Taoist Philosophy in Fight Club 

StrykerX0     Asian‐American Satellite Class  Professor Lee 
   

The purpose of this paper is to study the Taoist thought present in the recent movie and book  Fight Club. In the paper we will detail the basic premise and concept of the book and compare  and contrast its teachings with those of Taoism. It should be noted that the book Fight Club  came first and then the movie was based upon it. The movie does not follow the book closely,  and parts of the book including the ending have been rewritten. The changes presumably make  the movie more pleasing and understandable to its target audience, however the book holds  the author’s true meaning and thus it will be followed instead of the movie when they differ.   Fight Club can be viewed with many interpretations, all of them true. It is a great love story. It is  an anti‐consumerism rant. It is a spiritual piece against materialism. It is anarchist literature. It  is a commentary on our ‘lost’ generation. At first viewing of the movie, very little of this can be  seen and it appears violent and chaotic. However much thought was put into providing the  movie with depth and development that only become apparent after multiple screenings.  Those who can see this deeper meaning and are interested in learning more should read the  book. It is recommended that the reader first view the movie before reading this paper due to  the surprise ending.   It is most simply the story of a man who mentally splits himself in two. His newly sprung half is  called Tyler Durden, and is everything the hero wishes he were. The irony is that he is physically  the same man and therefore is what he wants to be, but cannot realize this and uses his alter  ego to accomplish his goals. In the end Tyler gets out of control and his tamer half cannot get  rid of him even though he no longer wants him. In the process of Tyler’s development of his  anarchist plans he gathers others to himself who are seeking someone to believe in. His  teachings to them contain much Taoist thought and start a cult‐like terrorist group. This paper  will detail each aspect of these Taoist ideas present in Tyler’s teachings.   The Yin Yang is one of the primary principles of Taoist teachings. The concept of two forces  present everywhere, completely opposite to each other yet balancing and enhancing each  other. They cannot be separated because they exist together in comparison, and splitting one  apart will only create the other anew. Although one force can take prevalence over the other  for a short time, anything that is in a state of imbalance for long will cease to exist. The universe 

is composed of and held together by the tension of these two forces, and this concept is in  Taoist writings on Abstraction. (A2)   The obvious instance of the concept of Yin Yang is the split between the two parts of the main  character. Our hero (who is unnamed) and his created other half Tyler Durden are complete  opposites, and Tyler is created on purpose to be everything our hero is not. The Yin is supposed  to be "describable with words like feminine, flexible, yielding, flowing, poised, compromising,  soft, weak, and patience."(1) This describes our hero perfectly. He is the fabled ‘sensitive man’  and hates himself because of it. Tyler is the Yang, "described as masculine, decisive, rigid,  piercing, reversing, hard, strong, and overcoming."(2)   The story of Fight Club begins with our hero’s dissatisfaction with himself and his pathetic life.  The Yin and Yang sides of him are both present, but he has been raised to repress his Yang side.  This was caused by his family life, expressed several times in the book as "Tyler never knew his  father." (3) This is also the problem for other men who join fight club; "what you see at Fight  Club is a generation of men raised by women" (4) and his observance "I’m a thirty year old boy,  and I’m wondering if another woman is really the answer I need." (5)   He is lost and does not know what he needs at this point in his life. It is at this point that he  creates Tyler Durden, the Yang side of himself. Created is not the correct term, because Tyler is  not "something from nothing" as most people think of Creation. Tyler is the emergence of the  expression of everything our hero has learned to suppress; "Tyler had been around a long time  before we met."(6) The entire movie can be generalized as the main character’s unbalanced Yin  Yang forces. His Yin has been dominant in his life for too long and as a result, his Yang breaks  free.   Tyler takes control whenever our hero goes to sleep, and as he becomes more unbalanced he  realizes "Tyler Durden is a separate personality I’ve created, and now he’s threatening to take  over my real life." (7) Unfortunately Taoism predicts what will happen in the end; "No one  object can embody a single force for a remarkable period of time‐‐ the farther it strays from  being balanced, the sooner it will have to ‘change its way’ (or else destruct)." (8)  Another central Taoist concept is Wu‐Wei, which can be translated as "the action that comes  from not doing". Though there are multiple interpretations of the Chinese character  symbolizing this concept, the general idea seems to be another paradox; to accomplish  something by doing nothing. The foundational writings on this concept can be seen in the  Taoist text on Abstraction (A2) and Inaction. (A48)  The idea in this text seems to be to let go of life and stop trying to accomplish things. In a  similar vein, the teachings of Fight Club encourage people to let go of their lives and  possessions and stop seeking completion in order to realize their hopes. He observes of all his  material possessions and his lack of happiness, that "the things you used to own, now they own  you." (9) "Deliver me, Tyler, from being perfect and complete"(10) he begs as he splits himself  into what he wishes to be. "I’m breaking my attachment to physical power and possessions, 

