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Antes y despus de Dolly,

una breve historia de la clonacin


Alejandro Alagn

Recientemente, el tema de la clonacin sali de los laboratorios para colocarse


en las primeras planas de los peridicos y en las portadas de revistas de todo
el mundo.

Pero, en qu consiste esta tcnica?, cules son sus antecedentes? y sobre


todo, para qu puede servir?

La Borrega Dolly es sin duda la clona ms celebre del reino animal.

Pero no es la primera. La historia de la clonacin de animales empez hace


ms de tres dcadas con los experimentos del investigador J.B. Gurdon, quien
en 1962 produjo clonas de ranas que se desarrollaron normalmente y tuvieron
descendencias. En los aos 80 se clonaron vacas y borregas; ms
recientemente, en 1997, toc el turno a dos monos rhesus.

Antes de la triunfal aparicin de Dolly nadie se escandalizaba con el tema de la


clonacin: las autoridades polticas y religiosas dorman sin sobresaltos, y el
comn de la gente ni enterada estaba de que tales experimentos se haban
realizado. Entonces, por qu Dolly ha suscitado un debate de alcance
mundial? La razn es que las clonas anteriores a la famosa borrega se
obtuvieron utilizando clulas de embriones, mientras que Dolly se produjo a
partir de la clula de un animal adulto y, adems, mamfero. Esto sugiri de
inmediato la posibilidad de clonar personas, algo que hasta hace poco
perteneca al mbito de la literatura y el cine de ciencia ficcin.

Todo empieza en los genes

La clave de la clonacin est en el ncleo de las clulas. All se encuentra el


genoma, es decir, el conjunto de genes que definen las caractersticas de un
ser vivo heredadas de sus progenitores; los genes estn constituidos por ADN
(cido desoxirribonucleico) y forman los cromosomas.

Para clonar un animal se necesita un vulo proveniente de una hembra de la


misma especie y una clula de ese animal. Al vulo se le extrae el ncleo, que
contiene la mitad de la informacin gentica necesaria para que se forme un
nuevo organismo, es decir, tiene un solo juego de cromosomas. El ncleo
extrado se desecha y se sustituye por el de la clula del animal que se
pretende clonar, que s contiene la informacin gentica completa: dos juegos
de cromosomas, uno proveniente del padre y otro de la madre.
Cuando se trata de la clonacin de un mamfero, el vulo con el ncleo
trasplantado se implanta en el tero de una hembra para que se desarrolle. Si
todo el procedimiento tiene xito, el resultado ser un animal genticamente
idntico a aqul de donde se tom el ncleo.

Las ranas primero

Durante muchos aos, la clonacin de animales slo daba resultado cuando se


utilizaba el ncleo de una clula de un embrin. En otras palabras, se poda
clonar embriones pero no animales adultos.

En la clonacin de ranas realizada por Gurdon, por ejemplo, se destruyeron


con luz ultravioleta los ncleos de vulos de ranas y stos fueron reemplazados
con ncleos de clulas intestinales de embrin de rana, es decir, de renacuajo.
Obtuvieron, as, ranas que crecieron normalmente y fueron frtiles.

Gurdon y sus colegas intentaron tambin clonar ranas adultas; en sus


experimentos, donde usaron los ncleos de distintos tipos de clulas del animal
adulto, lograron obtener renacuajos, pero stos no sobrevivieron. No obstante,
con ello establecieron las bases que haran posible a Dolly; demostraron que el
genoma no sufre cambios irreversibles durante el crecimiento, el desarrollo y la
diferenciacin de las clulas. Una clula de hgado, o de msculo o una
neurona de un organismo tiene el mismo contenido gentico en sus ncleos.

La historia de Dolly

Al igual que Gurdon, muchos otros investigadores intentaron a lo largo de tres


dcadas la clonacin de animales adultos sin xito. Uno de los obstculos
principales para lograr el desarrollo adecuado de vulos trasplantados con
ncleos es la incompatibilidad de las fases del ciclo celular entre el ncleo
donador y el vulo receptor, que resulta en alteraciones de los cromosomas.
Los creadores de Dolly, un grupo de investigadores del Instituto Roslin de
Edimburgo, encabezados por el Dr. Ian Wilmut, encontraron un mtodo para
evitar dicha incompatibilidad.

