Nine Steps to a Successful Online Community 
A Whitepaper by The KickApps Team  October 2007 

 
                KickApps  th 29 West 38  St, Fifth Floor  New York, NY 10018  Telephone: 212‐730‐4558  www.kickapps.com  info@kickapps.com 
Nine Steps to a Successful Online Community      1 

 

Social media is a powerful way to grow and engage your audience, but it’s even more effective  when paired with good planning and best practices. We’ve put together this list of guidelines so  you can help your community reach its fullest potential.   
1) Define your community’s purpose and audience. 

Matt Haughey, founder of the legendary online community MetaFilter, said: “There are  lots of possible reasons to start a community, but generally it's good to focus on a  specific topic. Having a specific topic means you'll have an easier time explaining your  site's purpose, and quickly finding like‐minded people to contribute their thoughts and  content….”  If you already have a website and an audience, you probably have a good  head start. But if you don’t, pick a topic and get to know the people for whom you’ll be  building the community. If it’s for chefs, spend some time where chefs hang out—both  online and off. Talk to people and cultivate relationships. The better you understand  what drives your audience, the more likely you’ll build a community they find valuable.    2) Get a Community Manager.  Every party needs a host. Your Community Manager should be your most active, high‐ profile member—accountable to everyone and responsible for setting the tone for the  community experience. He or she needs to be patient, well spoken, and inspiring. The  goal isn’t for this person to control the community, but to curate it, and the work done  up front will pay off later in spades. For many large communities this can be a full time  job, but as your community flourishes, other hosts will emerge from your member base  to share the work.    3) Choose the technology that’s right for you.  New technologies have put robust community‐building functionality within everyone’s  reach. When considering a vendor, ask yourself the following questions:    • What social media features map to my specific objectives?  • How will my goals evolve over time? Is this a solution that will scale with me?  • What tech expertise/resources will it require to launch and maintain?  • How long will it take to implement?  • What are the solution’s community management and reporting capabilities?  • How much will it cost?       
Nine Steps to a Successful Online Community      2 

 

4) Seed your community with great content.  Prior to launch (and for as long as it takes to gain momentum) seed your community  with high‐quality, relevant content. Consider inviting a good core group of people in to  help. When you launch, this seed content will spark discussions, give visitors a sense of  what your community is all about, and send the message that it’s a happening place to  be.    5) Customize your community’s look and feel.  Almost everyone who joins your community will evaluate it before becoming a member,  so it’s important to make a good first impression. In addition to great content, your  community’s look and feel will heavily influence a potential member’s decision to join.  Tailor the aesthetic to match your brand and appeal to your audience. If you’re  integrating your community into an existing website, keep your design and navigation  consistent throughout. Not only will this increase the flow of traffic between your site  and community, but it will show visitors that your community is an important part of  your website.    6) Promote it!  Unlike the movie Field of Dreams, just because you’ve built your community doesn’t  mean people will come. You’ll need to market your community as you would any other  product. This can include raising awareness among your website’s existing audience,  reaching out to bloggers and traditional media, creating incentives for people to join  through contests and promotions, inviting influential people to become members, and  even purchasing advertising.     7) Encourage active participation.  The most active and passionate members are your community’s lifeblood. Recruit and  reward them immediately—it’s as much their community as it is yours. Highlight their  contributions wherever possible, and ask for their help and feedback. Contests and  promotions are also great for driving ongoing participation among current members.  Radio stations have done this with great success for decades!     8) Manage your community with fair‐minded consistency.  Part of community management is keeping the site free of trouble‐makers and offensive  content.  The trick is to strike a balance between order and openness. Stay active and  lead by example. Most people will follow your lead. But when you do run into someone  who’s acting like a jerk, speak with them as quickly and as nicely as possible. Tell them  what they did wrong and why it’s something you don’t allow, but make sure to keep 
Nine Steps to a Successful Online Community      3 

 

your tone courteous and professional. In the words of Kathy Sierra, the most successful  communities are single‐mindedly committed to enforcing one rule: “Be Friendly.”    Also, consider posting a plain‐language set of community guidelines (like these from  CaféMom) and invite your members to make suggestions about how to improve them.   Lastly, if you’re building your community around a company website, don’t get  defensive when members make negative comments about your products or services.  They’re going to do it somewhere, so it might as well be in your community. Allowing  them to do it there indicates confidence, which members will respect.    9) Listen and optimize.  Listen to what your community says, both directly and indirectly. Don’t just pay  attention to members’ words (i.e. comments and message board posts), also keep an  eye on the highest‐rated and most‐viewed content. Everything reveals something about  what your members want. Also, have a message board in the community where people  can talk about the community (another gem from Mr. Haughey). This will be a great  place to see what people are thinking and to test out your ideas. Lastly, measure your  community’s traffic and statistics from the beginning, so you can judge your progress as  you go.    Building a community site can take days, but building a successful community requires a lot  more effort. But with a little planning and focus, you’ll find it extremely rewarding.     This is an evolving list, so feel free to email us if you’d like to contribute comments and  suggestion, talk about building communities, or even if you’d just like to say hi. We look  forward to hearing from you.    Thanks,    The KickApps Team     

About KickApps 
Based in New York City, KickApps provides on demand social media applications that enable  web publishers and marketers to quickly and easily grow, engage and monetize their online  audiences. Current customers include: Scripps Network Interactive, VIBE Magazine, HBO,  Cinemax, BET Networks, Kraft Foods, P&G, The Arena Football League, among many others. For  more information, please visit www.kickapps.com. 
Nine Steps to a Successful Online Community      4 

 
© Copyright KickApps 2007. All rights reserved.    KickApps and the KickApps platform are trademarks in the United States, other countries, or both. Other company, product or  service names may be trademarks or service marks of others.     The information contained in this documentation is provided for informational purposes only. While efforts were made to  verify the completeness and accuracy of the information contained in this documentation, it is provided “as is” without  warranty of any kind, express or implied. KickApps shall not be responsible for any damages arising out of the use of, or  otherwise related to, this documentation or any other documentation. Nothing contained in this documentation is intended to,  nor shall have the effect of, creating any warranties or representations from KickApps, or altering the terms and conditions of  the applicable license agreement governing the use of KickApps software.     Customers are responsible for ensuring their own compliance with all laws and regulations, including but not limited to the  Sarbanes‐Oxley Act. It is a customer's sole responsibility to obtain advice on competent legal counsel as to the identification  and interpretation of any relevant laws that may affect customer's business and any actions customer may need to take to  comply with such laws. KickApps does not provide legal, accounting or audit advice or represent or warrant that its service or  products will ensure that customer is in compliance with any law. 

Nine Steps to a Successful Online Community   

 

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful