento del cáncer de la sangre, por
ejemplo, se procura ahora adaptar la administración de medicamentos al ciclo de
reproducción de las células malignas, que durante ciertos períodos son inmunes a
su acción.
Las posibilidades son enormes. Podrá hasta llegarse, y se ha ensayado, a la
aplicación práctica del conocimiento de los ritmos biológicos en el examen masivo
de grupos humanos para determinar la existencia de afecciones.
Toda la función vital parece regida por un inmenso y completo plan cuyos
elementos, como las notas musicales, parecen tener su sitio asignado. Y la ciencia,
poco a poco, va desvelando el misterio del metrónomo que marca el compás en la
grandiosa sinfonía de la vida.

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Capítulo 11
Una incomparable máquina viva

El cuerpo humano es una de las
"máquinas" más intrincadas que existen.
En él se desarrollan procesos químicos y
físicos con una precisión y eficacia que
supera a cualquiera de las máquinas
hechas por el mismo hombre.

Un ejemplo de esos procesos físicos y químicos se encuentre en la célula, que es la
unidad de la vida, según los biólogos modernos.
Una célula está formada por una pared que la recubre y que la aísla de las otras
células o del ambiente externo. Junto a esa pared hay una membrana celular que
cumple una diversidad de funciones de gran importancia para la vida misma de la
célula, como puede ser la alimentación, y la producción de sustancias que exuda,
liberando energía o elementos útiles para otras células. Luego la célula tiene todo
un laboratorio químico que es el citoplasma, en el que se encuentran moléculas
orgánicas en constante transformación. Existe también un núcleo recubierto con una
membrana que lo aísla del citoplasma y en el que generalmente se encuentran los
cromosomas o pequeños corpúsculos que transmiten la herencia, las características
propias de la célula o del ser viviente que está formado por ellas. El núcleo es el
cerebro vegetativo de la célula y preside y organiza todas las funciones de esta.
Las células varían muchísimo de tamaño, desde menos de una micra hasta
ejemplares como los huevos de las aves o como algunas plantas marinas
unicelulares que pueden tener varios metros. Pero en su mayor parte las células son
sumamente pequeñas y visibles solamente con ayuda del microscopio. En esas
unidades de vida ocurren los procesos más fantásticos, muchos de ellos todavía
inexplicables a pesar de que investigadores y científicos han trabajado por
centenares de años estudiando, tanto la morfología o constitución de la célula, como
su fisiología o funcionamiento.

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Uno de los procesos más complicados es el que se refiere a la alimentación de la
célula. Es curioso advertir que la membrana celular deja pasar ciertas sustancias o
impide que otras lleguen hasta el citoplasma. Regula cuidadosamente la cantidad y
calidad de las sustancias que penetran en la célula. Cabe preguntarse: ¿Gracias a
qué mecanismo o por qué suerte de sistema inteligente puede la célula cumplir ese
proceso selectivo?
Por las investigaciones que se han efectuado hasta ahora, las moléculas que forman
el citoplasma, se mueven continuamente y en todas las direcciones; se ponen en
contacto con las sustancias no orgánicas que se han introducido en el citoplasma y,
por reacciones químicas, se combinan con ellas, las absorben y forman nuevos
compuestos, mientras dejan en libertad gases y otras materias que luego se
encarga de expulsar la misma célula, si no las necesita.
En el laboratorio se ha probado que las reacciones químicas de las sustancias que
conforman la célula y los cuerpos inorgánicos que penetran en ella demoran un
tiempo excesivo. Pero la célula ha resuelto por sí misma ese problema con
sustancias especiales que sirven como catalizadores, es decir, como agentes
químicos que aceleran el proceso y hacen que la reacción se cumpla en tiempos
más cortos. Esos catalizadores naturales se denominan enzimas. En los tiempos
actuales oímos con mucha frecuencia hablar de esas enzimas que la tecnología
moderna utiliza para la fabricación de diversos productos, como los detergentes o
jabones en polvo, que gracias a enzimas, agregadas artificialmente, pueden cumplir
mejor con su función.
Lo fantástico y lo que sorprende en la sabiduría de la naturaleza es que las células
puedan fabricar tantas enzimas como sean necesarias para que cumplan su función.
Las enzimas no sirven sino para un tipo especial de reacción química, y por lo
mismo, son inútiles para otras reacciones. Los investigadores han encontrado que
las células del hígado del cuerpo humano producen alrededor de mil enzimas
diferentes que sirven para cada uno de los vitales procesos que ocurren en el hígado
y que hacen posible la vida del hombre.
El asunto es más sorprendente todavía si se considera que las reacciones químicas
que ocurren en la célula están reguladas de tal manera que se producen,
sistemáticamente, en un orden y un tiempo previstos.