Dolly fue obtenida a partir del ncleo de una clula de tejido mamario (y de ah
proviene su nombre, escogido en alusin a las notables glndulas mamarias de
la cantante de msica country Dolly Parton).

Lo que hizo el grupo de Instituto Roslin fue detener el ciclo de esa clula,
colocndola en un medio con bajo contenido de suero. Dicho de otro modo,
restringieron los nutrientes necesarios para la clula de manera que se
mantuviera en reposo.
Entonces se hizo la fusin de esta clula con un vulo al que se le haba
extrado el ncleo. A travs de ligeras descargas elctricas. El vulo con el
ncleo trasplantado se implant en el oviducto de una borrega para permitir su
desarrollo hasta una fase denominada de mrula-blstula y el embrin
resultante fue finalmente transferido al tero de otra borrega donde se
desarroll normalmente.

As naci Dolly. Pero las cosas fueron mucho ms complicadas de lo que


parece: en realidad se trasplantaron 277 ncleos, de los cuales nicamente 29
avanzaron a la fase de mrula blstula - y slo uno de estos embriones
sobrevivi y lleg a trmino: Dolly. Si bien la proporcin de xito fue muy baja,
qued demostrado que el citoplasma de los vulos puede reprogramar el
ncleo de clulas diferenciadas (en este caso, de glndula mamaria) y
volverlas totipotenciales, es decir, con capacidad de dar lugar a todos los tipos
celulares que forman un organismo.

Las ratonas de Hawai

El 23 de julio pasado se inform que Dolly ya no era el nico mamfero clonado


a partir de un ncleo proveniente de una clula de un animal adulto. Un grupo
de investigadores de la Universidad de Hawai, encabezado por Ryuzo
Yanagimachi, dio a conocer la obtencin de mltiples clonas y clonas de dichas
clonas.

En total produjeron ms de 50 ratonas idnticas a lo largo de tres


generaciones, es decir, las hermanasmadres, las hermanasabuelas y las
hermanasbisabuelas son genticamente iguales. El mtodo que utilizaron,
llamado Tcnica Honolul, consisti en la microinyeccin del ncleo de una
clula adulta en un vulo cuyo ncleo haba sido removido. De los varios tipos
de clulas usadas como donadoras de los ncleos, fueron las clulas de la
granulosa, que rodean el vulo y se liberan junto con ste en el momento de la
ovulacin, las que completaron su desarrollo y dieron lugar a ratonas vivas.

Parte del xito puede deberse a que dichas clulas se encuentran en un estado
de reposo que permite la reprogramacin de su material gentico por la
influencia del citoplasma del vulo receptor. Es importante destacar que tanto
Dolly como las ratonas clonadas se han reproducido ya, por el camino normal:
las cras resultantes estn bien y no presentan problemas.
Para qu sirve la clonacin?

Las experiencias de los grupos de Wilmut y Yanaginachi abren nuevos caminos


para el conocimiento biolgico. Ser posible comprender mejor el genoma, as
como los diversos estados de las clulas en desarrollo y los procesos del
envejecimiento celular, por nombrar slo algunos ejemplos.

Entre los usos ms obvios de la clonacin de mamferos adultos est el rescate


de varias especies en peligro de extincin como el oso panda, el borrego
cimarrn y el rinoceronte de Java y la creacin de rplicas de animales de alto
rendimiento, ya sea para obtener leche, carne, piel o lana, adems facilitar la
produccin de los llamados animales transgnicos: desde hace varios aos ya
es posible introducir genes humanos en clulas de embriones de animales, de
manera que las hembras de los animales, as modificados genticamente,
produzcan determinadas protenas humanas en su leche. Esto las convierte en
verdaderas fbricas vivientes de ciertos medicamentos, como la insulina o la
hormona del crecimiento.

