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INFORMACIONES AGRONOMICAS

MANEJO DEL POTASIO PARA LA PRODUCCION DE


CULTIVOS ORGANICOS
Robert Mikkelsen*
Introduccin Produccin orgnica de cultivos

El potasio (K) es un nutriente esencial para el Los principios bsicos de la nutricin de las plantas son los
crecimiento de las plantas, pero a menudo recibe menos mismos, sin importar el sistema de produccin utilizado.
atencin que el nitrgeno (N) y el fsforo (P) en muchos Los sistemas de produccin orgnico y convencional
sistemas de produccin. En muchas regiones del mundo tienen muchos objetivos comunes y generalmente trabajan
se remueve ms K en los productos cosechados de lo con los mismos recursos bsicos. Mientras que las
que se retorna al suelo con los fertilizantes y los residuos tcnicas especficas de manejo de la nutricin y las
de cosechas o los residuos de corral. opciones pueden variar entre los dos sistemas, los
procesos fundamentales que mantienen la fertilidad del
El K es el catin requerido en mayor cantidad por las suelo y la nutricin de las plantas no cambian.
plantas, independientemente de la filosofa de manejo
de nutrientes. Se requieren altas cantidades de K para En general, los objetivos de la nutricin orgnica de los
mantener la salud y el vigor de las plantas. Entre los cultivos son: 1) trabajar dentro de sistemas y ciclos
roles especficos del K en la planta se incluyen la naturales, 2) mantener o incrementar la fertilidad del
osmoregulacin, equilibrio interno de cationes y suelo a largo plazo, 3) usar fuentes renovables tanto
aniones, activacin de enzimas, adecuado uso del agua, como sea posible y 4) producir alimentos seguros, sanos
translocacin de fotosintatos y sntesis de protenas. La y nutritivos.
tolerancia de la planta a varios tipos de estrs como
heladas, sequa, calor y alta intensidad de luz mejora con Qu estndares orgnicos se deben seguir?
una apropiada nutricin de K. El adecuado suministro
de este nutriente tambin mejora la resistencia de las El uso de fuentes de nutrientes aprobadas est
plantas a plagas y enfermedades. No se conocen efectos controlado por una variedad de organizaciones
nocivos del K en el ambiente o en la salud humana, pero regionales, nacionales e internacionales. Cada organiza-
las consecuencias de mantener un inadecuado nivel de K cin mantiene diferentes estndares y permiten que se
pueden ser severas para el crecimiento y para la usen diferentes materiales en los sistemas orgnicos de
eficiente utilizacin de otros nutrientes como N y P por produccin, de acuerdo a su interpretacin de los
los cultivos. El mantener un nivel adecuado de K en el principios de agricultura orgnica. En consecuencia, un
suelo y en la planta es esencial para la produccin tanto agricultor que busque orientacin sobre los materiales
de cultivos orgnicos como convencionales. orgnicos permitidos, debe primero conocer donde se
vender su cosecha y satisfacer los requerimientos
El K que se suplementa a los cultivos es a veces especficos de ese mercado.
conocido como potasa. Este trmino proviene de una
vieja tcnica de produccin que obtena K lavando En general, las regulaciones para las fuentes de K
cenizas de madera y concentrando los slidos por provenientes de mina especifican que los materiales no
evaporacin en grandes ollas (pots) de hierro. Al deben ser procesados, purificados o tener alteraciones de
momento este proceso ya no es prctico ni su forma original. Sin embargo, existen desacuerdos entre
ambientalmente sostenible. Este mtodo de recoleccin diferentes cuerpos de certificacin sobre que materiales
depende de la absorcin de K del suelo por las races de especficos pueden ser utilizados. Desafortunadamente,
los rboles que luego se recupera cuando se quema la las restricciones a ciertos materiales no tienen
madera cosechada. La mayora de fertilizantes que justificacin cientfica slida y su inclusin o exclusin
contienen K, sean usados en agricultura orgnica o en de las listas de aprobacin no debe verse como que el
agricultura convencional, provienen de la deposicin de material sea ms o menos seguros que otras fuentes de K.
sales marinas antiguas depositadas al evaporarse los
mares. Este proceso geolgico normal se lo puede ver Uso de los recursos de la finca
todava en lugares como los Grandes Lagos de Sal de los Existen muchas alternativas para el manejo exitoso de K
Estados Unidos y el Mar Muerto entre Israel y Jordania. en los sistemas de produccin orgnica. Las diferencias
ms grandes se presentan entre los predios que cran

