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Unidad 2.

3 La revolucin de los precios

MORINEAU. Increbles gacetas y fabulosos metales. Los arribos de los tesoros americanos segn las gacetas
holandesas (siglos XVII y XVIII)

VS. Esquema Hamilton: inflacin de siglo XVI por llegada de metal americano (utiliza fuentes espaolas).

Morineau: utiliza fuentes errneas (contrabando espaol, metales no declarados), lleg ms metlico durante siglo XVII y
no aumentaron los precios. La inflacin es por no recuperacin de cosechas an desde crisis del XIV (suben los precios).

Palabras preliminares. Utilizando informes publicados en gacetas holandesas de siglos XVII y XVIII se trata de
reconstruir la flota de arribos de oro y plata americanos llegada a Europa. Otro objetivo: precisar cul haba sido la
coyuntura de la poca, de lo cual se desprende el inters de comprender los fenmenos econmicos puestos en juego por
la noria de los buques de un extremo al otro del Atlntico. Influencia del modelo de Hamilton: Lucien Febvre y Annales.
Simiand ser el economista de Annales y contribuye a establecer valor de los trabajos de Hamilton. El sentido crtico
queda abolido. El momento es de correlaciones poderosas. Los metales preciosos americanos llegan en cantidades
crecientes en el siglo XVI, los precios suben en Europa; la flota se agota en el siglo XVII, los precios bajan; el impulso se
restablece en el siglo XVIII y simultneamente vuelve a tomar impulso. Nadie profundiza el problema de la transmisin
de un movimiento que afecta un sector preciso de la economa (los metales americanos) a otro sector (los precios, y sobre
todo los precios cerealeros en toda Europa). Ni el de la legitimidad de transferir a una economa muy predominantemente
agrcola un mecanismo (los ciclos) reconocidos y convalidados en una economa predominantemente industrial y/o para
las actividades industriales precisamente. La monocausalidad, las fallas documentales, la presentacin compacta de las
cifras por Hamilton no se sostiene en indicaciones detalladas de fuentes. El detenimiento, en 1660, de la informacin con
la afirmacin asestada, sin prueba alguna, acerca de un debilitamiento perdurable de los tesoros. Pierre Chaunu
sistematiza esta ciclologa. Por qu no haber abierto la bodega de esos navos y no haber reconstruido el trfico real, el de
los comerciantes y ver en su detalle anual el regreso de metales? Por qu contentarse con un anlisis tan estrecho de las
condiciones de validez de la documentacin? Soamos para la historia econmica moderna una apertura mltiple y una
exploracin, en armona con las otras ciencias de la vida, segn un triple acceso analtico, experimental e integrador. Es
decir, sin a priori. Tampoco negamos que los tesoros extrados de Amrica hayan tenido un efecto sobre la vida
econmica de Europa, de lo que se trata es de mensurar el impacto real. Hay que resolver el problema de la difusin y las
etapas ulteriores de la circulacin monetaria. Hacemos privar la observacin por sobre la teora. El propsito inicial era
extraer parte de una documentacin original (las gacetas holandesas) intentar establecer mejores parmetros de la
coyuntura y ubicar el objeto de estudio: Amsterdam y Provincias Unidas.

Artculo liminar. Se retoman las series de precios para Pases Bajos elaboradas por el profesor Posthumus elaborada en
los 50. Para tres ciudades: Utrecht, Leyden y Amsterdam (material comparable al que haba utilizado Hamilton para
Espaa). Las series van del siglo XV al XVIII. El movimiento de precios de las instituciones tomadas siguen los declives
y tendencias de los precios de lista. El nivel de los precios de las instituciones se mantena por debajo de los niveles de
precios de la Bolsa. Posthumus identifica 4 ciclos de precios

1. 1450-1550. Estancamiento
2. 1550-1660. Alza brusca de precios (inflacin)
3. 1660-1820. Alza moderada, declinacin
4. 1820-1914. Alza vigorosa

En 1. y 2. la evolucin de los Pases Bajos del Norte se empalma con la de los Pases Bajos del Sur y de Alemania,
integrndose en el concierto europeo. El anlisis representa una interpretacin de los datos brutos de la curva y nop su
explotacin inmediata. Por un lado, deriva de las investigaciones personales de Posthumus: la eleccin de 1550 como
fecha para marcar el inicio de la segunda fase, de alza. Por otro, el consentimiento razonado a una tradicin: que
interviene para legitimar el bloqueo de los aos 1660-1820 en la grisalla de la declinacin que sucede al siglo del Oro. La
reflexin sobre la periodizacin propuesta por Posthumus debe tener en cuenta dos elementos: la curva de precios, y el
esquema interpretativo.