La obtencin de animales transgnicos toma tiempo y es costosa,


especialmente si lo que se quiere es todo un rebao capaz de satisfacer las
necesidades del mercado. La clonacin podra resolver esto; de hecho, el
motivo por el cual Wilmut y sus colegas iniciaron los experimentos que llevaron
a la creacin de Dolly fue justamente la bsqueda de un mtodo para mejorar
la produccin de animales transgnicos.

Otro beneficio de la clonacin ser la creacin de modelos animales que sirvan


para investigar enfermedades humanas, sobre todo aquellas causadas por un
solo gene o un grupo reducido de genes, como la fibrosis qustica.

Ranas, borregos, ratones, y los seres humanos?

La posibilidad de clonar a una persona es real, tan real como lo son Dolly y las
ratonas hawaianas; es esta posibilidad lo que est en el meollo del debate
sobre la clonacin.

Dnde est el lmite? Es admisible hacer experimentos que lleven a la


formacin de embriones clonados, aunque no lleguen hasta el final y sean
simplemente desechados o congelados? Se vale producir seres humanos
clonados para ayudar a que parejas estriles y desesperadas puedan concebir
un beb propio? Se debe permitir la clonacin de clulas embrionarias para
despus diferenciarlas en clulas sanguneas y salvar as a nios leucmicos
que no han tenido la suerte de encontrar un donador compatible? Hay alguna
diferencia entre clonar a un humano para salvar una vida que ya existe y clonar
slo por satisfacer la vanidad de un sujeto que quiere clonarse y se dispone de
los medios para hacerlo? Se debe objetar ms la clonacin a partir de clulas
de un adulto que a partir de clulas embrionarias tempranas, es decir,
resultantes de un evento de recombinacin sexual?

Supongamos que un da llegara a producirse la clonacin de seres humanos,


Cul sera la sorpresa para aquellos egos que quieran inmortalizarse, o para
los comits eugensicos encargados de seleccionar a los genios y
celebridades clonables? Pues muy simple, que las personas no estn, en modo
alguno, determinadas solamente por sus genomas. Cuenta la forma en que se
les educ. El ambiente en la casa y fuera de ella, los amigos, los pasatiempos,
los viajes las malas y buenas experiencias, la situacin en su localidad, en su
pas, en el mundo entero.

Qu podra reconstruir una historia?

Para conseguir que una clona fuera realmente idntica a su original, tendr
que vivir exactamente lo mismo que ste, en cada detalle. Aunque quiz yo
caigo en la tentacin de clonar a Sofa Loren, pero, y si cuando alcance la edad
de merecer, digamos en unos 20 aos, se va con otro?

Clonar o no clonar?

Si alguien nos preguntara a quin nos gustara clonar, algunos tal vez
responderamos que a la estrella del deporte o el espectculo de la cual somos
fanticos. Qu tal Madonna o Michael Jordan? Otros quiz preferiramos
duplicar a un genio y figura de la ciencia, como Albert Einstein o Stephen
Hawking. Y no faltara quien, mediante la clonacin, pretendiera contar con una
copia de s mismo. Pero, sera todo esto moral, tica y jurdicamente
aceptable? Para el licenciado Vctor Martnez Bull Goyri, quien preside el
Ncleo de Estudios Interdisciplinarios en Salud y Derechos Humanos, en el
Instituto de Investigacin Jurdicas (IIJ) de la UNAM, definitivamente no lo es.

Todo acto tiene un para qu explica Martnez Bull Goyri. Sin embargo, en
el caso de la clonacin humana no se ha encontrado un para qu moral y
ticamente viable, pues clonar a un ser humano es convertirlo en un objeto o
un animal que puede usarse, sin tomar en cuenta que el individuo tiene
derecho a la autonoma para decidir qu quiere ser y hacer, y hacia dnde se
encamina.
Y al no ser viable moral y ticamente, la clonacin humana tampoco lo es en
trminos jurdicos, ya que el derecho se encarga de tutelar valores ticos como
lo es la autodeterminacin individual de la persona, valor que se vera afectado
por la clonacin humana, considera el tambin secretario acadmico del IIJ.

En general expone Martnez Bull Goyri los mdicos mantienen una postura
bastante tica sobre el particular. Sin embargo, no ha faltado quien pretenda
clonar humanos, a pesar de la condena mundial. Ante esta situacin, en varios
pases se ha empezado a discutir el tema, con el propsito de legislar al
respecto y as prohibir dicha prctica por ley. Ms an, en noviembre del ao
pasado se present en Pars la Declaracin Universal del Genoma y los
Derechos Humanos, donde se plantea que una aplicacin del desarrollo de la
gentica, como la clonacin humana, es un atentado contra la dignidad e
integridad del individuo.

Aunque en Mxico la clonacin no parece tan prxima como en otros pases,


debera tambin pensarse en legislar ya en tal sentido, recomienda Martnez
Bull Goyri. Por lo pronto, el grupo interdisciplinario que l preside ha dado el
primer paso al incluir entre sus temas de estudio el de la clonacin humana.

Las otras clonaciones

En sentido estricto, clonar es hacer copias idnticas de material gentico. As


se pueden clonar genes, clulas u organismos completos.

Es posible introducir uno o varios genes en una bacteria y obtener muchas


copias de stos a medida que la bacteria se reproduce y multiplica. Este
procedimiento se utiliza para que las bacterias produzcan algn
compuesto de utilidad mdica, a partir de la informacin de los genes
implantados.

Cuando se habla de reproduccin asexual, se trata de organismos que no


intercambian su material gentico con el de otro. Por lo tanto su
informacin gentica no cambia y su descendencia es idntica, son
clonas. As es como se reproducen las bacterias y algunos protozoarios
como la amiba intestinal.

Los gemelos idnticos, que provienen de la duplicacin de un mismo


vulo fecundado, son una clona el uno del otro.
Los seres humanos utilizamos clonas de plantas desde tiempos
inmemoriales. Basta mencionar que los esquejes y los injertos son una
manera de propagar, clonalmente, plantas con caractersticas deseables.
Ya ms recientemente, la propagacin de plantas a partir de
pequesimos trozos de tejido indiferenciado provenientes de un mismo
ejemplar ha permitido la produccin de cientos y hasta miles de plantitas
que son clonas la unas de las otras.

Al rescate de la biodiversidad

Uno de los usos inmediatos de la clonacin es el rescate de especies en


peligro de extincin. El primer ejemplo fue dado a conocer por la revista
Science News, del 5 de septiembre de este ao. Se trata de la clonacin de
Lady, perteneciente a una raza muy especial de bovinos que habita en la Isla
Enderby, ubicada entre Nueva Zelanda y la Antrtida. Lady desciende de
ganado que fue llevado a esa isla hace ms de un siglo; la raza que se form,
adaptada genticamente para vivir en condiciones sub-antrticas, ha ido
desapareciendo paulatinamente hasta quedar slo la vaca Lady que est ya
muy vieja. Un grupo de cientficos de nueva Zelanda, del Instituto Ruakura,
logr clonar a Lady mediante una tcnica similar a la que produjo a Dolly. La
clona es una ternerita llamada Elsie, que naci el 31 de julio y fue obtenida a
partir del ncleo de una clula de Lady.

El nombre de la clona proviene de la pronunciacin en ingls de las letras L.C.


(Ladys Clone ).

El Dr. David Wells, del citado Instituto, declar a Cmo ves? que Elsie
representa la primera demostracin del uso de la clonacin de organismos
adultos en la conservacin de animales.

El doctor Alejandro Alagn es investigador del Instituto de Biotecnologa


de la UNAM, especialista en bioqumica y biologa molecular.

Referencia.

Autor: Alejandro Alagn


Cmo vez?
Revista de Divulgacin de la Ciencia UNAM.
No. 1. pp. 26-29. ao 1998