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INSTITUTO TECNOLÓGICO

SUPERIOR DE LA MONTAÑA
MECÁNICA DE SUELOS l

CAPÍTULO 1

EL SUELO, SU ORIGEN, FORMACIÓN, DEFINICIÓN Y CLASIFICACIÓN

1.1.-ORIGEN Y FORMACIÓN

1.1.1.-CONSTITUCIÓN INTERNA DEL GOLBO TERRESTRE.

En un esquema simplista, el globo terrestre está constituido, primeramente, por un
núcleo formado predominante por compuestos de hierro y níquel. Se considera, al
presente, que la densidad media de este núcleo es considerablemente superior a
la de capas más superficiales; también puede deducirse, del estudio de
transmisión de ondas sísmicas a través, que el núcleo carece de rigidez y esta
característica ha inducido a la mayoría de los investigadores a juzgarlo fluido;
existe la opinión, empero no suficientemente comprobada, de que una zona en
torno al centro del planeta (sobre unos 1,300 Km. contra 3,400km de radio de todo
el núcleo) posee alta rigidez, por lo que deberá se ser considerada sólida en vez
de fluida. Un manto fluido (magma) rodea al núcleo.
Envolviendo al manto mencionado se encuentra la corteza terrestre, capa de
densidad decreciente hacia la superficie, formada sobretodo por silicatos. Esta
capa de espesor medio 30 a 40 Km. en las plataformas continentales, está
constituida por grandes masas heterogéneas con depresiones ocupadas por los
mares y océanos. Toda esta corteza se encuentra aproximadamente en estado de
balance isostático, flotando sobre la magma terrestre, más denso. La separación
entre la parte fluida y la corteza que la envuelve suele considerarse abrupta, antes
que gradual (discontinuidad de Mohorivic),
Después de la corteza terrestre propiamente dicha, existe una pequeña capa
formada por la disgregación y descomposición de sus últimos niveles; esta
pequeña parte del planeta, es el suelo, de la cual se trata en Mecánica de Suelos.

1.1.2.-AGENTES GENERADORES DE SUELOS.

La corteza terrestre es atacada principalmente por el aire y las aguas, siendo los
medios de acción de estas sustancias sumamente variadas. Sin embargo en
últimos análisis todos los mecanismos de ataque pueden incluirse en dos grupos:
desintegración mecánica y descomposición química.
El término desintegración mecánica se refiere a la intemperización de las rocas
por agentes físicos tales como cambios periódicos de temperatura, acción de la
congelación del agua en las juntas y grietas de las rocas, efectos de organismos,
plantas, etc. Por estos fenómenos las rocas llegan a formar arenas o, cuando
mucho, limos y solo en casos especiales arcillas.

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a estos suelos se les denomina Transportados. forman los depósitos de talud. mas gruesas en los desiertos cálidos la falta de agua hace que los fenómenos de descomposición no se desarrollen por lo cual la arena predomina en esas zonas. También debe notarse que su formación ha ocurrido a través de eras Geológicas. los mares y las fuerzas de gravedad. que se depositan en forma graduada 7 . es una inmensa diversidad de tipos de suelo resultantes. así se generan suelos que forman sobre otros estratos sin relación directa con ellos. que las reglas anteriores sean inmutables. la naturaleza suele actuar con una complejidad que desafía cualquier regulación. desde luego. directamente sobre la roca de la cual se derivan dando así origen a los suelos llamados Residuales. Todos los efectos anteriores suelen acentuarse con los cambios de temperatura. sin embargo. en las faldas de las elevaciones. el hombre es completamente ajeno a la génesis del suelo: solo le toca manejarlo. Existe en la naturaleza numerosos agentes de transporte. sueltos y predominantemente formados por materiales gruesos. tal como sigue ocurriendo hoy. por lo cual es frecuente encontrar formaciones arcillosas de importancia en zonas húmedas y cálidas. El principal agente es. de los cuales pueden citarse como principales los glaciares. estos depósitos suelen ser heterogéneos. Pero esos productos pueden ser removidos del lugar de formación. Los productos del ataque de los agentes de intemperismo pueden quedar en el lugar. Los suelos. son los mecanismos de ataque determinantes. tal como la naturaleza se lo presenta. por los mismos agentes biológicos y depositados en esta zona. Por ejemplo en países fríos o secos pueden existir formaciones arcillosas de importancia cuando el aporte de corrientes de agua quede en condiciones favorables para constituir un depósito. el viento. su origen a una tal variedad de causas que excede todo poder de descripción detallada. El escurrimiento de torrentes produce arrastre de materiales de gran tamaño (mayor a velocidades crecientes en el agua). Los efectos químicos de la vegetación juegan un papel no despreciable. INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l Por descomposición química se entiende la acción de agentes que atacan las rocas modificando su constitución mineralógica o química. allí los efectos de ciclos de tensiones y compresiones sobre las rocas producidos por elevaciones y descensos periódicos y continuados de temperatura. en consecuencia. No debe creerse. La combinación del escurrimiento de aguas en las laderas de colinas y montes y de las fuerzas de campo gravitacional. mientras que son típicas de zonas más frías formaciones arenosas o limosas. la hidratación y la carbonatación. el agua y los mecanismos de ataque más importantes son la oxidación. el resultado de ese análisis de causas. los ríos y corrientes de agua superficial. estos factores actúan a menudo combinándose. deben pues. estos mecanismos generalmente producen arcilla como último producto de descomposición.