La curva de precios a veces ofrece base precaria para la interpretacin. Puede decirse que la curva de precios es el
reflejo, a muy largo plazo, la expresin de tendencias de la economa? La significacin no es automtica ni unvoca.

La delimitacin de la tercera fase tropieza con obstculos de otro gnero. La curva de los precios holandeses entre 1660 y
1820 no ofrece un perfil particularmente original, que contraste con el de los otros pases. La periodizacin adoptada por
Posthumus no se justifica intrnsecamente segn la curva, sta reposa nicamente sobre la perspectiva dada por los
historiadores holandeses a la poca considerada y sobre todo al siglo XVIII perspectiva de retraso. Ahora, la idea de una
declinacin generalizada en la economa de las Provincias Unidas en el siglo XVIII ha sufrido recientemente, duros
ataques. De Vries ha demostrado que las bases de la fortuna holandesa permanecieron slidas, gracias a las operaciones
financieras exteriores, a la reconversin industrial y al desarrollo de la agricultura. Los intercambios con Francia hemos
constatado que aumentan sensiblemente en cantidades y valores al menos hasta 1775-1780. En conjunto, las Provincias
Unidas haban seguido el movimiento general de los negocios del siglo XVIII. La interpretacin tradicional ha
transformado dificultades momentneas en depresin permanente, sin interesarse en restablecimientos intermedios o
ulteriores. El argumento de la declinacin desaparece, la necesidad de una periodizacin particular a los Pases Bajos del
Norte cae. A partir de 1730 deja de desentonar y adhiere a la perspectiva del siglo XVIII, la baja precedente no se ajuste
con lo que sabemos de la economa holandesa de 1660 a 1780 y tambin ms all. Es igualmente en funcin del esquema
interpretativo que se retendr o se rechazar la fecha de 1550 para el comiendo de la fase 2. La curva de los precios no
impone aqu la necesidad. El alza es perceptible en el Hospital Saintr Catherine de Leyden desde del comienzo del siglo
XVI. Posthumus pone de relieve no el alza propiamente dicha, sino su aceleracin. Pero se podra discutir la intensidad de
esta aceleracin tambin, ya que los precios se triplican de 1554 a 1599 pero se haban duplicado anteriormente. Tambin
su significacin, ya que desaparece cuando se sustituyen los precios nominales en los equivalente en plata. Y por ltimo
su duracin. Los matices que separan la evolucin del Norte y del Sur, en cuanto a la curva de precios, no comportan
indicacin suficiente para distinguir sus evoluciones econmicas respectivas. El alza ha sido ms fuerte en el Sur que en el
Norte. Si se intentase distinguir cules son las influencias que explican este comportamiento, ser necesario descartar
ciertas causas calificadas habitualmente de determinantes. Ni la despoblacin del Sur, ni los golpes sufridos por su
economa, ni el desarrollo de la industria, del comercio y del nmero de habitantes en el Norte, nivelan el desfasaje. Es
necesario, pues, hacer un recuento ms extenso de factores ms locales, ms inmediatos. Quizs la presencia del ejrcito
espaol y el paso de la guerra sobre Amberes; ciertamente la proximidad a Leyden de un mercado regular de granos
(Amsterdam). La evolucin secular de la economa tanto en el Norte como en el Sur es poco legible en la curva de
precios.

