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RETROSPEC TIVA

El potencial de acción
de Hodgkin y Huxley
Tras años de investigación sobre la actividad eléctrica del axón gigante del calamar,
Alan Hodgkin, con la ayuda de Andrew Huxley, sentó las bases del mecanismo
iónico de generación y propagación del potencial de acción

JOSÉ M ARÍA VALDER A S

E
l 30 de mayo de 2012 fallecía, a la edad de nervioso. Se trata de un fenómeno de despolari-
94 años, Andrew Huxley, figura señera de zación y repolarización rápida de la membrana de EN SÍNTESIS

la electrofisiología del siglo xx y colabora- una neurona, axón o fibra muscular, que obedece Modelo pionero
dor juvenil del también fisiólogo británico Alan a la ley del todo o nada y que se propaga a lo lar-
Hodgkin (1914-1998). Ambos investigadores pu-
blicaron en 1952 una serie de cinco artículos que
go de la misma. Presenta un sustrato iónico. Se
caracteriza por un aumento de la permeabilidad
1 El mecanismo iónico
de generación y pro-
pagación del potencial de
les proporcionarían años más tarde, en 1963, el a iones de sodio y potasio. A medida que un im- acción constituyó un punto
máximo reconocimiento por su trabajo: el pre- pulso va avanzando por el axón, a la manera de de inflexión hacia el des-
mio Nobel de fisiología o medicina. Sus manus- una onda, insta a un cambio local y transitorio cubrimiento de los canales
iónicos.
critos, dados a conocer en la revista Journal of del potencial eléctrico (de 70 milivoltios negati-

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Physiology, establecían los fundamentos del pro- vos a 40 milivoltios positivos). Esta modificación Alan Hodgkin y Andrew
ceso de generación y propagación del potencial drástica y rápida del potencial de reposo en una Huxley utilizaron el
de acción. Su herramienta principal de estudio neurona se propaga de forma lenta en los inver- terminal postsináptico, la
consistió en el axón gigante del calamar. tebrados y discontinua en los vertebrados. Los porción inicial del axón
El descubrimiento tuvo enorme repercusión, potenciales de acción se deben a cambios selec- gigante del calamar, en sus
experimentos con la técnica
pues encauzó el rumbo de la electrofisiología y tivos en la permeabilidad de las membranas a los
de pinza de voltaje.
preparó el advenimiento de los canales iónicos, iones mencionados.
cuya existencia fue demostrada dos décadas
después. Mezcla de azar y diseño, el hallazgo del
Interés por la actividad de la membrana 3 Invitado por el Instituto
Rockfeller de Nueva
York, Hodgkin conoció a
potencial de acción supuso la revelación del ele- Para abordar con esperanza de éxito la conducción
mento de base del flujo nervioso. nerviosa, importa contar con modelos animales Rafael Lorente de No, uno de
los discípulos más sobresa-
Se llama potencial de acción al cambio operado que posean fibras largas. En 1935, John Zacchary
lientes de Santiago Ramón
en el potencial eléctrico a través de una mem- Young (1907-1997), zoólogo y neurofisiólogo, se
y Cajal.
brana plasmática durante el paso de un impulso había fijado ya en el axón gigante del calamar.