El primero es la secuencia de materiales con diferentes propiedades. Los depósitos marinos (formados por el mar) suelen ser estratificados reflejando muchas veces las características de las costas que los mares bañen. Los vientos pueden arrastras partículas cuyo tamaño puede variar. En general. INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l a lo largo de su curso. sobre todo por variaciones locales en el tipo y estructura de la roca. que van desde grandes bloques. Dos tipos principales de suelo deben su formación al arrastre del viento: loes y los médanos. topografía. exfoliaciones. correspondiendo las partículas más finas (limos y arcillas) a depósitos próximos en su desembocadura. juntas. desde el 8 . En lo que respecta a los suelos residuales. fallas y otros efectos estructurales que muestra el suelo como herencia de los que tenía la roca original. Las estructuras heredadas consisten en diaclasas. Los depósitos glaciares están formados por suelos heterogéneos. que tiene una estructura interna característica determinada por un cierto arreglo específico de sus átomos e iones. que se han formado en el lugar que se le encuentra y que sobreyace a la roca no meteorizada. un suelo transportado queda descrito por un “perfil estratigráfico”. Su composición química y sus propiedades físicas más interesantes. Su influencia es tal que frecuentemente las propiedades mecánicas de una muestra “intacta” del material no pueden considerarse en absoluto representativas de las propiedades del conjunto. estos arrastres pueden hacer que las partículas se depositen a muchos kilómetros de su lugar de origen. hasta minerales muy finamente granulados a causa de las grandes presiones desarrolladas y a la abrasión producida por el movimiento de las masas de hielo. De esta manera el río transporta y deposita suelos según sus tamaños decrecientes. Los ríos transportan materiales de muy diversas graduaciones. depositándolos a lo largo de su perfil. Un suelo residual queda descrito por estos dos conceptos: 1. Se forma tanto por ataque mecánico como por descomposición química y puede variar considerablemente de un punto a otro. la capacidad de acarreo de la corriente se hace menor. existen dos conceptos que juegan un papel importante. Los depósitos lacustres son generalmente de grano muy fino a causa de la pequeña velocidad con que las aguas fluyen en los lagos. correspondiendo los materiales mas finos a las zonas más planas de los valles.MINERALES CONTITUTIVOS DE LOS SUELOS GRUESOS. depositándose los materiales más gruesos. grietas. Un mineral es una sustancia inorgánica y natural.1. régimen de aguas subterráneas y clima. condiciones de erosión. según varíe la velocidad de su curso. al ir disminuyendo ésta.. que resalte la secuencia de colocación y el espesor de sus estratos. Son éstos el perfil de meteorización y el conjunto de estructuras heredadas.3. desde el limo hasta el de las arenas gruesas.

INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l punto de vista de identificación son: el color. La primera está formada por un átomo de silicio. presentando además. en algunas ocasiones. dispuestos con un átomo de aluminio al centro y seis de oxígeno alrededor.1. pues. carbonatos. olivino. una estructura cristalina definida. En los suelos gruesos el comportamiento mecánico e hidráulico está principalmente condicionado por su capacidad y por su orientación de sus partículas por lo que su composición mineralógica es. micas. cuyos átomos se disponen en láminas. cuyo estudio puede ser muy informativo en más de un aspecto práctico. la dureza. Estos tetraedros se agrupan en unidades hexagonales. secundaria. casi siempre. Existen dos variedades de tales láminas: la silícica y la alumínica. los minerales predominantes son: silicatos principalmente feldespato (de potasio. silicatos de magnesio.1. etc. Estos minerales tienen. la tonalidad de sus raspaduras. hierro u otros metales. comenzó en épocas recientes (1930) y presenta gran importancia en cuestiones de Ingeniería. sodio o calcio). Las láminas alumínicas están formadas por retículas de octaedros. Las unidades hexagonales repitiéndose indefinidamente. constituyen una retícula laminar. también hidratados.a. la limonita. 1.b. sirviendo un átomo de oxígeno de nexo entre cada dos tetraedros. 9 .1.. la capacidad para permitir el paso de las ondas y radiaciones (o luz) y la densidad relativa. La investigación de las propiedades mineralógicas de estos sedimentos.1. Un esquema de la unidad hexagonal aparece en la fig.. el comportamiento mecánico de las arcillas se ve decisivamente influido por su estructura en general y constitución mineralógica en particular. hasta cierto punto. la tenacidad. entre los que destacan la calcita y la dolomita y sulfatos. óxidos cuyos principales exponentes son el cuarzo (SiO 2). La estructura atómicomolecular del mineral es el factor más importante para condicionar sus propiedades físicas. rodeado de cuatro de oxígeno.1.4. disponiéndose el conjunto en forma de tetraedro tal como se muestra en la fig.MINERALES CONSTITUTIVOS DE LAS ARCILLAS Partiendo de los numerosos minerales (principalmente silicatos) que se encuentran en las rocas ígneas y metamórficas los agentes de descomposición química llegan a un producto final: la arcilla. cuyos principales representantes son la anhidrita y el yeso. a diferencia de lo señalado para los suelos gruesos. En los suelos formados por partículas gruesas. la forma de cristalización. Ello no debe interpretarse como un motivo para que el ingeniero se desentienda de este tópico. la magnetita y el corindón. serpentina. Las arcillas están constituidas básicamente por silicatos de aluminio hidratados. la forma de su fractura y disposición de sus planos crucero. el lustre.

montmorilonitas e ilitas. Las montmorilonitas [(OH)4Si8Al4O20 · nH4O] están formadas para una lámina alumínica entre dos silícicas. por otra parte. a causa de las fuerzas eléctricas generadas formadas por su naturaleza bipolar. presentarán fuerte tendencia a la inestabilidad. En consecuencia las arcillas caoliníticas serán relativamente estables en presencia del agua. macrofisícamente. La unión entre todas las retículas es lo suficientemente firme para no permitir la penetración de las moléculas de agua entre ellas (absorción). Las caolinitas (Al2O3 · 2SiO2 · 2H2O) están formadas por una lámina silícica y otra alumínica que se superponen indefinidamente. originadas por la descomposición química de las cenizas volcánicas y presentan la expansividad típica del grupo en forma particularmente aguda. 1. especialmente en presencia de agua. por lo que las moléculas de agua pueden introducirse en la estructura con relativa facilidad. En este caso la unión entre las retículas del mineral es débil. 10 . lo que se traduce.2.1. Tal como aparece esquemáticamente dibujado en la fig. También ahora es el oxígeno el nexo entre cada dos de los octaedros vecinos para constituir la retícula. Lo anterior produce un incremento en el volumen de los cristales. en ocasiones ayudan al ingeniero en la resolución de ciertos problemas prácticos. superponiéndose indefinidamente. lo que las hace sumamente críticas en su comportamiento mecánico. Las arcillas montmorilonitas. con frecuencia en los trabajos de campo.1. Esquema de la estructura de la lámina silícica. De acuerdo con la estructura reticular los minerales de arcilla se encasillan en tres grandes grupos: caolinitas. Estas arcillas aparecen desdichadamente. en una expansión. Las bentonitas son del grupo montmorilonítico. INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l                           Fig.

en general. ígneas o metamórficas y los depósitos sedimentarios altamente cementados que no se ablanden o desintegren rápidamente por acción de la intemperie. su expansividad es menor que las montmorilonitas y. se comportan mecánicamente en forma más favorable para el ingeniero. El termino “suelo” ha sido definido de diferentes maneras ya sea que dicha definición provenga del Agrónomo o del Ingeniero Civil. por lo general.-DEFINICIÓN DE SUELO. igual a 1. 1.5] están estructuradas análogamente que las montmorilonitas. Un Ingeniero Civil define al suelo como el conjunto de partículas minerales. El agua contenida juega un papel tan 11 .2. por ello. producto de la desintegración mecánica o de la descomposición de rocas química de las rocas preexistentes.2. INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l O O Al O O O O Fig. representa todo tipo de material terroso desde un relleno de desperdicio hasta areniscas parcialmente cementadas o lutitas suaves. Quedan excluidas de la definición las rocas sanas. con y. Las ilitas [(OH)4 · Ky (Si8-Y · AlY) (Al4 · Fe4 · Mg4 · Mg6) O20. 1. pero su constitución interna manifiesta tendencia a formar grumos de materia. que reducen el área al agua por unidad de volumen. La definición de “suelo”. las arcillas ilíticas. El Geólogo define al suelo como el material resultante de la descomposición y desintegración de la roca por ataque de agentes atmosféricos. Esquema de la estructura de la lámina alumínica.