because only through destroying myself can I discover the greater power of my spirit"(11) he  says as he destroys his belongings.   Wu‐Chi is the Taoist concept of ‘ultimate nothingness’ and refers to where we begin and where  we die. The Taoist teachings on Decay and Renewal (A16) imply an acceptance of death as an  unavoidable, ever‐present event that approaches constantly. Tyler also demands this  realization; "Someday you will die, and until you know that, you’re useless to me." (12) His  teachings imply no fear in impending death; "You are the same organic matter as everyone  else, and we are all part of the same compost pile." (13) Fight Club does not view death as  something terrible, it is viewed as a relief from the world. It is even darkly described as "the  amazing miracle of death, when one second you’re walking and talking, and the next second,  you’re an object." (14)   Although Fight Club and Taoism may share similar views of death and the resulting nothingness,  or Wu‐Chi, the reasons behind these views are different. Taoism is merely a philosophy, and  does not concern God. Therefore there is no controlling deity, and we only go to nothingness  and come from nothingness. In Fight Club, a rejection of Christian beliefs has occurred. This is  modern America, a nation founded on Christian beliefs which are rapidly deteriorating in our  generation.   Fight Club provides its own explanation for this loss of religious beliefs. "If you’re male and  you’re Christian and living in America, your father is your model for God. And if you never knew  your father, if your father bails out or dies or is never at home, what do you believe about  God?" (15) Therefore the author observes that "what you end up doing is you spend your life  searching for a father and God." (16) But because God has not sought them, they question Him;  "what you have to consider is the possibility that God doesn’t like you. Could be, God hates us.  This is not the worst thing that could happen." (17) Our generation feels lost and feels that "we  are God’s middle children, according to Tyler Durden, with no special place in history and no  special attention." (18)   In the book, the Fight Club has an incredible appeal to the lost generation thus described. The  main character with the aid of Tyler Durden, founded Fight Club as a way of venting aggression  physically through fighting other men. It begins with our hero fighting Tyler (actually he’s  fighting himself) but soon other men want to join and have fights of their own. The men of our  generation have been raised to avoid fighting, but suddenly they realize along with the main  character, "I just don’t want to die without a few scars." (19)   To recruit new men, one of their assignments is to get into a fight and lose it. Tyler says "what  we have to do, people, is remind these guys what kind of power they still have." (20) They are  not gaining followers through force, but through the Taoist idea of Subtlety. (A65) They are  allowing men to revert to their Dark Virtue, as the Taoist writing suggests, not forcing them.   The main reason for Fight Club is the disgruntlement of the generation. Tyler states it clearly  saying "we are the middle children of history, raised by television to believe that someday we’ll 

be millionaires and movie stars and rock stars, but we won’t. And we’re just learning that fact."  (21) The men who join Fight Club feel that their lives have no meaning or value. "We don’t have  a Great War in our generation, or a great depression, but we do, we have a Great War of the  spirit. We have a great revolution against the culture. The great depression is our lives. We have  a spiritual depression." (22) What they propose to do is stated plainly; "This was the goal of  Project Mayhem… the complete and right‐away destruction of civilization." (23)   Two parts of Taoist teaching deal with the same principles that cause Fight Club. Taoist writings  on Revolution (A72) and Rebellion (A75) sum up the reason these problems occur. Due to  disillusionment with their current way of life, people decide that they have nothing to lose in  attempting to cause change.   The end goal of Fight club is to destroy modern society in order to recreate it. They believe that  the men of their society are going to waste; "I see the strongest and the smartest men who  have ever lived, and these men are pumping gas and waiting tables." (24) They envision a new  world where technology is greatly reduced; "imagine hunting elk through the damp canyon  forests around the ruins of Rockefeller Center." (25)   Taoist texts on Utopia (A80) and Simplify (A19) convey these same values. People are to  function in small groups caring for themselves without aid of others. They should keep small  tools (limited technology), but not be dependent upon them. The hope is that they will no  longer need knowledge and learning, but revert to their natural form and live a simpler life.  Thus the main goals and ideas prevailing in Fight Club are Taoist in philosophy, though you must  view the movie or read the book in order to find out if their goals are realized and the world  created anew.            Appendix A: Excerpts from the Taoteching  2. Abstraction  All the world knows beauty  But if that becomes beautiful  This becomes ugly  All the world knows good 