* Tomado de: Mikkelsen, R. 2008. Managing Potassium for Organic Crop Production. Better Crops With Plant Food 92(2):26-29.
Correo electrnico: rmikkelsen@ipni.net.

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ganado y producen cultivos y las fincas que slo Generalmente, se determina el contenido de K
producen cultivos. En los sistemas mixtos ganado- disponible para las plantas en la capa superior del suelo,
cultivo, la nutricin de los animales es generalmente la pero algunas especies con races profundas pueden
primera prioridad y los residuos de corral se retornan al absorber cantidades considerables de K del subsuelo. El
suelo de los cultivos adyacentes. En estos casos, el K que aporte de K del subsuelo para el cultivo depende de la
ingresa en el alimento animal y en el tamo usado como cantidad de K disponible en la capa superficial del suelo
camas frecuentemente excede a la salida de K en la leche y en el subsuelo, de factores potenciales que limiten el
y la carne, llevando en ocasiones a la acumulacin de K crecimiento de las races y del patrn de distribucin de
en los lotes aledaos que reciben el estircol. En estas races de un cultivo especfico. El anlisis realizado en
fincas se pueden producir grandes prdidas de K durante la capa superficial del suelo no considera la contribucin
el almacenamiento de los residuos de corral y la de K del subsuelo.
elaboracin de compost. Conociendo que la mayora de
K excretado se encuentra en la orina, si esta fraccin no Balance del potasio
se recupera eficientemente, el K no ingresar al campo
junto con la porcin slida del residuo. Debido a que en la cosecha siempre produce una
remocin de K del campo y conociendo que existen
La rotacin de cultivos es parte central de los sistemas inevitables prdidas adicionales por lixiviacin y
de produccin orgnica. Si bien esta prctica puede ser escorrenta superficial, el potencial de los sistemas de
til para suplementar N cuando se incluyen leguminosas manejo del cultivo para renovar las reservas de K es
y puede tambin reducir las prdidas de K por lavado, la muy importante. El uso de balances es til para describir
rotacin en s no suplementa K adicional al suelo. Se ha el flujo de nutrientes dentro del sistema de cultivos y
demostrado que las races de las plantas promueven la para apoyar la planificacin del manejo de nutrientes en
intemperizacin de los minerales del suelo al agotar el K las rotaciones a largo plazo y en los sistemas de cultivo
en la rizsfera, lo que provoca un cambio en el mixto. Se ha demostrado que, dependiendo de una
equilibrio del K. Este cambio puede promover procesos variedad de factores, los balances de N, P y K en las
naturales y acelerar la tasa de transformacin de las fincas orgnicas oscilan entre positivo (sobrante) a
arcillas. Las reservas de K en el subsuelo pueden ser negativo (dficit).
importantes para algunos sistemas de rotacin de
cultivos que incluyen plantas con races profundas que Se ha establecido claramente la demanda de K de los
pueden extraer K de capas inferiores del suelo que ms cultivos mediante la determinacin del contenido de K
tarde puede ser utilizado por cultivos de races en la porcin cosechada. Algunos ejemplos se presentan
superficiales. Si bien las rotaciones pueden influenciar en la Tabla 1. Sin embargo, se ha prestado menor
la disponibilidad del K existente en el suelo, la remocin atencin a la tasa de abastecimiento de K para el
continua de cualquier material vegetal del campo agota crecimiento de las plantas. Adems, tanto la cantidad
las reservas de nutrientes del suelo y finalmente reduce total requerida por el cultivo como la tasa de
la productividad en el largo plazo. disponibilidad de la fuente utilizada tienen igual
importancia. Este concepto es importante
Tabla 1. Promedio de remocin de K en la porcin cosechada de
durante todo el ciclo de crecimiento del
algunos cultivos agrcolas y hortcolas comunes (International Plant
cultivo, pero requiere atencin especial
Nutrition Institute, 2007; Servicio de Conservacin de los Recursos
Naturales, 2007). cuando se usan fuentes de nutrientes de
baja solubilidad que pueden proveer una
Cultivo Nombre cientfico Remocin de K cantidad adecuada de K total, pero no en
kg t-1 la velocidad suficiente para cubrir las
necesidades de K en los picos de demanda
Alfalfa Medicago sativa 23 durante el crecimiento (Mikkelsen, 2007)
Almendro Prunus dulcis 50
Maz (grano) Zea mays 4 Liberacin del potasio de los minera-
Maz (ensilaje) Zea mays 4 les del suelo
Papa Solanum tuberosum 5
Las fuentes minerales ms comunes de K
Espinaca Spinacia oleracea 6
en el suelo son los feldespatos y las micas,
Calabaza Cucurbita pepo 5
minerales provenientes de materiales
Arroz Oryza sativa 4
parentales primarios. La meteorizacin de
Tomate Lycopersicon esculentum 3
estos materiales primarios produce un
Cebada Triticum aestivum 5
rango de minerales secundarios que
La humedad se basa en las convenciones de mercadeo. tambin pueden servir como fuente de K

