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El sombro legado de la austeridad, de

Paul Krugman en El Pas


el8 noviembre, 2015enDerechos, Economa, Historia, Igualdad, Internacional, Justicia,
Libertades, Memoria, Poltica, Sociedad, Sociologa, Valores

OPININ

Se pueden extraer algunas enseanzas de esta catstrofe pero, calarn hondo?

Cuando estall la crisis econmica en 2008, la inmensa mayora de los responsables


polticos hizo lo correcto. La Reserva Federal y otros bancos centrales se dieron cuenta
de que apuntalar el sistema financiero tena prioridad sobre respetar las nociones
convencionales de la prudencia monetaria. El Gobierno de Obama y sus homlogos se
dieron cuenta de que, en una economa deprimida, los dficits presupuestarios eran
tiles, no perniciosos. Y la impresin de dinero y la adquisicin de prstamos
funcionaron: evitaron que se repitiese la Gran Depresin, cosa que pareca muy
probable en aquel momento.

Luego, todo se torci. Y las consecuencias del mal giro que tomamos parecen ahora
peores de lo que nunca imaginaron los crticos ms duros de la lgica popular.

Para quienes no lo recuerden (resulta difcil de creer el tiempo que llevamos as): en
2010, ms o menos de repente, la lite poltica de ambos lados del Atlntico decidi
dejar de preocuparse por el paro y empez a preocuparse por los dficits
presupuestarios.

Este cambio no se debi a las pruebas existentes ni a los anlisis minuciosos. De hecho,
iba muy en contra de los fundamentos de la economa. Pero las declaraciones ominosas
sobre los peligros del dficit se convirtieron en algo que todo el mundo repeta porque
todos los dems lo decan, y las voces disidentes dejaron de considerarse respetables
(que es la razn por la que empec a llamar Gente Muy Seria a quienes repetan como
loros lo que dictaba la ortodoxia del momento).

Algunos intentamos, en vano, sealar que el fetichismo del dficit era tan desatinado
como destructivo, que no haba pruebas fehacientes de que la deuda pblica fuese un
problema para las grandes economas, mientras que s haba muchas pruebas de que
recortar el gasto de una economa deprimida agravara la depresin.

Y los hechos nos dieron la razn. Han transcurrido ms de cuatro aos y medio desde
que Alan Simpson y Erskine Bowles advirtieron de una crisis fiscal que llegara en dos
aos; el precio de los prstamos sigue ms bajo que nunca en EE UU. Mientras tanto,
las polticas de austeridad que se aplicaron a partir de 2010 tuvieron exactamente los
efectos depresivos que predecan los libros de texto de economa; el hada de la
confianza nunca hizo acto de presencia.

Sin embargo, hay cada vez ms pruebas de que los escpticos en realidad subestimamos
lo destructivo que sera el giro hacia la austeridad. Concretamente, ahora parece ser que
las polticas de austeridad no solo impusieron prdidas a corto plazo en el empleo y la
produccin, sino que tambin han lastrado el crecimiento a largo plazo.

La idea de que las polticas que deprimen la economa a corto plazo tambin causan un
dao ms duradero suele denominarse histresis. Es una nocin que tiene un pedigr
impresionante: el argumento de la histresis lo defendieron en un famoso artculo de
1986 Olivier Blanchard, quien ms tarde se convertira en economista jefe del Fondo
Monetario Internacional, y Lawrence Summers, que ha ocupado altos cargos tanto en el
Gobierno de Clinton como en el de Obama. Pero creo que todo el mundo se mostraba
reacio a aplicar la idea a la Gran Recesin, por miedo a parecer demasiado alarmista.

Llegados a este punto, sin embargo, la evidencia casi dice histresis a gritos. Incluso
pases que parecen haberse recuperado en gran medida de la crisis, como Estados
Unidos, son mucho ms pobres de lo que los pronsticos anteriores a la crisis predecan
que seran a estas alturas. Y se acaba de publicar un artculo de Summers y Antonio
Fats que, adems de respaldar la conclusin de otros economistas de que la crisis
parece haber causado un dao enorme a largo plazo, pone de manifiesto que existe una
marcada correlacin entre la degradacin de las perspectivas nacionales a largo plazo y
el grado de austeridad que los respectivos pases han impuesto.

Lo que esto indica es que el viraje hacia la austeridad ha tenido efectos verdaderamente
catastrficos, y estos van mucho ms all de los puestos de trabajo y los ingresos
perdidos durante los primeros aos. De hecho, el dao a largo plazo al que apuntan los
clculos de Fats y Summers es, muy probablemente, lo bastante grande como para
convertir la austeridad en una poltica contraproducente, incluso desde un punto de vista
puramente fiscal: los Gobiernos que recortaron drsticamente el gasto frente a la
depresin deterioraron sus economas y, en consecuencia, sus ingresos fiscales futuros,
hasta el punto de que su deuda terminar siendo ms alta de lo que lo habra sido sin los
recortes.

Y la amarga irona de la historia es que esta poltica catastrfica se aplic en el nombre


de la responsabilidad a largo plazo, y que a quienes protestaron por el rumbo errneo se
les tach de irresponsables.

Se pueden extraer algunas enseanzas evidentes de esta catstrofe. Toda la gente


importante lo dice no es, segn parece, una buena forma de tomar decisiones polticas;
el pensamiento grupal no sustituye al anlisis claro. Adems, pedir sacrificios (a los
dems, por supuesto) no significa que uno sea responsable.

Pero calarn hondo estas lecciones? Los problemas econmicos del pasado, como la
estanflacin de la dcada de 1970, condujeron a un replanteamiento generalizado de la
ortodoxia econmica. Sin embargo, un aspecto sorprendente de los ltimos aos es la
poqusima gente que est dispuesta a reconocer que se ha equivocado en algo. Parece
ms que probable que toda esa Gente Muy Seria que jale unas polticas desastrosas no
aprenda nada de la experiencia. Y esto, a su manera, es tan espeluznante como la
perspectiva econmica.

Paul Krugman es premio Nobel de Economa de 2008.


El final de la arrogancia, de Antn
Costas en El Pas
el8 noviembre, 2015enDerechos, Economa, Historia, Igualdad, Internacional, Justicia,
Libertades, Memoria, Poltica, Sociedad, Sociologa, Valores

OPININ

El nobel Angus Deaton se ha mostrado escptico ante las teoras de la austeridad


expansiva

Para bien y para mal, las ideas econmicas importan. La visin que tenemos de cmo
funciona el mundo y la forma en cmo los Gobiernos enfocan la gestin de los asuntos
pblicos depende en gran medida de las ideas econmicas dominantes en cada poca.

En uno de los pasajes ms famosos y citados, que cierra la Teora general del empleo, el
inters y el dinero, John Maynard Keynes afirm que tarde o temprano, son las ideas y
no los intereses las que son peligrosas para bien o para mal. Es fcil entender que las
ideas pueden ser peligrosas para mal. Pero la afirmacin de que pueden ser peligrosas
para bien es extraa e intrigante. No se habr confundido Keynes a la hora de
escribir?

Seguro que no. Keynes era muy preciso en el uso del lenguaje y en la eleccin de las
palabras. En su magnfica biografa sobre Keynes, Robert Skidelsky da una explicacin
convincente de ese prrafo: a la vez que seala que la ignorancia es peligrosa, Keynes
advierte que el conocimiento tambin es peligroso porque encierra la tentacin del
hybris, la arrogancia de usurpar los poderes de los dioses por parte de los hombres, cuyo
fruto inevitable es la nmesis.

Estamos padeciendo los efectos de una poca en que las ideas econmicas han sido
peligrosas para bien. Coincidiendo con la etapa de estancamiento e inflacin que
experiment la economa mundial despus en los aos setenta, el pensamiento
econmico se vio dominado por teoras econmicas animadas por la arrogancia del
conocimiento. Teoras con poco fundamento en los datos y elaboradas con supuestos
muy simplistas del comportamiento de los consumidores, inversores y Gobiernos. Es el
caso de la teora de los mercados eficientes, que justific la desregulacin de los
mercados financieros. O la de las expectativas racionales de los agentes econmicos,
que inutiliz la actuacin estabilizadora de los Gobiernos.

Otro ejemplo de ideas peligrosas para bien es la de austeridad expansiva. La


creencia de que una economa que ya est exhausta por falta de crdito y de consumo
privado pueda crecer si, por encima, reducimos el consumo pblico, pertenece al reino
de la hybris. Pero, a pesar de que la eurozona se ha convertido en una mquina de
destruccin masiva de empleo y de cohesin social (la nmesis), las autoridades de
Bruselas siguen sosteniendo esa idea arrogante.
Si las ideas importan, para cambiarlas antes hay que cambiar las formas de pensar de los
economistas. Mientras no cambien los modelos mentales que utilizan para construir sus
teoras, las nuevas ideas y las nuevas polticas encontrarn mucha resistencia.

Han cambiado los economistas sus formas de pensar despus de la etapa de arrogancia
que condujo a la crisis de 2008 y a la gran recesin? An es temprano para saberlo. Pero
existen algunos indicios de que las cosas estn cambiando. La ms reciente es la
concesin hace unas semanas del Premio Nobel al economista de origen escocs y
profesor de la Universidad de Princeton Angus Deaton. A mi juicio, hay dos aspectos de
la obra de Deaton que son especialmente relevantes para el necesario cambio de las
ideas econmicas.

En primer lugar, Angus Deaton ha contribuido como ningn otro economista actual a
romper con los modelos econmicos basados en escasos datos, supuestos estrictos de
comportamiento y en teoras no verificables empricamente. De ah que se haya
mostrado escptico, cuando no enfrentado, a las teoras de las expectativas racionales o
de la austeridad expansiva. Sus anlisis sobre la pobreza, la desigualdad y,
especialmente, los cambios en las pautas de consumo de las familias cuando cambian
sus ingresos o varan los precios de los productos que consumen estn basados en la
recopilacin minuciosa de bases de datos de los hogares, as como en el desarrollo de
nuevas tcnicas economtricas y tericas para el anlisis de esos datos. De esta forma,
ha podido elaborar una nueva visin del desarrollo de los pases y de los efectos de las
polticas pblicas. As tambin ha establecido un puente que no exista entre la micro y
la macroeconoma; en particular entre el consumo y la renta de los diferentes grupos
sociales. Slo captando las diferencias de comportamiento entre diferentes grupos
sociales es posible comprender la totalidad.

Por otro lado, su obra es un ejemplo de la tica que debe perseguir el economista
cuando acta como asesor de polticas. Su recomendacin acerca de la importancia de
medir y de no utilizar slo datos macroeconmicos, y su advertencia de que hay que ir
con mucho cuidado al hacer recomendaciones de poltica a partir de teoras que no
cuadran con los datos, son principios ticos bsicos para los economistas metidos a
asesores de polticas.

Tiempo habr para comentar con ms detalle la relevancia de su obra. Pero, para lo que
aqu me interesa, el reconocimiento a Angus Deaton es el final de la etapa de arrogancia
que experiment el pensamiento econmico en los ltimos 30 aos. Es de esperar que a
partir de ahora veamos una economa ms humilde y til para la conduccin de los
asuntos pblicos y el bienestar de la humanidad.

Antn Costas es catedrtico de Economa de la Universidad de Barcelona.