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Hay un orden maravilloso en la naturaleza que se cumple bajo los dictados de los
propios organismos que hacen posible la vida. Las células, las unidades de vida, que
generalmente son seres microscópicos, cumplen una variedad enorme de funciones,
utilizando para ello complicados procesos, químicos y físicos, que como dijimos al
principio, superan a cualquier máquina fabricada por el hombre.

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Capítulo 12
La medicina lleva sus armas al interior de la célula viva

El conjunto de sesenta millones de millones de células que llamamos hombre, se ha
visto, como todos los seres vivos, amenazado y atacado desde que existe, por las
enfermedades. Desde su aparición sobre la tierra y confrontado con esos extraños
cambios en su cuerpo, el ser humano vio en las enfermedades un enigma. Lo
explicaba a su modo a medida que se desarrollaba su inteligencia y que
aumentaban sus conocimientos. Perplejo ante ciertos fenómenos vio en ellos el
castigo, o la venganza de los dioses, exorcismos de los enemigos, obras de
brujería...
Aunque el desarrollo de la medicina y la civilización poco a poco le hicieron
abandonar esas creencias -no del todo, pues todavía prosperan los que combaten el
mal de ojo- la lucha contra las enfermedades fue lenta y ardua hasta este siglo, en
que la ciencia, provista de nuevos conocimientos y nuevas armas, progresó a pasos
agigantados.

Lucha de retaguardia
Pero pese agrandes triunfos, especialmente en su lucha contra enfermedades
infecciosas como la neumonía y la tuberculosis, verdaderos azotes de la humanidad,
su progreso no era parejo. Frente a enfermedades crónicas y terribles, como el
cáncer, la medicina parecía perder terreno. Aumentaban las curas, pero también el
número de casos y los fallecimientos. Muchos médicos llegaron él pensar que
estaban librando sólo una lucha de retaguardia. Y hasta hubo quien comparó
muchos de los tratamientos actuales con los que solían prescribirse a los enfermos
de tuberculosis: sangrías, vino clarete y aislamiento en recintos con las ventanas
herméticamente cerradas.
Pero frente al pesimismo en cuanto a lo que promete la medicina actual, aún con
todos sus medios, están las limitadas posibilidades que presentan nuevos caminos
para el futuro y ese futuro ya está muy próximo gracias él los últimos
descubrimientos de la biología molecular.

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Milagro del tercer ojo
Por estos nuevos caminos, abiertos sobre todo por la magia del microscopio
electrónico, "el tercer ojo", se ha llegado a descifrar el mecanismo genético de ese
mundo que es la célula. Al hacerlo, la medicina se acerca, entre otras cosas, a la
solución del problema de los defectos hereditarios, y por la puerta del "tercer ojo"
entra con armas y bagajes en la célula viva, para librar allí su batalla por la salud
humana.
Mas no es un campo de batalla tranquilo. La célula, a la que se creía en un principio
tan sólo un líquido en movimiento retenido por una membrana elástica y resistente,
capaz de contraerse pero también de extinguirse y desaparecer si se la rompía, es
un verdadero mundo de extraordinaria actividad, donde unos pequeños bastoncitos
llamados mitocondrios, ricos en enzimas, producen y almacenan energía con una
eficiencia sorprendente: transforman en energía el 50 % de la materia prima,
mientras que una locomotora sólo aprovecha el 8 %.
El conocimiento de la estructura y funciones de la célula ha dado también la idea de
disponer las moléculas de los medicamentos de manera tal que se adapten a la
misión que en cada caso deben cumplir. Y lo harán con una precisión y resultados
que hace muy pocos años ni se soñaban. Este descubrimiento de los cambios en el
metabolismo de la célula en estado de salud o enfermedad, guía a los
investigadores hacia increíbles soluciones de problemas médicos. Simples análisis
permitirán diagnósticos tempranos del cáncer y podrán prepararse vacunas contra
los tumores malignos.