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y otro en mical wave transmision in nerve (1932). El manto. cerca de años antes. la teoría admitida 1934. Esta última contracción síncrona del manto la referente a los circuitos locales en particular. Lo inclinó hacia la primera logo alemán que se había servido de un reótomo 90 MENTE Y CEREBRO 65 . H. Por aquel tiempo. Empezó por su iónico. En 1935. Huxley ingresó como alumno en el Tri- Hodgkin inició sus ensayos en el verano de nity College. ban ante la teoría de la membrana en general y fensa. Cole y Howard J. confirmada años des. Hodgkin y A. Graham. de James Gray (1931). V. Lorente de No y F. S. Experimental cytology. una masa cónica de teji. Erlanger. V. En el calamar distinguimos tres conjuntos de cuenta: con el aparato de clase diseñado por el pués. con Alan J. escrita por 2012) (de izquierda a derecha) Plymouth y Cambridge. Osterhout (1931). quien trabajaba sobre los kin y Huxley utilizaron el terminal postsináptico. Hill. cos mediante la técnica de pinza de voltaje. Hodg­ Charles Morley Fletcher. Curtis. H. O. J. el ter. de W. y Physiological studies of large plant cells propiciaron la teoría del canal Andrew F. ofreció una eficaz ayuda. Gasser. bloqueó un nervio a escala local me- o fisiología por sus descu­ brimientos. R. G. (al arrastrar el agua sobre las branquias para la oxi. Leyó todos los artículos de la do muscular. diante congelación. con Kenneth S. día del escepticismo que los axonólogos mostra- pulsión de agua a chorro durante el ataque o la de. En 1963 recibieron el neuronas: dos grupos se hallan en el cerebro.WIKIMEDIA COMMONS / DOMINIO PÚBLICO (ambas fotografías) RETROSPEC TIVA COLABORACIÓN EXITOSA A partir de allí. H. (1931). T. la músculos de Mytilus en la estancia contigua. fisió- fisiología y la zoología. Dudaba entonces entre la acción era la de Julius Bernstein (1839-1917). le porción inicial del axón. Schmitt. Bishop. Su escuela de San Louis firmados por autores como contractilidad abarca desde un movimiento suave J. en pocos años se fueron decan. Huxley. en la pared rostrodorsal del manto. en sus experimentos clási. Ello le puso al genación) hasta sacudidas bruscas mediante la pro. la línea media. es activada por el sistema neuronal gigante. envuelve las vísceras del animal.2014 . durante el tiempo de formación en el Trinity en Cambridge sobre la generación del potencial de College de Cambridge. profesor y científico Keith Lucas (1879-1916) veinte premio Nobel de medicina cero. el interés en torno a la actividad de la membrana Los hallazgos sobre las bases de potencial de acción que tando dos grupos principales de investigadores que le había despertado la lectura de tres obras: aportaron Alan Hodgkin (1914. a ambos lados del Atlántico: uno en Woods Hole. Che- 1998) y Andrew Huxley (1917.

