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Estudios Atacameos N 16 - 1998

Etnobiologa en los Andes


ROCO ALARCN*

RESUMEN ABSTRACT

Partiendo de la revisin de los conceptos bsicos After reviewing the basic concepts on etnobiology,
sobre etnobiologa, se realiza un breve recorrido the author briefly describes the history of cultural
por la historia de la adaptacin cultural y el mane- adaptation and the use of the different habitats in
jo de los diferentes ambientes en los Andes. Los the Andes. According to the author, the process of
rpidos procesos de transculturacin y la dinmi- cultural adaptation and the dynamics of market
ca de la economa de mercado, son los factores economy generate environmental changes and
utilizados para explicar los cambios ambientales traditional knowledge on plants, animals, and the
y la prdida de los conocimientos tradicionales environment is lost.
acerca de plantas, animales y sobre el ambiente
en general. It is stressed that etnobiology should turn into an
important cientific tool that interacts with other
Se hace hincapi en la necesidad de tornar a la disciplines and has different applications.
etnobiologa como una importante herramienta However, its primary mission is to contribute to
cientfica con mltiples relaciones disciplinarias the design and application of politics centered on
y diversas utilidades, aunque con una misin pri- sustainable development.
mordial: aportar al diseo y aplicacin de verda-
deras polticas de Desarrollo Sustentable. Etnobiology is proposed as the starting point of
analysis for traditional knowledge and
Se propone tomar a la etnobiologa como matriz environmental issues. Therefore, it is necessary
de anlisis de los problemas del conocimiento tra- to gather efforts to develop laws that recognize
dicional y el ambiente. Sobre esta base es necesa- the indigenous peoples property over their
rio unir voluntades para implementar legislacio- traditional knowledge.
nes que reconozcan propiedad a los pueblos ind-
genas y comunidades locales sobre sus conoci- 1. Introduccin
mientos tradicionales.
Varios son los puntos de vista vertidos alrededor
de esta palabra y varias las disciplinas que deben
interactuar para complementar el concepto de
etnobiologa. Etnobiologa comprende el estudio
de cmo las diferentes sociedades interactan con
el ambiente natural. Intenta desentraar cmo las
diferentes culturas perciben, clasifican y evalan
* EcoCiencia, Isla San Cristbal N44-495 e Isla los recursos biolgicos, y los diferentes caminos
Seymour, Casilla 17-12-257, Quito, Ecuador Tel./ seguidos por los diferentes grupos para satisfacer
fax 5932 451338, 339. E-mail: ecoinv@hoy.net
sus propias necesidades.

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Etnobiologa es el proceso a travs del cual se crndose en el trabajo activo como actores princi-
construye y socializa el conocimiento de los gru- pales en el proceso de implementacin de accio-
pos humanos con relacin al paisaje natural y nes.
sus diversos elementos: plantas, animales, am-
bientes, etc. 3. Metodologa

La historia de los Andes est marcada por la pre- Las metas de la conservacin en el planeta deben
sencia de variados grupos humanos que supieron ser compartidas y discutidas por los diferentes
aprovechar los diversos pisos ecolgicos presen- grupos humanos en una misma mesa de
tes en la basta geografa andina. Un evento hist- concertacin y la etnobiologa es un tema que brin-
rico que ejemplifica esta realidad hasta ahora la- da este espacio.
tente es la expansin de la cultura inca, la cual,
bajo una estrategia de sometimiento, logr formar Escuchar y compartir la experiencia de la gente
un imperio que integr los conocimientos que que habita en el paisaje natural que maneja, mani-
posean las sociedades dominadas acerca de los pula, utiliza y explota los recursos naturales.
recursos naturales. De esta manera se lleg a rea-
lizar un manejo integral de los recursos naturales La etnobiologa debe ser vista en el sentido de
crendose el manejo adecuado y diferenciado se- compartir experiencias, respetar el conocimiento
gn el piso ecolgico, manejo ahora ms conoci- de los diferentes grupos, e integrar en los proce-
do como modelo de microverticalidad andina. sos de trabajo a todos los grupos de inters. A par-
La agricultura y el conocimiento de los diversos tir de estos consensos se tendr aun la esperanza
ambientes fueron las armas que permitieron la de mantener el conocimiento ancestral al servicio
formacin de un imperio. El intercambio de co- de las nuevas generaciones.
nocimientos etnobiolgicos entre los diferentes
grupos y la utilizacin de stos fueron sus princi-
4. Objetivos
pales armas de lucha.
Analizar el rol de la etnobiologa con relacin a
Actualmente los grupos indgenas y mestizos, he-
las otras disciplinas.
rederos de esa cultura y de otras anteriores, en-
frentan un proceso rpido de transculturacin, con
Incorporar el rol de la etnobiologa en el diseo
la consecuente prdida de conocimientos tradicio-
de las polticas de desarrollo y sustentabilidad.
nales, en especial en lo que hace referencia a los
recursos naturales, su utilizacin y propiedades.
Proponer polticas de propiedad intelectual sobre
Actualmente el uso integral de los recursos natu- los recursos genticos y sobre los conocimientos
rales es una quimera, se ha focalizado en produc- de los grupos humanos.
tos especficos como el maz, el ganado o el frijol.
La actual economa de mercado ha trado como 5. El rol de la etnobiologa con otras
consecuencia cambios en el conocimiento y el disciplinas
comportamiento de los grupos humanos con rela-
cin a la forma de uso y conocimiento de los re- La etnobiologa es una rama que permite abrir un
cursos naturales, y cambios en el patrn de uso espacio para relacionar dos reas: el conocimien-
del suelo. to ancestral y el conocimiento actual. Permite re-
copilar toda aquella informacin ancestral y ac-
2. Hiptesis tual con el fin de levantar una lnea de base acerca
de una determinada rea natural y su relacin con
La etnobiologa permite demostrar cmo las dife- las personas que la habitan.
rentes culturas o comunidades podran integrarse
en el proceso de solucin de problemas de la con- Brinda informacin a otras disciplinas, pero tam-
servacin, brindando sugerencias fruto de su pro- bin abre un espacio para que las otras disciplinas
pia experiencia a travs del tiempo, e involu- puedan obtener informacin desde la perspectiva