Célula y enfermedad
A nivel molecular, las enfermedades comienzan cuando se produce una interferencia
en el funcionamiento de la célula, o su estructura se daña. Esto puede suceder por
diversos motivos: mutación por infecciones virales u otras causas externas y aún
antes del nacimiento del individuo. Además, el daño que sufran las células puede
también transmitirse de generación en generación por errores de la "fórmula"
química que determina el funcionamiento celular. Entre esos errores figuran la
preparación de proteínas mal "construidas" o con defectos, la falta de algunas de
ellas y de enzimas que deben actuar como agentes catalíticos en las reacciones

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químicas intracelulares, y las deformaciones en los cromosomas, portadores de las
características que hereda el individuo.
No se ha establecido aún con qué frecuencia se producen esos errores en la especie
humana, pero los hombres de ciencia perfeccionan técnicas para descubrirlo. Un
Hospital de Nueva York llevó él la práctica un programa, al que se dio el nombre de
"Alerta Genético", para estudiar el fenómeno en los niños. Máquinas automáticas
separan los componentes de sangre de niños de hasta seis meses de edad, y esos
componentes se analizan y estudian en busca de proteínas anormales que puedan
indicar desórdenes metabólicos heredados, que son curables si se les descubre a
tiempo. Una anormalidad en la producción de proteínas puede indicar que ciertas
enzimas no actúan, originando aberraciones genéticas.
Gracias a este programa se descubrieron casos de enfermedades no diagnosticadas
anteriormente, como la llamada de Wilson, incapacidad del organismo para eliminar
el cobre. Si anormalidades como esta pueden diagnosticarse a tiempo, es posible
curarlas. Se evitarán así errores de diagnóstico en las víctimas de anormalidades
genéticas que iban a parar a hospitales mentales.

Ingeniería genética
La forma más directa y completa de corregir esos errores genéticos, sería
introduciendo en la célula el gene que sintetiza la vital enzima ausente. Ese gene
entraría a formar parte del complejo celular y pasaría por herencia a los
descendientes de la célula. Esto suele llamarse "ingeniería genética", que comienza
a salir del restringido campo de la manipulación de los componentes celulares de
plantas y animales.
Las perspectivas de llevar a la célula humana esta manipulación molecular, se
tornaron más brillantes con la síntesis, lograda en la Universidad de Stanford, del
"corazón" vivo de un virus, el ácido desoxirribonucleico, biológicamente activo. Esta
conquista es muy promisoria para lograr el tratamiento precoz de afecciones
causadas por infecciones virales, anormalidades hereditarias, defectos del desarrollo
y el cáncer, todas relacionadas entre sí y vinculadas a la maquinaria celular.

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Todo ello llevará a la preparación de drogas con arquitectura molecular específica
para cada enfermedad. El horizonte de la esperanza se extiende y, aún para los más
escépticos parece no tener límites.

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Glosario

A
Aberración. Desviación del curso normal.
Ácido desoxirribonucleico (DNA). Sustancia indispensable en la herencia. La
contienen los cromosomas presentes en el núcleo de las células.
Ácidos nucleicos. Sustancia genética presente en la célula (DNA y RNA).
Adminículos. Lo que sirve de ayuda o auxilio para una cosa o intento. Cada uno de
los objetos que se lleva a prevención para servicio de ellos en caso de necesidad.
Aminoácidos. Compuestos que contienen grupos básicos aminos (-NH2). Son los
constituyentes de las proteínas.
Anemia. Falta de sangre o de uno de sus componentes esenciales.
Anestesia. Privación total o parcial de la sensibilidad en general causada por
alteraciones o artificialmente.
Antianémico. Que contrarresta o previene la anemia.
Anticuerpos. Sustancia producida como respuesta a la presencia de sustancias
extrañas en la sangre o en los tejidos (medio de defensa).
Articulación. Unión de dos o más huesos.
Asimilación. Absorción de sustancias nutritivas simples, o de productos de la
digestión de los alimentas y síntesis él partir de ellos.
Átomo. Parte menor en que se puede dividir la materia sin que esta pierda sus
propiedades. Constituido por un núcleo central cargado positivamente, rodeado de
electrones negativos.