No se trata solamente del esquema interpretativo adoptado por Posthumus. Este esquema parece ya traicionar la realidad,
ya ser traicionado por la curva de precios. Es la significacin de la curva en s misma la que no resulta evidente. La
interpretacin clsica que asocia alza y expansin econmica, baja y contraccin, obliga contantemente a elegir para
encontrar verificacin a muy largo plazo: eleccin de una serie (los precios de un producto) eleccin de un criterio de
intensidad (la aceleracin con preferencia a la simple alza, retenida para el siglo XVI y desechada para el XVIII) la
eleccin de una forma (precios nominales de Leyden y no de Utrechtm o precios en plata). Estas elecciones no terminan
por hacer ms seguras las correlaciones. Se impone la discusin sobre el motor del movimiento de precios en Holanda. La
escuela clsica deriva principalmente de la observacin de los precios del siglo XIX. Vinculan las crisis a los ciclos de
precios. Se desprendi una concordancia entre los ciclos de precios, cuya periodicidad fue decenal, la fase de alza que
precede a la crisis fue clasificada de fase de prosperidad o de expansin, la fase baja fue de depresin o de contraccin. Se
ha tomado el hbito de definir un siglo segn el trend se sus precios. El siglo XVI, el XVIII son considerados como
perodos de expansin. El siglo XVII y el XV como perodos de estrechez. Es una transposicin frgil. Se apoya en un
consenso sobre el esquema general de evolucin econmica de Europa. Lo que a menudo provocaba distorsiones: el
ascenso de las Provincias Unidas se habra cumplido en un mundo en pleno retroceso.
Buenos o excelentes, malos o muy mediocres, los aos se encadenan lo unos a los otros segn asociaciones originales que
determinan oscilaciones caractersticas de la curva de precios. En las frgiles condiciones de la agricultura antigua, en una
poca en que los rendimientos por simiente o por unidad de tierras eran extremadamente bajos, el menor dficit
engendraba una tensin sobre los precios, y la abundancia una baja o un detenimiento del alza. El ciclo no es a menudo
ms que un arco irregular, sin ser la recada tan fuerte como el lanzamiento. Bastar para esto que el alza de los aos
malos haya sido particularmente acentuada o permanente o incluso que el nmero de aos buenos sucedneos a los malos
hayan sido insuficientes para que los precios retornen a su nivel de origen, antes del nacimiento de un nuevo ciclo.
Entonces el movimiento secular se eleva. Este fue el caso del siglo XVI y del XVIII. Esto no significa que la produccin
media normal haya bajado, pero s que esta medida ha sido alcanzada un nmero de veces normalmente bajo, y que la
distribucin de los malos aos ha creado las condiciones de un desnivelamiento de precios. El alza de precios corresponde
pues a un proceso natural que, en los lmites de nuestra observacin, ha sido conmovido al menos en dos oportunidades en
toda Europa (siglos XVI y XVIII) quizs tres si se pudiese seguir la evolucin del siglo XV.

Las fluctuaciones de las cosechas constituyen la ratio ltima del movimiento de precios para todos los siglos anteriores al
siglo XIX. Ninguna otra explicacin tiene carcter tan general y se presta tan fcilmente a la demostracin de la
transferencia del impulso a los precios. En cuanto a la correlacin con la actividad general, sta es por s indiferente y
susceptible de signos opuestos segn la estructura del pas. La escasez aprovecha a Amsterdam (como a Marsella y a
Livorno), desarrolla en los dos sentidos, los intercambios con el Bltico, etc. Tambin ella agota la plata de Espaa y de
Portugal. Una baja en los precios de los cereales no excluye una actividad industrial acrecentada. Generalmente se tiende a
buscar grandes correlaciones entre los precios y un fenmeno ms profundo o ms prestigioso: crecimiento demogrfico,
llegada de metales preciosos. Pero la correlacin positiva de base entre el alza y la expansin no se ha probado jams
antes del siglo XIX. Las correlaciones secundarias establecidas enseguida pecan por su falta de universalidad y por la
dificultad de sus mecanismos. Se debe explicar por qu cuando el oro y la plata siguen arribando en grandes masas, no
desencadena, en una economa saciada de pan, la gran alza dinmica que prometan. Examinemos las causas clcias de los
movimientos de precios:

1. Aumento de la poblacin
2. Declinacin en la agricultura
3. Guerra (o temor a ella)
4. Disminucin de la liquidez
5. Poltica monetaria (autoridades)
6. Saldo en balanza de cuentas
7. Incremento de stock metlico