But if that becomes good  This becomes bad  The coexistence of have and have not  The co‐production of hard and easy  The correlation of long and short  The codependence of high and low  The correspondence of note and noise  The coordination of first and last  Is endless  Thus the sage performs effortless deeds  And teaches wordless lessons  He doesn’t start all the things he begins  He doesn’t presume on what he does  He doesn’t claim what he achieves  And because he makes no claim  He suffers no loss  48. Inaction  Those who seek learning gain ever day  Those who seek the Way lose every day  They lose and they lose  Until they find nothing to do  Nothing to do means nothing not done  Who rules the world isn’t busy 

If someone is busy  He can’t rule the world  16. Decay and Renewal  Let limits be empty  The center be still  Ten thousand things rise  We watch them return  Creatures without number  All return to their roots  Return to their roots to be still  To be still to revive  To revive to endure  Knowing how to endure is wisdom  Not knowing is to suffer in vain  Knowing how to endure is to be All embracing  All embracing means impartial  Impartial means the king  The king means Heaven  Heaven means the Way  And the Way means long life  Life without trouble  65. Subtlety  The ancient masters of the Way 

Tried not to enlighten   But to keep men in the dark  What makes the people hard to rule  Is knowledge  Who rules the realm with knowledge  Spreads evil in the realm  Who rules without knowledge  Spreads virtue in the realm  Who understands these two  Understands the universal key  Understanding the universal key  This is called the Dark Virtue  Dark Virtue goes deep  Goes far  Goes the other way  Until it reaches perfect harmony  72. Revolution  When people no longer fear authority  A greater authority will appear  Don’t restrict where people dwell  Don’t repress how people live  If they aren’t repressed  They won’t protest 

Thus the sage knows himself  But doesn’t reveal himself  He loves himself  But doesn’t exalt himself  Thus he picks this over that  75. Rebellion  The reason the people are hungry  Is because those above levy so many taxes  Thus the people are hungry  The reason the people are hard to rule  Is because those above are so forceful  Thus the people are hard to rule  The reason the people think little of death  Is because those above think so much of life  Thus the people think little of death  Meanwhile those who do nothing to live  Are more esteemed than those who love life  80. Utopia  Imagine a small state with a small population  Let there be labor‐saving tools  That aren’t used  Let people consider death  And not move far 

Let there be boats and carts  But no reason to ride them  Let there be armor and weapons  But no reason to employ them  Let people return to the use of knots  And be satisfied with their food  And pleased with their clothing  And content with their homes  And happy with their customs  Let there be a state so near  People hear its dogs and chickens  And live out their lives  Without making a visit  19. Simplify  Get rid of wisdom and reason  And people will live a hundred times better  Get rid of kindness and justice  And people once ore will love and obey  Get rid of cleverness and profit  And thieves will cease to exist  But these three sayings are not enough  Hence let this be added  Wear the un‐dyed and hold the un‐carved 

Reduce self‐interest and limit desires  Get rid of learning and problems will vanish                    Notes:  1. Taoist FAQ "What about Yin and Yang?"  2. Taoist FAQ "What about Yin and Yang?"  3. Fight Club p.49  4. Fight Club p.50  5. Fight Club p.51  6. Fight Club p.32  7. Fight Club p.173  8. Taoist FAQ "What about Yin and Yang?"  9. Fight Club p.44  10. Fight Club p.46  11. Fight Club p.110  12. Fight Club p.76  13. Fight Club p.134  14. Fight Club p.146  15. Fight Club p.141  16. Fight Club p.141  17. Fight Club p.141  18. Fight Club p.141  19. Fight Club p.48  20. Fight Club p.120  21. Fight Club p.166  22. Fight Club p.149  23. Fight Club p.125  24. Fight Club p.149  25. Fight Club p.150 

Bibliography of Sources  Lao‐tzu. Taoteching. Circa 600BC. Translated by: Red Pine. San Francisco, California: Mercury  House     Palahniuk, Chuck. 1996. Fight Club. 115 West 18th Street, New York, New York 10011: Henry  Holt and Company, LLC     Editor: Steven Ericsson Zenith. "Tao Frequently Asked Questions",  http://www.thetemple.com/alt.philosophy.taoism/taofaq.htm. The Temple of the Immortal  Spirit. Accessed on: Jan, 06, 2001. 
   © 2002 Robert H. Harrison