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en el suelo. Estos minerales incluyen a las arcillas Por ejemplo, no existe evidencia que el sulfato de
micceas como la illita y la vermiculita. potasio (K2SO4) sea ms efectivo que el cloruro de
potasio (KCl) como fuente de K para las plantas. El
Se han evaluado rocas y minerales triturados como azufre en forma de SO42- y el Cl como Cl- son nutrientes
fuentes de K en experimentos de campo e invernadero. esenciales para las plantas. En algunos crculos el
En general, las plantas son capaces de obtener una cloruro es calificado como daino al suelo, pero no
cantidad muy limitada de K cuando se usan minerales existe evidencia de que esto ocurra cuando se utiliza
como la biotita, flogopita, moscovita y nefelina. El K en KCl dentro del rango normal de aplicaciones al suelo.
los feldespatos no esta disponible para las plantas sin un En cambio, se ha documentado ampliamente el papel
tratamiento adicional. importante que juega el Cl en la prevencin de una
variedad de enfermedades que afectan a las plantas. Se
La tasa de liberacin de K de estos minerales est ha documentado tambin que la salinidad derivada del
influenciada por factores como el pH, temperatura, uso de KCl es la misma que la salinidad producida por
humedad, actividad microbiana del suelo, rea el K2SO4 en trminos del efecto sobre los microorganis-
superficial reactiva y tipo de vegetacin. Por lo tanto, un mos comunes del suelo (Li et al., 2006), pero al mismo
mineral que tiene cierta efectividad como fuente de K tiempo la adicin de K disminuye los efectos nocivos de
con algunas condiciones puede ser completamente la salinidad en la actividad de los microorganismos del
ineficiente en otras. suelo (Okur et al., 2002).