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de los pobladores que viven en el rea en cues- nios de diferentes grupos tnicos: esto se tradu-
tin. ce en la prdida de los propios valores culturales
y del ambiente.
La etnobiologa est profundamente relacionada
con varias disciplinas, aunque debe su origen prin- 6. Soluciones
cipalmente a la biologa y a la antropologa; sin
embargo, la etnobiologa tiene mltiples entradas * Orientar los fondos para la investigacin a estu-
desde ciencias tan diversas como el derecho, la dios etnobiolgicos que se enmarquen en progra-
sociologa, la geografa o la medicina. mas de conservacin y desarrollo.

La pregunta es: quin no necesita de la * A travs de la etnobiologa colaborar para lograr


etnobiologa para realizar actividades como reca- injerencia sobre la legislacin: reconocimiento de
bar informacin sobre territorios ancestrales, vida propiedad ancestral y de territorios comunales.
silvestre, usos y conocimiento de hbitats, usos
de suelo, medicina, etc.? * Integrar en los programas de educacin ambien-
tal la informacin etnobiolgica que identifica a
Es menester que al comprender y aceptar el valor los grupos humanos interesados en la realidad de
de esta disciplina, se la considere como una mate- las diferentes zonas.
ria ms dentro de las universidades, organizacio-
nes privadas como Ongs y en el mbito estatal Cmo podemos hablar de sustentabilidad si no
tambin. Es necesario elaborar mtodos adecua- involucramos, en los procesos al conocimiento lo-
dos de capacitacin en esta disciplina con el fin cal, a las diversas formas de uso de los recursos, a
de valorarla en los procesos de solucin de dife- las diferentes manifestaciones de propiedad de la
rentes problemas relacionados con la conservacin tierra, etc.?
y el desarrollo.
Cmo podemos hablar de sustentabilidad si slo
Varios son los problemas que enfrentamos si no legislamos, o proponemos normativas sobre la
se utiliza la etnobiologa como una herramienta. base de la experiencia externa a las zonas en pro-
La etnobiologa podra ayudar a solucionar algu- blema y por ende externa a los grupos que all
nos problemas tales como: habitan?

* El abandono de la tierra y el conocimiento tra- Los grupos humanos son el eslabn final entre el
dicional por parte de los indgenas y campesinos paisaje que ahora tenemos en el planeta y las reas
insertos en la economa de mercado y el consu- silvestres. La realidad es que no hay en el modelo
mo. ecuatoriano y en Amrica Latina reas protegidas
sin pobladores locales. Por lo tanto es menester
* La migracin masiva de campesinos e indge- que al hablar de sustentabilidad ambiental y so-
nas a las grandes urbes. cial se incluya a estos actores como gestores de
un proceso de recuperar informacin ancestral
* La prdida de hbitats y por lo tanto prdida de sobre los hbitats, las formas de propiedad de sus
especies con diversos usos provocados por un de- territorios y sobre normativas ancestrales.
sarrollo sin conservacin ni sustentabilidad.
La finalidad es que todo este conocimiento sea
* Falta de inters de las universidades para incluir integrado a procesos de discusin y de aceptacin
en su pensum una propuesta etnobiolgica a fa- a travs del intercambio de experiencias tanto in-
vor de recopilar informacin de los pases con ternos como externos, lo que permita el surgimien-
grandes poblaciones indgenas y campesinas. to de polticas nuevas ms reales para las zonas
en cuestin y sus habitantes.
* Un sistema educativo que no incluye la natura-
leza y el conocimiento local diferenciado para los

