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EL NITROGENO EN EL SUELO

El nitrgeno del suelo se encuentra generalmente bajo dos formas:


orgnico e inorgnico, la mayor parte lo constituyen los orgnicos.

Compuestos nitrogenados orgnicos

Las formas orgnicas de nitrgeno del suelo se hallan como aminocido y


protenas consolidados, aminocidos libres, aminoazcares y otros complejos,
generalmente compuestos no identificados.

El grupo de los aminocidos o protenas consolidados se encuentran


fuertemente combinados con las arcillas, lignina y quiz otros materiales. Esto
ha sido sugerido como una de las razones de su resistencia a la descomposicin.
La existencia de estas protenas se deduce de la presencia de aminocidos
hallados en los hidrolizados cidos del suelo. Se admite que, como las protenas
se forman por una combinacin de aminocidos en los hidrolizados, esto prueba
la existencia de protenas en el suelo. Desarrollos recientes en las tcnicas
analticas han hecho posible el aislamiento de aminocidos libres de los suelos
que no estn en uniones peptdicas o en combinacin con polmeros orgnicos
de alto peso molecular, arcillas, o lignina. La facilidad con que se descomponen
sugiere tambin que pueden ser una fuente ms importante de NH4+, el
sustrato para las bacterias nitrificantes, que el nitrgeno de los aminocidos,
que son ms insolubles, los aminoazcares, y los llamados tambin lignina y
complejos hmicos.

Compuestos nitrogenados inorgnicos

Las formas inorgnicas del nitrgeno del suelo son NH4+, NO3-, NO2-, N2O,
NO, y nitrgeno elemental que es inerte, excepto para su utilizacin por la
Rhizobia. Se cree tambin que existe hidroxilamina (NH2OH), pero por causas
que se supone que es un intermediario en la formacin de NO2- del amonio,
pues es inestable y no puede persistir.

Desde el punto de vista de la fertilidad del suelo, las formas NH4+, NO2- y
NO3-, son de la mayor importancia; el xido nitroso y el xido ntrico tambin
son importantes en un camino negativo, porque, representan formas del
nitrgeno que se pierden para la utilizacin en el cultivo a travs de
desnitrificacin.

Transformacin del nitrgeno en los suelos

Las plantas absorben la mayor parte del nitrgeno en forma de NH 4+ y de


NO3-. Las cantidades de estos iones que pueden utilizarse por las races de las
plantas agrcolas dependen en gran parte de las cantidades suministradas
como fertilizantes nitrogenados comerciales y liberadas de las reservas de
nitrgeno del terreno contenidas en compuestos orgnicos. Las cantidades
liberadas de estas reservas orgnicas dependen del equilibrio que existe entre
los factores que afectan ala mineralizacin del nitrgeno es simplemente de
conversin de nitrgeno orgnico a la forma mineral (NH4+, NO2-, NO3-). La
inmovilizacin del nitrgeno es la conversin del nitrgeno inorgnico a la
forma orgnica.

Equilibrio del nitrgeno orgnico mineral en el suelo

La materia orgnica del suelo es un trmino mal definido que se utiliza


englobando a los materiales orgnicos en todos los estados de descomposicin.
Hablando en sentido amplio, la materia orgnica del suelo puede ser agrupada
en dos categoras. La primera es un material relativamente estable
denominado humus que es algo resistente a una rpida descomposicin
ulterior. La segunda incluye a aquellos materiales orgnicos que se hallan
sujetos a una descomposicin francamente rpida, materiales que van desde
residuos frescos de las cosechas a aquellos que por una cadena de reacciones de
descomposicin se aproximan a un cierto grado de estabilidad.

El nitrgeno es necesario en alguna forma para la descomposicin de la


materia orgnica por los microorganismos hetertrofos del terreno. Si el
material orgnico que se descompone tiene una cantidad de nitrgeno pequea
en relacin al carbono presente (paja de trigo, tallos de cereales maduros). Los
microorganismos utilizan algn NH4+ o NO3- presentes en el terreno ulteriores
a la descomposicin. Este nitrgeno es necesario para permitir el rpido
crecimiento de la poblacin microbiana que acompaa a la adicin al terreno de
una gran proporcin de material carbonado.

Si, por otra parte, el material aadido contiene mucho nitrgeno en


proporcin al carbono presente (alfalfa o trbol), no habr normalmente
descenso en el nivel de nitrgeno mineral del terreno.

Como regla general, cuando los materiales orgnicos con una relacin C/N
mayor de 30 se aaden a los terrenos, hay una inmovilizacin del nitrgeno
durante el proceso de descomposicin inicial. Para relaciones entre 20 y 30,
pueden que no haya ni inmovilizacin ni liberacin de nitrgeno mineral. Si los
materiales orgnicos tienen una relacin C/N de menos de 20, hay usualmente
una liberacin de nitrgeno mineral al principio del proceso de descomposicin,
stas son solo reglas generales esquemticas puesto que muchos otros factores,
adems de la relacin C/N influencia la descomposicin de los materiales
orgnicos y la liberacin o inmovilizacin del nitrgeno.

Como norma, el nivel de humus es ms alto en climas fros que en clidos.


En general el contenido de humus es mayor en los terrenos de textura fina que
en los de textura gruesa. El contenido en materia orgnica es mayor en los
prados que en los bosques cubiertos. Estas relaciones son verdaderas para los
terrenos con un buen drenaje.

Ciclo del nitrgeno

El nitrgeno pasa, repetidas veces, de una a otra de sus formas en su


trnsito del suelo al cuerpo de los organismos vivos y en su retorno de stos al
suelo. En el ciclo que desarrolla el nitrgeno, puede circular indefinidamente y,
este ciclo es abierto porque puede abandonarlo o continuar en diversos puntos.

La parte del ciclo en


que la materia orgnica se
descompone y se liberan
iones inorgnicos recibe el
nombre de mineralizacin.
El proceso inverso, mediante
el cual los iones inorgnicos
se convierten en formas
orgnicas se llama
inmovilizacin. A largo
plazo, ambos procesos se
hallan equilibrados, pero a
corto plazo uno u otro
pueden predominar durante
un tiempo. La mejor manera
de apreciar el balance entre
ambos consiste en medir la
cantidad de NH4+ + NO3- en
el suelo. La produccin de
NH4+ constituye la mineralizacin, pero como ste se convierte fcilmente en
NO3-, es necesario medir los dos.

Tanto las plantas superiores como los microorganismos asimilan


(absorben) e inmovilizan los iones NO3- y NH4+. La inmovilizacin por los
microorganismos ocurre porque estos necesitan nitrgeno para construir sus
propias protenas. Si no existe suficiente cantidad de este elemento en el
material orgnico que estn descomponiendo, utilizarn NO3- o NH4+ del suelo.