Algunos minerales pueden actuar como sumidero Fuentes aprobadas y restringidas de potasio
removiendo el K presente en la solucin del suelo. El K
penetra dentro de las capas expandidas de illita, El Programa Nacional Orgnico de los Estados Unidos
vermiculita y otras arcillas esmectticas, luego estas y el Consejo General de Estndares de Canad clasifican
capas de arcilla colapsan y atrapan el K dentro de la los productos como permitidos, restringidos o
estructura del mineral. Este proceso de fijacin es prohibidos para uso en la produccin orgnica. Los
relativamente rpido, pero la liberacin del K atrapado productos permitidos son aquellos autorizados para la
entre las capas es muy lento. No debe confundirse el K produccin orgnica cuando se los aplica de la forma
no intercambiable con el K mineral en los suelos que que se indique en la etiqueta. Los materiales restringidos
tiene arcillas esmectticas. El K no intercambiable es solo pueden ser aplicados para ciertos usos y bajo
aquel que est atrapado entre las unidades tetradricas condiciones especficas. Los productos prohibidos
adyacentes de las arcillas mientras que el K mineral est nunca pueden ser utilizados en la produccin orgnica.
unido mediante enlaces covalentes a las estructuras Las propiedades y el valor de estos materiales como
cristalinas de estos minerales. fuentes de nutrientes para las plantas varan
considerablemente. Las siguientes fuentes de K son
Fuentes de potasio para la produccin orgnica
utilizadas en la produccin orgnica.
Las aplicaciones regulares de K soluble, sin importar la
Langbeinita (Sulfato de potasio y magnesio): Este
fuente, incrementan la concentracin de K en la
material (K2SO4MgSO4) se permite
solucin del suelo y la proporcin de K en los sitios de
como fuente de nutrientes si se
intercambio de las arcillas. Todas las fuentes de K
utiliza en su forma natural y si
soluble comnmente usadas (incluyendo los residuos de
solamente ha pasado por un
corral, compost y abonos verdes) contienen K en forma
proceso de trituracin sin ms
catinica simple (K+). La mayora de los fertilizantes
refinamientos o purificaciones.
minerales y los residuos de corral son virtualmente
Este es un excelente producto
equivalentes como fuentes de K para la nutricin de las
aprobado para produccin de
plantas.
cultivos orgnicos. Normalmente, la
Al utilizar formas rpidamente disponibles de K, el langbeinita contiene 18 % de K, 11 % de Mg y 22 % de
objetivo inmediato de reemplazar el K exportado del S en formas rpidamente disponibles para la absorcin
campo con la cosecha es generalmente ms importante por las plantas. La principal mina de langbeinita en
que las pequeas diferencias en comportamiento Amrica del Norte est ubicada en Nuevo Mxico.
existentes entre las fuentes de K. Las pequeas
diferencias en el desempeo de las plantas en respuesta Estircol y compost: Debido a que estos materiales
a la aplicacin de K generalmente son causadas por los orgnicos son extremadamente variables (materias
aniones acompaantes, como el cloruro (Cl-) o sulfato primas y manejo distintos), las concentraciones de K
(SO42-) o por la materia orgnica que pueda acompaar son muy inestables. Los materiales orgnicos compos-
el K aadido. tados son generalmente permitidos como fuentes de

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nutrientes. Los residuos de corral crudos tienen haya sufrido otros procesos. Se debe aplicar en una
restricciones en cuanto al momento de su aplicacin, manera que minimice la acumulacin del Cl en el suelo.
pero estos detalles dependen de la agencia de Generalmente, solo debe usarse KCl despus de
certificacin. El K en estos materiales se encuentra consultar con la agencia certificadora. El Consejo
mayormente en formas disponibles para las plantas, de General de Estndares de Canad ha incluido al KCl en
manera similar a las fuentes inorgnicas aprobadas. Las la lista de productos permitidos para uso en los sistemas
repetidas aplicaciones de altas cantidades de residuos de de produccin orgnica. La silvinita sin procesar
corral pueden resultar en la acumulacin de K en el normalmente contiene aproximadamente 17 % de K.
suelo, lo que podra promover el consumo de lujo del K
por la planta. Es necesario realizar un anlisis qumico Ceniza de madera: La ceniza de rboles de madera
de los residuos de corral y el compost para que el uso de dura sirvi como una de las primeras fuentes de K para
estos recursos sea de mximo beneficio. Podra ser un mejorar la fertilidad del suelo. Este es un material muy
ejercicio til el considerar el origen del K presente en variable, compuesto por los elementos que se
los residuos de corral y en el compost, ya que ni la encontraban en la madera y que no se volatilizaron con
digestin animal ni el compostaje producen nutrientes. la quema. La ceniza es un material alcalino, con pH
entre 9 y 13, que tiene un efecto neutralizante de entre
Sulfato de potasio: Se permite utilizar K2SO4 en la 80 y 90 % del valor neutralizante de la cal comercial.
produccin de cultivos orgnicos cuando ste proviene Como fertilizante, la ceniza de madera tiene en
de fuentes naturales. La mayora de la produccin actual promedio 0 % de N, 1 % de P y 4 % de K, aproximada-
de K2SO4 aprobado para uso orgnico en Amrica del mente. El uso de ceniza derivada de la quema de
Norte proviene del Gran Lago de Sal en Utah. El estircoles, bioslidos, carbn mineral u otras sustancias
material no debe pasar por procesos de purificacin ms est prohibido en la produccin orgnica. Se debe
all de la trituracin y cernido. El uso de este producto revisar con las organizaciones certificadoras antes de
no es permitido en algunos pases europeos sin permisos aplicar ceniza al suelo.
especiales de la agencia de certificacin. Contiene
aproximadamente 40 % de K y 17 % de S. Conclusiones