B
Bacteria. Pequeños microorganismos que suelen clasificarse como vegetales.
Algunas son nocivas, otras son benéficas.
Beta. Segunda letra del alfabeto griego. Se le da el nombre de rayos Beta a las
emanaciones del radio (metal).
Bilis. Secreción del hígado. Desempeña una acción importante en la digestión de
las grasas.
Bioquímica. Química de los procesos vitales de los seres vivos.

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Bióxido de carbono (CO2). Gas tóxico eliminado en La respiración. Se denomina
también gas carbónico o monóxido de carbono.
Bocio. Abultamiento de la parte anterior del cuello producido por la Tumoración de
cuerpo de la tiroides.
Branquias. Órgano respiratorio de los peces.
Bronquioscopio. (ver endoscopio).

C
Calorímetro. Aparato que sirve para medir el calor.
Cáncer. Tumor maligno, ocasionado por una multiplicación exagerada de las
células.
Cartílago. Tejido esquelético de los vertebrados formado por una sustancia blanca
o grisácea elástica, adherida a las superficies óseas y que forma parte del
esqueleto. Ejemplo: el pabellón de la oreja.
Catalizador. Sustancia que acelera o retarda un proceso físico o químico.
Célula. Unidad estructural y funcional de los seres vivos.
Cianosis. Coloración azul o lívida de la piel y de las mucosas producida
principalmente por anomalías cardíacas.
Cilios. Pequeñas prolongaciones, parecidas a pestañas, en la superficie de una
célula, con movimientos vibratorios semejantes a los de un remo.
Colesterol. Sustancia constituyente de las grasas animales, bilis, tejido nervioso,
sangre, etc.
Compuesto químico. Que está formado por dos o más elementos químicos.
Convección. Forma en que se propaga el calor.
Córnea. Membrana dura y transparente, situada en la parte anterior del globo del
ojo.
Cosmos. El universo concebido como un todo ordenado.
Cósmicas. Concerniente o relativo al cosmos.
Cristalino. Parte del ojo que reproduce en la retina la imagen de los objetos.
Cromosomas. Estructuras portadoras de caracteres hereditarios; localizados en un
núcleo celular y visibles durante la reproducción de las células.

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D
Demografía. Estudio estadístico de la población estudia el número de habitantes,
nacimientos, mortalidad, etc.
Día estival. Día en que empieza el período de verano y termina el período de
otoño.
Día sideral. (mes, año). Perteneciente o relativo a los astros.
Diabetes. Enfermedad producida por excesiva cantidad de azúcar en la sangre. Se
caracteriza por la abundante secreción de orina.
Diagnóstico. Parte de la medicina que 'tiene por objeto la identificación de una
enfermedad, fundándose en los síntomas de esta.
Dinámica. Estudio del movimiento por causas y efectos físicos.
Disímiles. Desemejantes. Diferentes.
Distensión. Estiramiento violento de los tejidos y partas que ligan o unen una
articulación.
División celular. División o reproducción de la célula.
Duodeno. Primera sección del intestino delgado (aparato digestivo).

E
Electrónica. Rama que estudia la conducción de la electricidad, en el vacío y a
través de los gases.
Electroencefalograma. Gráfico que registra las corrientes eléctricas producidas
por la actividad del encéfalo. Se emplea para diagnóstico de tumores, epilepsia y
degeneraciones cerebrales.
Emisor. Aparato capaz de transmitir una señal, puede ser radiotelegráfica o
radiotelefónica, etc.
Endocrinología. Estudio de las glándulas de secreción in terna.
Endoscopio. Nombre dado él los instrumentos que se emplean para el examen
visual de una superficie interna o de una cavidad o víscera hueca. El nombre
específico depende del nombre del órgano a que se aplica. Ejemplo: bronquioscopio,
para el examen de los bronquios.
Energía potencial. Energía en reposo que no se manifiesta en trabajo actual.

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Enzima. Proteína producida en el interior de un organismo que acelera las
reacciones químicas, sin consumirse en la reacción (catalizador orgánico).
Estática. Parte de la mecánica que estudia el equilibrio de un cuerpo.
Evolución. Transformación de los organismos pasando gradual mente de un estado
a otro.
Exorcismo. Conjuro ordenado por la iglesia contra un espíritu maligno.

F
Fécula. Almidón.
Fermento. Descomposición de sustancias orgánicas por organismos tales como
bacterias y levaduras. Ejemplo: la descomposición del azúcar con formación de
alcohol.
Fisiología. Ciencia que estudia el funcionamiento de los organismos.

G
Gamma. Tercera letra del alfabeto griego. Unidad internacional de peso equivalente
a una millonésima de gramo. Rayos gamma, radiaciones emitidas por cuerpos
radiactivos.
Gene (factor hereditario). Unidad principal en la transmisión de los caracteres
hereditarios.
Genitales. Órganos reproductores.
Geofísica. Ciencia que estudia los agentes que afectan y modifican la tierra.
Gerontología. Parte de la medicina que estudia los fenómenos propios de la vejez
y del proceso de envejecimiento.
Glándula endocrina. Glándulas cerradas de secreción interna que producen
hormonas.
Glándula exocrina. Glándula que excreta sus productos a través de un conducto.
Ejemplo: glándula sudorípara.
Glándulas sebáceas. Glándulas qua segregan una sustancia grasa (sebo.); se
encuentran en la piel.

H

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Hemofilia. Tendencia hereditaria, a las hemorragias espontáneas. Falta de
coagulación en la sangre.
Hepático. Referente al hígado.
Hibernación. Estado inactivo o durmiente con que disminuye el metabolismo en el
organismo. Estado característico de ciertos animales durante el invierno.
Hidratos de carbono. Compuestos que contienen carbono, hidrógeno y oxígeno
(azúcares, almidones).
Hormona. Sustancia producida por las glándulas endocrinas, y transportadas por el
torrente sanguíneo. Tienen la función de regular y coordinar actividades en el
organismo.

I
Inervación. Conexión del sistema nervioso a un órgano en particular.
Infusión. Operación consistente en verter agua hirviendo sobre plantas, para
obtener sus principios medicamentosos.
Inmunidad. Estado del organismo para evitar y contrarrestar una enfermedad.
Inmunología. Suma de conocimientos relativos a la inmunidad.
Isótopo. Formas alternas de un elemento químico que tienen el mismo número
atómico (esto es, el mismo número de protones y de electrones), pero que poseen
masas atómicas distintas (esto es, número diferente de neutrones).
Isótopos radiactivos. Isótopos con propiedades radiactivas.

L
Lactancia. Etapa inmediata después del nacimiento en que los mamíferos, dentro
de ellos el hombre, se alimentan de la leche materna.
Laringe. Órgano musculocartilaginoso situado en la parte anterior y superior del
cuello.
Laringoscopio. Instrumento para el examen ocular de la laringe.
Ligamentos. Membranas del tejido fibroso que sirven como medio de unión de las
articulaciones.
Lípidos o grasas. Sustancias que se caracterizan por su insolubilidad en el agua.

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Lisozima. Clase de enzimas que destruyen o debilitan la membrana celular de
muchas bacterias produciendo su muerte.