y que la gota de mercurio no se deslizaba. Hoy por hoy se la supone la primera teoría cuantitati- va real en el dominio de la electrofisiología. Sin embargo. Huxley pensó que le resultaría fácil adosar proceso aparecía un gran cambio de permeabili. Curtis. y de los mismos autores. Lloyd. fenómeno que acontecía cuando el potencial interno se elevaba por encima del valor umbral. En el momento de corte. de MENTE Y CEREBRO 65 . Muestra un electrodo dentro «Evidence for electrical transmisión in nerve». quien recibiera en 1944 el trado. No obstante. Para explicar el potencial de reposo. sidad del axoplasma mediante la observación de En el Laboratorio de Biología Marina de Woods la celeridad con que una gota de mercurio se iba Hole. Hodgkin redactó la tesis de fellowship para el Trinity College. así como el de acción en los nervios y músculos. Advirtieron que el ria el axón gigante del calamar.1 milímetros de dos. desde su estancia en el neoyorquino Huxley indicaron el cambio Instituto Rockfeller. A comienzos de axoplasma permanecía sólido en condiciones nor- 1938. Al lado. Cole y el biólogo rina de Plymouth. deslizando por el cilindroeje. inventado por él. faltaban pruebas expe- REGISTRO HISTÓRICO rimentales que confirmaran que la difusión del Arriba a la izquierda se repro- cambio eléctrico instado precedente al potencial duce una imagen mediante de acción bastara para estimular el segmento si. la aportó en 1937 Hodgkin en su primer artículo. El autor lo iría conformando. por tanto. Hodgkin sospechó que el Ramón y Cajal. fotomicrografía realizada por guiente de una fibra nerviosa. se integró en un grupo que es decir. de potencial de acción regis- bert Gasser (1888-1963). al neurólogo aumento de la permeabilidad no constituía un estadounidense Harry Grundfest. el contacto que propició un En 1939 empezó su colaboración con Huxley. a el que acababan de poner a punto una técnica de menos que se licuase el axoplasma como resulta- medición de los cambios de conducción eléctrica do de una lesión en la proximidad de la región de al paso del impulso nervioso. El po- tencial de acción se atribuía entonces a un gran aumento en la permeabilidad de la membrana a todos los iones. el de un axón gigante. Pro- ponía que el potencial de acción de membrana se volvía permeable a todos los iones y alcanzaba el valor de voltaje del exterior (0 milivoltios). hasta alcanzar el mismo nivel que en el exterior. para medir potencia- les de acción. Esa constatación Hodgkin y Huxley en 1939. El potencial interno aumentaría. sino que procedía de forma ventor alemán Jan F. A mediados de julio de 1936. en el Laboratorio de Biología Ma- fue con el biofísico Kenneth S. salvo en lo concerniente a nervios mieliniza- un tubo de 0. cual publicó la revista The Journal of Physiology. La escala vertical señala premio Nobel de fisiología o medicina por sus in. efecto inmediato a su carrera como investigador todavía alumno. en línea con la hipótesis de Bernstein: milivoltios. Comenzaron a medir la visco- Howard J. Cole invitó a Hodgkin a su laboratorio. Hodgkin y mas fechas. También carecían de un esquema argumental diámetro en su interior. En el sólido. Tönnies y el axonólogo David gradual con el cambio del potencial de membrana. en males. fenómeno repentino. aparece un axón bien definido del calamar Loligo forbesi con tas. Invitado por el fisiólogo Her.diferencial. desarrolló en 1902 la teoría de la membrana.2014 91 . un capilar en la parte inferior del axón para. la membrana se abría en presencia del incluía al científico español y discípulo de Santiago potencial de acción. Curtis y Cole utilizaban de forma rutina. en Columbia. por esas mis. Rafael Lorente de No. Las conclusiones eran todas más o menos correc. gráfico de debajo. en las fibras nerviosas. al científico e in. la potencia del electrodo en vestigaciones en torno a los potenciales de acción dad iónica.

1952. Huxley na a distintos valores de potencial. 496. F. hijo de A. vol. la membrana se mostraba más Chance & design. 92 MENTE Y CEREBRO 65 . F. Reminiscen- ces of science in peace and permeable al potasio. que podría producir un potencial de acción del tencial de acción. resultado que contradecía la tesis de sión general parecía escapárseles. Huxley y de sustitución al comprobar que. ambos semanas en completar el potencial de acción The components of membra. aplicaron acontecimientos en la que a una despolarización potential on sodium conduc- tance in the giant axon of Loli. Terminada la guerra. 116. El grupo llevó a cabo todos war. desarrolladas. Al no poder contar con el computador de la Currents carried by sodium mento prebélico. reposo. 1952. págs. dobla. A. Hodgkin y A. registrar las diferencias de potencial consiguieron con rapidez porque se habían entre- a través de la membrana de superficie. 116. F. retirado durante seis and potassium ions through cambios con la incorporación de otro exradarista. sin análisis ni explicaciones. F. Huxley en Journal of parar marcadores radiactivos. permeabilidad para el sodio. L. 1952. A. Publicaron los primeros resultados en En cuanto se centraron en los mecanismos mo- la revista Nature. Katz en Journal of Physio. Para saber más Pero también los ensayos en torno a un instru. eran los responsables de la diferencia de Physiology. A quantitative description of ducidos por iones diferentes. Hodgkin contribuyó al implicado. David Hill. Huxley en Journal of nervio y el músculo. 424-448. Hodgkin y Katz acometieron experimentos sistema nervioso central. Además. Que- Encuentro con otros científicos daba. Bernstein. En el potencial de 1952. 500- 544. ya lo que tenían que medir para reconstruir un Los investigadores descubrieron que el interior potencial de acción. fisiólogo. Ulf von Euler en 1970 por sus investigaciones sobre partieron con el neurofisiólgo John C. págs. ne conductance in the giant de­sarrollaba métodos ópticos para el estudio del que facilitaban el paso de iones (sodio. vol. José María Valderas es doctor en filoso- emplearon en los trabajos aparecidos en 1952. págs.2014 . la conclu- de acción. medidas se podían separar en componentes con. Huxley en Journal of Nobel de fisiología o medicina con Julius Alexrod y de fisiología o medicina en el año 1963. meses para su refinamiento. Eccles. la dificultad de computar los Cuando Hodgkin volvió a Cambridge. lardonado por sus trabajos sobre la sinapsis del tage relations in the membra. Hodg­ de origen alemán y quien compartió el premio Hodgkin y Huxley recibieron el premio Nobel kin y A. 117. se percataron de que los datos eléctricos A las tres semanas. ga- Measurement of current-vol. A. L. A. Lo com- Physiology. de Oxford. etcétera). L. el movimiento de las partículas eléctricamente cargadas. perpolarización para las células no mielinizadas. Huxley directo: hallar un conjunto de ecuaciones mate- fue destinado a la marina. muy general sobre la clase de sistema que estaba Fueron llamados a filas. vol. ne of the giant axon of Loligo. L. Cambridge los registros de pinzamiento de voltaje que se University Press. Huxley resolvió las the membrane of the giant axon of Loligo. zando una Brunsviga manual. en la víspera de la invasión de por sí mismos producirían solo una información Polonia por Alemania. potasio. tencial de acción. la transmisión de información sináptica. En julio de 1949 se fenómeno en que el potencial decaía por debajo membrane current and its agregó Bernard Katz (1911-2003). L. Hill y al que Huxley conoció. Con todo. transitoria y local le seguía una repolarización de go. ecuaciones diferenciales numéricamente utili- y A. en el Trinity College. A. F. de unos 100 milivolitios. traron en la química con Peter Lewis. 1952. Hasta marzo de 1951. application to conduction and excitation in nerve.RETROSPEC TIVA esta manera. 449- 472. 497-506. Hodgkin Richard Keynes (1919-2010). Huxley dio con la fórmula idónea. vol. en 1945. las corrientes la membrana interna. Comprobó que el po. A. 116. Hodgkin y A. la membrana adquiría mayor logy. vol. quien se dedicó a pre. potencial entre el exterior y el interior de la célula. por último. 1992. y ello fue decisivo. leculares. tipo observado en el nervio del calamar. Hodgkin. con una mejora que introdujo después: incluyó asimismo. Se daba también una hi- en Journal of Physiology. axon of Loligo. Tardó unas tres Physiology. en cambio. La fundación Rockfeller les envió una generosa El potencial de acción comprendía una sucesión de The dual effect of membrane subvención. Hodgkin y Huxley se aden. págs. Lo fía y fundador de Mente y cerebro. Funcionó gado a una profunda reflexión sobre el proceso real. habían dedicado muchísimo tiempo a dos espejos que permitían observar la capilaridad desarrollar los cálculos sobre el tipo de sistema en la zona media del axón. biofísico británico del estado basal. Hodgkin. 116. potenciales de acción a partir de las ecuaciones reanudó los trabajos sobre nervios de crustáceos. Por eso se propusieron el método más desarrollo de un radar centimétrico. propagado. 473. máticas que representaran de forma plausible reemprendieron la colaboración. la técnica de fijación de voltaje: al fijar la membra. Sabían ba el potencial de reposo (de unos 50 milivolitios). durante el po- B. Halló que los canales de membrana. abandonaron Plymouth. V. Se introdujeron los primeros Universidad de Cambridge. págs. Pasaron dos años analizando se había tornado positivo durante el potencial y escribiendo los resultados. A. todavía como estudiantes.