You are on page 1of 10

RECURSOS ENEGTICOS DE ORIGEN

ORGNICO
Se incluyen aqu fundamentalmente el carbn y los hidrocarburos naturales (petrleo
y gas), que se forman no como consecuencia de la acumulacin de los restos
inorgnicos de organismos (sedimentacin bioqumica), sino de la acumulacin,
degradacin y evolucin de los propios restos orgnicos de estos organismos. La
principal diferencia entre los tipos sealados es que el carbn se forma
fundamentalmente a partir de restos de vegetales superiores (hojas, tallos, troncos...),
mientras que petrleo y gas se forman a partir de microorganismos (plancton, algas,
bacterias...).

Hidrocarburos naturales
El petrleo y el gas natural, los hidrocarburos fsiles, estn constituidos casi
exclusivamente por hidrocarburos, es decir, compuestos orgnicos, ms o menos
complejos, de Carbono e Hidrgeno, mezclados en proporciones diversas entre s, y con
otros compuestos qumicos: su composicin elemental se muestra en la Tabla 1.

ELEMENTO RANGO (%) TPICO (%)

Carbono 85-95 85

Hidrgeno 5-15 13

Azufre <5 1,3

Oxgeno <2 0,5

Nitrgeno < 0,9 0,2

Metales < 0,1

Tabla 1.- Composicin elemental del crudo

En cuanto a su composicin molecular, es la siguiente:

1. Hidrocarburos saturados (50-60%)


a. n-alcanos (15-20%)
gaseosos: C1 a C4
lquidos: C5 a C15
slidos: C=>16
b. Isoalcanos (10-20%)
c. Cicloalcanos (20-40%)
2. Hidrocarburos no saturados (25-40%)
3. Resinas o asfaltenos (0-40%)

Los Hidrocarburos naturales se originan como un paso intermedio de la degradacin


de la materia orgnica, en medio anaerobio, y en un rango concreto de presiones y
temperaturas. El producto intermedio que da origen a estos productos, a partir de las
rocas que lo contienen, recibe el nombre de kergeno. Los hidrocarburos se forman en
rocas arcillosas que contienen este kergeno (rocas madre). Sin embargo, para poder ser
explotables (extrables por bombeo), estos hidrocarburos han de migrar a rocas porosas
y permeables (las rocas almacn) y quedar atrapados por algn mecanismo que impida
que la migracin los lleva hasta la superficie: las trampas petrolferas. Estas pueden
ser de muy diversos tipos, aunque las ms comunes corresponden a pliegues
anticlinales. La figura 1 muestra una trampa mixta, formada por un anticlinal y un a
falla, mientras que la figura 2, muestra a su vez la distribucin de las reservas mundiales
de crudo en grandes yacimientos en los diferentes tipos de trampas, observndose como
la mayor parte corresponde a las estructuras anticlinales.

La explicacin a esta diferencia est en que, como muestra la figura 3, los


anticlinales actan a modo de bvedas, abarcando una amplia zona receptora, mientras
que otras, como los cambios de facies, recogen nicamente crudo procedente de la
propia capa, o de las inmediatamente adyacentes.
Los hidrocarburos en la naturaleza aparecen en tres formas principales:

Como gas natural


Como petrleo crudo, lquido
Como arenas asflticas (tar sands) y pizarras bituminosas (oil shales).

Gas Natural

El gas natural se encuentra en dos tipos de yacimientos:

Yacimientos de gas individualizado


Yacimientos asociados a los de petrleo, en las zonas altas de los mismos, o en
disolucin en la fase lquida.

Los yacimientos de gas natural estn compuestos fundamentalmente por metano,


que llega a constituir hasta el 100% de los mismos (gas seco). Adems, puede incluir
otros hidrocarburos gaseosos, como etano, propano, butano, etc., en proporcin
decreciente con el nmero de Carbonos. Otros constituyentes, minoritarios pero
frecuentes, son: H2S, N2, He, Ar, etc.

Su poder calorfico constituye la base de su inters econmico. Es variable, segn la


composicin especfica del gas. El valor medio es de 38 a 40 megajulio/Kg, 9.500-
10.000 Cal/gr.

El Crudo Petrleo lquido

Est constituido por hidrocarburos lquidos fundamentalmente, y puede tener en


solucin hidrocarburos gaseosos (los denominados crudos ligeros), o slidos (crudos
pesados). La constitucin tpica es la que se muestra en la primera parte del Tema. Otros
constituyentes pueden ser: compuestos sulfurados en diversas formas orgnicas,
compuestos nitrogenados, tambin de carcter orgnico, y compuestos oxigenados,
como los cidos grasos. Sus caractersticas fsicas y econmicas estn muy relacionadas
con la composicin.