M
Medusa. Animal marino en forma de sombrilla.
Médula espinal. Parte del sistema nervioso central de los vertebrados que va a lo
largo de la parte hueca de la columna vertebral.
Menstruación. Ciclo de hemorragia fisiológica que normalmente repite con
intervalos aproximados de cuatro semanas, en ausencia de embarazo durante el
período reproductor de la mujer.
Metabolismo. Procesos químicos que se desarrollan en el interior de un organismo,
o en alguna de sus partes.
Micra. Milésima parte de un milímetro.
Microscopio electrónico. Microscopio con el que se logran aumentos de cientos de
miles de diámetro.
Microminiaturización. Referente al micrómetro.
Micrómetro. Instrumento utilizado para medir cantidades muy pequeñas.
Moléculas. Agrupación definida de átomos.
Morfología. Estudio de la forma y estructura de los seres organizados y de las
leyes que la rigen.
Mucosas. Membranas que producen secreciones transparentes y gelatinosas,
ejemplo: revestimiento del intestino y de los órganos genitales.
Mutación. Proceso o cambio que ocurre en los cromosomas portadores de la
herencia.

N
Núcleo. Parte principal de la célula; generalmente ubicado en el centro de esta.
Contiene los cromosomas que son portadores de la herencia.
Neumonía. Inflamación del tejido pulmonar.

O
Ovulación. Salida de un óvulo maduro del ovario.

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P
Páncreas. Órgano glandular situado detrás del estómago. Segrega el jugo
pancreático.
Patología. Parte de la medicina que estudia las enfermedades.
Pitón. Reptil (serpiente).
Primates. Grupo de mamíferos que comprende al nombre y a los monos.
Proteína. Moléculas compuestas de carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, azufre
y fósforo. Uno de los principales tipos de compuestos en la célula.
Pubertad. Dícese de la edad en que adquieren pleno desarrollo los órganos de la
reproducción. Generalmente de 13 a 16 años en el varón y de 12 á 14 en la mujer.

R
Radiación. Emisión de rayos luminosos, calóricos, químicos, etc.
Radar. Sistema que permite descubrir la presencia y posición de un cuerpo
mediante la emisión de ondas eléctricas.
Radiografía. Fotografía por rayos x.
Rayos x. Los que están constituidos por ondas de pequeñísima longitud, pasan
fácilmente a través de muchos cuerpos. Producen impresiones fotográficas.
Renal. Relativo a los riñones.
Retina. Membrana interior que tapiza el fondo del ojo. Se halla constituida por la
expansión del nervio óptico.
Reumatismo; enfermedad caracterizada por aumento de la temperatura y
manifestaciones articulares de tendencia deformante. Existen varias clases.

S
Síntesis. Producción de compuestos alimenticios en un organismo, partiendo de
moléculas simples.
Sistema vasomotor. Nervios que gobiernan y mantienen el tono de la musculatura
lisa de los vasos sanguíneos.
Sistema simpático. O gran simpático. Sistema nervioso constituido por dos
cordones nerviosos extendidos a cada lado de la columna vertebral.

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T
Tejido. Grupo de células que tienen esencialmente la misma estructura y función.
Tendón. Cordón fibroso por el que los músculos se insertan en los huesos u otros
órganos.
Termostato. Regula la temperatura. Impide que la temperatura suba o baje del
grado conveniente.
Termorregulación. Regulación del calor.
Tiroides. Glándula de secreción interna situada en la laringe.
Tóxico. Sustancia venenosa.
Tuberculosis. Enfermedad infectocontagiosa causada por el bacilo de Koch.
Tumor. Hinchazón, formación de tejido nuevo que crece independientemente a los
tejidos próximos.

U
Ultrasonidos. Sonidos cuyas vibraciones son superiores al límite perceptible por el
oído humano.
Unicelulares. Formado por una sola célula.
Úrea. Compuesto orgánico nitrogenado, excretado por los vertebrados.

V
Vacuna. Preparación microbiana que introducida en el organismo provoca una
reacción preventiva contra determinada enfermedad.
Vesícula biliar. Saco membranoso que se encuentra en la cara inferior del hígado
donde se acumula la bilis.
Virus. Agente infeccioso diminuto, compuesto especialmente de ácidos nucleicos y
una vaina de proteínas.
Vitamina. Sustancia indispensable para el desarrollo y funcionamiento normal del
organismo. Se varias conocen varias clases que se designan con letras del alfabeto.

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