Rocas en polvo: Se permite sin restricciones el uso de Los agricultores dedicados a la produccin orgnica,
rocas minadas como grava, biotita, mica, feldespato, como todo otro agricultor, necesitan que el suelo tenga un
granito y arena verde. Existe una tremenda variabilidad adecuado suplemento de K para producir cultivos
en la tasa de liberacin de K de estas fuentes minerales. saludables y de altos rendimientos. Existen muchas
Algunos de estos materiales son completamente excelentes fuentes de K para reemplazar los nutrientes
inapropiados como fuentes de K para la nutricin de removidos del suelo en la cosecha. El mantener un
plantas, debido a su limitada solubilidad y a su peso y contenido inadecuado de K en la zona radicular resulta en
volumen, mientras que otros tendran valor a muy largo un deficiente uso del agua, trae problemas de plagas y
plazo. En general, un tamao menor de partcula permite enfermedades, la calidad de la cosecha disminuye y los
una mayor rea superficial, reactividad y tasa de rendimientos son menores. La determinacin regular del
meteorizacin. Se debe obtener informacin especfica contenido de K en el suelo por medio del anlisis qumico
para cada material antes de usarlo. es clave para establecer los requerimientos de
fertilizacin. Si se determina que existe necesidad de
Algas: Debido a que el agua de mar contiene un adicionar K, los productores orgnicos deben considerar
promedio de 0.4 g de K por litro, las algas pueden primero las fuentes locales de K y luego complementar la
acumular K. Luego de cosechada, la biomasa de las algas diferencia con fuentes minerales disponibles. Tambin se
puede usarse directamente como fuente de K o se puede debe considerar el costo de transporte y aplicacin de
extraer el K soluble. Estas fuentes de K son rpidamente fuentes que tienen baja concentracin de nutrientes.
solubles y normalmente contienen menos del 2 % de K.
Si bien los productos derivados de algas son excelentes Bibliografa
fuentes de K, la baja concentracin y los altos costos de
transporte pueden volver problemtico su uso a nivel de Li, X.F. Li, B. Singh, and Z. Rengel. 2006. Decomposition of
campo, especialmente lejos del rea de cosecha. maize straw in saline soil. Biol. Fertility Soils. 42:366-370.
Mikkelsen, R.L. 2007. Managing potassium for organic crop
Silvinita (Cloruro de potasio, KCl): El KCl tiene uso production. HortTechnology 17:455-460.
restringido segn los estndares del Departamento de Okur, N., M. engel, and S. Gmez. 2002. Influence of salinity
on microbial respiration and enzyme activity of soils. Acta
Agricultura de los Estados Unidos (USDA por sus siglas
Hort 573:189-194.d
en ingls), a menos que se trate de un material extrado
directamente de una mina (como la silvinita) y que no

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