El carcter ms importante de los crudos es su densidad, ya que es un reflejo


directo de su composicin qumica. Aumenta con el porcentaje de hidrocarburos y
productos pesados, en especial de resinas y asfaltenos. Disminuye con la temperatura a
la que se encontraba el petrleo en su ambiente de generacin, lo que implica que los
yacimientos profundos, enterrados a mayores profundidades, contendrn crudos menos
densos.

La densidad se expresa en gr/ml, o en gr/cm3, o, ms comnmente, en grados API, que


evolucionan inversamente:

- 1 gr/ml (igual que el agua) = 10 API (crudos pesados)

- 0.77 gr/ml = 50 API (crudos ligeros)

Este parmetro es un criterio muy representativo de la calidad econmica del


crudo, y se utiliza para fijar su precio. Los trminos comerciales que se utilizan son:
crudos ligeros (31.1API); medios (22.3-31.1API); pesados (10-22.3API) y
extrapesados (<10API).

Por otra parte, su principal caracterstica desde el punto de vista econmico es su


poder calorfico, que hace que sean utilizables como fuentes de energa. Este parmetro
vara en funcin de la densidad, y, por tanto, de la composicin qumica concreta:

11.700 - 11.100 cal/gr. para un crudo de 0.7 a 0.8


11.100 - 10.675 cal/gr. para un crudo de 0.8 a 0.9
10.675 a 10.500 cal/gr. para un crudo de 0.9 a 0.95
As, el poder calorfico es mayor para los crudos ligeros que para los pesados.

Como comparacin, una hulla presenta un poder calorfico entre 5.600 y 8.000 cal/gr,
con lo que, a efectos de poder calorfico:

1,5 t carbn = 1 t petrleo = 1.000 m3 gas

La principal aplicacin del crudo es para obtencin de energa, a travs de sus


productos refinados: gasolina, gas-oil (diesel), fuel-oil, keroseno, etc. Otros usos:
materia prima para la industria petroqumica (polmeros, etc.); materia prima para
lubrificantes (aceites y grasas para motores); aglomerantes asflticos (fracciones
pesadas).

Los Hidrocarburos slidos

Se incluyen aqu los hidrocarburos naturales de carcter slido. Pueden ser de dos tipos
diferentes: hidratos de metano, y bitmenes y asfaltos.

Los hidratos de metano son poco abundantes, aunque actualmente se han localizado
acumulaciones importantes en el lmite plataforma continental talud, cuya
importancia econmica y posibilidades de explotacin an estn por determinar.

La familia de los bitmenes es ms importante, ya que aparece en dos tipos de


yacimientos ya bien conocidos: arenas asflticas (tar sands), y pizarras
bituminosas (oil shales). Los bitmenes se pueden definir, desde el punto de
vista de explotacin, como mezclas viscosas naturales de hidrocarburos de
molcula muy pesada, y productos sulfurosos minoritarios. Su alta densidad y
viscosidad impide su explotacin convencional por bombeo.
Los hidrocarburos semirrefinados que se pueden extraer de los bitmenes
reciben el nombre de crudos sintticos. Las rocas que contienen proporciones
importantes de estos bitmenes pueden ser de dos tipos: Arenas asflticas y pizarras
bituminosas.

Las Arenas asflticas son rocas sedimentarias de tipo arenas gruesas, bien clasificadas,
porosas y permeables, consolidadas o no, que contienen productos petrolferos pesados,
en las que el bitumen representa del orden del 18 al 20% en peso de la roca. Su
viscosidad es muy elevada, por lo que no pueden ser recuperados por medios
tradicionales. Desde el punto de vista geoqumico, estn formadas fundamentalmente
por asfaltenos y productos complejos ricos en nitrgeno, azufre, oxgeno, frente a
productos saturados y ligeros.

Las pizarras bituminosas son rocas sedimentarias pelticas (arcillosas), menos a


menudo carbonatadas (margas), ricas en kergeno y pobres en bitumen (0.5-5%), y
capaces de producir hidrocarburos por pirlisis, a unos 500C. Ocasionalmente reciben
la denominacin de "esquistos bituminosos", lo que resulta equvoco con respecto a su
naturaleza petrogrfica, puesto que nunca se trata de materiales metamrficos. La
materia orgnica que contienen est formada por restos de algas lacustres o marinas. Su
composicin qumica es muy variable y compleja, generalmente con altas relaciones
H/C (1.25-1.75), y con relaciones O/C entre 0.2 y 0.02.