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7. El rol de la etnobiologa y las polticas de mente 30 mil especies de plantas identificadas en
desarrollo y sustentabilidad el Ecuador, cinco mil son endmicas. Esta asom-
brosa biodiversidad se manifiesta tambin en los
La gente que habita en las reas naturales conoce diversos y numerosos usos humanos sobre la mis-
que muchas especies tanto de plantas como de ma, por ejemplo de las 200 especies de
animales tienen valores y usos especficos. Por bignoniaceaes identificadas en la zona norte
ejemplo, los campesinos del norte ecuatoriano, andina, el 38% tiene usos reconocidos por los po-
cerca del pramo del Angel, provincia del Carchi, bladores locales.
mantienen cercas alrededor de sus terrenos sem-
brados con maz y pasto. Podramos pensar que Usando la etnobiologa, a travs de sus distintas
las cercas sirven nicamente para linderar los te- reas de investigacin se determina el uso actual
rrenos y protegerlos de la invasin de ganado va- y potencial de las diferentes especies que forman
cuno o lanar. Eso es verdad aunque en parte; al parte del paisaje natural.
preguntar a un grupo de mujeres qu usos tenan
los rboles que formaban parte de las cercas, su Los mercados locales de las ciudades demuestran
respuesta fue de que servan como combustible que los grupos locales indgenas y campesinos de
para encender la candela (lea), adicionalmente los Andes manejan un conocimiento profundo de
los arbustos servan para iniciar las llamas y los la flora, eso sin contar con las numerosas especies
rboles grandes para mantener un fuego ms fuer- de plantas que son utilizadas nicamente a nivel
te y poder coser los alimentos. En el mismo senti- domstico y que no son motivo de comercio
do, los hombres contestaron que las cercas ser-
van de refugio a pequeos mamferos que ser- Es necesario aplicar la etnobiologa como una
van de alimento para su familia y que adems, en herramienta que permite recabar conocimientos
determinadas pocas del ao, en las cercas anida- sobre los recursos naturales. Es menester que a tra-
ban aves las cuales tambin eran fuente de prote- vs de la etnobiologa se incluya a los actores loca-
na animal. les en programas de conservacin y desarrollo.

Es interesante anotar que si tomamos en cuenta el La etnobiologa es el enlace entre la conservacin


valor individual de las diferentes especies encon- y el desarrollo, pues no es posible implementar pro-
tradas en el paisaje, se abre la posibilidad de obte- yectos de desarrollo sin tomar en cuenta el conoci-
ner un valor total de la biodiversidad. miento de la historia natural y la forma como los
grupos locales han sabido utilizar los recursos.
A travs de la etnobiologa podemos encontrar
mayor cantidad de productos valiosos y por ende En el Ecuador los lugares de mayor biodiversidad
brindar ms productos de inters para el mercado. guardan tambin una alta diversidad tnica; es im-
De esta manera podemos proteger una mayor can- portante tomar en cuenta que la etnobiologa
tidad de especies del bosque sobre la base de la permite recuperar o realizar un anlisis de la
diversidad de productos tiles que oferta el mis- biodiversidad encontrada y los usos potenciales
mo y no slo focalizar el desarrollo a unos cuan- que le brinda la gente.
tos productos comerciales. Ese es el caso de la
provincia de Esmeraldas, en la cual se ofertan so- La sustentabilidad ambiental y social se dar en el
lamente cinco o seis especies de maderas comer- momento en que se valore la diversidad presente
ciales que salen de los bosques; esa presin des- y a su vez se canalicen los conocimientos y la apli-
medida sobre estas especies conducir a la extin- cacin de los mismos en beneficio de los actores
cin de las mismas. En este contexto vale la pena locales quienes de una u otra manera han sido los
anotar que el punto central del anlisis es que no menos beneficiados histricamente.
se puede proteger lo que no se conoce.
8. Propiedad intelectual
Est claro que la mayor biodiversidad encontrada
en el pas (Ecuador) se debe a la abundancia de No se protege lo que no sirve o lo que no se cono-
especies por unidad de rea. De las aproximada- ce como til. La historia de Amrica Latina es

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dolorosa en el proceso de reconocimiento sobre pobres en el momento en que se reconozcan rega-
el conocimiento ancestral. las sobre el conocimiento que poseen su gente
con relacin a la alta biodiversidad.
A pesar de haber brindado al mundo varias utili-
dades a travs de las plantas y animales nuestro El 80% de la poblacin mundial es dependiente
continente no ha sido reconocido en esa perspec- de la medicina tradicional y de las plantas para
tiva. Se requiere que se desarrollen polticas que tratar sus dolencias. Ms de dos tercios de las es-
permitan reconocer intelectualmente y pagar con pecies vegetales del mundo, de las cuales al me-
insumos econmicos en dos vas: el banco gentico nos 35 mil tienen valor medicinal, tienen su ori-
y el conocimiento ancestral. gen en los pases pobres.

Las decisiones que se tomen sobre la propiedad No es entonces una manera sustentable social,
intelectual tienen implicaciones futuras en la se- econmica y ambiental el compartir beneficios con
guridad alimentaria, la agricultura, el desarrollo los grupos que poseen estos conocimientos?
rural y la conservacin de los recursos naturales,
y por ende en la biodiversidad. Se protege lo que se valora, por lo tanto la
etnobiologa como herramienta permitir que la
Se marcar un hito en la historia de los pueblos sustentabilidad econmica, social y ambiental sea
indgenas y en general en los pueblos o pases una realidad.

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