005 mm. cuando son acarreadas por agua las gravas sufren desgaste en sus aristas. La arena de río contiene muy a menudo proporciones relativamente grandes de grava y arcilla. arenas. El origen y la existencia de las arenas es análoga a la de las gravas: las dos suelen encontrarse juntas en el mismo depósito. Su color varía de gris claro a muy oscuro. y 0. son mucho menos comprensibles que la arcilla y si se aplica una carga en su superficie. de diámetro. por lo tanto. LIMOS Los limos son suelos de granos finos con poca o ninguna plasticidad. Los limos sueltos y saturados son completamente inadecuados para soportar cargas por medio de zapatas.0 mm. redondeadas. INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l fundamental en el comportamiento mecánico del suelo que debe considerarse como parte integral del mismo.62 cm.-CLASIFICACIÓN DE SUELOS A continuación se describen los suelos más comunes con los nombres generalmente utilizados por el Ingeniero Civil para su identificación. se comprimen casi de manera instantánea. Dado el origen. Sus partículas varían desde 7. GRAVAS Las gravas son acumulaciones sueltas de fragmentos de rocas y que tienen más de 2 milímetros de diámetro. pudiendo ser limo inorgánico como el producido en canteras.3. ARENAS La arena es el nombre que se le da a los materiales de granos finos procedentes de la denudación con las rocas o de su trituración artificial. La permeabilidad de los limos orgánicos es muy baja y su compresibilidad muy alta. o el limo orgánico como el que suele encontrarse en los ríos siendo este último caso de características plásticas. los limos de no encontrarse en estado denso. limos y arcillas. 12 . a menudo son considerados suelos pobres para cimentar. El diámetro de las partículas de los limos está comprendido entre 0. Las arenas estando limpias no se contraen al secarse. y cuyas partículas varían entre 2 mm. (3”) hasta 2. Y 0.05 mm. 1. Las gravas ocupan grandes extensiones pero casi se encuentran con mayor o menor proporción de cantos rodados.05 mm. no son plásticas.

Los loes son colapsables. areno-limoso si predomina la arena. generalmente de color blanco compuesto total o parcialmente por residuos de diatomeas. compuesto de arcilla. aunque disminuye dicha tendencia al incrementársele su peso volumétrico. por intemperismo. arcillo-limoso si es que predomina la arcilla. generalmente. y cuya masa tiene la propiedad de volverse plástica al ser mezclada con agua. cristalina y complicada. y sus átomos están dispuestos en forma laminar. limo y arena en proporciones variables.005mm. DIATOMITA Las diatomitas o tierras diatomáceas son depósitos de polvo silícico. Según sea el componente predominante el tepetate se suele llamar arcilloso. INSTITUTO TECNOLÓGICO SUPERIOR DE LA MONTAÑA MECÁNICA DE SUELOS l ARCILLAS Se da nombre de arcilla a las partículas sólidas con diámetro menor a 0. LOES Los loes son sedimentos eólicos uniformes y cohesivos. con un cementante que puede ser la misma arcilla o el carbono de calcio. limoso. de cenizas volcánicas basálticas. Las diatomeas son algas unicelulares microscópicas de origen marino o de agua dulce. Esa cohesión que poseen es debida a un cementante de tipo calcáreo y cuyo color es generalmente castaño claro. de color café claro o café oscuro.01 mm. 13 . Y 0.05 mm. Químicamente es un silicato de alúmina hidratado. La estructura de estos minerales es. También suelen encontrarse lentes de piedra pómez dentro del tepetate. LUTITA Es un material pulverulento. arenoso. La mayoría de la veces el tepetate debe su origen a la descomposición y alteración. Pueden encontrarse dentro del tepetate capas o lentes de arena y cenizas basálticas que no alcanzaron a intemperizarse cuando fueron cubiertas por una capa que si se altero. Los loes se distinguen por los agujeros verticales que han sido dejados por raíces extinguidas. El diámetro de las partículas de los loes está comprendido entre 0. limo-arenoso si predomina el limo y así susecivamente. aunque en pocas ocasiones contienen también silicatos de hierro o de magnesio hidratados. presentando las paredes de sus células características silícicas.