Es una causa bien general la que se debe investigar en el movimiento de precios, cuando este presenta grosso modo los
mismos aspectos sincrnicos en la mayora de los pases. La explicacin demogrfica adelantada por Hammarstrm. Para
la Suecia del siglo XVI, no parece que se pueda mantener, ya que el alza prosigue en Brabante y en el Delfinado, entre
otros ejemplos, a pesar de una baja de la poblacin, Todo incremento demogrfico exige ser confirmado, y no entraa
necesariamente una tensin sobre las producciones. La hiptesis cuantitativista fue asumida por Posthumus, para quien la
subida de precios de 1550-1660 acompa el desarrollo econmico de las Provincias Unidas, y pensaba en la llegada de
los tesoros americanos en la progresin establecida por Hamilton y corroborada por los trabajos de Chaunu sobre el
comercio sevillano. Nosotros debemos dirigirnos a la curva de precios-plata para juzgar la influencia de los metales
preciosos en los Pases Bajos. El alza existe todava claramente en el siglo XVI, pero menos intensa que la de los precios
nominales, porque la unidad de cuenta haba decado. La ligazn entre el fenmeno de alza de los precios de plata y el
incremento del stock de metales parece, pues, incontestable en la escala del siglo entero. Pero la ligazn es menor en el
detalle. El alza de los precios de plata se manifiesta muy pronto, desde fin del siglo XV, un poco demasiado rpido para
que los arribos bastante modestos de Amrica hayan podido producir sus propios efectos bajo el cielo holands. Por otra
parte, a causa de la firmeza del florn en la primera mitad del siglo XVI (disminucin del 5% solamente) la aceleracin
elegida por el profesor Posthumus como criterio del comienzo del ascenso segn los precios nominales queda eliminada.
Los precios holandeses, expresados en plata, se haban casi duplicado desde 1550. A pesar de los ajustes que podran
haber sufrido a causa de la crisis cerealeras a mediados del siglo y de las fuertes aceleraciones pasajeras, los precios no se
duplicaron otra vez hasta 1600.c El paralelismo con los precios espaoles y la llegada de metales preciosos se torna ms
incierto. La divergencia sera inversa en la primera mitad del siglo XVII, a causa de la depreciacin de las monedas
espaolas. Existe una relacin pero imprecisa. No es de causa-efecto en lo que concierne al alza propiamente dicha, ya
que ha habido igualmente alzas de precios plata en el siglo XV, aparte de toda atribucin posible del origen del metal. El
motor del alza comn al Siglo XV y al XVI es la influencia de las series de cosechas. La moneda responde a esto. En el
siglo XV la debilidad del stock monetario favorece las devaluaciones y la proliferacin de piezas monetarias de mala
calidad (que se eliminarn con los aos). En el siglo XVI, la llegada de metales sostiene la moneda, provocando la
devaluacin, no tanto de la moneda como del metal. Los metales preciosos son responsables, entonces del alza de los
precios-plata pero no del alza propiamente dicha. Por otra parte, no ha de exagerarse el sostn aportado por la moneda
ni el alza de los precios-plata. Fuera de los Pases bajos, la importancia de estas devaluaciones subrepticias es
considerable. Episdicamente la propia pennsula ibrica estaba amenazada por esta inflacin de mala moneda (la moneda
de Velln, en Castilla, acuada en 1497 con un ttulo aceptable, perdi continuamente su peso y su metal fino adquiriendo
un valor monetario doble. En Inglaterra y en Rusia, las devaluaciones se producen en la primera mitad del Siglo. La
limitacin del papel desempeado por los metales preciosos de justifica finalmente por una ltima consideracin. Se
producen aumentos en el stock metlico sin alza. Las Provincias Unidas han recibido oro brasileo entre 1690 y 1749. La
proporcin favorable a las monedas de oro en Holanda eran mayor que en el siglo XVII. El arribo de metales brasileos,
fenmeno de cuya influencia habra debido ser general en Europa en la primera mitad del siglo XVIII poca de su apogeo,
corresponde a un perodo de precios deprimidos o de alza dbil. Tambin es notable la correlacin negativa de la segunda
mitad del siglo XVII. Se sabe que los acontecimientos no permitieron a Hamilton elevar los arribos de metal americano
despus de 1660. Su conviccin, sin embargo, adoptada por la mayor parte de los historiadores, era que el nivel
permaneca aqu muy bajo. Es posible, en efecto, encontrar independientemente de una investigacin en los Archivos
espaoles que muy bien podra realizar algn da, indicaciones vlidas sobre los regresos de las flotas espaolas despus
de 1660. Estas informaciones se encuentran en los reportes consulares, del mismo modo en las noticias publicadas por las
gacetas de la poca. Podemos adelantar que los valores de los arribos para el perodo 1661-1700 no fueron inferiores
valores que indican que estamos lejos del agotamiento de metlico de Amrica y de Espaa ya que son batidos los records
del siglo XVI. Recuperacin neta despus de la depresin de los aos 1640-1660, an cuando sta ha sido menos acusada
de lo que las cifras de Hamilton permiten suponer. Ahora bien, la tendencia de los precios ha permanecido baja, negando
una relacin causa-efecto entre el arribo de metales preciosos y los precios.

Constatamos la dificultad de hacer coincidir un esquema interpretativo basado en la historia econmica de las Provincias
Unidas, tomada en cierto estado, con las indicaciones de la curva de precios. Por su parte, la teora basada sobre la
observacin de un siglo determinado (XIX) y de una estructura econmica dada, se prestaba mal a la transposicin de
otros tiempos y de otras estructuras. El carcter dominante de la coyuntura cerealera, su papel en el movimiento de precios
aparecen con toda su fuerza. Las explicaciones anexas han perdido su peso porque no eran bastante generales. La
influencia de los metales preciosos ha sido reducida a la de sostn de la moneda. Los documentos producidos para la
segunda mitad del siglo XVII y la primera mitad del XVIII han confirmado la incapacidad de los tesoros de relanzar los
precios. Las buenas cosechas eran ms fuertes.