El carbn
El carbn es una roca sedimentaria combustible con ms del 50% en peso y ms del
70% en volumen de materia carbonosa, formada por compactacin y maduracin de
restos vegetales superiores, como consecuencia de la evolucin de esta materia orgnica
de origen vegetal que se acumula en determinadas cuencas sedimentarias.

Desde el punto de vista estratigrfico, es una roca sedimentaria organoclstica de


grano fino, compuesta esencialmente por restos litificados de plantas, que aparece
constituyendo secuencias caractersticas que reciben el nombre de ciclotemas.
Ciclotemas

Composicin y propiedades

Dentro de la composicin qumica del carbn se debe diferenciar entre los datos
correspondientes a la estructura qumica del carbn, y los correspondientes a su
composicin elemental. As mismo, es necesario diferenciar aquellos datos relacionados
con la medida de algunos parmetros de importancia tecnolgica. Otros parmetros de
gran importancia en la actualidad son los referidos al contenido en elementos menores
que puedan liberarse durante el proceso de combustin, y que pueden tener efectos
nocivos para la salud humana o del medio ambiente.

Los parmetros tecnolgicos que se utilizan para definir un carbn son: el contenido
en humedad, la proporcin de voltiles, el contenido en cenizas, y el poder calorfico.

El contenido en humedad es el contenido en agua libre, y se determina por la prdida de


peso relativa de la muestra calentada a 107C durante una hora en una atmsfera
inerte.

La proporcin de voltiles viene dada por la prdida de peso de una muestra seca por
calentamiento a temperaturas entre 875 y 1050C fuera del contacto con el aire.

El contenido en cenizas se determina por combustin en aire; el residuo, expresado


como tanto por ciento con respecto del peso original de la muestra, constituye la
expresin de este parmetro. Sera un fiel reflejo del contenido en materia
mineral de un carbn, de no ser por el hecho de que en la fraccin inorgnica de
ste pueden existir carbonatos y sulfuros que se descomponen a esas
temperaturas.

El poder calorfico es el calor que se libera durante la combustin de una muestra de


carbn. Se determina por combustin dentro de un calormetro.

Otra propiedad importante del carbn es su densidad, que se relaciona de forma directa
con su contenido en cenizas. Todos los procesos de lavado y concentracin de carbones
se basan en el aprovechamiento de esta propiedad.

Desde el punto de vista elemental, el carbn est constituido fundamentalmente por C,


H y O, con proporciones menores de N y S.

Clasificacin del carbn

El carbn se clasifica segn diversos criterios:

- Tipo: diferencias en el tipo y clase de material vegetal que contenga,


traducida a los denominados componentes macroscpicos del carbn:
fusita, durita, clarita y vitrita.

- Rango: diferencias en el grado de evolucin o carbonizacin que haya


sufrido, debidos a las condiciones de presin y temperatura a que hayan
estado sometidos. Es la evolucin de turba a lignito, hulla y antracita.
Lignito Hulla Antracita

Densidad 1.1-1.3 1.2-1.5 1.4-1.8

Humedad 20-50 3-25 3-5


(%)

%C 27-31 37-86 89-98

% Voltiles 25-55 25-50 2-14

P. Calorfico 2000-4000 3500-7500 7000-8350


Cal/Kg.

Propiedades del carbn segn su rango

- Grado: clasifica el carbn en funcin del nivel de impurezas (cenizas)


que contenga.

Origen:

El origen del carbn est en relacin evidente con la acumulacin de materia vegetal
superior (troncos, ramas, hojas) en cuencas marinas o continentales. Los parmetros que
definen la posibilidad de acumulacin de la materia vegetal que va a dar origen al
carbn son similares a los que permiten la acumulacin de microorganismos para dar
lugar al petrleo:

- Medios protegidos del influjo detrtico: la abundancia de depsitos


detrticos resta calidad al carbn, y favorece la degradacin de las plantas
que se acumular conjuntamente.

- Profundidad adecuada del medio, para evitar oxidacin y permitir la


acumulacin vegetal.

- pH bajo de las aguas, dado que un pH mayor de 5 produce la


degradacin de la materia vegetal.

- Subsidencia continuada del fondo, para mantener unas condiciones


uniformes a lo largo del tiempo.

Esta acumulacin se puede producir en el propio medio de vida de las plantas, o en


medios distintos al de formacin, como deltas, estuarios o albuferas. Esto permite
diferenciar carbones autctonos, formados en el propio medio de vida, y aloctnos,
formados en un medio diferente al de vida: la materia vegetal ha sufrido un transporte,
ms o menos largo.

Segn el tipo de medio de formacin, tambin se diferencian los carbones lmnicos


(formados en medios lacustres), y parlicos (formados en medio marino).
En concreto, los medios en los que pueden darse procesos de acumulacin de materia
vegetal son:

- Marismas, saladas o salobres. Son zonas con comunicacin ocasional


con el mar, en que se puede producir una importante actividad biolgica
vegetal.

- Zonas pantanosas, cinagas, canales, lagos y charcas intracontinentales,


con vegetacin de tipos diversos (herbcea, leosa, etc.) segn su
profundidad, condiciones del fondo, temperatura de las aguas, etc.

- Manglares de las zonas tropicales.

- Ambientes fluviales y delticos.

Uno de los medios sedimentarios ms favorables para la acumulacin de materia


carbonfera que da origen al carbn son los deltas, cuyas secuencias estratigrficas
normales son muy semejantes a las propias de los ciclotemas, constituidas por
alternancias de capas de carbn con material arcilloso o arenoso.

Un factor tambin importante es el paleoclima, o sea, el clima imperante en la poca de


formacin del carbn. El ms favorable es el paleoclima tropical, generador de
vegetaciones exuberantes.

Otra cuestin importante en cuanto al origen del carbn es la edad de las series
sedimentarias en que aparece: las plantas vasculares aparecen en el Silrico, y pueblan
la superficie de La Tierra en el Devnico. Ello implica que los yacimientos ms
antiguos de carbn conocidos sean de edad Devnica. Posteriormente, se dan
yacimientos de carbn de todas las edades, pero hay perodos especialmente favorables:

% sobre Recursos mundiales


Carbonfero Inferior 1,0
Carbonfero Medio y Superior 14,5
Prmico 24,4
Trisico 0,5
Jursico 14,2
Cretcico 16,7
Palegeno y Negeno 28,7

Ello se explica por factores fundamentalmente paleoclimticos, y de tipo de vegetacin


predominante en cada uno de los perodos.

Carbonizacin o Coalificacin
Hace ms de 100 aos se enunciaba la llamada regla de Hill, segn la cual a medida que
se profundiza en una explotacin de carbn, el contenido en voltiles disminuye. Esta
idea simple es la base conceptual en la que se apoya la evolucin de la materia orgnica
durante el enterramiento subsiguiente a la sedimentacin. Es un proceso esencialmente
fsico-qumico, con participacin biolgica en las primeras etapas, que se conoce con el
nombre de carbonizacin o coalificacin.

Los factores que influyen en este proceso son: temperatura, presin y tiempo. Los dos
primeros estn relacionados con el enterramiento y con el gradiente geotrmico: en
condiciones normales un enterramiento produce un aumento de presin debido al peso
de los sedimentos suprayacentes, y un aumento de temperatura del orden de 33C/Km
(gradiente geotrmico medio), si bien en zonas concretas este gradiente puede ser
mucho ms alto.

El factor tiempo tiene una importancia extraordinaria: la incorporacin de la materia


orgnica a los sedimentos se realiza a travs de geles (geopolmeros), que sufren
procesos de envejecimiento que les llevan primero a deshidratarse, luego a reordenarse
y formar molculas con mayor grado de orden, hasta dar formas cristalinas incipientes.
Este proceso puede tener lugar independientemente de la temperatura y de la presin,
siendo por tanto, solamente funcin del tiempo. Esto explica la formacin de carbones
en cuencas antiguas que no han sufrido enterramientos importantes.

El principal cambio que se produce en la coalificacin (ver figura) es el incremento del


contenido en carbono frente a voltiles y humedad, acompaado de prdida de oxgeno
en forma de H2O y CO2 (desde valores por encima del 20% hasta valores prximos a
cero en las antracitas) y prdida de hidrgeno en forma de agua e hidrocarburos ligeros
(desde valores del orden del 5,5% a contenidos entre el 2,5 y el 4%) . El contenido en
carbono pasa de valores del orden del 65% a por encima del 95%.

En los primeros estadios del proceso (transformacin de la materia vegetal en turba)


juega un papel importante la actividad biolgica - bacteriana. En estadios sucesivos los
cambios son ya de tipo fsico - qumico.

En cuanto a las aplicaciones del carbn, actualmente se explota casi exclusivamente


para obtener energa elctrica mediante combustin. No obstante, este proceso genera
abundantes emisiones de gases de efecto invernadero y otros de efectos txicos (SOx,
NOx, etc.), por lo que los procesos convencionales trmicos tienden a desaparecer. Una
tecnologa ms limpia es la correspondiente a un proceso de Gasificacin Integral con
Ciclo Combinado (GICC), que produce unos volmenes de emisiones muy inferiores a
las de los procesos convencionales.